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RALPH BARBY

DEVORADOS!

Coleccin
LA CONQUISTA DEL ESPACIO n 693 Publicacin semanal

EDITORIAL BRUGUERA, S. A.
BARCELONA - BOGOT - BUENOS AIRES - CARACAS - MXICO
ISBN 8402-02525-0
Depsito legal: B. 35.463-1983 Impreso en Espaa - Printed in Spain
coleccin en Espaa: diciembre, 1983
coleccin en Amrica: junio, 1984
2 edicin en esta coleccin 1983
2 edicin en esta coleccin 1984
Ralph Barby - 1971
Concedidos derechos exclusivos a favor de EDITORIAL BRUGUERA, S. A. Camps Y Fabrs
, 5. Barcelona {Espaa)
Todos los personajes y entidades privadas que aparecen en esta novela, as como la
s situaciones de la misma, son fruto exclusivamente de la imaginacin del autor, p
or lo que cualquier semejanza con personajes, entidades o hechos pasados o actua
les, ser simple coincidencia.
Impreso en los Talleres Grficos de Editorial Bruguera, S. A.
Parets del Valls (N 152, Km 21,650) Barcelona
1983

CAPTULO PRIMERO
No se poda negar que la base Ciudad Lunar estaba bien acondicionada. Haba sido tot
almente construida en un crter del satlite de unos dos kilmetros de dimetro por medi
o de profundidad. Dicho crter, antes de ser elegido por el Comit Mundial del Espac
io, haba sido estudiado concienzudamente, de ello haca ya varias dcadas.
Una bveda de cristal de diez pulgadas de espesor, en pedazos rectangulares de no
menos de cien metros cuadrados cada uno, formaban un techo impresionante que suj
etaba con firmeza la atmsfera artificial creada en base Ciudad Lunar. Dicha bveda
rompa los peligrosos y duros rayos solares sin tamizar por atmsfera alguna, filtrnd
olos y dividindolos en miradas de rayos difusos que daban una luz semejante a la r
ecibida, por ejemplo, en Miami Beach o la Costa del Sol espaola.
Los quinientos metros de profundidad se haban dividido en pisos, dejando el ms baj
o y profundo para la instalacin de energa atmica que daba vida a la base.
La nave Crow O1, pilotada por el experto y popular Ian Parrish, antes de conectar
el automtico de alunizaje retropropulsivo en vertical, comunic por su micrfono inte
rior:
Hemos llegado de retorno a base Ciudad Lunar. Espero que el viaje haya sido de su
agrado.
Se escucharon unos leves comentarios entre los turistas de a bordo, la mayora de
ellos millonarios, pues no resultaba barato costear aquellos periplos tursticos e
n derredor de la luna, visitando los principales crteres y monumentos a los prime
ros hombres que haban puesto su pie en el astro, en especial el monumento en el M
ar de la Tranquilidad a Neil Armstrong.
La nave cono-cilndrica (un modelo especial construido por el propio Ian Parrish u
niendo partes de naves rescatadas del espacio, lo que haba abaratado su construcc
in) tena la particularidad de que lo mismo poda pilotarse en planetas sin atmsfera q
ue en planetas con atmsfera como la Tierra y Marte. Su sistema de entrada en la a
tmsfera era atrevido. Su morro era de un acero aleado con diamantes y recubierto
de puro zafiro selenita que soportaba elevadsimas temperaturas. De este modo, el
morro penetraba en la atmsfera en direccin oblicua y descenda a vertiginosa velocid
ad decelerando hasta hallar la velocidad apropiada para entrar en un corredor are
o normal, buscando luego un aeropuerto que le sirviera.
La astronave Crow O1 aluniz perfectamente sobre unos grandes rales por los cuales se
desliz internndose en el macrohangar que se introduca en el planeta a un kilmetro e
scaso del crter en el que se ubicaba la base Ciudad Lunar.
El hangar estaba iluminado a la perfeccin. Haba all distintos tipos de naves interp
lanetarias y ferrys lunares no capacitados para desplazarse a otros planetas, ni
siquiera para regresar a la Tierra. Eran ferrys que comunicaban a los mineros q
ue se hallaban en los ms distintos puntos de la Luna.
Las grandes puertas de acero al cromo se cerraron. Aguardaron cinco minutos en l
a nave antes de que se hubiera creado la atmsfera necesaria para poder vivir los
seres humanos. Despus, se abri la compuerta del Crow O1 y los turistas, entre grandi
locuentes y ampulosos comentarios, descendieron para trasladarse a su hotel de b
ase Ciudad Lunar. Cuando regresaran a la Tierra tendran muchas cosas que explicar
, muchas maravillas slo aptas para caprichos millonarios terrestres.
Ian Parrish se desperez. Estaba aburrido de aquel trabajo, pero prefera trabajar p
ara s mismo. An recordaba las disputas que haba tenido con la Explorer Corporation.
Mientras tuviera su nave saldra adelante sin faltarle el dinero; lo malo era que
la compaa de seguros interestelar le haba puesto objeciones para la renovacin de la
pliza y l saba que su nave envejeca poco a poco. Si la pliza no la cubra, tendra que
onarla por inservible y se quedara, como vulgarmente se dice, con las manos en lo
s bolsillos en medio de un planeta hostil, posiblemente sin dinero suficiente pa
ra pagarse el regreso a la Tierra. Quiz terminara convirtindose en uno de aquellos
desesperados mineros que llegaban a la Luna con todos sus ahorros, dispuestos a
pagar lo que fuera por una parcela lunar donde cavar en busca de algn metal nobl
e que pudiera enriquecerles, y luego, en los das de asueto, correr a buscar la di
versin que en la base lunar se ofreca a los mineros a un alto precio. Bueno, si aq

uello llegaba, ya tendra tiempo para pensar una solucin.


Bostez y abandon la nave y el hangar, dirigindose al gran vestbulo para presentar el
reporte del vuelo al destacamento lunar de la polica intermundial.
Ian Parrish no poda quejarse de su suerte entre las mujeres, contribuyendo a ello
su elevada estatura, su complexin atltica, su cabello cobrizo siempre despeinado,
sus ojos argenta oscuro, quiz de tanto mirar a las estrellas. Su padre haba sido
uno de los primeros astronautas, uno de los pioneros del espacio y poda decirse q
ue l haba nacido mirando al firmamento, quiz se debiera a eso el extrao color de sus
pupilas.
De veras no poda quejarse de su xito con las mujeres y aquella fmina de cabello aza
bache, con un traje interestelar de fantasa, algo recargado de pedrera, con grande
s ojos oscuros y mirada ardiente, labios gruesos y muy carnales que le sonrean, l
e hizo pensar que era bueno tomarse un descanso entre los viajes de periplo sele
nita para turistas ricachos y orondos.
Hum, si no me equivoco, usted es Ian Parrish.
En efecto. Ha ledo el catlogo de viajes tursticos lunares?
No, acabo de llegar de la Tierra y me gustara hablar largamente con un hombre tan
interesante como usted. Mi habitacin es la 515.
Aquella belleza no se preocup de esperar respuesta del hombre. Se puso en pie mar
cando toda su escultural anatoma, en la que cada redondez era una tentacin.
Ondul sus caderas y se alej por el gran vestbulo bajo la luz que penetraba por la bv
eda encristalada, a prueba de proyectiles y meteoritos hasta las tres pulgadas d
e dimetro.
Un astronauta compaero suyo, piloto de lneas espaciales regulares Tierra-Luna, le
palme la espalda amigablemente.
Otra conquista, Parrish? Diablos, qu suerte la tuya. Cmo te las arreglas?
Ser que soy un tipo independiente. A las mujeres no les gustan los esclavos como t,
que laboran por un sueldo msero.
No tan msero, Parrish. No nos va mal la vida como pilotos regulares; claro que ya
sabemos que es mejor ser un explorer. Por cierto, a tu Crow O1 no le queda mucho t
iempo de vida. Si las compaas aseguradoras no te extienden una pliza, la polica inte
rmundial del espacio te va a prohibir el despegue y si la desguazas vas a tener
que buscar un museo para guardarla.
Tratar de aprovechar el tiempo que me queda, y si las cosas siguen as, habr de subir
los precios a los turistas ricachos para asegurarme la vejez.
Y pronto llegars a viejo si sigues con conquistas de ese calibre, Parrish; claro q
ue a m no me importara envejecer de golpe en una semana entera con ella.
Otro de los compaeros astronautas, que perteneca al grupo de ferrys interselenitas
, se acerc un tanto excitado.
Os habis enterado de lo de Antoine?
Parrish y Hollandson le miraron extraados.
Qu le ha ocurrido? pregunt Parrish, que apreciaba al astronauta galo que haba sido su
compaero en multitud de viajes.
Ha muerto.
Cmo? inquiri Parrish . Si tena su nave en reparacin...
Algn accidente? pregunt Hollandson.
He odo decir que lo han encontrado en su habitacin. Estaba tomando dosis de radiaci
ones solares difusas para vitaminar la piel, y al parecer, haba ingerido un somnfe
ro. En el colmo de la desgracia, el automtico del solarium electrnico se ha estrop
eado. Con deciros que han descubierto lo sucedido porque sala humo por el extract
or de renovacin de aire viciado. Se ha dado la alarma silenciosa slo para expertos
para impedir el pnico en la base Ciudad Lunar y el computador de control de ince
ndios ha detectado de inmediato el lugar de origen. Han abierto la habitacin de A
ntoine y all estaba, achicharrado y sin vida bajo su propia lmpara solar.
Qu forma tan estpida de morir un astronauta como l, que en tantas ocasiones ha arrie
sgado su vida en misiones especiales se lament Hollandson.
Por su parte, Ian Parrish coment:
Jams se sabe dnde hallaremos la muerte.
El recin llegado, portador de la noticia, objet:
Ya vais quedando pocos de los independientes, Parrish.

Ian Parrish admiti:


Es cierto; de los independientes slo quedamos cuatro. Omaha Young, Federov, Clyton
y yo, y, por lo visto, mi nave ya no tiene mucho tiempo de vida, como dice HoIl
andson.
El aludido dijo:
La verdad es que las grandes compaas estn esperando que los independientes, que sois
quienes abaratan los precios, desaparezcis.
S, claro admiti Ian Parrish , para as monopolizar los precios. Todo da asco. Cuando Nei
l Armstrong puso su pie en la Luna, toda la humanidad crey que estbamos consiguien
do un mundo mejor, pero ya veis, pasan las dcadas y todo sigue igual de mezquino
que all en la Tierra en la era del siglo XX.
Ian Parrish se senta a disgusto. Tom el ascensor y descendi a su habitacin donde se
dio una ducha. Luego subi a la cafetera para tomarse un water-star que le caldeara l
os nimos y le enfriara el mal humor. El water-star no era ms que una mezcla de whisk
y y vodka macerado en unas arenillas selenitas que haba descubierto un armenio, h
acindose millonario con la frmula de su nueva bebida espacial que, despus de todo,
no estaba nada mal.
En la cafetera lunar vio a varias de sus amiguitas, pero apenas tuvo deseos de di
alogar con ellas.
Record el rostro de la recin llegada a la base Ciudad Lunar, su opulenta busto y s
us bien moldeadas caderas. Se introdujo en el ascensor de descenso. No era la fo
rma ms ortodoxa de recordar a Antoine, pero por lo menos se quitara de encima su m
al humor.
Cinco uno cinco, record. La planta en que se hallaban las habitaciones de la centen
a del medio millar eran las suites ms grandes y lujosas. Las ms caras, slo aptas pa
ra bolsillos superricos. En el planeta Tierra no exista ninguna habitacin, suite n
i siquiera palacete que pudiera tener un precio semejante a aquellas suites de b
ase Ciudad Lunar, comprendidas entre la 501 y la 600.
Al llegar ante la puerta 515 puls el botn colocndose frente a la cmara que habra de e
nviar su imagen al interior para que sus ocupantes decidieran si deban o no franq
uearle la entrada.
La puerta se abri y pas al interior de la estancia. Record que ni siquiera conoca el
nombre de la morena que le invitara a su alcoba.
Adelante, Ian escuch que le deca la voz femenina, mientras adelantaba en la oscurida
d pensando que el contacto de la luz se haba estropeado . Ahora salgo, estoy en el
bao.
La puerta se cerr tras Ian Parrish y en aquel instante las lmparas indirectas de t
itanio-potasio se encendieron iluminando el living de la suite.
Parrish se sorprendi, pero su rostro anguloso no lo demostr.
Ante l, cinco hombres inesperados. Tres de ellos tenan rasgos orientales y uno, a
juzgar porque se hallaba sentado en la mejor butaca y su indumentaria recargada,
con un dragn tejido en oro en su pecho, le pareci el jefe del grupo.
Bien venido, seor Parrish salud el oriental, que sonrea al mirarle.
Esto no estaba en el plan.
Si se refiere a Paula, bueno, ella podr ser obsequiosa con usted, pero despus. Ahor
a continuar dentro de su bao para que su piel sea ms fina y sonrosada.
El asitico hablaba en perfecto ingls. Su voz, al carecer del ms ligero acento, no l
e delataba como un hijo de Oriente.
Bueno, me parece que Paula ha sido el cebo y yo, la presa coment Parrish, can sarca
smo, al tiempo que se dejaba caer en uno de los cmodos butacones.
Es usted un hombre que no se enfada con las mujeres coment el oriental, mientras lo
s otros cuatro permanecan en silencio.
Sin duda alguna, eran sus secuaces ms fieles que mastines a su amo.
Es mi forma de ser, pero vayamos al grano. Qu se propone al atraerme hasta aqu?
En principio, dialogar un poco. Conozco su valor, su tecnicismo, su experiencia e
n la astronutica y su nave Crow O1.
Y por qu no hablamos primero de usted? Creo que lo he visto en alguna parte,
A m? ri levemente . Para un occidental, un chino, un japons, un vietnamita o un coreano
es igual a otro chino, etctera, etctera. Todos somos iguales. Despus de todo, hay
quinientos millones de seres con la piel amarilla y los ojos oblicuos. Debiramos

ser ms de mil millones, pero ya ve, la Tercera Guerra Mundial nos redujo a la mit
ad. Result una masacre de chinos, no cree?
No est en mi nimo juzgar una guerra mundial ya finita y que todos deseamos olvidar.
Su imperio chino busc la guerra y los resultados fueron catastrficos para todos.
No soy filsofo, socilogo ni militar, seor Lung.
Por Confucio, seor Parrish, es usted un excelente fisonomista, adems de piloto astr
onauta.
Recuerdo que vi su fotografa en un noticiario televisado. No me pregunte la fecha,
slo s que usted sali y alguien dijo que Lung era el hombre de piel amarilla ms impo
rtante de su tiempo.
En el campo de la industria y las finanzas puntualiz Lung,
Las finanzas y la industria no dejan de ser otro medio de conquistar nuestro mund
o en estos tiempos en que los ejrcitos son desmantelados. El financiero e industr
ial ms importante es el que tiene ms poder. Incluso obliga a claudicar a pequeos Go
biernos y presiona a los grandes. Creo recordar que a lo largo de la historia, e
n especial en el siglo XX, soterradamente fueron muchos los industriales y finan
cieros que provocaron guerras en distintas partes del globo, achacndolas despus a
cuestiones polticas.
Antes de que nos resultemos antagnicos, hablemos de lo que puede interesarnos a am
bos.
Ian Parrish dese decir a aquel sujeto excesivamente gordo sin un solo cabello en
todo el crneo, cejas ralas y mirada reconcentrada, que le caa mal, muy mal, pero t
ampoco le caan bien muchos de los turistas que transportaba en su nave y no por e
llo los echaba a puntapis.
Cul es su peticin u oferta, Lung?
Aquel oriental, que al estilo de los grandes mandarines chinos, anteriores al so
vietismo del siglo XX, llevaba el nombre del dragn mitolgico que simbolizaba la nu
be que conceda lluvia, respondi:
Slo queremos contratarle, seor Parrish.
Contratarme? Acaso desea efectuar un viaje turstico selenita? Hago precios mdicos.
Nos toma por imbciles turistas? pregunt Lung, sonriente y burln.
No s. Si est en esta suite y paga a esa chica que le obedece, tiene escolta y es ca
paz de llevar ropas carsimas bordadas en oro, imagino que tiene bastante dinero,
eso sin pensar en lo importante que es industrialmente y en las finanzas.
Seor Parrish, slo quiero contratarle para un largo viaje a usted y a su Crow O1.
Eso no es problema. Fijamos un precio y todo se arreglar.
S que le hace falta dinero, seor Parrish, y es posible que sea dadivoso y obsequios
o con usted. Si mi misin sale bien, le abonar el importe de una nueva nave interpl
anetaria.
Diablos, eso es un buen trato. Qu tengo que hacer yo a cambio?
Nos llevar a Marte.
A quines?
A los que estamos aqu.
Est prohibido ir a Marte, a menos que se tenga un pase especial del Comit Mundial d
el Espacio. Las rdenes son seversimas.
Lo s. Existe un silencio absoluto de alto secreto sobre lo que hay en el planeta M
arte.
Y usted est intrigado en averiguarlo, no es eso?
No, seor Parrish. S con exactitud lo que se puede encontrar en Marte.
Sabe usted mucho, Lung. Y qu es lo que hay all?
Lo sabr cuando lleguemos.
Yo no he dicho que fuera a ir.
Tiene miedo?
No tengo miedo alguno, pero no estoy dispuesto a cometer delito espacial haciendo
caso omiso de las estrictas rdenes dictadas por el Comit Mundial del Espacio.
Teme perder su licencia de piloto astronauta?
Por una parte, s, y por otra, puedo pelearme con algunas personas, pero no estoy a
l otro lado de la ley. Si se ha prohibido que ninguna nave se pose en Marte, por
algo ser, y si usted pretende arribar all conociendo algunos datos, me supongo qu
e a travs del soborno o la extorsin a funcionarios del Comit Mundial del Espacio, n

o ser precisamente para ayudar a la humanidad sino a sus propios intereses.


