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MIMSIS TRAGIQUE ET APPRENTISSAGE DE LA PHRONSIS

Pierluigi Donini
Presses Universitaires de France | Les tudes philosophiques
2003/4 - n 67
pages 436 450

ISSN 0014-2166

-------------------------------------------------------------------------------------------------------------------http://www.cairn.info/revue-les-etudes-philosophiques-2003-4-page-436.htm

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Pour citer cet article :

-------------------------------------------------------------------------------------------------------------------Donini Pierluigi, Mimsis tragique et apprentissage de la phronsis ,


Les tudes philosophiques, 2003/4 n 67, p. 436-450. DOI : 10.3917/leph.034.0436

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la lecture des uvres dAristote, il narrive pas souvent que lon ne


sache assez rapidement quel type de discipline appartient lenqute qui
commence. Par exemple, celui qui ouvre les Mtorologiques ne doute pas un
seul moment quil se trouve face une recherche appartenant la physique
(cf. 338 a 20-27), et lon peut dire la mme chose du premier livre des Parties
des Animaux (cf. 639 a 12). Le lecteur de lthique Nicomaque apprend bien
vite que ce trait constitue une partie importante de la science politique
(cf. EN, 1094 a 1 - b 11), et il en va de mme pour la Rhtorique dont la
parent avec la politique (et aussi avec la dialectique) est signale dans les
premires pages (cf. Rht., 1356 a 25-27). On ne trouve pas, il est vrai, de tels
claircissements au dbut de la Mtaphysique, mais la date tardive, postaristotlicienne, de la runion de ces quatorze livres peut expliquer cette anomalie,
encore quil nest pas difficile de se rendre compte, si on analyse certains
passages significatifs qui se trouvent aujourdhui lintrieur de cette uvre,
quAristote sest efforc de dfinir un domaine philosophique propre ces
recherches, qui ft ct et au-dessus des tudes de la physique2. De ce
point de vue, il pourrait sembler que la Potique constitue une vritable
exception, puisquon ne peut y trouver aucune indication explicite et non
quivoque concernant son appartenance une discipline philosophique plus
gnrale.
Et pourtant, le cas de la Potique peut aussi tre expliqu assez facilement. Dune part, que lon se demande si Aristote est dj parvenu concevoir ltude des uvres potiques comme un genre de recherche pleinement
autonome et lgitime par lui-mme, ou quon la conoive comme partie
dune activit philosophique plus vaste, lon a une rponse vidente : tant
1. Cette tude reprend et dveloppe des ides dfendues prcdemment dans mon
article : Il fine morale della tragedia secondo Aristotele , publi dans : Il debattito etico e
politico in Grecia tra il V e il IV secolo, dit par Maurizio Migliori, Naples, La citta del sole, 2000.
Je remercie lInstituto italiano per gli studi filosofici de mavoir permis de rutiliser le matriel
de ce texte.
2. Je songe surtout au livre petit alpha de la Mtaphysique, et Lambda, 1 (sur ce texte,
cf. mon article : Il libro Lambda della Metafisica e la nascita della filosofia prima, paru dans :
Rivista di storia della filosofia, 57, 2002).
Les tudes philosophiques, no 4/2003

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MIMSIS TRAGIQUE
ET APPRENTISSAGE DE LA PHRONSIS 1

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donn que la posie est une forme de mimsis et que lobjet de la mimsis est
une action (cf. Pot. 2, 1448 a 1), et que laction est analyse dans la Potique
laide des mmes concepts que dans ses thiques (bonheur, telos, plaisir, passions, caractres, proairesis), le point de vue partir duquel Aristote sapprte
examiner la posie doit tre le mme que celui de ses thiques, et le sujet de
ce trait renvoyer finalement la philosophie pratique, thique et politique1.
Dautre part, nous savons, par lthique Nicomaque (cf. I, 2, 1094 a 27 et s.),
que la politique est lart suprme auquel il appartient de diriger tous les
autres arts en fixant les limites dans lesquelles ils doivent tre appris et exercs : lart potique devra donc obir cet art politique, et par consquent, la
philosophie politique sera aussi le domaine dans lequel doit rentrer ltude
des uvres potiques (et cest du reste cet art politique que se rfre clairement la Rhtorique qui est lautre techn qutudie Aristote et qui est par bien
des aspects apparente lart potique). Cest en nous fondant sur de telles
considrations que nous pouvons penser que notre Potique ne se proccupe
gure de prciser ses liens de parent avec dautres domaines de la recherche
philosophique parce que, selon son auteur, ce lien tait vident et devait
apparatre tel aux yeux de ses lecteurs.
Ces liens devaient apparatre de la manire la plus claire au lecteur de la
Potique qui connaissait dj le dernier livre de la Politique dans lequel la discussion de la fonction ducative de la mousik a une grande importance, en
particulier dans un passage o il est question de textes potiques chants ou
accompagnant de la musique instrumentale. Bien plus, cest au moment o
il traite de cette question quAristote mentionne la catharsis, dont il dit quil
en parlera ici seulement de manire gnrale, nous renvoyant des discours sur la posie pour une explication plus claire (VIII, 7, 1341 b 3840) : on peut donc seulement en induire quune recherche spcifique sur la
posie pouvait merger en continuit avec les recherches politiques, et en
particulier, avec cette partie qui traite du problme de lducation et de la
fonction de la musique et de la posie en vue de la paideia. En mme temps,
la Potique apparat dune certaine manire comme une continuation et un
dveloppement de problmes poss dans la Politique2.
Et de fait, les choses nauraient pas pu tre autrement pour Aristote. Il
tait tout de mme le disciple de Platon et devait donc faire le lien entre la
problmatique de la posie et celle de lducation (qui est fondamentalement de nature politique) et de la morale. Il est peut-tre difficile, pour
nous, de considrer comme naturelle cette inscription de la Potique
1. Sur le concept de praxis dans la Potique, voir Halliwell (1986), p. 140.
2. Le fait que lon ait pu suspecter (par ex., I. Dring (1966), p. 126) que le renvoi fait
dans la Politique des discours discours sur la posie (peri potiks) pourrait ne pas tre notre
Potique, o on ne trouve pas lexplication promise de la catharsis, na aucune importance.
Quelle quait t luvre quAristote avait en vue en crivant ce passage de la Politique, son
renvoi indique de toute faon quun discours sur la Posie et son ou ses effets, la catharsis ou
dautres choses pouvait merger prcisment dune discussion sur limportance ducative
de la posie lintrieur dune communaut politique.

