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El mbito temporal en que transcurre todo el Ulises es el 16 de junio de 1904.

El mbito espacial es la ciudad de Dubln. Su protagonista es Leopoldo Bloom,


de raza juda, agente de anuncios publicitarios que debe idear una marca de
fbrica para la empresa en que trabajaba.
La trama est dibujada sobre el tejido estructural de la Odisea; igual que en
sta, estamos en presencia de la decadencia de una ciudad, Dubln -que hace
las veces de taca. Como en la Odisea, Bloom (Ulises) vuelve al final, por la
noche, a su hogar, en compaa de Esteban Ddalo (Telmaco), en tanto su
mujer, Molly (Penlpe), lo espera en la casa.
Pero las fantsticas aventuras que vive Ulises en muchos aos son aqu reducidas a un solo y estrecho da de existencia vulgar. La prosaizacin del hroe
narrativo alcanza su deliberado apogeo. El marco de la epopeya es un fondo
irnico sobre el cual resaltan mejor las apacibles andanzas de Bloom. Cornudo,
perteneciente a una raza perseguida, ms bien inestable en su situacin
econmica, Bloom es, sin embargo, un Ulises tan humano y representativo
como el del viejo poema pico. Tanto uno como otro consiguen expresar la
riqueza y la multiplicidad de la experiencia humana; cada uno es un hombre,
todos los hombres.
Los 24 libros de la Odisea son reordenados por Joyce en 18 episodios
fundamentales; la cronologa y la importancia de los episodios no respetan
rigurosamente el esquema homrico, pero ste no sufre otras alteraciones
fundamentales.
La primera parte del Ulises, que corresponde a la "Telemaquia" clsica, se
dedica a Esteban Ddalo, que vive con un amigo, Buck Mulligan, y que aquella
maana dar su clase habitual en la escuela privada del seor Deasy. La
escena clave es el recuerdo, por el joven, de la muerte de su madre, y sus
propios remordmientos por no haberse arrodillado cuando su madre se lo
pidi, antes de morir.
La segunda parte de la obra, que indudablemente es su centro por la extensin
y la importancia de sus episodios, est bsicamente dedicada a Bloom, Ulises
moderno que es sorprendido a la maana, antes de salir de su casa, ofrecindole el desayuno a su mujer y comiendo "con fruicin rganos internos de
bestias y aves". Bloom en un individuo perfectamente mediocre y antiheroico,
pero que no carece de cualidades y rasgos distintivos: sensualidad, aficin por
las artes, falta de talento prctico, curiosidad intelectual. Al mismo tiempo,
este Ulises compondr con su Telmaco una unidad en que prcticamente
estar contenido todo el mito.
En contraste con el intelectual Telmaco, el sensual Ulises presenta sus
funciones fsicas con la misma morosidad que aqul haba consagrado a sus
remordimientos y a sus conflictos interiores. Con Bloom hace su entrada

tambin el idioma coloquial dublins, que en adelante ser usado en forma


intermitente.
Ya planteados los respectivos puntos de vista de Esteban y de Bloom, el autor
se lanza resueltamente a una serie progresiva de experimentaciones con el
lenguaje y la composicin narrativos, que sumergen a los personajes en una
ronda infernal de procedimientos tcnicos y sinuosidades de estilo, sin que,
curiosamente, se pierda nunca el hilo del relato.
Lo primero que hace Bloom esa maana es asistir al entierro de Paddy
Dignam; ms tarde, se hace presente en la redaccin de un peridico, para
gestionar un aviso publicitario; despus, aparece en la taberna de Barney
Kiernan, donde toma unas copas y sufre los embates de un furioso antisemita,
convertido en el Cclope de la historia. La mediocridad y las sucesivas
frustraciones de Bloom, lejos de reducir su estatura de hroe, insinan que las
nicas hazaas picas posibles son, en esta Odisea moderna, los fracasos
cotidianos.

Por un momento, la accin se desplaza a la Biblioteca Pblica, por la que Bloom


solo pasa fugazmente, y la atencin vuelve a fijarse en Esteban, que expone
una ingeniosa y gratuita teora sobre Shakespeare, parodia de uno de los
lugares comunes seculares de la intelectualidad inglesa.
Las peregrinaciones de Ulises por Dubln se suceden hasta que; al atardecer,
en el parque, encuentra a una jovenzuela, Gerty MeDowell (la Nauscaa
homrica), que, a pesar de su cojera, provoca su imaginacin y su sensualidad,
llevndolo hasta la masturbacin. Cerca de la noche, finalmente, Bloom y
Esteban coinciden en la maternidad dublinesa, donde Mina Purefoy espera a su
hijo.