Exactamente. Slo quiero llevar all una gran caja.
Una caja? Las cajas sirven para contener objetos. Qu cosa va a introducir en esa caj
a?
Lo sabr a su tiempo, seor Parrish. Por ahora, su curiosidad no puede ser satisfecha
.
Imagino que hay mucho de oscuro en su proyecto, Lung. Ignoro cules son sus planes,
pero sospecho que va en contra de toda ley, que slo busca provecho propio, sea e
n el sentido de poder o en el terreno econmico, y en ese caso no podr contar conmi
go.
Ian Parrish se puso en pie dando por terminada la entrevista. Lung no se movi de
su butaca y tampoco lo hicieron los cuatro hombres que le acompaaban y a los cual
es Parrish vigilaba con atencin.
No ha entendido bien, seor Parrsh. Le he dicho que le comprar una nave nueva que le
permitir seguir independiente en el futuro. Total, por un viaje de ida y vuelta a
Marte.
Lo siento, Lung. Obtenga un permiso de la comisara representativa de base Ciudad L
unar y yo le llevar a Marte. De lo contrario, no hay trato. Soy un independiente,
pero estoy dentro de la ley y no por encima de ella como parece estarlo usted.
En ese caso, lo lamento por usted, seor Parrish.
Eso suena a amenaza, Lung.
Comprendo. Al intrpido Ian Parrish no le gusta que lo amenacen, pero ya ve, he hab
lado demasiado con usted para contratarlo. Usted se ha puesto terco. S que a la l
arga conseguira convencerlo, pero...
Jams lo conseguir, Lung ataj Parrish.
Ya, se considera usted un hombre ntegro, un hombre honrado consigo mismo. Vamos, v
amos, seor Parrish, esa pose ya est caduca en estos tiempos del siglo XXI en que v
ivimos. En fin, no tengo tiempo que perder y usted ahora es un peligro para m.
Teme que me presente al coronel de la comisara del Comit Mundial del Espacio y le cu
ente sus planes?
Exactamente, eso temo, y no voy a permitrselo.
Cmo va a impedirlo? Lanzando a sus gorilas contra m?
El honorable Lung siempre toma sus medidas preventivas. Buen viaje, seor Parrish.
Ian Parrish, el piloto del espacio, escuch un seco taponazo. Despus, un aguijonazo
en sus riones. Se revolvi rabioso y en la puerta que conduca al cuarto de bao vio a
la morena del vestbulo.
La esplndida mujer de cabellos azabache, ahora desparramados por su piel desnuda,
nicamente cubierta por un minibikini de fantasa que no lograba ocultar sus encant
os, tena en su mano una pequea pistola de dardos.
Ian Parrish se llev la mano al rin.
Se arranc el dardo, pero ste ya estaba vaco. Su ponzooso contenido haba pasado al int
erior de su cuerpo. Quiso dar un paso, pero sus piernas se haban paralizado.
Mir a la mujer y apenas pudo mascullar su nombre.
Paula...
Not la parlisis incluso en su mandbulas. Sus ojos se oscurecieron y lo ltimo que pud
o escuchar fue la risita demonaca de Lung.
CAPTULO II
Cuando Ian Parrish adquiri conciencia de que viva, de que no estaba colgado de las
barbas de San Pedro, abri los ojos.
Un fortsimo dolor de cabeza le presionaba las sienes. Movi sus manos para oprimirs
e el crneo y aliviar el dolor y pens que tena una cabeza enorme, se le haba hinchado
horriblemente o llevaba el casco de un traje espacial.
Se percat de que, en efecto, vesta su traje espacial y se hallaba sobre una superf
icie rocosa y hostil. Era noche lunar, pero conoca bien la Luna, y a juzgar por e
l ligero brillo del horizonte a ras de la curva selene, no tardara en llegar el da
lunar con su elevada temperatura.
Los ojos le escocan y se senta torpe. El efecto de la droga haba pasado, pero le qu
edaba la resaca.

Trat de recordar qu le haba ocurrido.


Lung, el maldito chino... La morena me dispar un dardo de narcticos, pero yo no tena
el traje espacial puesto. Qu hago aqu, perdido en Dios sabe qu parte de la Luna?
Se puso en pie trabajosamente y gracias al sexto de gravedad de la Luna, lo cons
igui. Sus piernas an no estaban fuertes. Mir en derredor. Todo aridez, soledad. El
desierto del Sahara all en la Tierra era como un cuento para nios comparado con la
hostil soledad del satlite.
Habr sido todo una pesadilla y el chino y la chica slo han existido en mi imaginacin?
Era difcil discernir en aquellos instantes lo que era cierto y lo que no.
Mir el firmamento tratando de orientarse. Era un experto piloto y pudo ver el gra
n disco de la Tierra. Aquello le orient en parte. Despus, fij su vista en Marte, qu
e se hallaba casi en su perihelio y en Orin.
Sus pasos tomaron una ruta. Si no se equivocaba, en aquella direccin se hallaba b
ase Ciudad Lunar, pero no haban caminos que seguir; deba de avanzar por entre las
rocas, polvo lunar y los crteres que se hallaban a su paso, desde los microcrteres
hasta los macrocrteres que vease obligado a rodear, pues algunos de ellos eran de
notable profundidad, cuando el sol lleg con sus abrasadores rayos sin amortiguar
por una atmsfera como la terrestre.
Suspir al verse dentro del traje espacial. La muerte por asfixia era ms o menos rpi
da, pero la muerte por calor era ms larga y terrorfica.
Sigui su avance por la ruta que se haba marcado, guiado por la Tierra, Orin y Marte
, cuando comenz a sudar. El sol le daba de lleno y el calor resultaba abrasivo.
Diablos, esto es insoportable, y si contina van a encontrar un traje espacial rell
eno de agua y no de Ian Parrish. Para solucionar el problema del calor trat de pon
er en funcionamiento la refrigeracin de su traje espacial, incorporada en la moch
ila, pero por ms vueltas que dio a la llave, sta ceda y ceda. Estaba rota. La refrig
eracin no funcionaba.
Por todos los demonios del infierno, esto se pone feo. Ian Parrish comprendi cul iba
a ser su fin. Saba de mineros a los que haban ocurrido percances similares con la
refrigeracin de la mochila y para no perecer abrasados bajo los doscientos grado
s Celsius de temperatura, se suicidaban cerrando la vlvula del oxgeno lentamente.
El cerebro se adormeca y despus sobrevena una muerte suave, sin violencia, pero Ian
Parrish no era de los que se suicidaban ante el temor de una muerte atroz.
No era momento de desmontar su traje espacial para tratar de arreglar la refrige
racin; slo quedaba una solucin. Tengo que llegar a base Ciudad Lunar antes de cocerm
e dentro del traje.
Inici el avance, primero despacio y despus fue adquiriendo velocidad, no en vano e
ra el piloto ms experto en la conquista de planetas.
Fue elevndose de altura en los saltos hacia delante, y el avance fue rpido, como s
i se tratara de un canguro australiano terrestre, pero a cmara lenta.
En aquellos saltos con los que avanzaba gran trecho de espacio lunar, exista el p
eligro de que al caer tropezara con una roca, perdiera el equilibrio y se rasgar
a el traje espacial, sobrevinindole la muerte instantneamente por falta de aire. S
in embargo, deba de arriesgarse el todo por el todo.
Cuando no pueda ms, me esconder bajo unas rocas y all aguardar hasta enfriarme un poc
o se dijo totalmente empapado en sudor , pero no puedo esperar mucho. No me quedan
ms que dos horas de oxgeno. Si tuviera provisin de oxgeno podra esperar a la noche y
regresar en las sombras fras, quiz la calefaccin funcione, pero quin se atreve a prob
ar ahora la calefaccin cuando me estoy derritiendo vivo? Si un tomo de grasa me qu
edaba, quedara disuelto en esta sauna forzada, formada por el propio vapor de mi
cuerpo.
El calor se haca ms que agobiante. Le daba la impresin de estar metido en una calde
ra de vapor a toda presin. Incluso el cristal visor se le haba enturbiado por su p
arte interior y no haba forma humana de limpiarlo. Dicho cristal rechazaba un mar
gen tolerable de sudor, haba sido calculado para ello, pero no para aquel exceso
de vapor. Ian Parrish apenas vea y segua saltando, elevndose a varias decenas de pi
es de altura para caer nuevamente.
En uno de aquellos saltos, temi ir a parar al interior de alguno de aquellos crter
es lunares que tanto abundaban en la zona, desapareciendo para siempre en su fon
do.

Jams haba pensado que nadie pudiera pasar tanto calor como l.
Se detuvo y se escondi en las sombras formadas por una gruta. All dentro se enfri c
on rapidez y not que sus botas se llenaban de agua por el vapor licuado. Cunto habra
adelgazado en aquel breve tiempo? No era cuestin de ponerse a calcularlo y s de t
omar un respiro. La sombra de la gruta le benefici tanto que se sinti revivir.
Empiezo a comprender lo que ocurri a Antoine... Habr sido Lung quien le averi el auto
mtico? Se negara Antoine a llevarle a Marte con su nave? Qu se propone Lung en Marte?
Todas aquellas preguntas quedaron sin respuesta.
Mir el manmetro de presin de oxgeno cuya aguja se acercaba al rojo.
Puedo escoger entre morir abrasado o por asfixia; slo me queda la reserva de oxgeno
.
Decidi aferrarse a la vida como fuera. No deseaba que lo hallaran como a Antoine,
muerto por avera de su equipo. Sera fcil comprobar que se le haba roto la refrigera
cin, que haba pasado excesivo calor sudando y licuando el sudor y que en su intent
o de no morir asfixiado haba consumido todo el oxigeno. Un asesinato selenita per
fecto. La comisara de polica mundial del espacio no tendra problemas, todo se reduc
ira a su autopsia por los mdicos especialistas, y su caso se archivara para engrosa
r el volumen de experiencias de muertes en la Luna.
Sali de la gruta.
Afuera, de nuevo aquel horrible calor.
Saba que al correr consuma ms oxgeno que en sus movimientos lentos, pero tena que lle
gar a alguna parte.
Me faltar mucho para llegar a base Ciudad Lunar? Era muy difcil averiguar a qu distanc
ia le haban dejado los hombres de Lung, si es que los hombres de Lung y el propio
Lung no eran una pesadilla de su mente confusa por el calor.
En los ltimos restos de lucidez, Ian Parrish temi que para librarse de la abrasin c
ometiera la barbaridad de arrancarse el traje. Entonces, a la descompresin se uni
ra la asfixia por falta de aire e incluso la abrasin de su cuerpo por la accin dire
cta de los rayos solares. Un pollo asado al horno quedara mucho ms presentable que
l cuando lo hallaran.
Comenz a sudar nuevamente. El calor era agobiante, el oxgeno escaseaba y l daba sal
tos y saltos, controlando apenas su cuerpo, temiendo que de un instante a otro s
e estrellara contra una roca.
El cristal de su escafandra volvi a enturbiarse y su radio no funcionaba. De pron
to, a lo lejos, le pareci ver brillar algo rojo que se mova. Seran las pesadillas qu
e precedan a la muerte, imaginara grandes monstruos extraterrestres que queran devo
rarlo?
La aguja del manmetro se peg al tope final. Su reserva de oxgeno ya era nula, slo un
as bocanadas de aire. Sus piernas y brazos dejaron de obedecerle.
Abrasado, falto de oxgeno en una tortura total, Ian Parrish se derrumb sobre un ma
r de finsimo polvo que se elev a su alrededor al caer, impidiendo que se matara o
que rompiera su traje.
Cuando volvi a abrir los ojos se hallaba en una cmara de oxigenacin, revitalizacin d
e la epidermis y regulacin de la presin osmtica. Accidentes de aquel tipo se hablan
previsto y la ingeniera mdica haba construido las cmaras de recuperacin.
Se ha salvado de una buena, Parrish. Cmo se le ha ocurrido salir a dar un paseo por
el exterior lunar con la refrigeracin descompuesta? Incluso agot el oxgeno de los
tanques.
Tras el plstico que le aislaba del exterior, Parrish sonri y respondi:
Doc, crame que no tena ningn deseo de salir a pasear con el refrigerador descompuest
o.
Pues lo hizo, Parrish, y tuvo usted suerte de que en los ltimos instantes fuera de
scubierto por una patrulla de reconocimiento que regresaba a base Ciudad Lunar.
Si no llegan a verlo, ahora sera un cadver.
S, creo que se era el papel que esperaban que yo hiciera.
De qu est hablando, Parrish? Le ha afectado el cerebro el exceso de calor?
No creo, doc, pero usted ya se asegurar colocndome los electrodos de un electroence
falgrafo. Hay muchas personas que estn pensando darme de baja entre los pilotos in
dependientes. Estorbamos a las grandes compaas.
No tema, Parrish. Si la lectura de su electroencefalograma est correcta, no tendr p

roblemas con su licencia de astronauta. Con respecto al cuerpo, no ha tenido les


iones importantes, aunque ha adelgazado casi diez kilos en poqusimo tiempo.
Todo un rcord. Tratar de recuperarme comiendo en el restaurante de la base.
Yo le recomendara un perodo de tres meses en la Tierra. En cualquier parte del glob
o, como Florida, California, Espaa o Italia, recuperara su peso y su salud totalme
nte. Ha pasado por unos momentos muy graves. Otro hombre menos fuerte que usted
no lo hubiera resistido.
Soy duro de pelar, pero no ir a la Tierra. A mi nave no le queda mucho tiempo de v
ida y tengo que sacarle el mximo de partido posible. Dentro de ocho meses me toca
revisin y entonces creo que le darn el cese.
Todos nos hacemos viejos, Parrish, hasta las mquinas. Por cierto, muchas personas
se han interesado por usted.
No estara Lung entre ellas, verdad?
Lung, el poderoso industrial y financiero oriental?
S, debe de andar por la base.
Creo que s tendr que ponerle los electrodos en la cabeza, Parrish. Lung se halla en
su mansin a cien kilmetros de Nanking. Precisamente hoy he visto unos reportajes
en el noticiero televisado sobre el poderoso Lung y su temporada de descanso.
Me temo que ese noticiario es falso.
Vamos, vamos. Parrish, si sigue diciendo tonteras me temo que no podr recibir visit
as.
Parrish comprendi que Lung era lo suficientemente astuto como para no dejarse atr
apar en falso. Posiblemente estara en base Ciudad Lunar de incgnito, habra llegado
disfrazado, tena medios para ello y para falsificar cuantos documentos magnticos q
uisiera, incluso sus propias huellas dactilares. Su fabulosa fortuna le permita b
urlar a la ley en algunos aspectos, de modo que decidi no insistir en la verdad,
ya que lo pasara peor all dentro de aquel tubo de materia plstica que se comunicaba
con el exterior a travs de micrfonos y altavoces mientras su cuerpo se recuperaba
, slo cubierto por el plstico que, en ciertas zonas delicadas, era opaco.
Bien. Lung slo est en mi cabeza. Deb soarlo mientras saltaba como un canguro tratando
de escapar a la muerte del pollo.
Es usted muy guasn, Parrish. Todos los que entran en ese tubo de recuperacin cuenta
n historias amargas y sufren; en cambio, usted suelta chistes.
Quines quieren verme?
Algunos pilotos independientes, sus colegas.
No les deje pasar, doc, se iban a rer de m. Ya hablar maana con ellos en la cafetera m
ientras como carne reconcentrada para recuperar mi peso normal.
Entonces, qu les digo?
Que me siento agotado o lo que usted quiera. Con ellos; es mejor hablar con un wat
er-star en la mano. Y por cierto, quines ms quieren verme?
La teniente Garson y los profesores Williarson y Gelaud, de la Academia Mundial d
e Zoologa.
Ian Parrish parpade.
La teniente Garson, dice?
S, del departamento de relaciones pblicas del Comit Mundial del Espacio.
No entiendo. Conozco a la mayora de hembras que hay en Ciudad Lunar, pero ese nomb
re no lo recuerdo.
Acaba de llegar de la Tierra en el correo junto con los profesores mencionados.
Bien, que pasen.
Los visitantes penetraron en la sala de urgencia mdica. Ian Parrish, desnudo y re
posando dentro de la caja plstica, les vio llegar y a travs del altavoz pudo escuc
har el silbido de admiracin que l emiti.
Los dos profesores eran sendos maduros venerables, pero la teniente Garson resul
taba todo un ejemplar de hembra de homo sapiens. Piernas estilizadas, caderas de
curvatura perfecta, cintura estrecha, sin artificios, con varias pulgadas de pi
el bajo una gasa sinttica que evidenciaba que no haba trampa alguna que la ciera. E
l busto era joven, erguido, casi agresivo, destacaban los ojos que a Parrish rec
ordaron el azul del mar Caribe y unos cabellos rubios como una aleacin de platino
y oro al cincuenta por ciento.
La teniente no pareca dispuesta a sonrer.

