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Du Sahara au Nil: la faible reprsentation danimaux dangereux dans lart rupestre du dsert Libyque pourrait tre lie

la crainte de leur animation


Julien dHuy* et Jean-Loc Le Quellec**
Rsum: fuyant laridification de leur territoire pour
rejoindre les rgions plus clmentes de la valle du Nil,
peut-tre en empruntant ce qui allait devenir la piste
dAb Balls, les habitants du Djebel el-Uweynt et
du Gilf Kebr auraient emport avec eux leur crainte
de reprsenter des animaux dangereux.

Abstract: Fleeing the increasing aridity of their territory in order to reach the more favourable regions of
the Nile valley, perhaps following what was to become
the Abu Ballas track, the inhabitants of the Djebel elUweinat and the Gilf Kebir may have taken with them
their fear of representing dangerous animals.

1. Introduction
De nombreux auteurs ont propos une
influence de lart rupestre saharien sur lart gyptien. Cette hypothse semble trs vraisemblable.
En effet, suite lasschement progressif du
dsert vers le milieu de lHolocne, des migrations humaines provenant du Sahara ont contribu au peuplement et la culture de la valle
du Nil (Brook 2006: 35-37; Hassan 1988; Keita
& Boyce 2005: 234-235; Kobusiewicz 1992;
Kobusiewicz et al. 2004; Wendorf & Schild
1980; Wendorf et al. 2001). Toute la priode de
lgypte prdynastique montre ainsi dvidentes
affinits avec le Sahara.
La dernire hypothse en date dune influence
saharienne sur la culture gyptienne reconnat,
dans des reprsentations danimaux fantastiques
sans tte, au corps de flin, entours dhumains
quils avalent ou recrachent (fig.1), et dans celles
de personnages flottants ou ttes en bas,
la prfiguration des croyances mortuaires des
dynasties pharaoniques (Le Quellec & de Flers
2005: sp. 260-265; Le Quellec 2005, 2008).
Nanmoins, toutes les propositions avances
jusqualors pour tenter de rapprocher, dun ct, les
peintures et gravures sahariennes et, de lautre, les
reprsentations et croyances de lgypte antique
sont discutables, et nont pas toujours paru compltement convaincantes (Dupuy 2008).
Jusqu prsent, les chercheurs ont plutt
essay de mettre en vidence une possible communaut de formes entre lart rupestre saharien et
lart gyptien, ou un contenu commun, mythologique, qui aurait t vhicul par ces deux formes
dart. notre connaissance, personne na jamais
essay de montrer une similitude dans lattitude
des sahariens et des gyptiens vis--vis de lart.
Or une telle similitude peut tre, croyons-nous,
mise en vidence.

Lart du Sahara oriental est surprenant en


bien des points, notamment par labsence apparente de reprsentations danimaux dangereux
pour lhomme ou pour le btail. Nous pensons
que cette crainte doit tre mise en relation avec
une attitude similaire des gyptiens devant les
images.
2. Mthode
Que qualifierons-nous danimaux dangereux,
puisquon ne peut dissimuler le caractre subjectif de cette apprciation (Clottes 1995)? Cinq
animaux, significativement appels the big
five, sont rputs particulirement dangereux
en Afrique pour lhomme: le lion, llphant, le
buffle, le rhinocros noir, et le lopard (Burton
& Burton 2002: 305; Kilgo 2003: 83; Shomon
1998: 13; Prato & Fagre 2005: 368). Nous catgoriserons galement comme animaux dangereux ceux qui tuent le btail et ceux qui nous font
concurrence pour le gibier. Cest pourquoi nous
ajouterons la liste prcdente le caracal, le chacal, le crocodile, le gupard, la hyne et le lycaon.

Cahiers de lAARS N 13 2009

Fig. 1. Lune des


Btes mythiques
qui, au dsert
Libyque, semblent engloutir (ou
recracher?) un
personnage (DAO
Julien dHuy).

* dhuy.julien@
yahoo.fr
** CNRS / IFAS
(UMIFRE 25)
School of Geography, Archaeology
and Environmental
Studies, University
of the Witwatersrand, Johannesburg 2050.
rupes@neuf.fr

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Julien dHuy et Jean-Loc Le Quellec


Pour valider lhypothse dune non-reprsentation des animaux dangereux, il nous faut
prouver la fois la prsence de ces animaux
dans le Sahara oriental lpoque des artistes
et labsence de leur reprsentation. Nous aurons
par consquent recours aux documents historiques, lthologie et aux statistiques.
Le principal critre scientifique de cette
hypothse rside dans son aptitude tre soumise au test et tre rfute par lexprience
(Popper 1985). Par exemple, elle serait aisment
rfutable par la dcouverte dun nombre significatif de reprsentations danimaux dangereux
au dsert Libyque, ou par la dmonstration de
labsence effective de flins, hynes, lycaons,
lphants, et crocodiles dans cette partie du
dsert lpoque concerne.
3. Rsultats
3.1. Les flins
De quels flins a-t-on retrouv des traces au
Dsert Libyque lpoque des artistes? Quel a
t leur traitement artistique?
Le caracal (Caracal caracal, Schreber 1776)
Djera, les restes de faune dcouverts en
fouille font cho limagerie rupestre du site:
antilopes, gazelles et autruches. Seul le caracal, dont des restes sont pourtant prsents dans
lassemblage faunistique, na pas t reprsent
sur les parois de la cavit (Gehlen, Kinderman,
Linstder & Riemer 2004).
Le contexte artistique de Djera na pu tre
dat avec prcision, mais les uvres ont ncessairement t ralises avant 5400 BC, date de
labandon dfinitif de la rgion. Le matriel
des deux foyers mis au jour tout prs de lentre de la grotte est dat entre 5680 et 5400
BC environ (Kuper 1996). De plus, la prsence
du caracal a t confirme ailleurs au dsert
Libyque durant cette poque (voir notamment
Wendorf & Schild 2001: 620-621).
notre connaissance, malgr cette prsence, on ne trouve aucune reprsentation
rupestre du caracal (Osborn & Osbornov
1998: 112). Dans le cadre de notre hypothse,
cette absence du plus froce des petits flins
dAfrique (Alden et al. 2001: 552) pourrait
sexpliquer par la prdation quil exerait sur
le gibier, notamment les antilopes (Sunquist &
Sunquist 2002: 40-41). Remarquons galement
que le caracal sen prend aussi aux animaux
domestiques (Osborn & Osbornov, ibid).
Le gupard (Acinonyx jubatus, Scheber 1776)
On notera labsence de reprsentation de
gupards. Dans les faits, rien ne prouve la
prsence de ces flins lpoque des artistes,
86