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Mimsis tragique et apprentissage de la phronsis

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lintrieur dune philosophie politique parce que nous sommes habitus


concevoir la politique et la potique comme deux activits intellectuelles
profondment diffrentes et (heureusement !) pleinement autonomes. Mais
il est vident que cela na pas pu tre le cas pour un homme sorti de
lAcadmie de Platon. Nous avons des thories esthtiques, une critique littraire, des thories de la littrature et de lart qui sont des disciplines thoriques et critiques constitues de manire autonome. Mais telle ntait absolument pas la situation dans laquelle ont travaill Platon et Aristote. Comme la
rflexion sur la posie de son matre Platon, dans la Rpublique et dans les
Lois, la Potique na pas pu natre dans lesprit dAristote sinon en lien avec la
problmatique morale et politique, comme une partie dun projet ducatif
complexe que, dhabitude, nous ne considrons pas de cette manire, sans
doute en partie cause de notre dsintrt quant aux conditions historiques
dans lesquelles luvre dAristote a pu tre crite, mais surtout parce que
nous ne pouvons plus reconnatre facilement, il faut bien ladmettre, quel
tait exactement le projet dAristote qui est indubitablement inachev ou
incomplet. Le discours sur la posie dans laquelle devait se trouver
lexplication de la catharsis promise dans la Politique (peut-tre le second
livre de notre Potique) ou bien ne fut jamais crit, ou bien, sil fut crit, est
perdu et nous nen possdons plus aucune trace vraiment digne de foi. Et,
indpendamment de ce problme, cest une chose bien claire et bien connue
que le traitement de la question de lducation est inachev dans la Politique
elle-mme. Cest donc le caractre inachev ou incomplet du projet
dAristote qui excuse en partie notre ccit ; mais nous nen devons pas
moins prter une attention particulire sur ce qui reste des fondations de ce
projet et considrer ds lors la Potique dans le cadre gnral de la culture et
de la philosophie dans lequel Aristote la conue.
On pourra pleinement sassurer de la continuit entre la Politique et la
Potique si lon admet la validit de linterprtation que jai propose rcemment de la clbre dfinition de la tragdie au chapitre 6 de la Potique1. Sil
est vrai quen crivant que la tragdie perainei la catharsis de la peur et de la
piti, Aristote veut dire, selon une acception possible et bien atteste dans la
littrature grecque, que la tragdie achve ou couronne la catharsis des
passions (et non pas ralise ou produit la catharsis, comme on le traduit gnralement) qui est dj dcrite en Politique VIII comme effet de certains chants ou excutions musicales, alors la catharsis ne peut plus tre la
fonction propre de la tragdie. Elle en est, tout au contraire, le prsuppos
1. Dans Donini (1998). Le fait que personne nait encore, ma connaissance, propos
de rfutation explicite de mes arguments mencourage reprendre ici cette interprtation.
Dans son dernier livre, S. Halliwell (2002), p. 206 et n. 70, a choisi dobserver un silence
presque total sur la catharsis, de manire cohrente par rapport lagnosticisme quil avait
dj profess, dans Halliwell (1992). Par contre, G. R. F. Ferrari (1999) a propos une explication de la catharsis toute diffrente de la mienne, mme si nous nous accordons sur le sens
du verbe perainein en 1449 b 27 ; il ne discute cependant pas la question du lien possible entre
Potique et Politique.

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(ralis selon les modes et avec les instruments dcrits en Politique VIII, 7,
1341 b 32 - 1342 a 15) quil revient la tragdie de parachever ou de
couronner en produisant chez le spectateur ou le lecteur le plaisir
propre qui est dcrit plus loin, au chapitre 14 (1453 b 11-14). En outre,
tant donn quau moment o il sapprte nous donner sa dfinition de la
tragdie au chapitre 6 de la Potique, en 1449 b 23, Aristote dit que cette dfinition doit dcouler des choses dites prcdemment , et que dans les
5 premiers chapitres, il nest question ni de catharsis, ni de piti, ni de peur, il
est vident quen adoptant ma lecture du verbe perainei, cette difficult de
trouver un sens ce renvoi na plus lieu dtre. De catharsis, de piti et de
peur, Aristote en avait dj parl en effet : justement en Politique
VIII. Lallusion de 1449 b 23 ce livre implique donc que lenqute sur la
posie a t conue par le philosophe comme une continuation vidente et
un dveloppement naturel de celle des livres de politique, et en particulier
des livres portant sur lducation la meilleure donner au citoyen. La fonction et la finalit de la posie doivent donc tre penss comme une partie
essentielle du problme pos en Politique VIII, qui est un problme de
nature politique et ducatif1.
Ces rflexions doivent contribuer renforcer la conviction selon
laquelle toutes les interprtations qui assignent lart et la posie une finalit qui est dune manire ou dune autre (directement ou indirectement)
ducative et morale, ont un bon fondement mthodologique. Il est en effet
difficilement concevable quAristote ait pu voir les choses en des termes diffrents que ceux dans lesquels jai tent de les dcrire, et plus les liens entre
Politique et Potique sclairent et se renforcent, plus les fondements de telles
interprtations deviennent inexpugnables, et plus les hypothses selon lesquelles Aristote aurait eu lide dassigner la posie une finalit de type
purement hdoniste ou esthtique perdent de leur plausibilit. La tragdie
(ainsi videmment que le genre pique)2 produit un plaisir propre : mais
ce plaisir doit tre intgr une finalit de type ducatif et formatif.
Mais pourquoi alors, sera-t-on peut-tre tent de suggrer, ne pas
admettre franchement le bien-fond de ces interprtations de la Potique,
assez rpandues encore aujourdhui3, qui attribuent la tragdie la fonction
de contribuer la formation de la vertu thique et de la mdit des passions ? En laissant de ct linterprtation spcifique de la catharsis qui est
dhabitude donne dans ce cadre, ne pourrait-on pas en garder le meilleur,
1. On peut confirmer cette hypothse dune stricte continuit entre la Potique et Politique VIII en confrontant les remarques historiques sur lusage de laulos dans lducation
(spcialement en 6, 1341 a 26 - b 1) avec les chapitres 4 et 5 de la Potique sur le dveloppement de la tragdie et de la comdie ; dans les deux textes, Aristote veut tablir les origines et
les tapes principales de lvolution des arts musicaux et potiques. De plus, la brve
remarque de Pol. VIII, 5, 1340 a 36-38 sur la peinture de Polygnote et de Pauson a un quivalent en Potique, 2, 1448 a 5-6 et 1450 a 27.
2. Cf. la remarque faite dans le dernier chapitre, en 1462 b 13.
3. Lexemple le plus rcent est celui de R. Janko (1992). Mais lon trouve dj quelque
chose de similaire chez Halliwell (1986), en particulier aux p. 197-201.