Los doctores en zoologa se presentaron, y el que dijo llamarse Williarson, que ll


evaba barba cana mientras el otro llevaba rasurado meticulosamente su rostro y e
ra ms obeso, le pregunt:
Cmo se encuentra, seor Parrish? Hemos sabido su accidente, aunque acabamos de llegar
a la Luna.
Bah, no tiene importancia replic sin quitarle ojo a la teniente, quien desvi su mira
da al toparse con las impertinentes pupilas del hombre.
Tampoco le pareci conveniente clavar sus ojos azules en el pecho rebosante de vel
lo o en sus piernas desnudas.
El mdico ha dicho que se recuperar usted en seguida, que es de constitucin fuerte.
S, me harn un electroencefalograma y si comprueban que no me he vuelto majareta me
devolvern mi licencia. Por cierto, ustedes queran hablar conmigo. Sobre qu? Acaso al
gn viaje alrededor de la Luna para eminentes cientficos del Comit Mundial del Espac
io. Desvi sus ojos argenta oscuro hacia la teniente Garson y aadi : Supongo que el Com
it se har cargo de los gastos sin regatear, verdad?
Se le pagar un precio justo, comandante Parrish advirti la teniente, aceradamente.
Lo justo, lo justo rezong . Siempre ponen precios bajos, pero le advierto que yo soy
libre de contratar o no mi nave.
Lo sabemos, pero no creo que ponga impedimentos a la ciencia por un problema crem
atsitco dijo la mujer.
Desde luego. Por cierto, ya me haba olvidado de que tena el nombramiento de comanda
nte civil del espacio. Aqu en la Luna todo el mundo me llama Parrish a secas.
Seor Parrish, el Comit Mundial no le contrata para un simple periplo alrededor de l
a Luna, es algo ms importante advirti el profesor Gelaud con su peculiar acento fra
ncs.
Para cuntos das piensan contratarme?
Un tiempo bastante largo, quiz tres meses.
Tres meses? Mir de nuevo a la teniente Garson . Eso va a costarle mucho dinero al teso
ro del Comit.
Estoy autorizada para pagar lo que sea justo, no importa que resulte elevado.
Bien, eso va mejor. Cules son sus planes?
Que en su Crow O1, nos lleve a Marte.
A Marte? sorprendido, quiso incorporarse y dio con su frente contra el plstico que l
o encerraba, volviendo a dejar la cabeza sobre el cojn de espuma sinttica con un g
esto de dolor.
Parece que el comandante Parrish tiene problemas cerebrales silabe la teniente . No s
er fcil que le den de alta tras un electroencefalograma. Podramos contratar a otro
de los pilotos del grupo de independientes.
Eh, aguarden, estoy perfectamente!
La mujer sonri con suficiencia y casi compasiva, lo que molest profundamente a Par
rish, debido a la inferioridad en que se hallaba, replic:
No nos podemos fiar de sus palabras, comandante, sino de la grfica de un electroen
cefalgrafo. En ella se podr leer la verdad de su cerebro.
Ya deca yo que acabaramos gobernados por mquinas se quej Ian Parrish, sin poder escapa
r del tubo de recuperacin. Pens que si le conectaban los electrodos mientras estuv
iera delante la teniente Garson iba a reflejarse en la grfica una gran actividad
mental, quiz las agujas del oscilgrafo bailaran y todo.
Seor Parrish, no haremos ningn contacto hasta que los mdicos le den de alta. Sabemos
de su prestigio y preferimos ir a Marte con usted.
Tras las palabras del profesor Williarson, los tres dieron media vuelta y se ale
jaron.
A Ian Parrish, por lo menos, le qued el pequeo placer de ver a la teniente Garson
caminando de espaldas. Sus ondulaciones le recordaban las paradisacas playas de l
as islas Fiji, que se hallaban a cuatrocientos mil kilmetros de donde l estaba aho
ra, metido en una carlinga plstica y, como vulgarmente se deca, en los puros hueso
s.
CAPTULO III
Notando la falta de los kilos perdidos, Ian Parrish descenso a la planta de las

suites especiales comprendidas en el medio millar.


Con paso rpido busc la 515. Pas por debajo de la cmara televisiva y manipul con una l
lave maestra de distintas graduaciones magnticas, hasta que consigui abrir la cerr
adura, como ladrn furtivo.
Se intern en la estancia sumida en tinieblas, aunque escuchaba algunos ruidos que
le hacan pensar que haba alguien all.
Cruz el living, abri sigilosamente la puerta de la habitacin y palpando la pared, c
onsigui hallar el botn manual del encendido de la luz elctrica. Lo puls y se hizo la
luz.
La cama era ancha y debajo de la colcha, dos seres, una chica de ms o menos agrad
able aspecto y un tipejo calvo y bigotudo con cara de burcrata.
Las dos cabezas se lo quedaron mirando atnitas, separadas la una de la otra. De p
ronto, la mujer lanz un grito espeluznante que nadie pudo or, ya que estaban en la
Luna y no haba ventanas en ninguna estancia de base Ciudad Lunar
Se ha calmado? pregunt Parrish, sin moverse del umbral.
El tipo del bigote se subi hasta el cuello la ropa que le cubra, ms que la chica qu
e estaba a su lado y que mostraba el escote, pero Ian no saba si por no haberse p
ercatado de ello o porque se encontraba bien as.
Es usted un ladrn luntico? inquiri el hombre.
No. Y ustedes, quines son?
l es Peter Smith y yo Helen Brown, ahora seora Smith. Nos casamos hace dos das. Pete
r se empe en que viniramos a pasar la luna de miel a la propia Luna y como el viaje
es tan caro...
Lo he pagado a plazos complet el del bigote . Comprender que poco puede robarnos.
No es mi intencin robarles replic Ian Parrish . Slo quera saber desde cundo ocupan est
uite, digamos nupcial.
Oiga, a usted le he visto en los noticieros televisados. Es Ian Parrish, el clebre
astronauta.
Al decir aquello, la chica se haba incorporado excesivamente en la cama, resbalndo
le las ropas sobre la piel. Su flamante marido grit:
Helen!
Debi de estirarla por debajo de la ropa, pues la chica se desliz hacia abajo, qued
ando de nuevo oculta por la sbanas.
No me ha respondido. Desde cundo ocupan esta suite?
Desde hace seis horas. Peter no ha querido que salgamos ni un soto minuto.
Bien; que la luna de miel no les resulte demasiado pegajosa.
Eh, oiga, qu se ha credo usted?
Ian Parrish haba cerrado la luz, pero volvi a encenderla, preguntando:
Qu deca?
Oh, nada, nada; buen viaje, astronauta.
Peter, dile que vuelva a tomar una copa con nosotros.
Ian Parrish apag la luz y abandon la alcoba y luego la suite, mientras oa que el ta
l Peter Smith, de profesin inconfundiblemente burcrata, pero en algn puesto importa
nte, de lo contrario no podra pagar ni a plazos su luna de miel en aquella suite
lunar, protestaba en voz baja:
Nos quejaremos a la direccin. Esto es un allanamiento de morada.
Cllate, Peter. Es interesante conocer a hombres importantes y es tan apuesto y var
onil...
Helen!
Ian Parrish subi a la direccin del hotel lunar. Conoca a Benini, el jefe de recepcin
.
Vas a hacerme un favor.
Cul?
Quera saber quin ocup la suite quinientos quince ayer y anteayer.
Veamos. Busc en el libro de registro y, mostrando un espacio en blanco, indic : Nadie.
Nadie? Imposible. Ayer vi yo a Lung en esa suite con cuatro tipos ms y una mujer de
esas que provocan infartos a su paso.
Lo siento, Parrish. Ya me han dicho que te afect mucho el accidente que sufriste e
n el exterior. Qu resultado ha dado el electroencefalograma?
Al diablo contigo, Benini.

Malhumorado, Ian Parrish se dirigi a la oficina de la comisara de la polica mundial


.
Quiero hablar con el coronel Hagthon.
El coronel Hagthom est en la Tierra en una reunin importantsima. Sali esta maana en el
directo especial.
Entonces, quin est al mando de base Ciudad Lunar en cuanto a polica se refiere?
El teniente coronel Percyval.
Pues quiero verlo:
Tiene mucho trabajo ahora rebati el sargento.
Me importa muy poco que tenga trabajo o no.
Cruz la barrera y se arm un tumulto. Seis policas uniformados se le echaron encima
tratando de reducirle, cosa difcil. Ian Parrish, pese a su delgadez accidental, t
enia una gran fuerza.
Qu ocurre aqu? inquiri el teniente coronel, apareciendo en la puerta de su despacho.
El comandante civil Parrish quera verle, seor explic el sargento.
Y para eso tanto ruido? Que pase.
Ian Parrish se arregl el traje color burdeos y pas al despacho, dejando a un par d
e agentes en el suelo.
Se cerr la puerta y despus de sentarse tras la mesa, el teniente coronel Percyval
gru:
Le gusta provocar tumultos, eh, Parrish? No debera hacerlo. Se lo tolero porque ten
go conocimiento de lo que ha sucedido e imagino que no est muy bien. Mis agentes
me informaron del estado en que fue hallado. Un minuto ms y habra muerto.
A Parrish no le agradaba demasiado Percyval. Era un euroasitico de cuerpo vigoros
o y mirada ladina, pero desptico en su trato. Hubiera sido un buen agente de la l
egendaria Gestapo, de no ser por sus ojos ligeramente oblicuos y pequeos.
Quiero hablarle de que Lung est en base Ciudad Lunar.
Imposible, me hubiera enterado. Ese hombre es demasiado importante para pasar des
apercibido. Precisamente tengo noticias de que se halla en su patria, descansand
o. No estar viendo visiones, verdad, Parrish?
Parrish comprendi que iban a decirle que pasara por la enfermera e incluso podan po
nerle objeciones al tratar de retirar nuevamente su licencia si no lograba demos
trar que Lung se hallaba en base Ciudad Lunar. Tampoco poda probar que lo que le
haba sucedido no era un accidente y s un intento de asesinato.
Creo, teniente coronel, que mejor me voy a la enfermera para que me den un analgsic
o.
Percyval sonri, estirando los ya de por s delgados labios.
Ser lo mejor, Parrish, y no provoque ms tumultos. Tendran que encarcelarlo, imponerl
e una multa y retirarle su licencia e incluso el visado para permanecer en la Lu
na.
Tendr cuidado para que no me sucedan tantas desgracias juntas.
Abandon la comisara. Malhumorado, se dirigi a la enfermera; deba de buscar los diagnst
icos.
Sucedera algo similar a los otros pilotos independientes? Deba ponerles en guardia,
pero no iban a creerle. Revisaran de nuevo su psiquismo y quiz hasta le colocaran
una camisa de fuerza, envindolo a un sanatorio de la Tierra, para que compusiera
n su mente desequilibrada.
Tenga el parte mdico, Parrish le dijo el doc, entregndoselo.
Estoy chalado o todava sirvo para pilotar naves por el espacio?
El electroencefalgrafo dice que est bien, Parrish, pero no juegue demasiado con su
mente. Hay situaciones en que un cerebro, por fuerte que sea, no resiste. Usted
lleg al lmite. El excesivo calor que oprimi su crneo pudo ser funesto. A otro se le
habran cocido los sesos. En fin, Parrish, con este parte puede retirar su licenci
a y pilotar su Crow O1 cuando quiera.
Tom el parte mdico y antes de retirarse, dijo:
Gracias, doc. Espero no volverle a ver aqu abajo. En la cafetera, cuando quiera.
Y yo tambin, Parrish. Suerte.
En la oficina general le devolvieron su licencia a cambio del parte mdico. Era un
hombre apto en su totalidad. El accidente no lo haba mermado, pero tena muchas ga
nas de volver a tropezarse con Lung o alguno de sus secuaces. Mas, al parecer, n

o estaban en la Luna y si lo estaban, saban pasar desapercibidos. Por desgracia,


el soborno no era un pecado exclusivo de los siglos anteriores al veintiuno.
Algn parte para m?
Hola, Ian, cmo ests? Me dijeron que estabas muy delgado le salud la azafata de recepci
, que al parecer, no tena ojos ms que para admirar al astronauta.
Ya ves, sigo bien, con la piel pegada a los huesos. Ahora, encanto, dime si tengo
algn aviso.
S, aqu tienes uno.
A ver...
Despleg la hoja y pudo leer que los profesores Williarson y Gelaud le esperaban e
n la habitacin 333.
Gracias, encanto. Creo que esto me interesa. Necesito otros aires.
Otros aires? Es que piensas abandonar base Ciudad Lunar?
Es posible, encanto, es posible.
Sin perder tiempo, se dirigi a la habitacin 333, pensando que era preferible habla
r en la cafetera que en uno de los apartamentos. Aquellos profesores no saban vivi
r. Eran todo ciencia, pero y la teniente que les acompaaba?
Pase autorizaron a travs del altavoz de la puerta cuando sta se abri.
En el pequeo living estaban los profesores, casi a oscuras y ante una pantalla vi
sora de cuarenta pulgadas, con cinta magnetoscpica de alta sensibilidad. No era c
inta de seiscientas lneas como la utilizada comercialmente para diversin o noticia
rios, sino de dos mil lneas, para precisin y en un color perfecto.
Sesin de esparcimiento? pregunt, adentrndose. Pudo ver a la teniente Garson sentada en
un sof, fumando un cigarrillo. La chica clav sus ojos azul mar en el hombre, pero
no dijo nada. Ian Parrish tuvo que conformarse con verla a travs del humo que el
la misma expulsaba. El profesor Willarson desconect la pantalla visora y la luz s
e hizo en la estancia.
Bien, muy bien, comandante Parrish. Celebramos verle en perfecto estado. Le han de
vuelto ya su licencia?
Parrish golpe el bolsillo de su ajustada casaca color burdeos.
Aqu la tengo. Siguen queriendo viajar a Marte?
S, se es nuestro plan, comandante puntualiz el francs.
Viajar a Marte nos llevar un mes de ida y otro de vuelta. Cunto tiempo piensan perma
necer en el planeta?
Un mnimo de diez das para los estudios que debemos de realizar.
A la puntualizacin del profesor Williarson, Ian Parrish objet:
Eso va a costarle caro al Comit Mundial del Espacio.
Los dos maduros cientficos se quedaron mirando a la teniente de relaciones pblicas
. Esta apart el cigarrillo de sus labios, tom una carpeta de piel negra que tena ju
nto a s, y, abrindola, sac una hoja escrita, con varias firmas, y un sello magntico
inimitable. La entreg a Ian Parrish, al tiempo que deca:
Todo est presupuestado aqu. El Comit estima que lo que se le va a pagar es ms que gen
eroso.
Generoso? Parrish se mostr burln . Es un margen ms que justo, ruinoso.
No le conviene el trato? pregunt Williarson, desilusionado como un nio.
Acepto. Es ruinoso para m, econmicamente hablando, pero acepto.
Publicidad? inquiri la teniente Garson, casi con desprecio.
Por qu no? Todos sabemos que viajar a Marte est totalmente prohibido por el Comit Mun
dial del Espacio. Slo profesores con las debidas garantas y autorizados por el Com
it pueden arribar a Marte y realizar sus exploraciones, en este caso, ustedes. El
piloto que les lleve saldr en todos los noticiarios y, posiblemente, luego, cuan
do mi nave ya no tenga la licencia de vuelo por considerarla vieja, pueda yo hal
lar un buen empleo de astronauta.
Conocemos su problema, comandante Parrish dijo el profesor Gelaud . Si todo sale bie
n, es posible que nosotros aboguemos para que se renueve su seguro de la nave po
r un ao ms, lo que supongo representar para usted unos beneficios.
Exactamente, profesor. Bien, no hay ms que hablar. Dnde firmo?
La suficiente teniente Garson levant su escultural anatoma del sof. Sac un magnetobo
lgrafo y lo tendi a Parrish.
Firme aqu.

Ian Parrish obedeci. Su firma era ya imborrable.