aucun fossile de cet animal nayant jamais


t dcouvert en gypte (Osborn & Osbornov 1998: 122). Pourtant, les gupards rsistent aisment laridit (Hamdine et al. 2003,
Marker 1998). Almasy en a mme observ au
Wadi Howar. Hoogstraal et al. (1966-1967)
laissent entendre que cette espce serait teinte
en gypte aujourdhui, mais elle a t observe en maints lieux de la partie nord du dsert
Libyque, au moins jusque dans les annees
1990, et plusieurs gupards ont t tus vers les
annes 1950-1960 dans les environs septentrionaux de la frontire gypto-libyenne (Hufnagl
1972: 44).
Cest lextermination des gazelles leur
proie favorite une poque rcente qui
conduit la disparition progressive des gupards ou leur repli vers des habitats marginaux (Saleh et al. 2001)
La question reste donc ouverte: taient-ils
prsents et non reprsents ou vritablement absents?
Dans la grotte de Talh Saddle, au Jebel
el-Uweynt, une reprsentation montre un animal sattaquant un bovin. Ses inventeurs ont
propos dy voir un gupard ou un chat sauvage
(Bckli & Marai 2008: 145). Lidentification
de cette reprsentation tant extrmement douteuse, elle ne saurait suffire pour attester la prsence du gupard au Sahara Libyque lpoque
des peintres. On peut nanmoins la souponner
fortement.
Le lopard (Panthera pardus, Linnaeus 1758)
Le lopard tait-il prsent au dsert Oriental?
notre connaissance, rien ne le prouve.
Cette espce est connue dans lpipalolithique
et le Prdynastique du dsert Occidental, environ de 7000 3000 BC (Goodman et al. 1992).
Il faut cependant signaler la dcouverte,
dans un abri calcaire du sud du Plateau de
Galala, dune reprsentation suppose montrer
un groupe de lopards chasss par plusieurs
hommes arms de javelots et monts sur des
quids (Hobbs & Goodman 1995). Il est douteux que ces peintures, possiblement dates de
3957 3500 BC (Hobbs & Goodman 1995)
reprsentent bien des lopards (Midant-Reynes
& Muzzolini 1995), mais des ossements de
cette espce ont t retrouvs proximit, dats
de 9570 2276 BP, qui attestent la prsence du
lopard dans la rgion. Cela ne parat gure
surprenant, ces animaux pouvant supporter
une certaine aridit (Al-Johany 2007: 26-27).
Pourtant, rappelons quaucune trace archologique nen est (encore?) atteste dans la partie
du dsert situe louest du Nil.

La faible reprsentaton danimaux dangereux au dsert Libyque


Si cette espce tait prsente dans la
nature, son absence de reprsentations dans
lart rupestre pourrait, peut-tre, provenir de la
crainte dune dprdation du flin sur le gibier,
le btail ou sur lhomme.
Le lion (Panthera leo, Linnaeus 1758)
Trois flins, dont lun vis par deux archers,
ont t dcouverts dans la fameuse grotte des
Btes de lOuadi Sora (Le Quellec & de Flers
2005: 216; Le Quellec 2006: 59).
Lune des reprsentations montre deux
archers bandant leur arc en direction dun
flin en aplat blanc, qui semble menacer un de
leurs collgues (fig. 2): il sagit peut-tre dun
lion ou dun lopard, galement dangereux
pour lhomme. Or, parmi les flins dangereux,
le lopard surprend souvent ses proies en se
tenant en embuscade sur un arbre (mais pas
toujours) (Aymard 1911: 181; Burton & Burton
1969: 2556) tandis que le lion charge uniquement partir du sol. De plus, la robe des flins
reprsents ne prsente aucune tache. Cela
nous pousse penser que ces animaux seraient
des lions.
Lusage dun aplat blanc pour cette reprsentation est souvent caractristique des peintures
les plus tardives au Ouadi Sora (Le Quellec &
de Flers 2005: 287), ce qui serait le signe dun
maintien relativement long dune population
de lions dans la rgion. Il faut cependant se
demander si la raret de leurs reprsentations
dans lart rupestre ne serait pas lie la rarfaction de lanimal mme, provoque par laridification du Sahara. Cest peu probable, car la
prsence de lions dans le dsert nest gure surprenante. Ces animaux sont capables de rester
sans boire pendant plusieurs jours si leau est
rare ou indisponible, se contentant du liquide
contenu dans leur proie (Sunquist & Sunquist
2002: 289). On en a ainsi abattu en Somalie,
dans des rgions o les points deau sont souvent distants de cinquante kilomtres (Hermann et al. 1994: 16). De plus, il vivait encore
la limite de lAr et de lAdrar des Iforas au
dbut du sicle dernier (Gauthier et al. 1996:
58) et Michael H. Mason (1935) a racont avoir
dcouvert une dent de lion abandonne dans
la rgion aride du Wadi Howar. Les restes fossiles de lespce sont rarissimes en gypte, les
attestations certaines se limitant pratiquement
deux os signals par Von de Driesch et Boesneck (apud Osborn, Dale J. & Osbornov 1988:
114).
La question des reprsentations de lions
en gypte est complexe, car certaines figures
prdynastiques et des premires dynasties prsentent des affinits msopotamiennes qui font