El ltimo episodio de la segunda parte, el de Circe, que relata la visita de


Esteban y de Bloom al barrio de los burdeles de Dubln, es la "noche de
Walpurgis" del Ulises, suerte de "drama" de la conciencia en que las alegoras
operan de acuerdo a las categoras de los autos medievales, aunque la materia
alcanza a menudo una crudeza profana difcil de igualar. En este largo
fragmento, construido segn la tcnica dialogada del teatro (aunque, junto a
los personajes reales de la historia, aparezcan otros tan difciles de resolver
escnicamente como Las Campanillas, El Reloj, Los Discos, Las Hijas de Ern,
Los Brutos Machos, Los Circuncisos, La Vieja Abuela Pasita, La Voz de Todos los
Benditos y Los Tejos, aparte de personajes histricos como Parnell, Eduardo VII
y el Arzobispo de Armagh y prostitutas del burdel de Bella Cohn como Brigi la
Podrida y Catita la Conchuda), miren cosas tan sorprendentes como la coro-

nacin de Bloom como emperador de Irlanda y su posterior cada vergonzante,


como el parto del propio Bloom en el que da a luz "ocho nios varones
amarillos y blancos", como las alucinantes discusiones sobre el judaismo y el
cristianismo, como la transformacin de Bloom en una pupila ms del burdel de
Bella.
El propsito del fragmento no es en una vertiginosa sucesin de situaciones y
personajes, las diversas capas de la conciencia y los estratos memoria, sino
agotar las posibilidades combinatorias que brindan los distintos personajes y
su contorno en esta especie de pesadilla dramtica.

La ltima parte del libro corresponde al regreso a taca, es decir, a la vuelta


de Bloom a su hogar, esta vez acompaado por Esteban, de quien no se ha
separado desde su encuentro en el barrio de los burdeles. Comienza esta parte
con las largas conversaciones y digresiones de los dos personajes en el refugio
del cochero; sigue con la escena de la cocina de la casa de Bloom, adonde han
llegado Esteban y el dueo de casa (y que es resuelta con una serie de
preguntas y las respuestas correspondientes, en forma de inventario
administrativo).

Por fin, el Ulises concluye con el largo monlogo interior de Molly Bloom que,
tendida en la cama, espera a su marido. Es ste el pasaje ms difcil de admitir
por las normas de la moral convencional, y al mismo tiempo, uno de los ms
audaces desde el punto de vista de la tcnica literaria. El monlogo interior
cuenta aqu con los auxilios del llamado procedimiento de "la co rriente de la
conciencia", que Joyce de hecho inaugura en la narrativa con tempornea, por
ms que l mismo hubiera reconocido su deuda con el francs Edouard
Dujardin y aunque, en realidad, esta tcnica hubiese sido parcialmente
practicada por escritores del siglo XIX ; lo original de Joyce es su aceptacin de
todas las capas de la conciencia, con predominio de las asociaciones referidas
a la vida puramente fisiolgica y a la sexualidad. La vibracin de la conciencia
de Molly Bloom es la palpitacin de una masa de carne femenina que despierta
a la evocacin de un acto o de una situacin sexual y que, a la manera d una
vigorosa encarnacin de la vida en sus elementos ms indiferenciados, est
abierta a todas las sensaciones exteriores.

El repaso de los acontecimientos de la tarde que incluyen un adulterio


perpetrado en su propia casase mezcla con las reminiscencias de otras
experiencias sexuales y tambin de su juventud en Gibraltar, de la historia de

su relacin con Bloom y de su vida en comn, aparte de infinidad de


digresiones que van rellenando los espacios vacos de su personalidad.

El final del libro si bien mantiene la correspondencia con el de Penlope en


la epopeya homrica no cierra un ciclo como ocurre en la Odisea, sino que
representa una suerte de abertura y fluidez en el tiempo que convierte al libro
en un recorte puramente espacial de vida que no tiene necesariamente
principio ni fin.

Para explicar la composicin del Ulises, se han propuesto los ms variados


modelos: aparte del obvio del poema antiguo, se ha apelado a un esquema ,
que tiene en cuenta sucesivamente a las diferentes partes del cuerpo humano
(hasta concluir, con el monlogo final, en el sexo), o que simblicamente se va
refiriendo a los distintos colores, o que enfrenta gradualmente, las diversas
figuras retricas; pero probablemente la construccin ms correcta sera
aquella que partiese de la sencilla oposicin entre el hombre y la ciudad
(objetividad/subjetividad, Dubln/Bloom, Dubln/Esteban), para ir desplegando
toda la gama de tensiones que la novela expresa. En rigor, nada sera ms
intil que buscar en otra parte un principio estructural para una obra cuyo
rasgo constitutivo de composicin es, precisamente, la variedad
composicional.