Ahora les prevengo que, tanto en el viaje de ida como en el de vuelta, irn dormido
s. La Crow OI no es de las ms modernas que se construyen y an conserva el sistema de
hibernacin a veinticinco grados Celsius. Slo habr que desmontar los asientos para
turistas e incorporar las cmaras de hibernacin a los anclajes ya existentes.
Y no habr peligro? pregunt desconfiada la teniente Garson.
En absoluto. Mi nave posee tres pilotos automticos. Uno de ellos es el fijo y los
otros dos son de seguridad para posibles fallos. Una vez abandonemos la rbita lun
ar, impulsaremos la nave a cien mil millas hora, con los motores atmicos. No hay
peligro de vibracin alguna ni posibles rozamientos.
El profesor Williarson observ:
A menos que nos topemos con una nube de micrometeoritos, cuyo roce podra incendiar
la nave.
La Crow O1 est dotada de ultrarradar espacial para captar los micrometeoritos y de r
adar corriente para detectar los grandes meteoritos que pudieran aplastar la nav
e.
Y cuando los detectan, qu sucede? pregunt la teniente Garson.
Poca cosa. La nave cambia el rumbo para rodear el peligro y una vez lo ha sortead
o regresa a su ruta automtica.
Y si ocurre algn percance? inquiri el profesor Gelaud.
Una alarma nos despierta de la hibernacin, regresndonos a nuestra temperatura de tr
einta y seis coma cinco, grados, pero, sinceramente, si la avera es grave, mejor
que no nos despierte. Moriramos de todas formas. Ir a Marte no es como viajar de
la Tierra a la Luna, un desplazamiento al alcance de cualquier economa, que inclu
so se puede pagar a plazos. Marte est a cincuenta y tantos millones de kilmetros c
omo mnimo y un rescate espacial, hoy por hoy, no es posible en este viaje.
Aceptado el riesgo, comandante Parrish dijo la teniente . No vaya a creer que slo son
valientes los astronautas de fama. Ahora, dganos, cundo despertaremos?
A dos horas de aproximacin de Fobos y Deimos, las lunitas de Marte. Tendremos tiem
po de desperezarnos, componernos, tomar todos los mandos y cursar los partes rad
iomagnticos a los controles de Fobos y Deimos, que es donde se hallan las bases d
el Comit Espacial. Desde Fobos y Deimos custodian el planeta Marte e impiden que
los intrusos lleguen a l.
No habr nadie en la superficie del planeta? inquiri el profesor Gelaud.
Que yo sepa, no debe de haber nadie. La ltima expedicin regres hace un ao y deben de
estudiar las muestras en el centro geolgico interplanetario de la Tierra. Por cie
rto, todava ignoro cul es su misin en Marte. Ustedes son zologos y que yo sepa, en M
arte no existe vida animal, slo primitiva vida vegetal, pues ni siquiera se han h
allado insectos primarios.
Vea la pantalla, comandante Parrish. En ella le mostraremos cul es la misin que nos
lleva a Marte. Lo cierto es que nosotros no sabemos exactamente lo que vamos a
buscar, slo tenemos sospechas.
El profesor Williarson apag la luz de la estancia y el visor se puso en marcha. I
an Parrish identific:
Esto es una filmacin area de Marte.
Correcto, comandante Parrish, se nota que conoce usted bien Marte. Fjese en esas m
anchas oscuras, apenas perceptibles. Si la filmacin no fuera ultrasensible, esas
manchas no habran sido captadas en el hielo.
Es cierto. Son manchas irregulares, habr como media docena asinti Ian Parrish . Es algu
na formacin rocosa bajo el casquete polar marciano?
No. Los gelogos aseguran que las rocas estn a ms de mil pies de profundidad bajo el
casquete polar, por tanto, resultaran completamente invisibles para la filmacin. A
hora fjese en esta otra filmacin.
A la primera pelcula, en perfecto color, sucedi otra. No era tan buena como la pri
mera, pero segua siendo de gran calidad.
Ve las marcas ahora, comandante Parrish?
S, pero quiz haya tres o cuatro ms.
Exactamente, comandante Parrish aplaudi el profesor Gelaud.
Mientras, la teniente Garson fumaba junto a Parrish, observndolo con el rabillo d
el ojo, sin querer demostrar una declarada atencin hacia l.

No nota algo ms extrao todava, comandante Parrish? inquiri ahora el profesor Williarso
.
Pues s, noto algo.
El qu? inquirieron los dos cientficos, entusiasmados.
Que las manchas, aparte de tener formas algo distintas, no estn en los mismos luga
res geogrficos que las anteriores.
Exacto! aplaudieron los profesores al unsono.
Parece que es usted un hombre muy observador admiti la teniente Garson . Yo no me per
cat de ello en principio.
Bueno, ser una novata en Marte. Yo ya llevo varios viajes y en la vida, todo es ex
periencia.
Comandante explic el profesor Williarson , esta filmacin magnetoscpica fue tomada un ao
antes que la otra, lo que quiere decir que si las manchas cambian de sitio, es q
ue poseen vida propia y si no son los vegetales conocidos es que son entes vivos
, los primeros entes vivos que pudieran hallarse en Marte. Sera un gran descubrim
iento, no le parece?
Lo admito, pero es absurdo que esos entes vivan dentro del hielo. En el suelo mar
ciano jams se les ha visto con anterioridad.
Nuestro viaje es de investigacin, comandante. Parrish, por ello posar su nave muy c
erca del casquete polar norte marciano.
Es un lugar sumamente peligroso. Est lleno de crteres y formaciones rocosas, es hos
til, fro, rido. All se producen las peores tormentas invernales del planeta Marte.
Si no se atreve a ir a esa zona de investigacin, tendremos que contratar a otro de
los astronautas independientes dijo la teniente.
Por m que no quede. Ustedes provanse de equipos antifro y antiaire, va a hacerles fa
lta. Creo que ya he visto lo suficiente. Debo ir preparando mi Crow O1 para el via
je. Ustedes enven todo su material de investigacin al hangar, all lo trasladarn a mi
nave.
Cundo podremos iniciar el viaje? inquiri la teniente Garson.
En treinta horas. Les parece bien?
Los profesores se miraron entre s y ambos asintieron.
Es ms aprisa de lo que hablamos calculado, magnfico se alegr Williarson.
Si me buscan, me hallarn en mi nave. Hay que darle los ltimos toques. El viaje es l
argo y debe de estar bien preparada. Por cierto, teniente Garson, usted ser la pr
imera mujer que yo lleve a Marte.
Espero ser tambin la primera que regrese, comandante Parrish.
Testaruda recalcitrante, llmeme Ian, es ms corto. Ah, por si se le olvida, durante
el viaje, el patriarca de la nave ser yo. Como comandante de la nave, tomar las de
cisiones y stas sern aceptadas. Comprendido?
Molesta, la mujer dio media vuelta y se alej a una de las habitaciones.
Williarson y Gelaud se miraron entre s, sonrientes. Fue Williarson quien dijo:
Una chica muy linda, verdad?
S, bonita, pero muy fra y ustedes todava me complican las cosas, pidindome que les ll
eve al casquete polar de Marte.
CAPTULO IV
El despegue y entrada en rbita lunar fue una maniobra de pura rutina para Ian Parr
ish. Los profesores e incluso la teniente Garson disfrutaron con la esplndida man
iobra y la inslita visin de la redondez de dos astros al mismo tiempo.
Colocada la popa de la Crow O1 hacia la Luna, Ian puso la potencia de sus motores
atmicos al mximo. Conseguida la gran propulsin, se alcanz la velocidad de cien mil m
illas hora.
El planeta Marte se hallaba entonces en su fase de mayor cercana a la Tierra. Si
el viaje se hubiera demorado un mes ms, teniendo en cuenta el tiempo de regreso,
forzosamente habran debido aplazar el viaje unos aos, hasta que Marte se encontrar
a de nuevo en su punto ms prximo a la Tierra.
Los pilotos automticos fueron activados por Ian Parrish, tras marcar en ellos el
rumbo adecuado. Despus se introdujeron en las cmaras de simple hibernacin, las cual
es distaban mucho de ser una liofilizacin.

Slo se trataba de bajar la temperatura de la sangre, aminorar los latidos del cor
azn a un mnimo de diez por minuto y provocar un profundo y dulce sueo durante el cu
al no se consuman energas.
El sistema de viajar en hibernacin ahorraba muchos problemas de vveres y agua. El
peso de la nave se aligeraba, el viaje se haca ms suave y tranquilo y se evitaban
los problemas psicolgicos que podan derivarse de un viaje prolongado en una nave n
o demasiado grande.
Si los automticos de la nave sorteaban algn peligro, Ian Parrish, lo sabra despus, l
eyendo las grficas de la bitcora electrnica.
No haba das ni noches.
Los pilotos automticos efectuaban las correcciones del rumbo, mientras conservaba
n la velocidad de cien mil millas hora, sin que para ello hiciera falta utilizar
motor alguno. El impulso inicial bastaba para seguir adelante y dicho impulso,
para viajar a Marte, se consegua mucho mejor desde la Luna que desde la propia Ti
erra, donde la superior gravedad contrastaba la fuerza de los motores, que deban
consumir mucho ms combustible.
El reloj electrnico fue marcando segundos, minutos, horas, das. En torno a las ven
tanas, protegidas durante el tiempo de sueo por planchas de acero aleado con otro
s metales, slo oscuridad, estrellas redondas, siempre brillantes, pero sin los de
stellos que hubieran mostrado vistas a travs de la atmsfera terrestre.
Ian Parrish, en su fortaleza, en su costumbre de viajar durante largos perodos po
r el espacio, fue el primero en despertar de aquel letargo de casi veinte das, ya
que Marte se haba separado poco del planeta Tierra en su rbita alrededor del Sol.
En pocos meses ms, estara inalcanzable para los terrestres.
Abri la cmara con tapa plstica, cncava. Despacio, con movimientos lentos, fue recupe
rndose.
La nave haba sido equipada convenientemente para tales situaciones y al despertar
el automtico a los viajeros, dentro de la nave haba la mitad de la gravedad terre
stre. De este modo, la escasa fuerza que tenan al despertar, la debilidad de unos
latidos lentos, que poco a poco retornaban a su ritmo normal, quedaba compensad
a por el menor esfuerzo que deban realizar para moverse en una gravedad inferior
a la terrestre.
Caminando despacio, sintindose flojo todava, sin su ritmo normal de bombeo cardaco,
Ian Parrish se dirigi al puente de mando de la Crow O1.
Todo pareca marchar normal. Marte estaba cerca, a juzgar por el radar, ya que a t
ravs de las ventanas nada poda verse; se hallaban protegidas contra los meteoritos
.
Regres para observar a sus pasajeros. Los profesores Williarson y Gelaud estaban
despiertos, con los ojos abiertos, pero parecan incapaces de levantarse.
Ian Parrish levant las tapas de sus cmaras y dijo:
Arriba, que ya es hora de estirar las piernas. Estamos llegando a Marte.
No puedo moverme advirti el profesor Williarson.
Eso es una tontera, profesor. Si viera la tarntula que se le ha pegado en el pie...
Quee?
El profesor Williarson brinc dentro de la caja, quedando sentado. Al or su grito,
Gelaud se levant tambin.
Slo era una broma, profesor. Tiene que vencerse a s mismo. Durante media hora tendr
emos la mitad de la gravedad para que nos recuperemos. Despus, ya se sentirn hombr
es normales.
Gelaud y Williarson pesadamente, salieron de sus cmaras de hibernacin y fue Willia
rson quien seal la cmara de la teniente Garson, preguntando:
Le ha sucedido algo a la chica?
No creo deneg Parris, levantando la tapa plstica que encerraba a la muchacha.
Dormida est muy hermosa opin Gelaud.
S, pero cuando despierte ser como un diamante. Bello, pero duro y cortante dijo Parr
ish.
No puede haberle ocurrido algo? No despierta.
Pues habr que despertarla. Nos vamos acercando a Marte.
Ian Parrish se inclin sobre el rostro femenino y pos sus labios sobre los de la mu
jer, besndolos.

Le est haciendo la respiracin artificial boca a boca? pregunt ingenuamente Williarson.


El profesor Gelaud deneg con la cabeza.
Creo que est reactivando los ms sutiles nervios y sentidos de la mujer. Posiblement
e en estos instantes el corazn femenino se est acelerando, recobrando su ritmo nor
mal o quiz ms rpido de lo normal.
Las mejillas de la teniente se fueron coloreando. Alz sus brazos y con sus manos
rode el cuello y la cabeza del hombre, como para evitar que se escapara.
Tena usted razn, profesor Gelaud admiti su colega . Al parecer, no he estudiado suficie
ntemente las reacciones nerviosas en las hembras mamferas.
Como alertada por las palabras odas, la mujer abri sus grandes y hermosos ojos azu
les. Vio a los profesores observndola y adquiri conciencia de lo que suceda. Sobres
altada, molesta, apart a Ian Parrish, cuyas mejillas tambin se encendieron a causa
de las dos imponentes bofetadas que recibi.
Canalla, rufin, esto es un abuso!
Ian Parrish se ech atrs y la teniente salt materialmente de la cmara.
Todava no puede valerse excesivamente por s misma record Parrish.
De ello se ha aprovechado bien.
Gelaud, deseoso de conciliar, intervino:
Todos habamos abandonado ya las cmaras de hibernacin y como usted no despertaba, el
comandante se ha tomado la libertad de reactivar su corazn con rapidez, y a fe ma
que lo ha conseguido.
La joven enrojeci de nuevo. Ian Parrish no quiso molestarla ms. El beso haba sido l
argo, agradable. Hubiera podido aguantar un par de bofetadas ms y hasta dos punta
pis, como compensacin.
Tras pulsar uno de los botones de mando, las planchas protectoras de los mirador
es se corrieron.
Ante ellos apareci el planeta rojo, que visto de cerca no era tan rojo, sino nara
nja en gran parte, blanco en sus casquetes polares y gris verdoso en extensas zo
nas.
Magnfico exclam el profesor Williarson, con emocionada sinceridad . Cre que jams llegar
a verlo de cerca.
Es una visin que no olvidar nunca dijo Gelaud . Lo he visto en multitud de ocasiones e
n filmaciones, pero no se pueden comparar a la realidad.
Y usted qu opina, Raquel?
Soy la teniente Garson, no Raquel a secas. En cuanto al planeta, tengo que admiti
r que la vista es bonita.
La nave segua marchando con el piloto automtico. Ian Parrish comprob la velocidad y
la distancia que les separaba del planeta y dijo:
Dentro de una hora, ocho minutos, veinte segundos, entraremos en rbita marciana.
Y el descenso, cundo lo haremos? pregunt la mujer.
Segn lo establecido y las rdenes que regulan los viajes a Marte, hay que dar un mnim
o de tres rbitas al planeta, entre unas altitudes de diez a quince mil kilmetros.
Esa rbita es muy alta advirti el profesor Gelaud.
Deben llevarse a cabo con fuerza motriz propia y de este modo pasamos el control
policial, que se halla entre las bases de los satlites Deimos y Fobos, el uno a v
einticinco mil kilmetros y el otro a cinco mil, aproximadamente.
Podra llegar una nave a Marte escapando al control de las bases de Deimos y Fobos? i
nquiri el profesor Williarson.
Es muy difcil, pero hoy por hoy existen tres posibilidades, arriesgadas, pero exis
ten. Una de ellas consiste en cruzar el control sin entrar en rbita, cuando Fobos
y Deimos se hallan en eclipse, y otra, llegar a Marte por la cara opuesta, dand
o un rodeo. Es peliagudo, pero factible.
Ian Parrish record la propuesta del poderoso Lung. l tambin saba que existan esas pos
ibilidades de llegar a Marte, por ello haba tratado de contratarle, pero sin xito.
Ello hubiera supuesto correr el riesgo de perder su licencia de astronauta y en
favor de un hombre que se colocaba al otro lado de la ley, con tal de amasar mi
llones y poder.
Bien, lo iremos preparando todo dijo Williarson, sintindose de pronto ms pesado . Qu me
sucede? inquiri.
Nada, que el automtico de regulacin hibernativa ha impuesto en la nave toda la grav

edad artificial; es decir, semejante a la que existe en la Tierra o en el interi


or de la propia base Ciudad Lunar.
El planeta Marte se fue haciendo ms y ms grande a sus ojos. Pese a la distancia, p
udieron divisar finas formaciones nubosas.
La llegada a Marte en el rtico polar ocurra en una zona donde sera el final del inv
ierno y el principio de la primavera marciana. El paso de una estacin a otra, en
el extremo septentrional era suave pero muy brusco en el ecuador marciano, difcil
de soportar, dados los acusados contrastes de temperatura.
No tardaron en entrar en rbita, y de inmediato, escucharon la seal de la base cont
rol Deimos.
Atencin, atencin; aqu base espacial marciana de control de Deimos. Identifquense, ide
ntifquense.
Aqu Crow O1, comandante Parrish.
Escuchado. Tenemos noticias de su arribada a Marte en misin zoolgica. Colquense ante
la cmara todos los viajeros a bordo para la comprobacin de ficha.
De acuerdo, Deimos, emitimos seal televisada.
Los cuatro se colocaron ante la cmara y de este modo fueron identificados.
Aqu, Deimos, correcto. Sigan adelante y buen viaje. Si tienen dificultades, no dej
en de ponerse en contacto con nosotros o con Fobos. Debern pasar control con Fobo
s, estn preparados.
El control de Fobos fue idntico y de rutina. Tras la tercera rbita, Parrish se apr
oxim ms a Marte. Despus, dijo:
Tomen asiento y sujtense los cinturones. La entrada en Marte no es tan dura como e
n la Tierra, ya que, como saben, la densidad atmosfrica es bastante menor, pero s
iempre hay rozamientos y aceleracin que contrarrestamos con los motores en el mom
ento preciso. Si sienten alguna sacudida, ruido o presin en sus cuerpos, no se pr
eocupen; es totalmente normal.
Mientras la nave no se desintegre en el aire... refunfu la teniente.
Espero que no, Raquel. Usted y yo tenemos que conocernos ms a fondo. Un beso es po
ca cosa.
Conserve su serenidad, comandante Parrish, le har falta para gobernar su nave. No
olvide que esto es una misin cientfica, no un viaje de placer o diversin replic, cort
ante la fmina, con su caracterstica dureza.
La nave Crow O1, de estructura cono-cilndrica, con unas aletas casi imperceptibles
en popa, junto al gran motor, estaba diseada para entrar en la atmsfera en oblicuo
al ncleo del planeta, como si pretendiera ser una lnea tangente, pero luego se hu
ndi ms y ms en la atmsfera hasta acabar inmersa en ella, decelerando hasta la ridcula
velocidad de dos mil millas hora.
Con el roce de la atmsfera, la temperatura de la nave aument. La aguja se fue acer
cando a la seal de peligro, pero no tard en oscilar hacia atrs, al irse reduciendo
la velocidad.
Volaron desde el ecuador marciano hacia el casquete polar norte. Llegando a este
punto, la Crow O1 se detuvo en el cielo y a tres mil pies de altitud se invirti po
niendo popa al suelo marciano y comenz a frenarse en retropropulsin, con los poten
tes motores.
Ian Parrish escogi para la toma de Marte un rea completamente despejada de arena a
naranjada, de un radio algo inferior al cuarto de milla, rodeada por altos y agr
estes peascos, que bordeaban el casquete polar. Las cspides de las rocas tambin est
aban blancas por el hielo y la nieve acumulada.
Lentamente, la Crow O1 fue quedando vertical sobre el planeta.
Del fuselaje de la nave brotaron tres grandes patas de acero, articuladas, que b
uscaron sujecin en la arena hasta hallarla.
La compresin de sus sistemas hidrulicos fueron estabilizando la nave, hasta conseg
uir una vertical completa. Finalmente, los motores se detuvieron.
Contacto. Caballeros, ya estamos en Marte.
Cre que no llegbamos nunca. He pasado un mal rato observ el profesor Williarson.
Por su parte, el profesor Gelaud objet:
Supongo que es cuestin de costumbre. Por un instante, cre que el cohete se iba a ve
nir abajo, golpendose contra los abruptos peascos que nos rodean.
Profesores, vayan preparando sus cosas. Primero, comeremos y descansaremos. Despus