davantage penser une influence artistique


qu une interprtation de la nature environnante. Cest notamment le cas des lions ornant
un sceptre divoire de Hirakonpolis (Quibell
1900, I: pl. xix-6), comme de ceux des fameux
manches de couteau du Gebel el-Arak et du
Gebel el-Tarif (Hemmer 1963).
On sait pourtant que, grce leur bonne
adaptation ce milieu extrme, des populations
de lions se sont maintenues dans le Sahara gyptien jusqu lAntiquit. Des cippes magiques
de la Basse-poque montrent Horus matrisant
lion et oryx, et le dieu Shed qui, mont sur un
char, pitine les crocodiles et chasse les animaux du dsert: serpents, scorpions, lions et
oryx (Brunner-Traut 1977; Quaegebeur 1999,
fig. 47a & b).
Leur capacit adaptative et la persistance
dune population dans le dsert gyptien jusqu
lAntiquit rfutent donc lhypothse dune rarfaction des lions lorigine de leur faible reprsentation. Pourtant, le fait que les lions aient t
peu reprsents pourraient galement sexpliquer par une densit de lespce peu importante.
Chaque tribu de lions aurait ncessit, cause
dun gibier peu abondant, une vaste tendue de
territoire. Lanimal tant peu courant, on laurait moins vu, et par consquent moins reprsent. Les proies habituelles des lions sont des
onguls de grande et de moyenne taille. On a
calcul quun lion tuait entre une dizaine et une
soixantaine de proies par an (Sunquist & Sunquist 2002: 292). Une petite tribu, de six ou sept
lions dge diffrent, chasse environ deux fois
par semaine (La Faune 10: 192). Une telle tribu
tue donc plus dune centaine donguls par an,
chiffre que doit pouvoir supporter ltendu du
territoire. Mais mme si leur territoire, comme

Fig. 2. Dtail des


peintures de la
grotte des Btes. En
haut, deux personnages en aplat
sombre se penchent
pour bander leur arc
(blanc) en direction
dun flin (en aplat
blanc) qui semble
menacer un de leurs
camarades (Photo
JLLQ. Voir aussi Le
Quellec & de Flers
2005: 234, fig. 657).

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Julien dHuy et Jean-Loc Le Quellec

Fig. 3. Les
empreintes de
flin de la grotte
del-Obeydh
(DAO JLLQ).

dans certaines zones du Serengeti, atteignait


260 km2, ce nest pas suffisant pour justifier le
faible nombre de leurs reprsentations, comme
le prouvent le prouve le fait que gyptiens
anciens de la valle du Nil les figuraient trs
rgulirement, et leur ont attribu une grande
importance mythologique (Schweitzer 1948).
Ce petit nombre dimages peut alors sexpliquer par la dangerosit du lion pour lhomme.
Ainsi, significativement, dans lune des rares
reprsentations de ce flin au dsert Libyque,
lanimal semble menacer un archer.
Plus tard, lespce stant maintenue mais
nayant gure t davantage reprsente, on
peut ajouter la raison de ce refus la prdation du flin sur les troupeaux. Ailleurs dans
le Sahara, des gravures de la priode cameline
ancienne montrent des lions sen prenant des
bovins domestiques (Gauthier et al. 1996: 58).
Les btes du Wadi Sora
Un peu plus dune trentaine de reprsentations de btes dun mme type ont t
dcouvertes dans le Wadi Sora. Morelli et al.
(2006) les qualifient de lions acphales.
Ces btes sapparentent des cratures
mythiques, dangereuses, et, pour certaines, sont
montres en train dengloutir des humains.
Elles prsentent toutes une caractristique
morphologique sur laquelle les critiques se
sont peu arrts, se contentant den prendre
acte: Sur ces Btes, en place de tte, ne se
voit quune sorte de curieuse invagination entre
deux bosses de taille ingale, ne correspondant
lanatomie daucun quadrupde connu. (Le
Quellec 2005: 71). Or, comme nous le verrons
plus tard, il est possible que ce dtail soit extrmement significatif.
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Les empreintes de flin de


la grotte del-Obeydh
La grotte de loued el-Obeydh prsente
une srie dempreintes de flins graves sur
la paroi, ralises entre le vi e et le iv e millnaires avant lre commune (Barich 1998).
La majorit de ces empreintes prsentent
plus de quatre doigts, qui est le nombre de
ceux dont sont normalement munis tous les
flins prsents dans la nature (fig. 3). On peut
donc penser que les graveurs auraient voulu
reprsenter le passage dun flin non naturel,
et sans doute mythique. On peut aussi penser que la reprsentation dempreintes, plutt quune figuration de lanimal lui-mme,
assume une fonction synecdotique, prenant
la partie pour le tout, et permet de signifier la prsence dun animal dangereux sans
prendre le risque de le reprsenter en entier.
Si tel est le cas, ces empreintes de pas doivent tre rapproches des btes acphales
du Ouadi Sora (Le Quellec & de Flers 2005:
49-50).
Les flins non identifis
Dans le Djebel el-Uweynt, sur une paroi
du Ouadi Wa, on note deux girafes poursuivies par un flin (Le Quellec & de Flers
2005: 80). Dans le mme massif, deux scnes
(fig. 4 et 6) et probablement une troisime (fig.
5) montrent un groupe darchers sattaquant
des animaux ressemblant des flins. Ces
scnes datent de la priode pastorale rgionale et montrent que les pasteurs du Jebel
el-Uweynt utilisaient leur arc pour dfendre
leur troupeau des attaques de flins. De tels

La faible reprsentaton danimaux dangereux au dsert Libyque

Fig. 4. Peinture
du Karkr e-al
(Jebel el-Uweynt)
montrant un groupe
darchers flchant
dabondance un
flin en aplat blanc
pendant que dautres
personnages loignent le troupeau
vers la droite. Lun
des bovins sloigne
en tournant la tte
en arrire vers le
flin agonisant,
reconnaissable
sa longue
queue redresse
(photo JLLQ).