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Mimsis tragique et apprentissage de la phronsis

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cest--dire prcisment le fait pour la tragdie davoir une finalit morale, et


de plus une finalit exprime dans les termes de la doctrine aristotlicienne
de la vertu thique ? Ma rponse une suggestion de ce genre ne peut viter
dtre un peu complexe ni sans quelques distinctions prcises.
Certes, je continue penser que la tragdie devait, pour Aristote, contribuer au mrissement dun caractre vertueux et de la vertu thique parfaite.
Je crains cependant que si lon sarrte ici, sans approfondir lanalyse du problme, la rponse resterait ambigu et, finalement, assez superficielle. Et
cela parce que la vertu thique dcrite par Aristote dans ses thiques est un
phnomne complexe : cest un fait ou une proprit du caractre, une qualit de lme irrationnelle (cf. surtout EE, II, 1220 b 5-7), mais auquel
sadjoint de manire essentielle un facteur intellectuel, celui de la vertu dianotique, la phronsis, la sagesse pratique ; on ne peut tre thiquement vertueux, on ne peut possder une vertu thique vritable si on ne possde pas
aussi cette excellence intellectuelle quest la phronsis (cf. EN, VI, 13,
1144 b 20-32). Si nous voulons comprendre adquatement le problme de la
tragdie, il faut donc se demander si cette contribution de la posie et de la
tragdie la vertu thique, que nous supposons dans notre lecture, concerne
la formation du caractre ou celle de la sagesse pratique, ou bien les deux, et
de quelle manire.
Maintenant, que la tragdie ait directement affaire la formation du
caractre (cest--dire aux habitudes consistant respecter la mdit dans
les comportements pratiques et les passions), cest une possibilit quil faut
exclure absolument mon avis. Sans insister sur le fait que les thiques nen
parlent pas du tout1, je crois que largument dcisif contre une telle hypothse peut se dduire dune lecture plus attentive de Politique VII et surtout
de Politique VIII o Aristote traite de lducation des jeunes en vue de former des caractres vertueux. Non seulement, dans ces livres, il ne parle
absolument pas de la tragdie ni dune ventuelle fonction ducative quelle
pourrait avoir, mais il prvoit explicitement dinterdire aux jeunes laccs
aux reprsentations de pices comiques (VII, 1336 b 20). Or si cet accs leur
est interdit par Aristote, il est impossible, mme en labsence dun tel interdit explicite, de trouver une seule bonne raison pour laquelle ces jeunes
pourrait accder au contraire la tragdie qui est beaucoup plus srieuse,
plus difficile, plus philosophique.
Il y a des passages en Politique VIII, il est vrai, o Aristote parle de la
fonction de la musique ou de certains chants en vue de la catharsis de passions comme la piti et la peur (mais aussi dautres)2. Mais cest une erreur
de vouloir voir dans ces textes une allusion la fonction de la tragdie, la
fonction que lon suppose morale et ducative, car dans tout ce texte de la
1. Il est vrai que ce nest pas un argument dcisif : les thiques ne parlent pas non plus
dune fonction de la tragdie en vue de la formation de la phronsis.
2. Cf. chap. 7, 1342 a 7-15, surtout la ligne 13 qui parle de hols pathtikous : des gens particulirement motifs en gnral.

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Politique dans lequel Aristote parle dune catharsis ou dune domestication


des passions, un tel effet est attribu des excutions musicales ou des
chants alors quil est absolument vident et indiscutable que dans la Potique, Aristote rpte plusieurs reprises que la tragdie peut aussi atteindre
son but sans quil y ait reprsentation (donc sans musique ni chants du
chur), la simple lecture de la pice. Leffet que la musique et les chants
peuvent avoir sur les jeunes sera certainement de nature positive et formatrice en vue de la vertu de caractre ; ce sera un effet que lon peut dcrire
comme une catharsis : mais ce ne peut tre leffet de la tragdie, et la
catharsis musicale dont il est question en Politique VIII ne peut tre mcaniquement transpose la Potique, en tant que fonction propre de la tragdie.
Cependant, le silence que Politique VII et VIII observent sur la tragdie
et la manire par laquelle le livre VIII parle dune catharsis seulement musicale
des passions suggrent une indication positive importante pour la solution
de notre problme. De fait la tragdie ne doit pas faire partie de lducation
du caractre des jeunes ; mais si nous admettons quelle doit avoir nanmoins une fonction formatrice, pourquoi ne sappliquerait-elle pas dans le
cas des adultes ?1 Comment cette fonction pourrait-elle saccomplir ? Cest
ce que nous pouvons comprendre en rflchissant sur lunique passage (en
dehors de la dfinition du chapitre 6 qui ne donne aucune explication, mais
qui doit tre expliqu par un autre texte) o Aristote dit quelque chose
dexplicite propos de la finalit de la tragdie. Je me rfre videmment au
passage du chapitre 14 o il est question du plaisir propre (oikeia hdon)
de la tragdie :
Il ne faut pas chercher obtenir de la tragdie nimporte quel plaisir, mais
celui qui lui est propre. Et puisque le pote doit procurer le plaisir qui drive, au
moyen de limitation, de la piti et de la terreur, il est manifeste que cet effet doit
tre suscit dans les actions elles-mmes (1453 b 10-13).

