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LEONS DE PHYSIQUE

LIVRE II
DE LA NATURE.

CHAPITRE VII.
Le physicien, en tudiant le pourquoi des phnomnes, doit considrer quatre
sortes de causes : l'essence, le mouvement, la fin et la matire ; il y a dans la
physique trois recherches principales, sur l'immobile, sur le mobile imprissable
et sur le prissable. Le moteur peut tre de deux genres, primitif ou
intermdiaire.

1. Il est donc manifeste qu'il y a des causes, et que le


nombre de ces causes est bien tel que nous l'avons tabli,
puisque la recherche de la cause embrasse prcisment ce
nombre de questions. Ainsi, la cause d'une chose se
ramne : soit l'essence mme de l'objet, terme dernier
dans les choses o il n'y a pas de mouvement, et par
exemple, dans les mathmatiques, o la recherche extrme
vient aboutir la dfinition de la ligne droite, ou celle de
la proportion ou de telle autre ide ; soit au moteur
primordial ; et, par exemple, d'o vient que tel peuple a fait
la guerre ? C'est qu'on l'avait pill ; soit au but qu'on se
propose ; et, par exemple encore, pourquoi tel peuple a-t-il
fait la guerre ? C'est afin d'obtenir la domination ; soit enfin
la matire, clans les objets qui naissent et sont produits.
Ainsi, la nature et le nombre des causes sont bien ce que
nous venons de dire.
Ch. III, 1. Qu'il y a des causes, entre l'opinion de ceux qui
veulent attribuer tout au hasard ; voir plus haut, ch. 4, 7.
- Tel que nous l'avons tabli, voir plus haut, ch. 3, 10, o
l'on a expliqu le nature et les diffrences des quatre
espces de causes. - Soit l'essence mme de l'objet, c'est
la cause essentielle ou formelle. - Suit au moteur
primordial, la cause motrice, d'o est parti le principe de
tout ce qui a suivi. -Soit au but qu'on se propose, la cause
finale, le pourquoi et le but o tend la chose. - A la matire,
la cause matrielle. - Qui naissent et sont produits, soit par
le fait de la nature, soit par l'art de l'homme.

2. Du moment qu'il y a quatre causes, le physicien doit


les connatre toutes les quatre ; et c'est en rapportant le

pourquoi des phnomnes ces quatre causes qu'il rendra


compte en vrai physicien, et d'aprs les lois naturelles, de
la matire, de la forme, du mouvement et du but final des
choses.
2. En vrai physicien, et d'aprs les lois naturelles, il n'y a
qu'un seul mot dans le texte.

3. Souvent trois de ces causes se rduisent une seule.


Ainsi l'essence et la fin se runissent ; et de plus, la cause
d'o vient le mouvement initial se confond spcifiquement
avec ces deux-l ; comme, par exemple , l'homme
engendre l'homme ; ce qui a lieu gnralement dans toutes
les choses qui, aprs avoir reu le mouvement, le
transmettent leur tour. Quant celles qui ne transmettent
point le mouvement pour l'avoir reu, elles ne sont plus du
domaine de la Physique ; car ce n'est pas parce qu'elles ont
en elles-mmes un mouvement qui leur soit propre ou un
principe de mouvement, qu'elles peuvent le communiquer :
mais elles le donnent tout en tant immobiles elles-mmes.
3. L'homme engendre l'homme, par cet exemple, qui est
ici assez brusquement jet. Aristote veut dire sans doute
que l'homme quand il engendre l'homme peut tre
considr comme runissant les trois espces de causes,
puisqu'il est il la fois la forme, la matire, et le principe
moteur, relativement l'tre qui doit sortir de lui, et qui est
de la mme espce. - Quant celles... ce sont les tres
immobiles d'o vient le mouvement pour tout le reste, mais
qui ne sont pas eux-mmes en mouvement ; par
excellence, c'est le premier moteur ou Dieu. - Elles ne sont
plus du domaine de la Physique, elles appartiennent la
Mtaphysique plus spcialement. - Un mouvement qui leur
soit propre, ces tres ne peuvent pas avoir de mouvement
en eux, prcisment parce qu'ils sont immobiles, tout en
donnant le mouvement au reste des tres. - Ou un principe
de mouvement, en ce sens o l'on dit de l'homme, par
exemple, et des autres animaux, qu'ils ont en eux-mmes
le principe de leur mouvement, et qu'ils peuvent se
mouvoir. - Mais elles le donnent, sans l'avoir elles-mmes.
Il faut, sur toute cette thorie, consulter l'admirable XIIe
livre de la Mtaphysique ; le premier moteur est
ncessairement immobile, et le reste des tres attirs par
lui et vers lui en reoivent par l mme le mouvement.