fauves vivaient donc dans ce massif en mme


temps que les artistes. Le fait quils aient t
chasss montre de plus quils taient suffisamment nombreux pour exercer une pression significative sur les troupeaux. Pourtant,
les flins ont t reprsents en petit nombre,
ce qui contraste grandement avec la quantit
de gravures prsentes qui les montrent dans la
Tassili n-Azjer, au Tibesti et au Fezzn.
3.2. Les hynids
La hyne raye (Hyaena hyaena, Linnaeus
1758)
Des ossements de hynes rayes, datant
de 4800-3750 BC, ont t retrouvs dans le
dsert Libyque (Peters 1988: 75). La prsence
de cet animal est galement avre, lpoque
des graveurs, au nord-est de la ligne allant de
Siwa Abu Simbel (Wendorf & Schild 2001:
620), sans quaucune reprsentation rupestre y
soit associe notre connaissance. La hyne
raye peut sattaquer au btail (Kruuk 2005:
86; Mills & Hofer 1998: 23-24), ainsi quaux
tres humains, notamment aux enfants (Mills
& Hofer 1998: 87; Nowak & al 2005: 226).
Cest donc un animal dangereux.

Libyque. Mason et Szechenyi ont signal leur


prsence au Wadi Howar. Ils taient galement
prsents en gypte (Nowak et al. 2005: 112).
Par ailleurs, selon larchozoologue Achille
Gautier, labsence de cette espce non habituellement consomme nest gure tonnante dans
les restes de cuisines prhistoriques (1993:
262-264). La non-reprsentation de cet animal, qui ne sattaque pourtant pas aujourdhui
lhomme, peut sexpliquer par sa frocit apparente: Le spectacle dune harde de lycaons
dpeant sur pied un animal vivant est sans
doute le plus atroce que lon puisse voir sur les
plaines dAfrique; et, quand on a assist une
tragdie de ce genre, on ne stonne plus que
ces carnivores soient considrs comme les
plus cruels. (La Faune 13: 250).
Par ailleurs, les Africains de lEst disent de
faon proverbiale que ce canid est la mort

Fig. 5. Autre peinture du Karkr al,


difficilement lisible
mais o se reconnat
un archer bandant
son arc en direction de deux flins
dont la tte parat
absente, ce qui
rappelle la Bte
mythique de la fig.
1 (photo JLLQ).

3.3. Les canids


Les lycaons (Lycaon pictus, Temminck 1820)
Les lycaons, qui vivaient il y a peu dans le
Sahara mridional (Burton & Burton 1973:
2752; Le Quellec 1998: 352), ont probablement coexist avec les artistes du dsert
89

Julien dHuy et Jean-Loc Le Quellec

Fig. 6. Autre
peinture du Karkr
e-al sur laquelle
un flin en aplat
blanc, nettement
sans tte, est flch
en prsence de
bovins et dune
forme allonge
nigmatique
(photo JLLQ).

rodant dans la plaine (Le Quellec 1998: 356),


les lycaons allant jusqu sen prendre aux plus
grandes antilopes, aux girafes, voire aux lions
isols (Burton & Burton 1973: 2752). Ils sont
finalement si redoutables quils sont mme
craints de grands flins comme la panthre (Le
Quellec 1998: 357).
Cette frocit a pu les faire apparatre
comme une menace pour les habitants du
dsert. Une gravure de loued Imrwen, dans
le Messak libyen, montre ainsi un lycaon sauter la gorge dun personnage (Le Quellec
2004: 31; 1998: 362-364). On peut aussi voir,
dans plusieurs valles du Messak, des gravures
montrant des bandes de canids, sans doute des
lycaons, assaillir des herbivores et parfois des
hommes (Gauthier et al. 1996: 59).
Labsence de reprsentations de ce canid,
pouvant exercer une forte prdation sur le btail
(Kruuk 2005: 86; Woodroffe et al. 2005),
pourrait donc tre lie sa dangerosit.
Le chacal (Canis aureus, Linnaeus 1758)
Le chacal est un hte ordinaire des dserts,
vivant actuellement au Sahara oriental (Alden
et al. 2001: 559). Par consquent, il serait
tonnant quil ait t absent de cette rgion
lpoque des graveurs. Ses restes fossiles ont
t dcouverts dans des niveaux nolithiques
de Bir Tarfawi, Dakhla, esh-Shaheinab, Saggai
et Merimde-Beni-Salama (Gransard-Desmond
2004: tabl. 3). Pourtant, aucune figure rupestre
dgypte ne le reprsente de faon certaine
(Osborn & Osbornov 1998: 56).
Certes, cet animal pouvant manifester un
comportement de prdation envers les troupeaux (Yom-Tov 1995) ne montre aucun critre
zoologique autorisant une identification certaine sur une reprsentation artistique (Gransard-Desmond 2004: 44), mais son absence
du bestiaire pourrait aussi sexpliquer par une
raction universelle des hommes face aux car-

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nivores, hrite de notre volution. En effet,


si ltre humain ragit instinctivement et de
manire trs forte aux attributs mortels des
grands prdateurs, comme le lion, le lopard ou
le lycaon, face des carnivores plus petits, des
crocs et des griffes moins imposants, comme
ceux du chacal, il ragit de faon similaire,
quoiquun peu attnue (Kruuk 2005: 166167): cela pourrait expliquer, dans lart rupestre
du dsert Libyque, lquivalence de traitement
entre les petits carnivores et les grands. Ainsi
pourrait galement se justifier labsence absolue du fennec dans liconographie prhistorique
gyptienne, alors que cet animal est attest,
bien que faiblement, dans les vestiges fauniques
(Gransard-Desmond 2004: 40). Un animal en
ralit peu inquitant, comme le chacal, nen
a pas moins inspir aux gyptiens anciens un
quivalent mythique redoutable: Isheb, sorte de
chacal rouge la haute et longue queue, rput
pntrer la nuit dans les tables pour dvorer les
bovins en commenant par le plus gros (Vernus
& Yoyotte 2005: 167). Encore dans la Libye
des annes 1960, un caracal attaquant des moutons fut considr par les bergers comme une
sorte de chacal monstrueux, capable dchapper aux chiens en restant insaisissable (Hufnagl
1972: 42).
Cette raction unique, dclenche la vue de
la majorit des carnivores, est trs sensible dans
la mythologie gyptienne. Les dieux qui y sont
incarns par de grands carnivores sont gnralement trs dangereux. Pakhet, desse-lionne,
est la dchireuse, rpute pour sa frocit
lencontre des ennemis de lgypte (Bunson
2002: 294). Le dieu-lion Mahes est lui aussi un
dvorateur des ennemis de lgypte (Bunson
2002: 221). Mati et sa forme fminine Matit
sont des divinits lonines fonction guerrire.
(Borghout 1978: 112, n. 328). Mafdet, desse
forme de lionne cite dans les Textes des Pyramides comme tueuse de serpents, protge et
venge ventuellement le pharaon; elle incarne