, saldremos a explorar. Pronto podrn averiguar qu son esas ligeras manchas que exi
sten en el hielo polar marciano aunque, la verdad, no creo que sean monstruos de
l tipo antediluviano congelados.
Si son seres vivos, es decir, pertenecientes al mundo animal, sea de la especie q
ue fuere, estn vivos. De lo contrario, no hubieran cambiado de lugar de un ao a ot
ro dijo el profesor francs.
Y usted, qu opina de lo que hay fuera, Raquel? inquiri Parrish.
Si existen seres vivos, posiblemente no sern menos primarios que alguno de los que
hay aqu dentro.
Ian Parrish se encogi de hombros. La teniente Garson continuaba siendo dura de tr
atar. Era una forma de protegerse de los hombres o de atacarlos con su hondo femi
nismo social?
Ya tendr tiempo de averiguarlo pens . Los das que pasaremos en Marte sern penosos, ella
no lo sabe bien todava y surgir la ocasin de ir suavizando el trato.
Se dispuso a dejar la nave totalmente estabilizada y a comunicar su situacin exac
ta en Marte a los controles de Fobos y Deimos. De esta forma, en caso de acciden
te, quedaran avisados y una nave pequea tripulada, podra bajar a rescatarlos, trans
portndolos despus a cualquiera de las dos bases, donde quiz deberan aguardar aos hast
a que una . nave decidiera regresar a la tierra.
La escalera de cable y tubo de aluminio se desenroll, cayendo al suelo marciano,
ya enfriado tras la toma de suelo y consiguiente calentamiento de los motores.
Los cascos y el pequeo equipo adosado al cinturn les permitir una respiracin ptima en
el planeta Marte durante todo el tiempo que quieran.
Ilimitado? pregunt el profesor Williarson. Ian Parrish deneg con la cabeza, puntualiz
ando:
Slo el tiempo que dure la batera adosada al cinturn, pero como es de largusima duracin
, tardara un mnimo de diez aos en consumirse. La batera acciona el succionador. Desp
us, mediante electrlisis gaseosa, el aparato respiratorio separa los gases dainos y
nos dosifica el oxigeno que existe en el aire marciano. La presin atmosfrica es m
uy baja, pero si no se quitan el casco no sufrirn hemorragias. En cuanto a la gra
vedad, no hay problema. Se sentirn ms ligeros que en la Tierra. Si se les rompe el
casco por algn accidente fortuito, slo hay que regresar a la nave. No hay peligro
de una muerte instantnea, como lo habra en la Luna, astro que carece de atmsfera.
La respiracin en Marte es nociva, pero no mortal a plazo inmediato, y en la nave
puede uno recuperarse con bastante rapidez. Ms peligro es sufrir una hemorragia i
nterna o una simple usual, siempre que no haya nadie cerca para socorrerle.
Hicimos un cursillo de supervivencia en Marte antes de salir de la Tierra advirti l
a teniente Garson, con su acostumbrada sequedad.
CAPTULO V
Bien, entonces cojamos las mochilas con lo ms indispensable.
Hemos de llevar algunos aparatos de medicin y sondeo ultrasnico e infrarrojo. Por s
upuesto, una filmadora magnetoscpica porttil y dos o tres carretes de videotape en
color, de repuesto.
De acuerdo. Carguen en mi mochila alguno de los aparatos ms pesados. Estoy acostum
brado a este clima hostil que va a rodearnos.
Yo tambin puedo cargar con algunos enseres.
Ian Parrish se qued mirando a la rubia Raquel. Saba bien que, pese a su belleza, h
aba sido entrenada atlticamente, de lo contrario, no habra llegado a la graduacin de
teniente. No obstante, le dijo:
Sera preferible que usted se quedara dentro de la nave.
Ni lo suee ataj, decidida . Usted puede ser el comandante de la nave, pero yo protejo
a los profesores y a su proyecto, de modo que no estar lejos de ellos. Aunque a u
n masculinista primario como usted le cueste comprenderlo, los dos profesores y
su completa seguridad estn a mi cargo.
De acuerdo, de acuerdo. Pngase su anorac climatizado, fuera har mucho fro. Estamos a
finales del invierno, casi en el punto crucial con la primavera, pero hace much
o fro. ste es el polo marciano.
S cuidarme.

Media hora ms tarde, los cuatro terrestres, con sus equipos de supervivencia e in
vestigacin, alimentos y agua potable, descendieron por la escalerilla hasta pisar
suelo marciano.
El profesor Williarson toc con su mano enguantada la arena anaranjada que cubra el
suelo. Era un extrao placer acariciar aquel suelo tan lejano del planeta Tierra.
Profesor, esta arena, todava caliente, ser buena para efectuar una primera prueba d
e deteccin por ondas infrarrojas dijo el profesor Gelaud.
Williarson asinti y mientras se realizaban las pruebas con la arena, algo calient
e todava, comparada con las heladas rocas de alrededor, Ian Parrish busc con la vi
sta un paso entre los abruptos y altos peascos.
Al fin, el grupo inici la marcha.
La temperatura era de sesenta grados Celsius negativos, pero la batera de supervi
vencia calentaba el aire que llegaba al casco, hacindolo ms apto para ser respirad
o por los pulmones.
El aire, una vez exhalado, escapaba al exterior por una vlvula, condensndose rpidam
ente ante la frialdad del medio ambiente.
La comunicacin entre ellos se haca mediante radioemisores receptores acoplados a l
os cascos. El traje era muchsimo ms llevadero que los empleados en la Luna o en el
espacio y daba mayor libertad a manos y pies, pese a llevar guantes y botas esp
eciales que les protegan del fro del polo marciano.
Cuando se internaron por el nico paso visible entre las escarpadas rocas que cerr
aban el pequeo solar arenoso en el que haba quedado protegida la nave interplaneta
ria, escucharon un fuerte rugido por el receptor de ruidos externos.
Raquel Garson y los profesores se detuvieron, impresionados, pero Parrish, que i
ba a la cabeza de la expedicin, les tranquiliz:
Es el viento, que ulula entre los peascos que nos rodean. No teman, todava no es ni
ngn monstruo. Segn las filmaciones que poseen, esos monstruos estn debajo del hielo
polar.
Ms tranquilizados, salieron de la cadena rocosa.
Al fin, muy cerca de ellos, qued el hielo del casquete polar. Era como la orilla
de un gran lago, cuyas aguas fueran eternamente blancas.
Es precioso exclam Raquel, con sinceridad. Parrish se volvi hacia los profesores, pr
eguntando:
Tienen a mano las fotografas cartogrficas?
S, y la lectura indica que debemos seguir bordeando el lago en direccin Este.
Cmo a qu distancia?
Los cientficos hicieron un rpido clculo y Gelaud dijo:
Como a cuatro millas y media y unos doscientos pasos hacia el interior del casque
te, se halla la primera mancha descubierta en las filmaciones.
Entonces, adelante.
Ian Parrish emprendi la marcha, junto al borde helado del casquete polar.
La nieve y el hielo tenan una gran diferencia con las zonas heladas de la Tierra.
Se haba demostrado que, geolgicamente, Marte era un planeta muerto. Su ncleo estab
a fro, y por lo tanto, careca casi por completo de movimientos ssmicos causados por
corrimientos de cortezas interiores. Si haba plegamientos o movimientos telricos
se deban al choque de meteoritos que penetraban por la atmsfera marciana, estrellnd
ose contra el suelo y formando grandes crteres, como los que existan en la Luna. L
a dbil capa atmosfrica no consegua protegerlo de tales impactos, como suceda normalm
ente en la Tierra, desintegrndose a su entrada en la atmsfera.
El hielo era liso, sin grietas, ofreciendo un aspecto uniforme y en cierto modo
montono.
La distancia no era larga, pero la caminata se hizo dura. Las rocas heladas resu
ltaban resbaladizas. La intensidad del fro y las rachas de viento eran las ms fuer
tes que pudieran hallarse en toda la superficie de Marte.
Hemos llegado al punto. Ahora debemos internarnos en el hielo.
Inspira cierto respeto hollar con el pie esa nieve helada. Est inmaculada.
S, es hallarse frente a un mundo de fantasa. Es algo difcil de describir opin el profe
sor Williarson.
Ian Parrish, ms prctico, puntualiz:
Debemos avanzar o pronto se nos har de noche. El azul del cielo marciano era ms int

enso que el de la Tierra. Era como si se hallaran al atardecer, y sin embargo, l


os rayos solares eran ms fuertes y abrasivos, menos filtrados, ya que la capa atm
osfrica, al ser ms delgada, frenaba menos y haca poco difusos los hirientes rayos s
olares en todas sus gamas, desde los infrarrojos a los ultravioleta.
Ian Parrish fue el primero en poner su bota sobre el suelo helado y dijo:
Aqu es. Parece que hay una mancha algo ms oscura.
Todos corrieron, agrupndose a su alrededor.
En efecto, sta es la mancha que buscamos asinti Williarson.
Bien, pues ya pueden empezar a hacer sus mediciones. En media hora, debemos larga
rnos de aqu y regresar a las arenas para pasar la noche, que a esta altitud del p
laneta es ms larga.
Los profesores, emocionados como dos adolescentes estudiantes de Qumica, solos po
r primera vez en un laboratorio, desempaquetaron sus instrumentos y comenzaron a
tomar medidas e intensidades de color. Finalmente, efectuaron la deteccin de inf
rarrojos, pero esta ltima medicin les decepcion.
Qu ocurre, no funciona bien el aparato de medicin?
A la pregunta de Ian Parrish, Williarson respondi:
S, funciona bien, lo hemos comprobado, pero esta mancha extraa, casi elptica u ovoid
e, de cinco por siete metros, no tiene ni una dcima ms de temperatura que el hielo
que la encierra.
Eso parece muerto, a no ser que sea una simple roca o alguna mancha de tipo veget
al, como algas acumuladas opin Gelaud.
Entonces, cul es la decisin que toman? inquiri Parrish.
Debemos reconocer mejor la mancha antes de dar una opinin cientfica, pero como se h
alla demasiado profundizada en el hielo, nada podemos saber si no la sacamos ant
es.
Gelaud, con su fuerte acento francs, dijo:
Posiblemente no sean ms que miradas de clulas de algn plancton marciano que, cuando p
odamos cogerlo, se deshar entre nuestras manos.
Sea lo que fuere lo llevaremos al microscopio y al espectrgrafo que hemos trado en
la nave. Por lo menos hemos de tomar una muestra.
No estarn pensando empezar a cavar en el hielo, verdad? pregunt Parrish.
Slo hay una forma de averiguar ms sobre esta mancha y es fundiendo parte del hielo.
Han trado algn medio apropiado? sigui preguntando Parrish.
Williarson sac de su propia mochila una caja metlica con un pulsador y la deposit s
obre el hielo.
Dentro hay un gramo de plutonio convenientemente aislado explic , pero que al ser act
ivado, desprende una gran energa trmica. Ahora podemos marcharnos y cuando regrese
mos maana, hallaremos el hielo fundido en esta zona, claro que tendremos que apro
vechar el tiempo, antes de que el agua se enfre y vuelva a solidificarse.
Dejaron la caja termoatmica junto a la extraa mancha en estudio, para que a medida
que se fuera hundiendo en el hielo, ya licuado, no quedara sobre la mancha, des
truyendo el elemento de investigacin.
El profesor Gelaud estir un mstil telescpico que haba en su mochila y despleg un band
ern, que habra de servirles de punto de referencia. Termin por clavar en el hielo e
l mstil de duraluminio.
Abandonaron el casquete polar y ya en las arenas, buscaron un lugar donde pasar
la larga noche.
Entre aquellos peascos parece que hay una gruta apunt Ian Parrish.
Todos le siguieron y terminaron introducindose en una gruta ms o menos cmoda, pero
que les guareca de vientos y el fro se encargaron de ahuyentarlo con cargas trmicas
.
Despus, se dispusieron a descansar. Al da siguiente habra mucho que investigar sobr
e aquella extraa mancha, que a simple vista nada recordaba.
CAPTULO VI
La teniente Garson estaba ya cansada de tantas horas de inactividad dentro de la
gruta marciana. Abri la cremallera de su saco de dormir y se puso en pie, estira
ndo las piernas.

El casco de oxigenacin y supervivencia resultaba incmodo. Pase por la gruta y obser


v que sus compaeros dorman, o por lo menos, permanecan quietos y con los ojos cerrad
os.
Se acerc a la entrada de la cueva.
En el exterior, haba una claridad suave y agradable. El mar de hielo que constitua
el casquete polar estaba cerca, inmaculado y perfecto. El bandern rojo ondeaba b
astante lejos de donde se hallaban y de no contrastar tanto con el blanco de la
nieve, no lo habra distinguido.
Raquel se percat de que el viento haba dejado de ulular. La ventisca haba amainado
por completo o se haba trasladado a otras zonas del planeta.
En derredor, un extrao y a la vez atrayente silencio. Aquello resultaba tan disti
nto de la Tierra, donde pese a un mar congelado poda notarse el rumor de las olas
debajo del hielo, el crujir de la nieve al resquebrajarse y formar grietas... A
ll, nada se mova. En la Tierra poda haber escuchado el vuelo o el graznido de una g
aviota, el gorjeo de un pjaro, hasta el chillido de una rata, algo que significar
a vida.
Silencio, slo silencio y quietud. Era un mundo muerto. Ni siquiera los vegetales
ms primarios crecan en aquella zona de Marte. Estaban lejos, a muchsimos kilmetros d
e distancia.
Se derretira el casquete polar, el sol evaporara el agua y se formaran nubes, que e
l viento desplazara a otras zonas. All descargaran el precioso lquido que hara brotar
las plantas del suelo. Despus, el agua discurrira y volvera a evaporarse rpidamente
, a consecuencia de las altas temperaturas del verano. Se transformara en nube qu
e volvera a caer sobre los casquetes polares, helndose de nuevo. As, un ao y otro, p
ero el agua era tan escasa en Marte, que no llegaban a formarse ros, ni siquiera
manantiales.
Cuando Raquel quiso darse cuenta, se hallaba ya fuera de la gruta y paseaba por
riscos helados y arenas anaranjadas, sin saber qu fuerza extraa la atraa en aquel d
enso silencio.
Mir hacia el casquete polar y por primera vez, sin saber por qu, sinti miedo. Un es
calofro recorri su cuerpo grcil. Ser el fro y la soledad, pens.
Rehuy el casquete polar y pas entre los riscos. De pronto, se not nerviosa. Hubiera
jurado que alguien la estaba observando, pero aquello era imposible. Saba con ce
rteza que salvo Parrish y los profesares, no haba nadie ms en el planeta.
Tan intensa fue la sensacin, que gir la cabeza con brusquedad. Comprob que no se ha
ba equivocado.
Un hombre, pues no caba duda de que era un hombre, con ropas de color azul brilla
nte y casco de la misma factura que el que ella misma llevaba para la superviven
cia en la atmsfera marciana, estaba all, a pocos pasos, mirndola intensamente.
Quin es? Identifquese! Quin es?
El sujeto no respondi. Raquel pens que quiz las radios de ambos no pudieran interco
municarse.
Identifquese, yo soy la teniente Garson, del Comit Mundial del Espacio!
El desconocido sigui sin identificarse y avanz hacia ella, con seales inequvocas de
querer cogerla. En su cinturn portaba una pistola lser.
Raquel, atemorizada, ech a correr, trepando entre los peascos. Comprendi que haba si
do una temeridad abandonar la gruta en solitario y sin avisar a nadie.
El hombre corri tras ella. Era un sujeto alto, recio. Su rostro llevaba bigote y
barba y a Raquel Garson no le caba duda alguna de que era terrestre. De lo que ta
mbin estaba segura era de que sus intenciones no eran buenas.
Socorro, socorro! grit por el intercomunicador. La agilidad de Raquel, unida a la po
ca gravedad marciana comparada con la terrestre, hicieron que la mujer pudiera c
orrer entre rocas y piedras un largo trecho, antes de ser alcanzada.
Socorro, sulteme!
Su voz slo se escuch dentro del casco. Aquel sujeto, aparecido en Marte de improvi
so, acababa de desconectar la clavija que una el micrfono del casco con la batera d
e supervivencia, dejando el emisor inutilizado. Ya no podra comunicarse con sus c
ompaeros de viaje.
El hombre trataba de dominar a la joven, pero Raquel era difcil de sujetar, mxime
habiendo aprendido defensa personal para mujeres.