La trs grande importance de ce passage tient surtout la prcision


quAristote, heureusement, nomet pas de donner (et mme sil lavait omis,
nous aurions d ncessairement la suppler, tant donn la structure
conceptuelle de la Potique et certains concepts propres sa philosophie),
savoir que le plaisir de la tragdie est li la mimsis (dia mimses). Cette prcision doit, mon avis, par-del le doute et lobjection possibles2, nous obliger considrer le plaisir propre de la tragdie comme une espce du plaisir
mimtique dont Aristote a parl au chapitre 4, en particulier en 1448 b 8-19.
1. Cest ce que plusieurs interprtes ont bien vu : par exemple, Lear (1992).
2. Voir, par exemple, Lucas (1968), Lear (1992) et surtout Ferrari (1999) qui reproche
Halliwell (1986) et (1992) de faire de ce chapitre 4 rien de moins quune thorie gnrale de
la mimsis (p. 185), ce qui est en effet le rsultat, mais mon avis aussi la force, de la lecture
de Halliwell. Il me semble en effet quil est irrationnel de ne pas reconnatre une thorie gnrale de limitation artistique dans un chapitre qui prsente la mimsis comme une attitude
naturelle de lhomme (1448 b 5) et comme le fondement (b 7-8) naturel de lapprentissage,
un manthanein qui est plaisant au plus haut point pour tous (b 13) et qui apparente lhomme de
la rue au philosophe, mme si ce nest quau premier degr de la mimsis.

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Mimsis tragique et apprentissage de la phronsis

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Ce qui implique que les conditions et les effets qui sont dcrits au chapitre 4
doivent valoir aussi pour le plaisir propre de la tragdie. Reconnatre le lien
entre le plaisir propre de la tragdie du chapitre 14 et le plaisir mimtique
du chapitre 4 constitue, je le crois fermement, un point dcisif dans
linterprtation de la Potique.
Sil est une dtermination spcifique du plaisir plus gnral de la mimsis
dcrit au chapitre 4, ce plaisir propre de la tragdie doit donc tre : 1 / un
plaisir de type fondamentalement cognitif (1448 b 16 : sumbainei manthanein
kai sullogizesthatai) ; 2 / un plaisir li une connaissance antrieure de
lobjet imit (b 17 : tunchanei proeraks) ; 3 / un plaisir qui vient la suite de
diverses motions qui ont t prcdemment suscites par lobjet imit. On
devra facilement reconnatre que ces trois conditions sont pleinement ralises dans une bonne tragdie.
Que le plaisir propre de la tragdie soit en dernire analyse celui de la
comprhension, et comment il lest, cest ce qui parat vident. Ce plaisir de
la comprhension est le point de mire de lensemble du projet de la Potique
et de toute sa construction conceptuelle. La posie est plus philosophique
que lhistoire parce quelle dit luniversel, parce quelle tablit les connexions
entre des actions lies de manire causale selon la ncessit ou la vraisemblance ; parce quelle explique la cause de ces actions et de leur aboutissement1 (peu importe ici le fait que lon puisse douter, relativement cette
question de laboutissement, de la continuit du discours dAristote dans les
chapitres 13 et 14 ; pour tre plus explicite, peu importe que lexplication
causale de la chute du personnage tragique soit lerreur ou lignorance).
Il est toutefois un peu plus compliqu de voir comment la tragdie ralise galement les deux autres conditions propres au plaisir mimtique dcrit
au chapitre 4. Mais la chose est possible, et sans doute le meilleur moyen
pour y parvenir est-il de commencer rflchir sur la troisime de ces
conditions, savoir quAristote attend de la tragdie un plaisir fond sur
lintgration des motions et de la connaissance2. Il sagit, pour le spectateur
ou le lecteur dune tragdie, dune sorte de composition de deux expriences
psychiques diffrentes. Maintenant, le problme que pose la Potique,
savoir de trouver un sens qui soit aristotlicien cette intgration entre certaines acquisitions cognitives se rfrant au monde des actions humaines (la
tragdie tant fondamentalement imitation dune action et de la vie ,
1450 a 16), et les passions de piti et de terreur, nest autre que celui de nous
reprsenter une situation bien connue des thiques du point de vue dune
thorie de la posie. L, on trouve une vertu thique qui appartient la
partie irrationnelle de lme, mais qui peut obir la raison ; il y a une vertu
de la partie rationnelle de lme qui na affaire qu de la theria pure, cest le
1. Il faut se rappeler que dans luniversel est toujours implique la cause. Si luniversel
suprme auquel vise une bonne tragdie est la loi humaine universelle de la recherche du
bonheur, la cause finale des actions des personnages tragiques devient aussitt claire : cest le
bonheur, le dsir de lobtenir ou de le conserver. Sur cette question, voir Donini (1997).
2. Sur cette intgration, voir surtout Halliwell (1986) et Nussbaum (1992).