La faible reprsentaton danimaux dangereux au dsert Libyque


lautorit judiciaire, et lon a suppos qu lorigine elle aurait pu tre un lopard (Wilkinson 2005: 249-251). Sekhmet, la puissante,
autre desse-lionne, prside la guerre et la
maladie. Hathor, fille du dieu R, se change en
lionne pour tre son missaire dans son projet
dextermination de la race humaine, et sous
cette forme elle fut identifie Sekhmet (Shaw
& Nicholson 2002: 257). Mekhit, pardre lonine dOnuris, fut lune des divinits incarnant
lil vengeur de R, de mme que la desse
tte de lion Mestjet (Wilkinson 2003: 179). La
desse Meresger, charge de chtier ceux qui
avaient fait du mal, est dcrite comme un lion
sauvage (Bunson 2002: 239). Liconographie
de Tutu, celui qui chasse les ennemis, le
montrait comme un lion en marche, comme
un sphinx ou comme un tre tte humaine et
corps lonin (Kaper 2003: 35). Bien que tardivement considr comme bnvolent, Shezmu
fut surtout rput pour ses aspects cruels, et fut
alors reprsent comme un lion, ou un homme
tte de lion (Wilkinson 2003: 128-129).
Leur dangerosit prdispose aussi les dieuxflins devenir defficaces gardiens. Ainsi des
Akeru, paire de dieux-lions gardiens de lhorizon, et protgeant la barque solaire durant son
voyage cleste (Bunson 2002: 18, 171). Matit,
dj mentionne, servit de gardienne aux rsidences royales (Bunson 2002: 228) et Mehit,
autre desse-lionne, est essentiellement protectrice (Wilkinson 2005: 251). Mahes le lion,
dieu guerrier dj cit, eut galement la fonction de gardien des lieux sacrs, et le dieu chtnien Kherty, la fois hostile et protecteur, eut,
entre autres formes, celle du lion (Wilkinson
2003: 178).
Un usage magique de lagressivit du lion
se laisse enfin deviner par les figures de proue
des navires gyptiens combattant contre les
Peuples des la Mer, car elles reprsentaient
des ttes de lion montrant les dents (Shaw
1991: 63-64). Cette axiologie ngative stend
galement aux petits carnivores, comme Anubis, le dieu tte de chacal, qui accompagne
les morts vers lautre monde (mais une autre
divinit lonine, Aket, tait aussi associe aux
rituels mortuaires). Seule Bastet, desse tte
de chat, incarne la Joie et de la Fertilit, mais il
convient de rappeler que sous le nom de Shesmetet, elle pouvait galement prendre la forme
dune desse-lionne (Bunson 2002: 372). On
notera galement lexistence dune conjuration datant du Moyen Empire (ca. 2040-1640
BC) et destine clore la bouche des lions,
des hynes et de toutes les espces animales
queue dresse qui se nourrissent de chair
(Borghouts 1978: 50). Cette formule magique
sadressait donc lensemble des carnivores

et il est remarquable que la queue dresse


qui sy trouve mentionne soit justement lun
des attributs constants des chimres acphales
que ctoient les nageurs de la grotte des
Btes (fig. 1). Sagissant de milieu aquatique, il
convient de rappeller quAmmit qui, ainsi que
son nom lindique (mt-mwtw), dvore les morts
coupables dans lautre monde, est un tre composite combinant les caractres des plus dangereux animaux connus des anciens gyptiens
(Wilkinson 2003: 218): un carnivore terrestre,
le lion, son quivalent aquatique, le crocodile,
et un dangereux animal amphibie: lhippopotame. Enfin, Zandee rappelle que le lion comptait parmi les animaux que les dfunts avaient
le plus craindre dans lautre monde, et que le
Livre des Morts contient une incantation permettant de sen protger (Zandee 1960: 195).
3.4. Llphant (Loxodonta africana)
De nombreux lments attestent la prsence
de llphant au dsert Libyque lpoque des
artistes, du moins aux commencements de
celle-ci.
Au sud-ouest de la ligne allant de Siwa
Abu Simbel, une gravure dlphant (fig. 7)
a t note au Jebel a-ub, parmi un grand
nombre de girafes, lest de la piste allant de
Kufra Uweynt (Berger & Berger 2003: fig.
2). Un lphant a galement t reprsent dans
la Grotte des Btes (fig. 8). Cette reprsentation
compte parmi les plus anciennes localement.
Une girafe a t grave sur sa surface interne,
puis des personnages ont t rajouts sur le tout
(Le Quellec & de Flers 2005: 287, 326-327).
Enfin, on a aussi relev un lphant parmi les
gravures les plus anciennes dun abri dcouvert
au Ouadi Sora (Morelli et al. 2006: 180), et un
ou plusieurs autres au Ouadi amra (Zboray
2008: 150).
Si nous cherchons au nord-est de la ligne
allant de Siwa Abu Simmel, nous ne trouvons
aucun lphant.
Certains observateurs pensent que ces
reprsentations dlphants pourraient dater du
commencement de lart rupestre (Zboray, com.
pers.) dans ce cas, les lphants auraient-ils

Fig. 7. Gravure
dlphant du
Jebel a-ub
(photo JLLQ).

91

Julien dHuy et Jean-Loc Le Quellec

Fig. 8. La gravure
dlphant de la
Grotte des Btes
(photo JLLQ).