Golpe en dos ocasiones al hombre y ste acus los precisos golpes, pero lo que hizo l
a muchacha fue desviar su atencin. Seguidamente, le desconect los tubos de oxgeno,
que eran de materia plstica.
El astronauta se preocup al notar el bajn en la llegada de aire. Despus vendra el en
venenamiento progresivo de la sangre.
Raquel consigui zafarse de l y corri peascos abajo, saltando peligrosamente entre el
los.
Cuando el atacante hubo repuesto el tubo de succin de aire, ya la chica estaba de
masiado lejos, por debajo de donde l se hallaba. Sin pensarlo ms, sac su pistola lse
r y apunt cuidadosamente.
Un rayo lser cruz el aire marciano como un finsimo dardo, pero al chocar contra el
cuerpo del sujeto, que sostena la pistola que apuntaba a Raquel Garson, se despar
ram en parte en destellos, mientras traspasaba su carne.
El hombre perdi el equilibrio en lo alto del peasco y se vino abajo, rebotando ent
re las rocas.
Raquel, asustada mir en la direccin en que partiera el rayo lser. Descubri a Ian Par
rish, que a su vez sostena una pistola.
Parrish, Parrish! grit, pero l no pudo orla.
Raquel corri hacia el hombre y se abraz a l, aunque sus rostros quedaron separados
por los cascos plsticos. Ian Parrish le conect la clavija del emisor y habl a conti
nuacin:
Ese hombre iba a matarte.
S, ha tratado de sujetarme y me ha desconectado el emisor. No s quin es, no ha pronu
nciado palabra.
Es fcil suponer que est en Marte sin el pase correspondiente. T has debido de sorpre
nderle y l ha tratado de que no le descubrieran. Te ha desconectado el emisor par
a que no pidieras ayuda, pero yo ya haba captado tu primera llamada de socorro y
he salido de la gruta en tu busca.
Gracias, Ian. En mi vida he pasado tanto miedo.
Todo ha pasado ya, pero veamos la cara de ese sujeto.
Avanzaron entre los peascos hasta llegar junto al cadver, cuyo rostro poda verse a
travs del casco plstico que no haba llegado a romperse en la cada.
Si es Federov!
Ante la exclamacin de Parrish, la mujer pregunt:
Lo conoces?
S, era colega mo y crea que amigo tambin.
Un astronauta?
S, del grupo de independientes como yo, con nave propia.
Entonces, es lgico deducir que su nave est en Marte.
Y no muy lejos de aqu.
No habr venido solo a Marte, claro apunt Raquel.
Me temo que s a quin ha trado a Marte.
A quin?
A Lung.
El famoso industrial y financiero chino?
S, el poderoso kan de las finanzas.
Y qu ha venido a hacer Lung a Marte?
Lo ignoro todava, Raquel; pero si nos topamos con l, terminaremos averigundolo. Lo m
alo es que ese chino no anda solo, siempre va acompaado de sus matones. El quiso
contratar mi nave para venir a Marte.
Y t te negaste? pregunt Raquel, ya en pleno tuteo. El peligro haba roto el hielo entre
ambos.
S, me negu y por ello me encontraste tan mal en la clnica. Intentaron asesinarme, ha
ciendo creer a la polica que se trataba de un accidente. En fin, es una historia
larga, pero lo peor de todo es que si no estoy confundido, Lung est en Marte y no
muy lejos de aqu. Siempre haba sospechado que Federov no era un tipo muy ntegro. l
saba que no poda venir a Marte sin autorizacin especial y trajo a Lung, burlando el
bloqueo de los controles en Deimos y Fobos.
Y qu suceder ahora?
No lo s. Hemos de regresar pronto con los profesores y deberamos volver a la nave p

ara enviar desde ella un aviso a los controles de Fobos y Deimos, para que ellos
se hagan cargo del asunto y de la nave de Federov, que debe de estar en algn lug
ar de este planeta. Por el momento, creo que corremos peligro. Lung y sus secuac
es tiran a matar. Si creen que nosotros podemos denunciarles, nos eliminarn sin p
iedad. Conozco a Lung.
Entonces, vayamos pronto hacia la gruta. Por cierto, Ian, ellos pueden escuchar lo
que nosotros hablamos?
Los equipos son del mismo fabricante, pero los independientes solemos ponerlos en
ondas distintas, para no interceptarnos entre nosotros mismos. Adems est la dista
ncia. Esos emisores-receptores son de alcance corto, mxime si hay grupos rocosos.
El riesgo de ser captados es mnimo, pero hay que correrlo.
Los profesores no estarn ahora en peligro?
Posiblemente. Si los hombres de Lung se tropiezan con ellos, los eliminarn, sin da
rles tiempo ni a pedir socorro.
Al llegar a la gruta vieron con sorpresa que los profesores Williarson y Gelaud
no estaban all. Haba parte del material, pero no los cientficos.
Habr llegado Lung con sus hombres a la gruta?
Parrish deneg con la cabeza cubierta por el casco.
No lo creo, pero salgamos fuera.
Abandonaron la gruta y Raquel estir rpidamente su ndice, sealando el hielo del casqu
ete polar.
Estn junto al bandern, Ian. Slo son dos pequeas manchas oscuras, pero all estn.
Bien, iremos a reunirnos con ellos. Despus, trataremos de esconder el cuerpo de Fe
derov, para que no sea hallado por el momento y nos llevaremos su receptor, para
conocer cuanto podamos sobre los movimientos de Lung.
Ian Parrish y Raquel Garson, corrieron por encima del hielo con la ligereza que
les daba la gravedad marciana. No tardaron en llegar junto a los profesores. Amb
os se hallaban al borde de una bolsa de agua de unos veinte metros de dimetro, ro
deada de hielo.
Miren, no hay nada seal Williarson, decepcionado. El profesor Gelaud, expuso:
Parece como si, al calentarse lo que constitua la mancha que veamos a travs del hiel
o, se hubiera disuelto en el agua, ahora clida gracias a la caja trmica.
De modo que la primera parte de la investigacin ha sido un fracaso? inquiri Ian, con
apremio.
S acept, resignado el profesor Williarson . Habr que investigar las otras manchas con m
detenimiento. Esperemos que no desaparezcan como la que haba aqu.
Ya tendrn tiempo de investigar. Ahora debemos de recoger al muerto y regresar a la
nave para dar aviso de lo que ocurre.
Muerto, qu muerto? pregunt Gelaud.
Raquel Garson explic someramente lo que le haba ocurrido. Por su parte, Ian aadi:
Lung es un sujeto peligroso y tratar de eliminarnos para que no avisemos de que se
halla en Marte con sus secuaces.
Y no existe la posibilidad de que no sea Lung quien est en Marte? inquiri el francs.
Existe, desde luego, pero me inclino a creer que es Lung, y no otro, quien se enc
uentra en Marte y muy cerca de nosotros. Tengo mis motivos para opinar de esta f
orma. De todos modos, dando parte a las bases de Fobos y Deimos, saldremos de du
das. Ustedes son una misin cientfica, no unos policas del espacio. Si ellos son var
ios pueden exterminarnos en brevsimo plazo, antes de que demos la alarma.
Pero, no podemos acortar la investigacin protest el profesor Williarson.
En absoluto, pero debemos esperar a no correr peligro. Sganme.
La orden de Parrish fue tajante. l se haca cargo totalmente de la expedicin, l conoca
mejor que nadie los peligros que corran y era el nico tambin que llevaba una pisto
la lser.
Salieron del hielo para caminar primero por la arena y luego, por entre las roca
s, en busca del cadver. Al llegar al lugar, Ian Parrish qued perplejo.
No est!
Raquel Garson se apresur a preguntar:
Lo habrn descubierto?
Y aunque lo hubieran descubierto, por qu llevrselo? No entiendo. Aqu ocurre algo anor
mal.

Gelaud pregunt:
Estn seguros de que ese Federov estaba bien muerto? Puede haberse marchado por su p
ropio pie.
No, estaba muerto, me cercior de ello insisti Parrish , y como l no se ha podido marcha
r por su pie, alguien se lo ha llevado. Ser mejor que regresemos a la nave cuanto
antes. All estaremos a salvo.
La teniente, mirando en derredor, dijo:
Yo no veo nada sospechoso.
Si nos marchamos, qu suceder con todo el material cientfico que ha quedado en la grut
a?
No tema, profesor Williarson, ese material lo recogeremos. Slo hemos de regresar a
la nave hasta quedar a salvo. Los del control se harn cargo del asunto Lung. Int
entar escapar o ser apresado y nosotros reanudaremos la investigacin.
En ese caso, vmonos admiti con decepcin el profesor Williarson.
De pronto, interfiriendo sus ondas receptoras, una voz tajante y dura orden:
Quietos donde estn!
Ian Parrish alz la cabeza y descubri a un hombre apuntndole con su pistola lser desd
e lo alto de una roca. Desenfund la suya propia.
Ian, nos tienen rodeados dijo Raquel, asustada.
Exacto, estn rodeados. Tire su pistola al suelo, Parrish, o todos perecern. Les ten
emos cubiertos.
De hallarse en solitario, Parrish hubiera intentado luchar, pero slo l en la exped
icin llevaba armas y Raquel y los profesores seran abatidos con suma facilidad por
los cuatro hombres que les rodeaban, encaonndoles con sus armas.
Ustedes ganan.
Parrish dej caer su pistola y a una orden de la mano del que pareca mandar el grup
o, los cuatro prisioneros comenzaron a caminar.
Los caones de las armas les rodearon, mostrndoles la ruta a seguir.
Me estaba temiendo esto se lament Parrish.
Tena usted razn suspir Williarson . Qu suceder ahora?
Nos matarn?
A la pregunta angustiada de Raquel, Parrish respondi:
Por el gusto de Lung, creo que as ser, pero tratar de salvar nuestras vidas por lo m
enos. Lo peor es no poder avisar a los controles de Deimos y Fobos.
Por abruptos senderos, pero sin alejarse demasiado del casquete polar, prosiguie
ron el avance durante una media hora.
Al fin llegaron ante una gruta, cuya entrada estaba cubierta por duro plstico tra
nsparente que les aislaba del exterior. El jefe del grupo abri la puerta y todos
penetraron en la cueva, bien iluminada y con algunas comodidades.
En aquella especie de sala se hallaba el oriental Lung tras una mesa. Junto a l,
en pie, la morena de voluptuosas formas. Ninguno de los dos llevaba casco. La gr
uta estaba climatizada y su aire purificado.
Bien venido a Marte, comandante Parrish. La verdad, tengo que admitir que es uste
d difcil para morir.
Pueden quitarse los cascos orden ms que sugiri el ms alto de los guardaespaldas de Lun
g.
Los cuatro prisioneros se quitaron los cascos y con ellos en la mano, quedaron f
rente al gran kan de las finanzas. Sobre la mesa, aparecan varios minerales que r
efulgan vivamente.
Consigui llegar a Marte, Lung silabe Parrish.
Lung siempre consigue lo que se propone.
Pues a m no logr matarme como a Antoine.
Vaya, conque ha llegado a la conclusin de que Antoine fue asesinado, eh? se sonri, bu
rln el oriental.
No ir a negarlo a estas alturas.
No, no voy a negarlo. Despus de todo, esta vez no vivir nadie para contarlo. Suelo
cometer pocos errores, pero jams los repito.
Yo no estara tan seguro, Lung. Terminarn por averiguar que est usted aqu y si nos suc
ede algo, los controles de Fobos y Deimos se alertarn y se abrir una investigacin.
No siga, seor Parrish, que va a hacerme temblar ri Lung de nueve, seguro de tener to

do su juego en la mano.
Se atrever a asesinarnos framente?

pregunt Raquel abiertamente.

CAPTULO VII
Los ojos oblicuos se clavaron en los femeninos, de una intensa tonalidad azul.
Ser una lstima eliminar a una belleza como usted, seorita, pero no queda otro remedi
o.
La morena que acompaaba a Lung hinch su busto; se senta rival de Raquel Garson.
Me intriga una cosa, Lung. Cul es su propsito en este viaje a Marte, qu va a ganar co
n nuestras muertes? Acaso esos pedazos de mineral que tiene sobre la mesa?
Lung suspir levemente. Con la calma y paciencia caracterstica en los chinos, escog
i uno de los pedazos de mineral y pese a ser del tamao aproximado de un puo, le cos
t levantarlo para mostrarlo.
Sabe a cunto oro es equivalente este pedazo de mineral puro?
Todos quedaron perplejos. El profesor Williarson se aventur a decir:
A mil gramos de oro?
Mil gramos de oro? Lung se ech a rer . Equivale a diez toneladas de oro!
Qu mineral es, que pesa tanto? inquiri Ian Parrish.
Pesa muchsimo, aun en un tercio de gravedad terrestre, como es la de Marte, me cue
sta levantarlo. Es pequeo en masa, pero esta misma cantidad, en la Tierra, un hom
bre como yo no podra levantarla.
Qu metal es? insisti ahora Raquel.
Starnio, starnio puro. Un metal que conseguimos descubrir en el planeta Tierra ta
n slo hace una dcada, mediante bombardeo de una aleacin radiactiva de plutonio y ci
rconio. De este modo se consigui el metal ms preciado conocido por el hombre hasta
la fecha: el starnio.
S, no cabe duda admiti Ian Parrish . Es el metal que produce la mayor cantidad de ener
ga y que se regula mejor. Cinco gramos de starnio en total es el combustible que
tiene mi nave atmica. El starnio alimenta de energa a base Ciudad Lunar.
Exacto, seor Parrish. El starnio radiactivo es la energa superior que ha conseguido
el hombre. En la historia de la humanidad primero fue la lea, luego el carbn, ms t
arde el petrleo y sus derivados. Despus, el uranio y el plutonio y actualmente el
starnio.
Pero que yo sepa, todo el starnio que se produce en la Tierra, y carsimo por ciert
o como ha dicho antes, es sintetizado en grandes factoras.
Exacto, es sintetizado en poderosas fbricas, que hacen un buen negocio con el star
nio obtenido. No imaginan quin controla esas factoras de obtencin de starnio sinteti
zado?
Los cuatro prisioneros se miraron entre s, perplejos y sorprendidos. Parrish se a
ventur a decir:
No ser usted, Lung?
Exacto, soy yo. Poseo la mayor parte de acciones de todas las factoras productoras
de starnio. Controlo el starnio en nuestro mundo, claro que pongo las acciones
a nombre de sociedades annimas, de las cuales, soy el nico y total propietario. Com
prenden ahora por qu estoy aqu?
Entiendo. Si se ha descubierto starnio puro en Marte y en gran cantidad, la energa
de la humanidad est asegurada por los siglos, sin problemas y a un coste mdico.
Exacto asinti Lung.
Ian Parrish sigui opinando:
Y si el starnio se abarata, usted se arruina, Lung.
Muy agudo, seor Parrish. Es cierto, la abundancia de starnio sera mi ruina total.
Y ha venido a robar el starnio de Marte para asegurar su fortuna? pregunt ahora Raqu
el.
Si el starnio abunda en Marte, eso no le sacara de problemas.
Usted lo ha dicho, seor Parrish. Si el starnio abunda, aunque yo me lleve unas cua
ntas cajas, como tengo proyectado, no salgo de apuros.
Cmo va a acarrear, digamos a mano, un material radiactivo? inquiri el zologo profesor
Gelaud.
Lung aclar:

Porque el starnio, si no es activado con chorro de iones a gran presin, un proceso


complejo, pero que no es ni en mucho el ms caro para dejar el mineral a punto, n
o se convierte en radiactivo. Puede estar neutro como ahora. Sus ncleos, protones
y neutrones estn equilibrados. Se rompe su estabilidad y queda listo para ser em
pleado como energa pura al cien por cien y con unos cientos de kilos de starnio p
uro que me lleve de Marte al regreso, triplicar mi economa, mi poder.
Ian Parrish frunci el ceo y, con precaucin, casi incrdulo de su propia intuicin, preg
unto:
No estar pensando impedir que nadie ms recoja muestras de Marte, verdad?
Caliente, caliente, seor Parrish. La verdad, sacaron muestras de estas galeras y se
llevaron al instituto geolgico del Comit Mundial del Espacio para analizarlas det
enidamente.
Y usted, que tiene contactos, espas sobornados en todas partes, se enter de lo que
ocurra.
Exacto, seor Parrish. Tengo gente sobornada incluso en base Ciudad Lunar. Por ello
me busc y no me hall.
No me dir que el coronel Hagthon tambin est sobornado por usted.
Con l no pude, pero en su ausencia, s soborn a Percyval. Es un tipo excelente si se
le paga bien, aunque me cuesta caro, no crea. No piensen en represalias ni en av
isar a la polica. Jams saldrn con vida del planeta Marte.
Vendrn los del Comit y le descubrirn espet Raquel.
Esta vez fue la morena quien habl, observando:
Cuando nosotros abandonemos Marte, dejndolos aqu, ya nadie podr venir jams, porque el
planeta quedar desintegrado.
No hables tanto, Paula recrimin el propio Lung.
Y qu mas da, si despus de todo ellos se van a desintegrar con el planeta?
Eso es absurdo. Cmo va a destruir todo un planeta?
No es ningn absurdo, profesor rebati Lung.
La caja, la caja que me pidi trajera a Marte... record de pronto Ian Parrish.
Exacto. En dicha caja vena una bomba nuclear, de starnio precisamente.
Gelaud advirti:
Una sola bomba no puede destruir un planeta entero.
Una bomba de starnio de gran potencia, s. Es un milln de veces superior a la ya cad
uca bomba de hidrgeno, empleada en la Tercera Guerra Mundial. Adems, la explosin pr
ovocar una reaccin en cadena en el filn de starnio puro que hay en la gruta y el pl
aneta Marte se desintegrar, convirtindose en miradas de meteoros de los ms distintos
tamaos, a los cuales, nadie podr acercarse. No podr recogerse starnio de Marte y y
o seguir controlando el mundo de la energa en la Tierra.
Ser capaz de convertir un planeta como ste en una nube de meteoros que vague por el
espacio? pregunt Raquel, incrdula.
Exacto, se es mi propsito. Nadie sabr nada jams. El perodo de estancia en Marte para l
os investigadores, ha terminado. Se est alejando de la Tierra y hasta dentro de d
os aos no podrn volver a venir, pero para entonces, Marte ya no existir. Slo ser mirad
as de meteoros de distintos tamaos, que representarn un peligro para las naves que
osen aproximarse. Ustedes han sido los ltimos investigadores que han venido. Tra
s su supuesta marcha, ya no deba de quedar nadie en Marte. Incluso, dentro de un
mes, se irn a la Tierra los miembros del control de Fobos y Deimos, aunque es un
decir, porque cuando Marte se desintegre, ellos tambin perecern. Ser un gran espectc
ulo, que yo contemplar desde el telescopio lunar, puesto que conocer el momento ex
acto de la explosin. Dejaremos activada la bomba de starnio con un gran reloj de
precisin. Para los cientficos, no habr explicacin posible a lo sucedido. Nadie compr
ender por qu Marte se ha desintegrado. Algunos apuntarn como causa el exceso de sta
rnio puro que hay en su interior.
Lung dijo Parrish, pensativo y sarcstico a la vez . Hace rato que en la mente me bull
e una pregunta.
Acaso quiere saber algo ms de mis proyectos, unos proyectos que usted jams llegar a v
er?
No, slo quiero saber cmo regresar a la Luna para ponerse a salvo de la explosin.
Lung parpade, perplejo.
Pues en la misma nave que he venido. Por cierto, que es ms potente que su Crow O1 qu

e ya est resultando vieja. Ya se lo dije, de venir conmigo se hubiera hecho rico,


muy rico.
El comandante Parrish es un hombre ntegro.
Tras el arrebato de Raquel Garson, Paula coment:
Se nota que te gusta, claro que a m tambin. Quiz sea complaciente con l antes de aban
donaros aqu para la desintegracin.
Un destello incontrolado de celos brill en la mirada de la rubia teniente.
Ian Parrish, haciendo caso omiso de aquellas ltimas palabras, queriendo tan slo co
ncentrarse para vencer al temible oriental, observ:
A menos que ustedes sean capaces de pilotar una nave, les ser imposible regresar.
Nos llevar Federov, su colega. El fue quien nos trajo aqu, seor Parrish.
Es absurdo. Usted sabe que eso es imposible.
Que yo s? No le entiendo, seor Parrish. Qu es lo que yo tena que saber?
Que Federov ha muerto.
Es una burla?
Ignoro qu se propone hacindose el no enterado, Lung. Acaso sus hombres no le han com
unicado lo sucedido?
Lung mir a sus secuaces algo preocupado.
Qu es lo que ha ocurrido? inquiri.
Todos se encogieron de hombros, pero que Federov no estaba all era obvio.
A Federov lo he matado yo mismo anunci Parrish. Raquel se apresur a corroborar:
Es cierto. Yo le descubr y l me atac tratando de asesinarme. Parrish intervino elimi
nndolo con su pistola lser.
No puedo creerlo gru Lung, molesto ante el temor de un problema que no haba previsto.
Alguno de sus hombres le miente, Lung.
Por qu?
Porque cuando regresamos a buscar el cadver de Federov, ste haba desaparecido de don
de lo dejamos.
Pudieron herirlo y marcharse por s mismo objet Slamery, el lugarteniente de Lung.
No, me asegur de su muerte, y puesto que en Marte no hay nadie ms que los que estam
os aqu, alguien de ustedes ha escondido el cadver apunt Ian Parrish.
Paula intervino:
No lo creas, Lung. Est tratando de enmaraarnos y crear complicaciones donde no exis
ten.
Dnde est Federov? pregunt Lung, secamente. Slamery aclar:
Antes me ha dicho que iba a la nave a hacerle una revisin.
Bien, seor Parrish, ya lo oye. Federov ha ido a la nave. Es usted un hombre sagaz
y al darse cuenta de que no estaba entre nosotros ha intentado amedrentarnos, ha
cernos sospechar de nosotros mismos; en una palabra, escindirnos. Divide y venders,
una vieja teora, pero que suele dar buenos resultados. Sin embargo, en esta ocas
in no le ha salido bien.
Federov no regresar porque yo lo he matado cuando l trataba de asesinar a la tenien
te Garson. Esperar en vano, Lung. Si hay desintegracin en el planeta Marte, usted
desaparecer tambin entre las miradas de meteoros.
Imposible, y pronto se lo demostrar. iGiang!
Diga, seor Lung respondi el ms oriental de sus secuaces, adelantndose.
Ve a la nave y dile a Federov que venga. Quiero demostrar a Parrish que se pasa d
e listo.
En seguida, seor Lung.
Giang se puso el casco de supervivencia.
Abri la puerta de duro plstico y sali al exterior. Apenas haban transcurrido dos min
utos cuando, a travs del altavoz de la gruta, que no era ms que un amplificador de
lo que poda escucharse en el interior de cualquier casco de supervivencia, se es
cuch la aterrada voz de Giang.
No, no es posible, no es posible, es monstruoso! i Agggg!
CAPTULO VIII
Todos se miraron entre s, preocupados.
Los breves pero terrorficos gritos de Giang haban tensado el ambiente, poniendo en

suspenso el nimo de los terrestres que se hallaban en el hostil planeta.


Qu le ha ocurrido a Giang? pregunt en voz alta Lung, sin dirigirse a nadie en concret
o.
Salga a averiguarlo usted mismo, Lung.
Parrish, no se pase de listo. Quin ms ha venido con ustedes?
Nadie, absolutamente nadie.
Le advierto que podemos hacerle hablar en cuanto nos lo propongamos.
Ah, s? Me causa sorpresa or sus amenazas, Lung.
Slamery, coge a la chica.
No! grit Raquel.
Si toca un solo cabello a la chica o a cualquiera de nosotros, usted jams saldr de
Marte, Lung. Ya le he dicho que Federov ha muerto. Ahora no tiene piloto astrona
uta que le saque del atolladero.
Lung frot brevemente sus dientes, los unos contra los otros, unos dientes pequeos
pero afilados como los de un roedor.
Si es cierto que Federov ha muerto, usted nos regresar a la Luna, seor Parrish. Aho
ra le considero como mi ms preciado invitado.
Y si me niego?
A poco que me lo proponga hallar mil formas distintas de obligarle a obedecer. Acas
o olvida que estn en mis manos?
Lung, qu hay en el exterior?
El oriental mir a su bella acompaante.
No te pongas nerviosa, Paula. Lo de afuera no puede ser muy peligroso. Tenemos ar
mas.
Tambin las tena Giang, y, por lo visto, no ha podido ni defenderse.
Es usted pesimista, seor Parrish.
Creo que tiene miedo, Lung. Si no lo tuviera saldra de la gruta.
Para qu? No tengo prisa. Se volvi hacia los cientficos e inquiri : Quin creen que es
ra, profesores?
Gelaud y Williarson se miraron entre s, perplejos. Fue Williarson el primero en h
ablar.
Por lo que hemos podido deducir de las escasas palabras de Giang antes de que se
hiciera el silencio, no tena enfrente a un ser como nosotros.
No estarn tratando de alimentar la estpida teora de que en Marte hay marcianos, verda
d? Eso qued bien a principios del siglo XX con los cuentos de H.G. Wells, pero to
do esto qued superado. Ha quedado demostrado que no hay vida en Marte, si excluim
os unas plantas primarias que en invierno mueren y renacen con las lluvias de la
primavera marciana.
Gelaud explic:
Nosotros constituimos una expedicin zoocientfica para estudiar las posibilidades de
vida animal en Marte y vida animal no quiere decir que sean marcianos inteligen
tes con platillos voladores, etctera.
Ya. Ustedes estn aqu para averiguar si hay musaraas o no. Una solemne estupidez. No
comprendo cmo el Comit Mundial del Espacio dilapida su dinero de esta forma.
Lung, no se pase de listo. Los profesores Williarson y Gelaud tienen sus teoras fu
ndamentadas en filmaciones de alta sensibilidad que han sido tomadas en este sec
tor del globo marciano.
Y qu haba en esas filmaciones?
Manchas, unas manchas que se hallaban debajo del hielo polar.
Si estaban debajo del hielo no querrn hacerme creer que una de esas manchas est ah a
fuera devorando a uno de mis hombres despus de comerse el cadver de Federov, verdad
?
Parrish medi:
Los profesores slo quieren decirle que pusieron una caja trmica para deshacer el hi
elo. Que pasaron muchas horas y cuando regresaron, el hielo se haba fundido y el
agua estaba tibia.
Paula pregunt con rapidez:
Y la mancha?
Ha desaparecido. Verdad, profesores?
As es, Parrish, aunque parezca incomprensible.

Yo no soy zologo, slo soy un astronauta, un hombre del espacio, pero corrjanme si es
toy equivocado.
Lung, molesto, gru:
Adnde quiere ir a parar con sus deducciones?
Escuche. Si un ser vivo estaba en el hielo poda ser en estado de hibernacin, una fo
rma de escapar a la muerte por hambre durante el invierno, no es cierto?
S, hay animales que realizan esa hibernacin en la propia Tierra, en mayor o menor g
rado, desde mamferos a insectos acept el profesor Gelaud.
Bien. Un extrao y desconocido ser se hallaba bajo el hielo, sujeto y dormido, pero
una caja trmica derrite el hielo que lo encierra. Calienta el agua a su alrededo
r y el ser despierta. Es como si para l hubiera llegado el buen tiempo, el tiempo
de salir del agua y desplazarse por el planeta.
Qu horror! casi chill Paula.
Cllate, estpida le espet Lung.
Ese extrao ser ha credo que est en el buen tiempo para l. Sale a las rocas y no encue
ntra nada que comer. Supongo que debe nutrirse de plantas o de todo lo que encue
ntre, que en Marte es decir plantas otra vez, ya que se supone que no existe vid
a animal. Pero no hay plantas y siente la necesidad imperiosa de alimentarse. Tr
opieza con un cadver humano y lo devora. Le va bien como comida, y ahora, al sali
r Giang, se ha tropezado con l. Ha sido igualmente devorado por ese ser que forzo
samente debe alimentarse.
Williarson y Gelaud volvieron a mirarse y ambos asintieron con la cabeza. Fue Wi
lliarson quien opin:
La teora parece correcta. Si haba un ser all, todo lo que usted ha deducido es perfe
ctamente lgico.
Pues bien; ah afuera debe de haber un monstruo esperando a que salgamos para segui
r nutrindose en el fro invierno marciano, y como se impaciente, hasta es posible q
ue trate de romper la puerta de la gruta para venir a buscarnos.
No! grit Paula, asustada.
Como respuesta obtuvo un empujn de Lung, que la lanz al suelo.
Raquel Garson, instintivamente, se aproxim a Ian Parrish y se cogi de su brazo.
Slamery, ves algo en el exterior?
El lugarteniente peg sus ojos al duro plstico transparente y deneg con la cabeza.
No, slo se ven rocas.
Ni rastro de Giang?
En absoluto.
Lung se volvi hacia los profesores.
Cmo era ese monstruo, qu huellas deja?
No sabemos nada sobre l, a excepcin...
De qu?
Pues que tiene un color plido muy semejante al hielo. De no filmarse con pelcula de
alta sensibilidad no se hubiera advertido su presencia.
Y qu ms?
Que debe de medir unos cinco o siete metros y que es de forma ovoide o elptica.
Cinco o siete metros? Es enorme, debe de ser horroroso! Yo no quiero ser devorada.
Es lo que pretendan, seor Parrish? Provocar el pnico? Fjese en la histrica de Paula.
No quera provocar el pnico, Lung; slo puntualizar nuestra posicin. Dos de sus hombres
han desaparecido de forma muy misteriosa. Quin ser el tercero?
Nadie! exclam Lung . Saldremos todos agrupados y con las armas dispuestas y si esa cos
a nos sale al paso, la mataremos.
Hay que estudiarla.
Al diablo con los estudios, profesores. Hay que liquidarla o nos devorar a todos.
Por qu no gritar? pregunt Slamery.
Posiblemente, ese ser ni tenga cuerdas vocales opin el profesor Gelaud.
Y por qu no se le ve? inquiri Lung. Fue Ian Parrish quien sugiri:
Puede que posea facultades mimticas.
Mimetismo? repiti el profesor Williarson . No se me haba ocurrido.
Gelaud confirm:
Pero es muy posible que las tenga. Si se coloca entre las rocas, a nosotros nos p
uede parecer una roca ms. Si est en las arenas, puede que tome su color anaranjado

como adquiri el del hielo.


Sin embargo, por muy perfecto que sea su mimetismo, hay una posibilidad de descub
rirla
dijo el profesor Williarson.
Cul? exclamaron todos al unsono, en medio de una gran tensin, al tiempo que miraban al
exterior con recelo.
Con el visor ultrasensible de infrarrojos.
Lung, ms pesimista, objet:
Si es de sangre fra no se le podr detectar.
Si ha devorado a dos hombres, la sangre caliente de stos le habr hecho aumentar uno
s grados de temperatura, que por pocos que sean, sern captados por el visor de in
frarrojos.
Pues, a qu esperar? Traigan de inmediato ese visor! orden Lung.
Lo lamento, caballeros, pero el visor est en la gruta, junto con el resto de utens
ilios de investigacin dijo Williarson, encogindose de hombros.
Maldita sea! Existe alguna forma rpida de ir a esa gruta?
Enve a uno de sus hombres, Lung.
Los tres secuaces de Lung, automticamente, dieron un paso atrs.
Parrish, aqu no ha sido visto a nadie. Slo ha desaparecido Giang. Usted ha provocad
o el pnico, ha fabricado un monstruo marciano en las mentes de todos, un monstruo
que nadie ha visto ni odo. Se est saliendo con la suya, verdad?
Alguien s lo ha visto corrigi Parrish.
Quin?
Su secuaz Giang, antes de desaparecer.
Y cmo lo ha visto si el monstruo, segn las teoras de ustedes, es mimtico?
El profesor Williarson, aclar:
La mayora de las veces, el mimetismo no se obtiene de forma inmediata. Puede tarda
rse desde un segundo a varios minutos, depende de las facultades que posea el se
r para desarrollar esta facultad. Por supuesto, cuanto ms grande sea, ms tardo debe
hacerse el cambio y la posibilidad de verlo puede ser al pasar de las arenas an
aranjadas, cuyo color habra tomado, al grupo de rocas o viceversa.
Son muy hbiles atando cabos mascull Lung . Seor Parrish, aunque por ah fuera ande algn
nstruo, no va a escapar. Usted nos devolver a la Luna en la nave de Federov, que
es ms potente que la Crow O1 y de mayor capacidad de carga.
Acaso contina con la idea de cargar la nave de starnio?
Y por qu no? He hecho doblegar a muchos hombres y no voy a doblegarme yo ahora ante
un monstruo marciano, que no s realmente si existe.
Yo no salgo! grit Paula . Yo no salgo, habiendo un monstruo ah fuera!
Al parecer, no hay opinin unnime, Lung.
Cuando yo estoy en alguna parte, no es preciso que haya unanimidad ni acuerdo. Yo
decido y se me acaba de ocurrir una feliz idea.
Cul? inquiri Parrish.
Slamery, esposa a la chica y a los profesores.
Le advierto, Lung, que si los toca no volver jams vivo a la Tierra.
No amanece, seor Parrish. Si yo no regreso, nadie lo har, entendido? De modo que las
cosas estn a la par. Yo les tengo prisioneros y usted es el nico que nos puede sa
car de Marte.
Estamos a la par?
Bueno, lo cierto es que no, seor Parrish. Entre usted y yo existe una gran diferen
cia. Usted no deja morir a nadie, en cambio, a m me importa muy poco, porque esto
y acostumbrado a ver el dolor ajeno, de modo que, Slamery, obedece.
Parrish se sinti impotente. Hubiera querido comenzar a golpear, pero ahora las ar
mas no le apuntaban a l, sino a Raquel Garson y a los profesores, que fueron espo
sados y apartados de l.
Qu conseguir ahora, Lung?
Algo importante. Therence, Slamery y usted saldrn de aqu con mochilas cargadas de s
tarnio, que transportarn a la nave Zeta 2T. Depositarn la carga y regresarn a la grut
a. Con algunos viajecitos que hagan de esta forma, nos podremos llevar a Marte t
odo el starnio que pueda y, en el ltimo viaje que emprendamos todos hacia la nave
, activar el reloj de la bomba que desintegrar el planeta.
Therence objet:

Y el monstruo que anda por ah?


