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LES PIGEONS DMONTRENT UNE INCROYABLE CAPACIT

IDENTIFIER DES CANCERS

Dispositif conu par les chercheurs afin de tester laptitude des pigeons identifier la prsence de formations cancreuses (
2015 Levenson et al. PLOS ONE)

Des millnaires durant, les pigeons ont t de fidles et trs efficaces messagers permettant
des individus ou des armes entires de communiquer longue distance, grce leurs
aptitudes sorienter et leur mmoire visuelle. Mais aujourdhui cest une autre guerre quils
pourraient nous aider remporter, celle que livre la mdecine contre le cancer : bien entrains, les
pigeons seraient capables de reconnatre des cellules ou des tumeurs cancreuses sur des images
(clich histologique, radio, etc.).
Concrtement : une fois entrains, les pigeons atteignent des scores de lordre de 75% 85% de
reconnaissance de formations cancreuses sur des sries de clichs prsentant ou pas de telles
pathologies les oncologues y russissant 97%. Loin dtre anecdotique, ce rsultat ouvrirait des
applications bien relles, aussi bien pour la pratique mdicale elle-mme que dans la conception de
nouvelles technologies dimagerie mdicale voire de reconnaissance automatique (I.A.).
Les pigeons, presque aussi forts que les mdecins
Les animaux ont des talents qui servent dj la mdecine, tel les chiens dresss pour dceler via
lodorat des cancers de la prostate ou des ovaires dans lurine de patients, ou les crictomes des
savanes (rats) qui dtectent lodeur de la tuberculose dans le crachat.
Mais les pigeons les surpassent largement : une srie dexpriences mene par des chercheurs de
luniversit de Californie Davis et de luniversit de lIowa rvle que leur aptitude diagnostiquer des

cancers sur des clichs est quasiment aussi bonne que celles des cancrologues, forms la pratique
pendant des annes.

Object 5

Vido montrant lune des expriences de reconnaissance de cellules cancreuses par les pigeons (en
anglais). 2015 Levenson et al.

Cest leur systme visuel qui est au centre de cette comptence, systme qui par bien des aspects est
similaire au ntre et sert de modle animal aux tudes mdicales. Aussi les chercheurs amricains
ont dcid de tester la capacit du pigeon de ville (Columba livia) dans la perspective didentifier les
paramtres cognitifs visuels cruciaux dans ce travail dont dpend la sant de nombreuses personnes.

UN ENTRAINEMENT DE 15 JOURS
Ce sont des cohortes de 4 8 pigeons qui ont t utilises pour chaque exprience. Dans la premire,
les pigeons devaient dterminer si un clich prsentant une coupe histologique (photo ci-dessous)
contenait ou non des cellules malignes.

Type de clichs montrs aux pigeons : gauche, des cellules bnignes, droite malignes. De haut en bas, le degr de
grandissement microscopique ( 2015 Levenson et al.)

Les pigeons ont t dabord entrains sur 144 clichs pendant 15 jours raison dune heure par jour :
comme le montre la vido ci-dessus, ils devaient taper du bec sur une ligne bleue ou une ligne jaune
selon que le clich comportait des cellules malignes ou non.

Quand la rponse tait correcte, ils recevaient une rcompense (petite gourmandise dispense par un
systme automatique). Certains taient entrains sur des clichs en noir et blanc, dautres en couleur,
dautres avec des taux de compression numrique plus ou moins levs, dautres avec des contrastes
variables

VARIATION DES PARAMTRES


Au dbut, le taux de rponse correcte tait de 50% (statistiques sur de nombreux essais avec
diffrentes cohortes), ce qui reprsente une rponse alatoire Mais peu peu, associant la rgle de
la rcompense aux particularits visuelles des clichs, ils ont amlior leur score.
Aprs ces phases dentrainement et quelques jours de repos, ces pigeons ont t soumis aux mmes
clichs, mais galement de nouveaux clichs, non vus auparavant, ainsi qu des clichs
reprsentant des coupes histologiques connues mais agrandies diffrentes chelles ou retournes
90, 180, 270

DES RSULTATS IMPRESSIONNANTS JUSQU UNE CERTAINE LIMITE


Selon le type de variation (grandissement, rotation, couleur, noir-et-blanc, compression, contraste, etc.)
leur score moyen de rponses correctes tait diffrent mais se situait dans une fourchette allant de
75% 85% (et parfois plus), prouvant ainsi, hors leur fantastique don de mmoire, leur capacit
reconnaitre rellement la prsence ou labsence de cellules cancreuses le taux des mdecins se
situant au-dessus de 90%.
Dautres expriences ont t menes, sur des mammographies (radio des seins) prsentant des microcalcifications et des mammographies prsentant des masses toutes choses lies au diagnostic
prcoces de cancers du sein mais fort difficiles diagnostiquer par les mdecins. Dans le premier cas,
les rsultats ont t comparables aux prcdents, dans le second, les pigeons nont pas russi
discriminer entre les cas bnins et les cas malins, prouvant par-l la limite de leurs capacits.

Mammographies prsentes aux pigeons avec ou sans calcifications ( 2015 Levenson et al.)

Mammographies montrant des masses de type bnin ou malin ( 2015 Levenson et al.)

Mais ce qui compte avant tout dans cette tude trs longue et complexe est que les chercheurs ont mis
en lumire une comptence non connues des pigeons, qui devrait servir la mdecine.

UNE COMPTENCE EXPLOITER ?


Il ne sagit pas bien sr dimaginer que dans lavenir chaque oncologue aura son pigeonnier dans
lequel ses htes effectueront une pr-classification des clichs, bien quune collaboration pigeonsmdecins est voque par les chercheurs, afin dacclrer les processus de diagnostic.
Les chercheurs pensent surtout que la comptence des pigeons pourrait servir tester de nouvelles
techniques dimagerie numrique : chaque nouvel outil de diagnostic serait ainsi prsent en premier
des pigeons pour valuer leur intrt et efficacit, avant de passer la phase des tests avec les
mdecins trs couteux en temps et en argent.
Au-del de cet aspect pratique, lapprofondissement de ltude des comptences cognitives visuelles
des pigeons pour la dtection des cancers pourrait servir, concluent les chercheurs, la conception de
systmes automatiques de reconnaissance de cette pathologie qui est devenue, avec allongement du
temps de vie et les problmes lis la pollution et aux modes de vie actuels, un vritable flau.

Romn Ikonicoff