Fig. 9. Petit
ensemble grav
du dsert Libyque
(M20o14-06 ) montrant deux personnages attaqus par
des crocodiles, prs
dun bateau vide
(photo F. Berger;
cf. Berger 2009, ce
volume, fig. 16).

92

pu survivre dans le dsert par la suite, malgr la


rigueur et laridit du milieu? Leur non-reprsentation rsulte-t-elle dun choix des artistes,
ou nest-elle que la consquence dun tat de
fait naturel?
Des restes fossiliss dlphants plus tardifs ont t dcouverts dans le dsert libyque,
essentiellement dans le Serr Kalano. Ceuxci sont tonnamment modernes, se situant
vers 2385490 BP pour les plus anciens, et
3420230 BP pour les plus modernes (Gabriel
1977: 51). Ces traces paraissent confirmer les
propos de Lucien qui crit, dans les Dispades,
que les Garamantes chassaient les lphants
dans le dsert, o les pachydermes supportaient
soif et chaleur (2; 1968: 76-77). Cette relation
de lhistorien antique a cependant pu tre mise
en question (Gsell 1913: 80, n.3; Le Quellec
2004: 46).
Entre lpoque o les Sahariens gravrent
les lphants, et celle o des traces effectives de ceux-ci ont t retrouves, les pachy-

dermes sont sans doute demeurs dans le


Sahara oriental. Cette hypothse est corrobore par la biologie actuelle de lespce. Les
limites de peuplement sont aujourdhui comprises entre les isohytes 150 et 500 mm et les
incursions au nord de lisohyte bas prouvent
que llphant peut saccommoder, le temps
dune saison ou plus, de conditions quasi
dsertiques (Huard & Leclant 1980: 27; Le
Quellec 1998: 221; 1999: 168, 172; Rodrigue
1999: 64). Ainsi, ces animaux arpentaient
encore rcemment le plateau pratiquement
dsert dEl-Aagher en Mauritanie, o leau
est pourtant rare, les pluies ne tombant que
pendant trois mois environ, et o la vgtation est extrmement clairseme (La Faune
16: 16). Ces pachydermes survivent tout aussi
aisment dans le dsert de Kaokoveld en
Namibie, o il tombe moins de 150 mm deau
par an (Le Quellec 1998: 204; 1999: 168; Le
Quellec & de Flers 2005: 327; Viljoen 1993:
131-133). Dans ces conditions, rien nempche
dadmettre une prsence faible et permanente
dlphants au dsert Libyque, lpoque des
graveurs.
Le peu de reprsentations de ces pachydermes, si elle peut tre la consquence
dune faible densit de lespce lpoque
des artistes (Le Quellec & de Flers 2005:
327), peut aussi sexpliquer par une volont
de ne pas reprsenter un animal trs dangereux, capable de charger puissamment et
sans cause apparente (Bere 1966: 82; Estes
1991: 267): ainsi, loued I-n-Djeran, dans
la Tadrart algrienne, un individu tenant une
arme courbe fuit la vindicte dun lphant
qui le poursuit (Gauthier et al. 1996: 99). Ces
deux explications ne sont naturellement pas
exclusives.
3.5. Le crocodile (Crocodylus niloticus, Lanrenti 1768)
Cet animal, qui peut atteindre sept mtres de
long, a d tre le plus dangereux de tous pour
les hommes de lHolocne et leur btail. De
nos jours encore, en Afrique, cest actuellement le responsable du plus grand nombre de
morts humaines par attaque animale, avant
lhippopotame. Chaque anne en effet, plusieurs centaines de personnes sont dvores
par des crocodiles du Nil (Grzimek 2003,
vii: 163). Ce reptile a fris lextinction en
gypte mais depuis la fin des annes 1980
il est rput prolifrer dans le lac Nasser
(Boesneck 1988: 108, Houlihan 1996: 113).
Selon Patrick Houlihan (1996: 114-116) Il
est vident, par la documentation graphique
et textuelle, que les anciens gyptiens craignaient grandement ce reptile, dont ils

La faible reprsentaton danimaux dangereux au dsert Libyque


cherchaient se protger par de nombreuses
incantations (Houlihan 1996: 114-116).
Pourtant, on ne connat quune seule image
de crocodiles dans le dsert Libyque (fig. 9),
malgr une prsence avre non loin durant
lHolocne, au Wadi Howar, dans la partie
soudanaise de ce dsert (Wendorf & Schild
1976; Smet 1999: 82, fig. 1). La question
est alors de savoir sil faut mettre en relation
cette raret avec lasschement des cours
deau, ou sil sagit dun tabou similaire
celui qui semblait interdire la reprsentation
danimaux dangereux.
3.6. Un contre-exemple apparent: loryx
Il faut chercher renverser lhypothse,
cest--dire lui trouver un contre-exemple:
un animal dangereux a-t-il t fortement
reprsent?
Loryx (Oryx dammah), lorsquil est aux
abois, fait face son poursuivant, le menace
et le frappe de ses cornes (Burton & Burton
1974: 3339). De mme, ce bovid nhsite
pas, lorsquil est bless, charger le chasseur
(Lavauden 1926: 56). Cest donc un animal
qui parat extrmement dangereux.
Pourtant loryx a t trs souvent reprsent au dsert Libyque (fig. 10, et Le Quellec & de Flers 2005: 292-296), ce qui semble
aller lencontre de notre hypothse.
Cest que, dune part, loryx prfre la
fuite lattaque et que, dautre part, sa charge
nest dangereuse que si lon nen connat pas
la parade: le chasseur doit tout simplement
se coucher au sol, car lanimal ne peut ly
atteindre, cause de la forme de ses cornes
(Lavauden 1926: 56). Or cette parade tait
ncessairement connue par les habitants du
dsert. Loryx ntait par consquent gure
dangereux pour eux.
3.7. Conclusion partielle
Dans le dsert Libyque lpoque des
graveurs et des peintres, nous savons avec
certitude, partir dimages rupestres ou de
restes fossiles, qutaient prsents le caracal, la hyne raye, le crocodile, le lion et
llphant. Les deux premiers nont jamais
t reprsents, les trois derniers ne le furent
que trs rarement. Nous avons galement de
fortes suspicions sur la prsence du chacal,
du gupard, du lopard et du lycaon. Or on
ne peut que constater labsence ou la faible
reprsentation rupestre de ces animaux dangereux pour lhomme, son gibier ou son
btail.