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savoir (la sophia), ce quon appelle sapienza en italien ; et il y a enfin, parmi les
vertus dianotiques de la partie rationnelle de lme, la phronsis, la sagesse
pratique (ce quen italien on peut appeler la sagezza) qui est certainement de
nature cognitive, mais qui a pour objet le monde des actions humaines et qui
est lie la structure compose de ltre humain et donc aussi aux passions.
Aristote voque plusieurs reprises ce lien entre la phronsis, la sagesse
pratique, et les passions : implicitement dans la dfinition mme de la vertu
(en EN, II, 6, 1106 b 36 - 1107 a 1), quand il dit que la vertu thique est une
mdit dtermine par le logos et prcisment par le logos par lequel la dterminerait le phronimos (mais nous savons aussi que la mdit vertueuse est
recherche par les agents dans les passions et dans les actions II, 9,
1109 a 23) ; plus explicitement au livre X de lthique Nicomaque lorsqu
propos du lien entre sagesse pratique et vertus thiques, et du lien entre vertus thiques et passions, il nous indique un lien au moins indirect entre la
phronsis elle-mme et les passions. Mais il faut aussi tenir compte des
endroits o Aristote parle du nud indissociable que forment la sagesse
pratique et les vertus thiques dont nous savons quelles sont troitement
lies aux passions (par ex., en VI, 13, 1144 b 30-32). Maintenant, il semble
rationnel de supposer que lintgration de la connaissance et des motions
laquelle la Potique fait allusion, implique une rfrence la sagesse pratique,
comme on le sait partir des thiques, cest--dire une forme de connaissance pratique implique dans le gouvernement des passions : parce que
lexprience de la posie tragique, telle que la dcrit Aristote dans la Potique,
met srement en cause une telle connaissance, quelle soit lintelligence ou
les passions de piti et de terreur.
Une bonne tragdie est en effet surtout une structure parfaitement intelligible pour le spectateur (ou le lecteur) grce la savante construction du
rcit que le pote obtient en coordonnant les parties de laction et les pisodes au moyen de la ncessit ou de la vraisemblance1 : celui qui assiste la
reprsentation de ldipe-Roi, ou bien en lit ou en entend lire le texte, comprend quil y a une logique et une connexion causale constante dans la suite
des vnements. Mais il comprend et acquiert aussi une connaissance parce
quil devine la signification universelle de lhistoire construite par le pote :
universelle non pas parce quil pourrait tous nous arriver dpouser notre
propre mre aprs avoir tu notre pre, ou parce quAristote aurait dcouvert le premier que tel serait le dsir inconscient de tout homme, mais parce
que cest lhistoire qui nous fait comprendre, par le pote, comment et pourquoi un homme dun certain caractre est pass du bonheur linfortune.
Cest prcisment cette explication de ce qui arrive ncessairement, tant
donn certaines conditions qui peuvent tre gnralises (telle erreur et
tel caractre), un homme qui, comme tous les hommes, cherche obtenir
le bonheur ou le conserver sil la dj trouv et viter linfortune.
1. Sur cette question de la dtermination causale, voir surtout Halliwell (1992) et Frede
(1992), ainsi que Donini (1997).

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Mimsis tragique et apprentissage de la phronsis

Pierluigi Donini

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Quel que soit le ct exceptionnel ou inhabituel des vnements raconts, cest dans cette possibilit offerte au spectateur ou au lecteur de
sidentifier un personnage tragique1, que consiste luniversalit de la tragdie, et telle est la raison pour laquelle la tragdie est plus philosophique
que lhistoire. La tragdie ne fait que dire de manire cohrente la signification de toute vie humaine. Linterprtation tlologique du comportement
humain et le caractre ininterrompu de lenchanement dtermin de
manire causale des actions qui sont faites en vue dobtenir succs et bonheur garantissent luniversalit de la tragdie.
Mais, au moment mme o elle nous rend intelligible luniversalit des
vicissitudes humaines de ses personnages, la tragdie doit aussi nous mouvoir : il suffirait en effet d entendre lire la tragdie ddipe (14, 1453 b 56) pour prouver piti et peur : la piti envers la disproportion entre lerreur
que fait le personnage et limmensit de linfortune qui en est la consquence (la piti sapplique en effet celui qui tombe de manire immrite
dans linfortune) ; la peur que quelque chose de semblable puisse aussi nous
arriver car il pourrait aussi nous arriver de tomber dans quelque msaventure cause dune erreur aux consquences imprvisibles : nous ne nions
pas que nous sommes nous aussi semblables dipe dans la mesure o
nous ne sommes pas trs diffrents de lui dun point de vue moral, et o
nous cherchons aussi obtenir le bonheur ou viter linfortune.
Sil est vrai que lerreur du personnage qui est lorigine de son infortune fait partie intgrante de la thorie aristotlicienne, je ne sais si le fait
dajouter2 que la comprhension de la fonction causale dcisive de cette
erreur peut avoir en outre un effet rassurant au sens o il aiderait faire
disparatre la peur, en suggrant quil y a toujours dans la vie des occasions
derreur dont il faut se garder ; mais cela me semble une morale un peu
banale, mme si je ne peux exclure quAristote ait aussi pens cet effet.
Quoi quil en soit, quelle fonction ou disposition de lme humaine pouvons-nous attribuer, de manire aristotlicienne, cette opration complexe
que la Potique nous suggre, savoir lintgration des motions et de la
connaissance relative lexistence humaine, sinon justement la phronsis ? Quelle soit cognitive ou morale, la fonction de la tragdie pourrait
donc tre celle-ci : de favoriser, chez les spectateurs ou les lecteurs,
laffinement ou le perfectionnement de la sagesse pratique qui est la vertu
dianotique ddie au monde de la praxis et lie aux passions quon ne peut
liminer de lme humaine3.
Cette conclusion nest pas vraiment nouvelle, puisquelle a dj t
avance plusieurs reprises, de manire plus ou moins explicite, au cours
1. Sur cette question de lidentification, voir Nehamas (1992).
2. Selon une suggestion de Lanza (1987), p. 72.
3. Quon ne peut liminer, car Aristote nest pas un stocien. Et donc la catharsis des
passions obtenue grce la musique et aux chants (selon Pol. VIII) qui est le prsuppos de la
catharsis propre la tragdie, doit tre conue comme une modification partielle, un allgement ou un adoucissement, et non comme une limination de ces passions.