4. Il y a donc ici trois tudes distinctes : l'une sur ce qui


est immobile ; l'autre sur ce qui est mobile, mais
imprissable; et la dernire sur toutes les choses qui
prissent.
4. Sur ce qui est immobile, le premier moteur, c'est-dire, Dieu. - Sur ce qui est mobile, mais imprissable, le ciel
et tous les grands phnomne qui s'y passent. Voir plus
loin, Livre VIII, ch. 14, o la question du premier moteur

est touche plutt encore qu'approfondie, attendu qu'elle


est renvoye la Mtaphysique.

5. Par consquent, la cause des choses se trouve, soit en


tudiant leur matire, soit en tudiant leur essence qui les
fait ce qu'elles sont, soit enfin en tudiant le moteur initial.
C'est par cette mthode, en effet, quand il s'agit de la
gnration des choses qu'on en recherche surtout les
causes en se demandant quel phnomne se produit aprs
tel autre, quel a t le premier agent, quel effet a prouv
l'tre que l'on considre, et eu se posant toujours des
questions analogues celles-l.
5. Le moteur initial, appliqu la chose mme dont on
s'occupe, et non plus l'universalit des choses ; et pour
reprendre l'exemple cit au 1 : Quel a t le premier
motif de la guerre que tel peuple a fait tel autre peuple ?
On rpond : le premier motif de la guerre a t dans les
dprdations que ce peuple avait souffertes de ses voisins.
- De la gnration des choses, non pas dans le sens de
cration, mais dans le sens de simple production naturelle
ou artificielle. - Quel phnomne se produit aprs tel autre,
c'est la question de la forme. - Quel a t le premier agent,
c'est la cause motrice. - Quel effet a prouv l'tre, c'est la
question de la matire et de la forme.

6. Il y a deux principes qui, dans la nature, peuvent


mouvoir les choses ; l'un n'est pas du domaine de la
Physique, attendu qu'il n'a pas en lui-mme l'origine du
mouvement ; et tel est l'tre, s'il en est un, qui peut
mouvoir sans tre mu, comme le ferait l'tre absolument
immobile, et antrieur tous les tres ; l'autre principe,
c'est l'essence et la forme, parce que la forme est la fin en
vue de laquelle est fait tout le reste.
6. L'un n'est pas du domaine de la Physique, je crois
pouvoir traduire ce passage ainsi, en m'appuyant sur le 3.
- Il n'a pas en lui-mme l'origine du mouvement, voir plus
haut le 3. Ceci signifie que l'tre immobile n'a pas un
mouvement propre ; ce qui est vident. - C'est l'tre, s'il en
est un, qui peut mouvoir, par une sorte d'attraction. - Et
antrieur tous les tres, en d'autres termes, Dieu. L'autre principe, le texte n'est pas aussi prcis, il est
vident, d'aprs le contexte, que le premier des deux
principes auxquels Aristote rduit les quatre espces de
causes, est la matire, qui, par elle-mme, n'a pas le
mouvement, et qui, ce titre, ne fait pas partie de la
physique. L'autre principe est la runion de l'essence, de la
fin et du mouvement initial, d'aprs le 3. Il est d'ailleurs
assez trange d'assimiler ici la matire au premier moteur,
Dieu, le moteur immobile de l'univers ; mais c'est une
simple comparaison pour dire que la matire joue, l'gard
des trois autres causes, un rle analogue celui que le
premier moteur joue dans le monde. On peut voir aussi plus
haut que l'tre se rduit la matire et la forme, Livre 1,
ch. 8, 11.

7. Et, par suite, comme la nature agit en vue d'une


certaine fin, il faut aussi que le physicien l'tudie et la
connaisse sous ce rapport.
7. La connaisse sous ce rapport, la connaissance des
causes finales ne doit pas tre exclue de la physique.

8. En rsum, le physicien doit expliquer de toutes les


faons la cause des choses, et dmontrer, par exemple, que
telle chose vient ncessairement de telle autre, qu'elle en
vienne d'ailleurs soit d'une manire absolue et constante,
soit dans la pluralit des cas ; il faut qu'il puisse prvoir que
telle chose aura lieu, comme des prmisses on augure et on
tire la conclusion ; enfin il doit dire ce qu'est l'essence de la
chose qui la fait ce qu'elle est, et expliquer pourquoi elle est
mieux de telle faon que de telle autre, non pas
absolument, mais eu gard la substance de chacune des
choses.
8. De toutes les faons, c'est--dire d'aprs les quatre
points de vue numrs plus haut au 2. -Telle chose vient
ncessairement de telle autre, c'est la cause motrice. - Que
telle chose aura lieu, c'est la cause matrielle comme le
prouve l'exemple des prmisses, d'o vient la conclusion. L'essence de la chose, c'est la cause essentielle ou formelle.
- Elle est mieux de telle faon, c'est la cause finale. - A la
substance, ou la nature.