Fig. 10. Oryx


attaqu par des
canids, sur un
panneau grav du
Karkr e-al
(Photo JLLQ).

4. Discussions
Les animaux qui tuent lhomme et son
btail, ou mangent son gibier, sont trangement
sous-reprsents au Sahara Libyque, bien que
prsents lpoque des graveurs et des peintres.
Comment interprter linterdit semblant frapper leur reprsentation? Une piste prometteuse
consiste mettre celui-ci en relation avec une
croyance gyptienne.
4.1. La croyance gyptienne
Aux yeux dun gyptien, toute image tait
un tre vivant et jouissait dun pouvoir magique
et dune efficacit propre. Or les signes de
lcriture hiroglyphique taient des images
qui, parce quils conservaient avec nettet leur
forme prcise et dfinie, gardaient leur pouvoir.
Parmi tous les hiroglyphes, beaucoup
reprsentaient des tres dont laction propre
pouvait tre dangereuse. Pourtant, en crivant,
les scribes taient souvent amens utiliser ces
lments graphiques qui, pris individuellement,
pouvaient devenir funestes. Ils choisissaient
alors domettre ces hiroglyphes dangereux ou
de les remplacer par des reprsentations dobjets
inertes (Lacau 1914; Pierre 1997; De Trafford
2004: 430). Une prcaution simple, adopte
plus tardivement, consistait tuer les signes
dangereux en les mutilant. Ainsi, les animaux
sauvages et constituant une menace, comme
les lions, les lphants, les crocodiles, les serpents ou les scorpions, taient souvent peints de
manire incomplte, de faon ne pas tre dangereux pour le dfunt lorsquils prendraient vie:
le scorpion tait amput de sa queue redoutable,
le lion tait coup en deux (fig. 11) (Gros de
Beller 2003: 91; Lacau 1914; Mathieu 1996:
311; Pierre 1997; Posener 1959: 158; Vasunia
2001: 165). Un autre procd consistait figurer les tres hostiles percs de flches ou hrisss de couteaux comme une pelote dpingles
(ce qui les faisait ressembler au flin flch du
Karkr e-al visible sur la fig. 4!); sils sanimaient, larsenal quils portaient sur le dos les
amenait aussitt composition (Gros de Beller
93

Julien dHuy et Jean-Loc Le Quellec

Fig. 11. Un exemple


dlment graphique
gyptien neutralis (Pyr. 981bM,
daprs: Rull Rib
2007: 1652).

2003: 91; Posener 1959: 158; Vasunia 2001:


165). Lensemble de ces pratiques avait cours
dans un contexte funraire et, pour lessentiel,
dans les cercueils et les chambres spulcrales
(Lacau 1914, 1926; Pierre 1997).
Ces faits tant poss, on peut supposer que
la croyance gyptienne en une ralit agissante
de limage, qui nest probablement pas apparue
ex nihilo, trouve son origine dans les anciennes
populations du dsert saharien. Le bestiaire
du dsert Libyque confirme sa manire cette
intuition. On peut en effet supposer que ctait
le caractre dangereux de leurs prototypes et la
peur de lanimation des images qui justifiaient
leur tonnante absence, politique domission
que les gyptiens avaient primitivement adopte, avant de finir par utiliser les images dangereuses, mais en sentourant de prcautions.
4.2. Elments corroborant ce rapprochement
Un grand nombre dlments extrieurs corroborent la possibilit dune transmission de la
croyance en lanimation dune image danimal
dangereux des habitants du Sahara oriental aux
gyptiens.
Cette croyance nest pas contradictoire avec
notre perception de lart rupestre du dsert
Libyque, qui est celle dun art vivant et anim.
Nicolas Grimal parle de cohortes humaines et
animales qui vont et viennent sous nos yeux
(Le Quellec & de Flers 2005: 9). propos de
louvrage de Jean-Loc Le Quellec, Pauline et
Philippe de Flers, Robert Vernet admire des
personnages en mouvement [et] un bestiaire
superbe, comme des autruches pleines de vie.
(2006: 184). De limpression de mouvement
la projection de celui-ci, le pas, par la croyance,
est ais franchir.
Dun point de vue historique, et de manire
trs intressante, le thme de lanimation dune
figurine danimal dangereux apparat en gypte
entre 2000 et 3000 BC, et sans doute avant,
dans un conte populaire repris par le manuscrit Westcar (Lalouette 1987: 171; Lichtheim
1973: 215) . Ce conte rapporte quun magicien,
tromp par sa femme, faonna une petite figurine de crocodile en cire et la fit jeter dans la
pice deau o lamant de sa femme se baignait.
Le crocodile se transforma alors en un monstre
de sept coudes et entrana le malheureux dans
les profondeurs (Fron, 1985: 69-72; Lalouette
1987: 171-175; Quirke 2000: 77-89). La date
laquelle cette histoire fut pour la premire fois
note se situe peu aprs larrive des hommes
du dsert, ce qui corrobore peut-tre la transmission de la croyance surtout que ce conte,
comme tant dautres, dut tre longtemps trans-