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des deux dernires dcennies1. Jespre seulement avoir contribu


lnoncer de la manire la plus cohrente et la plus aristotlicienne possible.
Il reste claircir, maintenant, comment la tragdie remplit aussi la seconde
condition du plaisir mimtique dont on a parl plus haut, celle qui engage un
plaisir li une connaissance antrieure de lobjet imit.
Sil est vrai de dire que la tragdie contribue au mrissement ou
laffinement de la phronsis, nous devrons alors supposer quelle nest pas
conue pour un public de jeunes, mme si lon se fonde pas sur le silence de
la Politique ce propos, je veux dire sur la base de la seule thique, puisque
nous savons que : les jeunes peuvent en effet devenir gomtres ou mathmaticiens et tre bien bien prpars dans ces disciplines, mais un jeune ne
semble pas pouvoir tre phronimos. La raison en est que la phronsis a aussi
pour objet les choses singulires dont la connaissance sacquiert par
lexprience et quun jeune na pas dexprience ; cest un temps long qui fait
lexprience (EN, VI, 8, 1142 a 12-16).
Il est facile de voir que la condition que ce passage de lthique pose
comme ncessaire et prliminaire lacquisition de la sagesse pratique et
donc aussi comme suffisante pour exclure les jeunes de cette possibilit,
permet de dire que la connaissance des particuliers (cest--dire des actions
et des situations particulires de lexistence) est de mme nature que celle
qui est pose dans la Potique (en 4, 1448 b 17) pour quil soit possible de
jouir du plaisir mimtique et donc aussi du plaisir propre de la tragdie :
dans les deux cas, il faut avoir pralablement vu, il faut dabord dj avoir
eu lexprience directe des objets qui seront ensuite mieux connus et compris grce lacquisition de la sagesse pratique et grce la jouissance de la
mimsis.
Les jeunes qui nont pas cette exprience pralable, seront exclus tant de
lacquisition de la sagesse pratique que de la jouissance de la mimsis qui
pourrait produire de la sagesse pratique. Cest parce que la tragdie est imitation des actions et de la vie (6, 1450 a 16), cest--dire de ces objets dont
1. On la trouve chez Lord (1982), p. 177-179, auquel renvoie aussi Belfiore (1992),
p. 279, mais il me semble assez improbable que la contribution de la tragdie la phronsis
consiste proprement parler dans le fait quelles produisent... des modles de comportement moral et politique qui puisse stimuler et guider laction (p. 178) : comment peut-on
penser quAristote ait pu tenir les actes ddipe, dOreste, dAjax, dAgamemnon, dlectre
ou dIphignie pour des modles imiter ? Supposer cela serait oublier la part derreur ou
dignorance de ces actes ; on pourrait plutt considrer cette suggestion en la comprenant de
manire ngative ou dissuasive (voir plus bas). Linterprtation de Wagner (1984) me semble
meilleure qui, aprs avoir bien mis en relief le lien entre sagesse pratique et vertus thiques,
conclut : pour Aristote, la tragdie nduque pas de manire directe en donnant des rgles
suivre, mais de manire indirecte en reprsentant la ralit de lhumain (p. 86). Ce type
dinterprtation chappe aux difficults qui sont celles des interprtations en termes de
morale ducative directe. Un cas particulier est ltude de Napolitano Valditara (2002), selon
laquelle les tragdies de Sophocle suggrent la ncessit dun savoir pratique que lauteur rapproche explicitement de la phronsis aristotlicienne. Mais curieusement, lauteur arrive
cette conclusion (certes intressante) en comparant directement Sophocle et lthique Nicomaque, et en faisant totalement abstraction de la Potique envers laquelle elle exprime dailleurs
une certaine dfiance quil mest difficile de partager.

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Mimsis tragique et apprentissage de la phronsis

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les jeunes nont pas lexprience adquate, que la destination de la tragdie


un public dadultes mrs en est implicitement confirme. Par adultes
mrs , il faut entendre des adultes qui ont un bagage adquat dexprience ;
en se servant du schma de la gnosologie aristotlicienne1, on peut dire que
celui qui possde dj un certain bagage dexprience accdera plus facilement la comprhension du pourquoi et de luniversel, ou plus prcisment, la connaissance du pourquoi qui est le contenu de luniversel. Or la
tragdie dit justement luniversel et, avec la structure causale trs forte de
laction dont elle est la mimsis, elle fait galement comprendre le pourquoi
des vicissitudes qui sont reprsentes.
Il est donc inutile de donner des leons de politique et de sagesse pratique aux jeunes qui nont pas dexprience de la vie. Mais il sera galement
inutile de les conduire au thtre (ou de leur faire lire une tragdie) sil est
vrai que la signification de la tragdie est justement celle dont Aristote nous
a donn lesquisse dans la Potique, savoir dtre une leon universelle et
quasi philosophique sur le sens de la vie et les rgles du comportement
humain. Les adultes qui ont une exprience de la vie et des actions, au
contraire, assisteront une tragdie en en tirant profit. On peut penser
quen assistant la reprsentation dun drame (ou en en lisant le texte),
ceux-ci consolideront dfinitivement leur quilibre motionnel et amlioreront leur comprhension du sens des diverses situations de la vie. Ces deux
issues convergent vers un mrissement de la phronsis, ou du moins aident
se rapprocher de la sagesse pratique. Plaide fortement en faveur de cette
interprtation le silence total que les pages ddies lducation des jeunes
dans la Politique observent sur la tragdie : on y parle de musique, mais non
de posie ; on y parle de danses, de churs, de chants, dhymnes, mais pas
de tragdie ; on y parle dducation du caractre comme qualit de lme
irrationnelle, mais on y parle pas de la formation des qualits ou des habitudes de la partie rationnelle de lme.
On restaurerait ainsi, enfin, une cohrence de fond tonnante entre la
Politique et la Potique, celle-ci compltant le programme ducatif de celle-l :
la Politique en traitant de (a) musique (chants et rythmes, sans la tragdie)
dont lobjet est (b) limitation des caractres destine (c) lducation des
jeunes ; la Potique soccupant en revanche de (a) la tragdie, mme sans
chant ni rythme, ayant pour objet (b) limitation non pas des caractres,
mais des actions, destine (c) la formation non pas des jeunes, mais des
adultes phronimoi.
La distinction ainsi que le paralllisme entre les deux traits sont parfaits.
Pour confirmer ceci, souvenons-nous quen Politique VIII, 1339 a 14-26,
Aristote introduit sa discussion au sujet de lutilit pour laquelle il faut enseigner la musique aux jeunes en formulant trois hypothses : 1 / dans un but
de jeu et de dlassement ; ou 2 / parce que la musique a la vertu pour finalit
1. Cf. Mtaph., A, 1, 981 a 2-30, o lexprience est le stade de la connaissance qui prcde et qui est prliminaire lart et la science.