94

mis oralement avant dtre couch par crit. On


retrouve la croyance en lanimation dun objet
figuratif dans un texte de la tombe de ToutAnkh-Hamon, vers 1327 BC, qui numre les
diverses oprations ncessaires pour donner
vie aux statues (Frontisi-Ducroux 2000: 109).
Selon Jean-Claude Goyon, le mot statue
apparat parfois dans les rituels funraires l
o on attend momie (Goyon 1997: 91), ce qui
parat indiquer quun rituel ancien danimation des statues fut ultrieurement intgr au
rite danimation du dfunt par louverture de la
bouche.
Il est intressant de noter que la grotte de
Djera o, nous lavons vu, la non-reprsentation de caracals va dans le sens de notre hypothse, et la grotte du Ouadi el-Obeiyd, dont les
empreintes de flins graves vont dans le mme
sens (fig. 3), laissent deviner des contacts avec
la valle du Nil. En effet, on a retrouv dans la
premire grotte un gros mollusque bivalve ne
pouvant gure provenir que du fleuve et, dans
la seconde, Barbara Barich (2001) a identifi
une plausible reprsentation dembarcation
ralise dans le style des bateaux gyptiens de
NagadaII (Barich 2001). Ces contacts confirment la possibilit dune transmission de la
crainte de lanimation, du Sahara au Nil.
Ces observations pourraient bien expliquer lacphalie des reprsentations de flins
mythiques (Le Quellec & de Flers 2005;
Morelli et al. 2006: 181-182) propres au Ouadi
Sora, qui prsentent tous la longue queue dresse typique des animaux froces selon les
gyptiens anciens (Bernus & Yoyotte 2005:
64), et qui rappellent la mutilation des reprsentations danimaux dangereux par les anciens
scribes. De mme que pour les lions menaant
le btail des pasteurs du Karkr e-alh (fig.
4-6), leurs ttes nauraient pas t reprsentes
afin dviter que ces tres hostiles prennent
vie. Ne pas figurer leur tte permettait dviter
aussi limage de leur regard, toujours craindre
(Otto 1975) et peru comme particulirement
dangereux chez les flins, ainsi quen tmoigne,
par exemple, le fait que, dans les Textes des
Sarcophages, Pakhet soit caractrise par un
regard vif (Lalouette 1991: 66) ou flamboyant (Faulkner 2004: 105), lui permettant
de voir dans la nuit. En tmoigne aussi le
dterminatif en forme dil utilis pour ladjectif, dans lexpression commune mai-hesa le
lion terrible (fig. 12) atteste ds les Textes
des Pyramides (Erman & Grapow 1971, 2:
12; Borghouts 1978: 50, Faulkner 2002: 101).
Une tymologie populaire ancienne a dailleurs
justifi lincorporation du hiroglyphe de lil
dans certaines graphies du nom mme du lion,
en jouant sur les mots mai lion (fig. 13,

La faible reprsentaton danimaux dangereux au dsert Libyque


14) et maa voir (Erman & Grapow 1971,
2: 10-12; Faulkner 2002: 100-101, Bernus &
Yoyotte 2005: 153, 157).
Cette clef pourrait galement rendre compte
des sortes de rets enveloppant huit des btes
actuellement connues (soit plus dune sur
quatre) (Le Quellec 2005: 72). La composante
lonine de la bte du dsert Libyque ne peut
que rappeler celle du dvoreur des morts
hybride mentionn dans Le Livre des Morts
(chap. 153), dont le corps est justement celui
dun lion et dont la jambe constitue la cheville
fixant le filet utilis pour pcher les mortsnageurs coupables ou non avertis, ensuite vids
et mangs comme des poissons (Eyre 2002:
91, n. 76, voir aussi Coffin Texts 473-481, apud
Faulkner 2004).
La croyance en lanimation dune image
danimal dangereux permettrait aussi de rendre
compte du contraste entre le bestiaire grav de
lensemble du dsert oriental et celui de la Tassili n-Azjer, du Tibesti et du Fezzn, o les lphants, les rhinocros, les flins sont courants
(Aumassip 2004: 271). Par ailleurs, ce dernier
fait souligne, a contrario, la prsence dune
culture originale dans cette partie du Sahara
et rduit la probabilit dune concidence
ou dun fonds culturel commun lgypte
et lensemble du Sahara (Dupuy 2008: 39).
On notera cependant quune crainte similaire
de lanimation pourrait avoir prsid au fait que
dans le haut Atlas marocain, les flins soient
frquemment touchs ou surchargs par des
armes (Rodrigue 1999: 65).
Une confirmation de notre thse se trouve
sur certaines peintures du flin mythique de la
grotte des Btes, ayant fait lobjet de profondes
rayures verticales sectionnant leur corps (Le
Quellec & de Flers 2005: fig. 709). Cest en
effet, trs exactement, le procd quutiliseront
les auteurs des Textes des Pyramides, qui tailladeront de la mme faon le corps de leurs lions
hiroglyphiques afin de les neutraliser (Rull
Rib 2007: 1652). Pour rendre inoffensifs les
hiroglyphes figurant des animaux dangereux,
la coutume tait notamment de leur infliger
une ou plusieurs entailles (Pierre 1994, Vernus
& Yoyotte 2005: 75).
En conclusion, il nous parat trs probable
que les habitants du Djebel el-Uweynt et du
Gilf Kebr, fuyant laridification de leur territoire, auraient tent de rejoindre les rgions
plus clmentes de la valle du Nil, peut-tre en
empruntant ce qui allait devenir la piste dAb
Balls (Le Quellec & de Flers 2005: 264).
Ce faisant, ils auraient emport avec eux leur
crainte de reprsenter des animaux dangereux.
La difficult de la thse dune transmission
de cette croyance du Sahara au Nil serait la

trs bonne et trs longue conservation quelle


aurait ncessit travers le temps. Or la longvit dune telle croyance, au mme titre que
celle de certains mythes (Dumzil 1992: 29,
Lvi-Straus 1958: 284, 1964: 346, 1971: 571,
Pouillon 1966: 105), aurait pu tre favorise
par le fait quelle rendrait manifeste une image
du monde dj inscrite dans larchitecture de
lesprit. La crainte de lanimation serait alors
mettre en relation avec une tendance du cerveau humain animer certaines images (dHuy
2007, 2008).

Fig. 12. mai-hesa


le lion terrible:
noter le dterminatif en forme
dil utilis pour
la notation hiroglyphique de cette
expression atteste
sur les Textes
des Pyramides.

Les auteurs remercient Andrs Zboray pour


son aide prcieuse et ses encouragements.
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