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dans la mesure elle peut former les caractres, en les habituant prouver le
plaisir de manire correcte ; ou encore 3 / parce quelle peut contribuer au
bien-tre (diagg) et la phronsis. Malgr quelques adaptations, cette tripartition des fins possibles de lducation musicale est effectivement maintenue
dans la dicussion qui suit, et Aristote montre comment une telle ducation
peut contribuer soit la formation du caractre, soit la catharsis des passions, soit un bien-tre qui inclut le relchement des tensions (cf. surtout
1341 b 36-41). Si, la fin de cette discussion, leffet cathartique est
comme ajout, leffet de relchement qui au dbut tait spcifiquement
attribu au jeu , est maintenant devenu lun des aspects du bien-tre. Tous
les lments numrs dans cette tripartition sont pris en considration dans
la suite de la discussion, tous sauf prcisment la phronsis, qui nest plus
considre comme une des fins possibles de lducation musicale. videmment (et en cohrence totale avec ce quil en dit dans lthique Nicomaque),
Aristote ne juge pas que la formation de la phronsis soit un objectif possible pour lducation des jeunes ; videmment, il ne pense pas que la
musique devrait contribuer par elle-mme au mrissement de la phronsis ;
videmment, il devait exister, ses yeux, une autre formation, plus avance,
qui avait pour but ce mrissement de la phronsis1. Si ceci est vrai et si nous
disposons dautres indices qui permettent de considrer la Potique comme
une continuation et une partie du programme ducatif de Politique VIII,
alors la finalit de la tragdie devrait prcisment tre celle qui permet de
satisfaire le troisime objectif de cette ducation qui nest pas expos : la formation de la phronsis.
Ces arguments peuvent sembler nous donner lassurance de la cohrence
gnrale de la Potique par rapport la philosophie pratique (thique et politique) dAristote ; et dun autre ct, linterprtation de ce trait sur la posie
qui cherche en dterminer le lieu exact dans le cadre dans la pense du
philosophe et qui en accentue la cohrence par rapport ses autres thories,
est certainement la plus juste2. Et on ajoutera enfin que lue de cette manire,
la Potique offre la rponse la plus complte et la plus forte la condamnation
platonicienne de la posie : sil est vrai quelle permet lducation et le mrissement de lhomme, alors la tragdie (et la posie pique) sert au bien de son
auditoire et a un rle et une fonction positive dans la cit.
mon avis, cest de cette manire quil faut lire la Potique si lon veut
respecter lintention dAristote. Cependant, je crois aussi quune interprtation correcte dun texte doit tre claire en en reconnaissant ses limites et
ses difficults. Dans notre cas, il y a, me semble-t-il, une difficult vidente
par rapport ce qui vient dtre dit. Je veux dire que lon pourrait facilement
1. Le principe gnral nonc en 1338 b 4 : il faut duquer les habitudes avant la rationalit , vaut bien entendu pour Politique VIII tout entier.
2. Sur lopportunit de lire la Potique la lumire de la philosophie gnrale dAristote,
voir Halliwell (1986), p. 2-3.

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me rtorquer que tout ce discours sur la formation ducative de la tragdie


reste implicite dans ce texte : pas plus quelle ne parle de ses liens avec la
politique, de lducation des vertus, ou de la mdit, la Potique ne parle
jamais de la phronsis, ni dune ventuelle contribution de la tragdie un
dveloppement de cette sagesse pratique. Il faut donc prendre acte de ce
silence dAristote et lui trouver une explication plausible.
Soit dit entre parenthses avant de poursuivre : le silence quobserve la
Potique sur le cadre gnral, ducatif et formatif, dans lequel doit sinscrire
son enqute ainsi que sur son lien avec la science politique, fournit aussi une
justification mme si ce nest pas une preuve , aux interprtations qui,
refusant dattribuer la posie une fonction formative ou morale, soutiennent que la posie et la tragdie auraient pour Aristote une finalit soit purement esthtique, soit franchement hdoniste. Nanmoins, de telles interprtations sont des lectures garantes de la Potique parce quil est anachronique
dattribuer ce texte des fins dont il ne parle pas explicitement (bien que ce
soit une condition commune de toutes les interprtations alternatives, dont
celle que je soutiens moi-mme), mais qui surtout nont pas pu tre imagines par un philosophe sorti de lcole de Platon. Une telle interprtation
esthtique ou hdoniste de ce trait, cependant, je dois admettre honntement quelle a pu merger dune donne de fait que je suis tenu dexpliquer,
savoir le silence quAristote a observ sur le cadre gnral de son discours
et sur le rapport entre lart potique et la politique, entre son livre sur la
posie et ses livres formant la Politique.
Voici probablement la rponse la plus simple cette difficult : Aristote
a voulu reporter cet claircissement dans le second livre de la Potique en
revenant la comdie et sur le concept de catharsis1, ce quil naurait pas pu
faire sinon en revenant sur le lien avec Politique VIII. Une telle solution ne
serait pas ddaigner, certes, dans la mesure o lexistence dun second livre
ne peut tre exclue avec certitude, mme si elle ne peut pas tre prouve non
plus. Du reste, il est sr quAristote avait au moins lintention de revenir la
question de la comdie (selon la promesse faite en 6, 1449 b 21). Mais ce
nest pas du tout une solution satisfaisante parce quelle est totalement
conjecturale et que, mme si nous tions srs quAristote avait effectivement crit un second livre, cela resterait encore une pure hypothse quil y
ait dit autre chose que ce quil dit dans le premier. Mais cette explication
aurait encore un autre dfaut : le refus de voir les raisons qui rendaient
objectivement difficile de rtablir ce lien entre tragdie et politique, entre ces
deux uvres que nous lisons aujourdhui comme deux traits distincts. Il
me semble donc beaucoup plus intressant dexaminer cet aspect de la question, plutt que de men remettre des hypothses qui ne peuvent ni tre
prouves ni dfinitivement rejetes.
1. QuAristote ait eu lintention de traiter de la catharsis dans ce second livre de la Potique, est une hypothse souvent dfendue que je tiens galement pour plausible (voir Donini
(1998), p. 35 et 38).

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mon avis, il y a en effet une autre explication beaucoup plus simple


tous les silences dAristote dans la Potique (silences propos de la politique,
de lducation, de la phronsis) : une explication qui dcoule, si lon y rflchit, de lide neuve et mme rvolutionnaire (si on la compare avec la
manire dont Platon a trait de la tragdie dans la Rpublique et dans les Lois),
selon laquelle la tragdie peut accomplir sa fonction et atteindre son but
mme la simple lecture individuelle dun texte potique, indpendamment
de sa reprsentation sur scne ainsi que de la musique et des chants du
chur. Cette conviction, quelle que soit la manire dont Aristote la
acquise1, suffit mettre en question la possibilit que la posie et la tragdie
puissent encore faire partie dun projet ducatif complexe qutablit et et
que rgle lart politique. Le seul fait de devoir reconnatre que le bnfice
dune tragdie peut tre atteint indpendamment de sa reprsentation
publique organise par la cit suffit probablement mettre en doute
lhypothse selon laquelle elles devraient avoir exactement le mme but et le
mme rsultat. On peut continuer penser que ce sont les mmes : ce sont
la comprhension, le plaisir de lavoir obtenue, le mrissement intellectuel et
lquilibre motionnel de la personne qui comprend. Mais la comprhension
et le plaisir du lecteur ne sinsrent plus aussi clairement dans le projet
complexe dune formation de citoyen tel quil est esquiss dans la Politique et
auquel les discours sur la posie aurait d donner une suite. moins
quAristote ne soit all jusqu penser (et crire, dans lhypothse dun
second livre de la Potique ?) que la politique devait intervenir et contrler le
temps libre des citoyens en orientant mme leurs lectures. Telle est la difficult, qui nest pas des moindres, quAristote aurait d affronter dans la Potique sil avait voulu poursuivre son trait de manire cohrente par rapports
aux prmisses de Politique VII-VIII. Le silence quobserve notre Potique
propos du cadre gnral, politique et ducatif, dans lequel est n le problme
de la posie, pour Platon et pour lui-mme, pourrait tre le signe quil tait
bien conscient de cette difficult et pourrait en mme temps tre la solution
quil a trouv, certainement inadquate et prcaire, cette situation de relle
aporie.
Cependant, si lide dune lecture prive de la tragdie menace de
rompre les liens entre lart potique, les uvres quil permet et la politique, il
ne faut pas croire quelle ruinerait compltement la cohrence gnrale de la
philosophie pratique dAristote. Ainsi il faut reconnatre quen suggrant la
possibilit dune jouissance prive de la tragdie, la Potique tend prsenter
une situation tout fait analogue, ou parallle, celle quon rencontre dans
le dernier livre de lthique Nicomaque : l, le philosophe, en tant que tel, vit
en dehors de la socit civile et jouit de manire prive des acquisitions de la
thria qui nont aucune retombe pour la communaut sociale et qui
1. Mais il est difficile de ne pas penser lexprience du philosophe lui-mme que Platon avait surnomm, sans doute de manire pjorative, le liseur (Vita Marc., 6). Dautres
considrations peuvent aussi lavoir influenc en ce sens, voir Halliwell (1986), p. 129.

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Mimsis tragique et apprentissage de la phronsis

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nintressent pas la vie pratique et politique. De manire analogue, la lecture


personnelle du texte dune tragdie, en dehors de toute reprsentation
publique, suggre la situation dun homme qui, par dcision, curiosit ou
intrt, accde une exprience culturelle dcontextualise et pour qui il
devient pour le moins problmatique dattribuer encore la tragdie exactement la mme signification et la mme fonction quelle possdait, savoir
dtre une part de lautoformation et de lautoreprsentation de la communaut civile, par la mdiation de la reprsentation sur scne dont jouissaient
tous les concitoyens loccasion de ftes publiques. Aristote sarrte cette
incohrence sans en faire un problme et sans en tirer de conclusion du
moins pour nous qui lisons la Potique ; en choisissant le silence, il se
comporte tout autrement que dans lthique Nicomaque, o il affirme explicitement et accepte tranquillement lextriorit de la philosophie thrtique
par rapport lexprience pratique et politique du citoyen. Cette affirmation,
la Potique, ou du moins ce que nous en avons, ne la fait pas : il devait tre
sans doute assez difficile, pour un disciple de Platon, dabolir explicitement
cette relation entre la posie et la vie publique.
La Potique reste un texte allusif et fascinant, peut-tre aussi cause de
son ambigut. Originellement conue pour dcrire une exprience culturelle qui considre lhomme comme un citoyen, elle finit par admettre que
cette exprience peut tre essentiellement obtenue mme en priv, sans
avoir besoin du contexte civil de la reprsentation publique. Les lectures
esthtiques de ce trait ont srement tort de prtendre construire un
cadre thorique quAristote naurait pas mme voulu esquisser ; mais elles
ont au moins le mrite dassumer (parfois peut-tre sans sen rendre
compte) que tel aurait pu tre le point de dpart dAristote lui-mme.
Pierluigi DONINI,
Universit de Milan.
(Traduction de litalien : Pierre Destre)

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