Seris tres y Slamery y t iris armados con el lser. Adems, los tres tenis buenas pierna
. Confo en que sabris ir y volver. Giang iba solo. Ah, y si liquidis a ese supuesto
monstruo, tendris una recompensa extra. Ya sabis que Lung es generoso cuando se l
o propone.
Ian Parrish mir preocupado a Raquel, mas no le quedaba otra alternativa que obede
cer. Kovak, el tercer secuaz de Lung, custodiaba a los prisioneros muy cerca con
su pistola.
De acuerdo, seguiremos el juego de cargar el material acept Parrish, dndose a s mismo
un tiempo para pensar un plan que les permitiera escapar de las garras de Lung.
CAPTULO IX
Ian Parrish saba que su vida en aquellos instantes era preciosa y no poda arriesga
rla. De entre todos los que se hallaban en el planeta Marte, l era el nico piloto
astronauta que poda tripular una nave interplanetaria.
Como recurso desesperado, a Lung le quedaba pedir auxilio a los controles de Fob
os y Deimos, pero no lo hara porque ello significaba su procesamiento por asesina
to del astronauta Antoine, homicidio frustrado del propio Ian Parrish, soborno a
las autoridades del Comit Mundial del Espacio, llegada clandestina a Marte, pese
a la prohibicin existente, robo de starnio e intento de destruccin del planeta, a
mn de secuestrar a la misin cientfica. Lung iba a pasarlo mal con tantos cargos en
su contra, por ello jams pedira ayuda a Fobos y Deimos, aunque tuviera que desinte
grarse con el mismsimo planeta.
Con las mochilas cargadas del pesado metal. Slamery, Therence y Parrish abandona
ron la gruta climatizada.
Ya en el espacio exterior, protegidos por los cascos de supervivencia, Slamery y
Therence quedaron con sus pistolas en la mano y con ellas empujaron a Parrish.
Usted delante, y no cometa la tontera de querer escapar. Ya sabe que la chica y lo
s profesores moriran de forma desagradable.
Ian Parrish ech a andar. Estara la monstruosa bestia mimetizada entre las rocas o e
n el suelo arenoso, esperando que cayeran en sus fauces?
No conoca el miedo, pero hubiera preferido tener su pistola lser en la mano.
Est muy lejos la nave Zeta 2T?
A la pregunta de Parrish, formulada a travs del casco, Slamery respondi:
No, no est muy lejos de aqu. Federov tom suelo cerca de la gruta, detrs de unos peasco
s, un lugar poco visible para los potentes visores controles de Fobos y Deimos.
No pueden descubrirnos y cuando nos saque del planeta Marte, tendr que hacerlo ta
mbin de forma que nadie nos descubra.
Eso ser difcil. Fobos y Deimos van a extraarse de que la misin cientfica no d seales
vida.
Para entonces ser tarde, muy tarde. Nosotros estaremos lejos.
Eh, miren ah, a la derecha!
De pronto, en sus cascos retumb la voz de Lung, que poda escucharles desde la grut
a.
Qu ocurre?
Ian Parrish observ:
Eso, es la cosa.
Es monstruoso! exclam Slamery.
Vamos, dganme cmo es, de qu se trata.
Es una masa enorme, repugnante, sin forma fija, puesto que la cambia movindose, co
mo si respirara explic Slamery balbuciente.
Parrish observ:
Carece de ojos, boca o cabeza. Es todo una masa.
Con cientos de patas como tentculos, no muy largos y algo delgados, que casi recub
ren su cuerpo en todas direcciones.
Atencin, Lung, atencin; habla Parrish!
Qu diablos pasa ahora? grit el oriental.
Dgale a los profesores que se comuniquen conmigo. Les dar una descripcin de este ser
que tenemos delante y que ahora cambia de color, pues est cogiendo el de las are

nas. Al parecer nos observa sin atreverse a atacarnos, como si al ser tres sinti
era inquietud, pero es posible que se balancee con su gran masa de siete metros
de altura y nos aplaste.
Hubo unos instantes de silencio. Parrish, Slamery y Therence se haban quedado qui
etos. Aquella cosa les interceptaba el paso en direccin a la nave. Al fin, se esc
uch la voz del profesor Williarson.
Hable, Parrish, le escuchamos.
Profesores; ahora ya no vemos a esa cosa monstruosa, pero est delante de nosotros.
Se ha mimetizado en la arena.
Sus tentculos tambin?
S. Cualquiera dira que no hay nada y, sin embargo, sabemos que est ah. Si siguiramos c
aminando nos meteramos de lleno entre sus tentculos y se apoderara de nosotros.
Parrish interpel ahora el profesor francs Gelaud , le recuerda a algo conocido?
Parrish dud un instante. Al fin, dijo:
Me recuerda a mis tiempos de estudiante.
Cmo?
S, cuando observaba los microorganismos existentes en el agua, a travs de un micros
copio. Es como una molcula gigante, pero no podra decirle a qu tipo pertenece; no s
oy bioqumico.
Es fantstico lo que cuenta, Parrish. Una macroclula, un ser vivo, totalmente primar
io, pero gigantesco por las condiciones de su aparicin sobre el planeta Marte. Qu
iz el primero y nico signo de vida animal en este planeta. Una clula viva, que en v
ez de multiplicarse en cadena para formar nuevos cuerpos, ha ido creciendo hasta
adquirir un tamao gigantesco coment Williarson.
El profesor Gelaud intervino:
Por lo que explican, opino que es un pariente gigante de la ameba terrestre. Tien
e todas sus caractersticas.
Algo as, profesor. No puedo concretar ms, pero me da la impresin de que es una macro
clula.
En ese caso, resulta peligrossima advirti Williarson . Esos seres primarios lo devoran
todo. No piensan, no tienen cerebro, ni siquiera rganos. Toda su masa forma un sl
o rgano. Si les atrapa les introducir en su masa, que debe ser gelatinosa, y all lo
s digerir para nutrirse. Es un ser que no siente la muerte y que precisa alimenta
rse. En cuanto exista la ms mnima posibilidad de comer se les echar encima, no lo d
uden.
Slamery, Therence, a qu esperan? Destryanlo, ya han odo, es peligrossimo!
De acuerdo, seor Lung, vamos a destruirlo antes de que nos devore y desaparezcamos
como Federov y Giang.
Slamery y Therence apuntaron con sus lser en la direccin donde crean que se hallaba
la ameba.
Brotaron los rayos, saltaron destellos de luz en todas direcciones, miradas de ch
ispas que les cegaron momentneamente.
El monstruo monocelular se movi, partindose en varios pedazos.
Le hemos dado, le hemos dado! grit Therence, contento.
S, lo han dividido, pero fjense, los trozos no han muerto, slo lo han multiplicado.
Los profesores, que permanecan atentos a cuanto se hablaba frente a la ameba, dij
eron:
Los seres de tipo celular primario se reproducen por s mismos. Carecen de sexo, cr
ecen hasta que se parten y entonces forman nuevos seres, que deben engordarse de
nuevo para luego partirse y formar cuatro. As sucesivamente.
Maldita sea, han formado tres monstruos en vez de uno. Han aumentado el nmero de e
nemigos mascull Parrish. Corramos a la nave, nos pondremos a salvo en ella. Quiz esa
bestia se desplace lentamente y no nos atrape.
Los lsers no sirven contra ellos.
Corrieron en direccin a la Zeta 2T. Mientras, aquellas macroclulas haban tomado rpidam
ente la forma ovoide de la anterior. Ahora eran ms pequeas, pero tres.
Una de las amebas cort el paso a Parrish, pero ste, aprovechando la dbil gravedad d
el planeta y gracias a su potente musculatura, pese a la carga de la mochila, sa
lt limpiamente por encima del monstruo marciano, que tendi sus tentculos hacia l, in
tentando atraparlo.

La nave est cerca! grit Slamery . Hay que ponerse a salvo!


Therence qued rezagado. De sbito, haciendo volver sus cabezas a los compaeros, grit:
Socorro, me ha atrapado, salvadme!
Therence se debata aparentemente sobre la arena anaranjada. La bestia no poda vers
e, ya que haba tomado el color de la arena, pero era obvio que Therence estaba at
rapado por sus tentculos.
Slamery apunt con su lser, mas Parrish le contuvo.
No dispare o tendremos ms enemigos. Ya sabe que el lser slo divide la clula, no la ma
ta. Multiplicaremos los enemigos y no salvaremos a Therence.
Therence fue desapareciendo como tragado por la arena, cuando en realidad, haba s
ido engullido por el cuerpo gelatinoso del monstruo macrocelular.
Qu ha sucedido? inquiri Lung, desde la gruta. Slamery grit:
Therence ha sido devorado por una de las bestias, ya que ahora son tres!
Ian Parrish descubri la nave y corri hacia ella.
Vamos, arriba, antes de que nos atrapen a nosotros tambin.
Por la escalerilla, treparon rpidamente hacia la escotilla de entrada. Junto a el
la haba un resorte que, accionndolo, abra la compuerta, dejndoles el paso libre.
Dos de aquellas extraas amebas les haban seguido hasta el pie de la nave. Ellos er
an los nicos y posibles alimentos a su alcance.
Cuando Slamery hubo entrado en la nave, Parrish le dispar un puetazo que lo alcanz
en el mentn. Lo derrib, saltando sobre l de inmediato.
Ambos lucharon por la posesin del lser.
Parrish, hbil peleador, propin un fuerte codazo que noque a Slamery, al alcanzarle
en la nuca. Tom la pistola y se volvi hacia la puerta.
Maldicin!
Una de las bestias, feroces devoradoras de alimento, estaba en la escotilla. En
apariencia no poda pasar por ella, pero Parrish estaba convencido de que la macro
clula, carente totalmente de osamenta interior, tomara la forma de la escotilla y
se introducira en la nave. Si eso suceda, l y Slamery estaran perdidos.
Sin pensarlo ms, dispar el lser.
La ameba se parti y, tal como haba calculado Parrish, cay hacia atrs. Se apresur a ce
rrar la escotilla. Fuera, haba ya ms bestias hambrientas, pero por lo menos haba es
capado a ellas.
Slamery comenz a incorporarse. Parrish le apunt con la pistola.
No cometa ninguna tontera, Slamery. Quien manda en la nave soy yo.
Si me mata, Lung terminar con los prisioneros.
Ahora, Lung importa poco. El peligro reside en esas bestias. Cmo cree que Lung va a
llegar a la nave, estando esos bichos abajo? No podemos nada contra ellos, ya q
ue el lser, lo nico que hace es multiplicarlos.
Atencin, Slamery, atencin, estoy escuchando advirti Lung.
Pues si nos ha odo, ya sabe cul es la situacin, Lung. Yo tengo un arma y controlo a
Slamery.
Le advierto, Parrish, que si no obedece y se le ocurre dar una sola seal a los con
troles de Fobos y Deimos pidiendo ayuda, todos nos iremos al infierno, incluyend
o los controles. Pienso hacer estallar instantneamente la bomba de starnio y desi
ntegrar el planeta.
No diga estupideces, Lung. Se matara usted mismo.
No me importa. Obedezca o no ver ms a la chica y a los viejos.
No le dar el arma a Slamery, Lung. Contntese con que de momento no llame a los cont
roles dijo Ian Parrish, que no deseaba llevar a Lung al lmite de la locura.
Para qu quiere el arma, entonces?
Me siento ms seguro con ella en la mano. Ahora hay que pensar algo para esas besti
as de fuera. Creo que son cuatro en estos momentos y cuantos ms disparos les haga
mos, ms habr. Aunque de tamao inferior, no me gustara que se me echaran encima. He v
isto desaparecer dentro de su cuerpo a Therence y no debe resultar agradable, se
lo juro.
CAPTULO X
Slamery, qutese el casco.

Por qu?
Obedezca. No tengo tiempo que perder.
Molesto, Slamery, se despoj del casco de supervivencia. De este modo quedaba cort
ada la comunicacin con su jefe Lung.
Y ahora qu?
Tengo que amarrarle y voy a hacerlo por su bien. Podra matarlo, de este modo habra
uno menos, pero me contentar con atarlo. Sintese en esa silla.
Mascullando por lo bajo, Slamery ocup una de las sillas fijas en el suelo de la n
ave espacial.
Parrish tom el cordn umbilical que serva a los astronautas para salir al exterior d
e la nave cuando se hallaban en viaje espacial y fuera de toda gravedad. Con dic
ho cordn, sujet fuertemente a Slamery al asiento.
Bien, creo que as no va a moverse. Lung ya no tiene tanto poder. Slo quedan Paula y
su otro secuaz.
Lung se saldr con la suya. Tiene a la chica y a los profesores.
No por mucho tiempo, voy a ir a rescatarlos. Despus, los entregar a todos al contro
l de Fobos y Deimos.
Que va a rescatarlos? Slamery ri, pese a su apurada situacin . En cuanto salga de la na
ve, esos monstruos lo devorarn, como a Giang o Therence.
Es posible, pero me arriesgar.
Son cuatro advirti Slamery . Incluso, al caer al suelo, puede haberse roto y formado
ms seres. Segn su profesor, se reproducen rompindose y engordan de nuevo.
S, y continuando la cadena, los habra a millares, pero hay pocos de esos monstruos
en Marte. Debe de ser porque tienen poca comida y se mueren de hambre.
Pues si sale de la nave, van a tener alimento.
Qu pretende, Slamery, asustarme?
Vamos, Parrish, hgale el juego a Lung y ser rico. Tendr una nave nueva.
Cierre la boca, Slamery, me ensucia los odos con sus intentos de soborno.
Parrish se dirigi al puente de mando. A travs de la radio, comunic:
Voy a poner en marcha parte de los motores de la Zeta 2T, pero nicamente para que el
calor de las llamas ahuyente a esos monstruos y pueda salir de la nave y acerca
rme a ustedes, de modo que no teman, si oyen ruido de motores.
De acuerdo, Parrish. Y Slamery? inquiri Lung.
Est bien acomodado en la nave, no se preocupen de l.
Ian Parrish puls el botn rojo y los motores entraron en ignicin. Una poderosa fuent
e trmica brot por su base, tostando las arenas y eliminando cualquier elemento orgn
ico que pudiera haber en un radio de cien metros. Despus, detuvo los motores y op
in en voz alta:
Es francamente fcil manejar esta nave. Botn rojo, luego arriba y, finalmente, el co
ntrol automtico. Lo siento por Federov. Poda haber vivido bien sin tener que dejar
se sobornar.
Ian Parrish, llevndose la pistola, se ajust de nuevo el casco de supervivencia. Ya
libre de la mochila con el starnio, se dirigi a la escotilla.
Esta se abri tras accionar el resorte. Descendi la escalerilla, agarrndose a ella c
uidadosamente. A medida que bajaba, el acero estaba ms y ms caliente, hasta que se
vio obligado a saltar para no abrasarse.
Cay sobre la arena, tambin caliente, y agradeci la suela de las botas, que preserva
ba de quemaduras, dado su grosor.
Pese a llegarle el aire filtrado, not un hedor fuerte y picante. Mir en derredor.
Bueno, ya no son cuatro, sino tres.
Una de las extraas bestias marcianas estaba carbonizada. La onda trmica de los mot
ores de la nave !a haba alcanzado de lleno, abrasndola.
Sali de las arenas calientes para recibir como contraste el viento glido del polo
marciano. Deba de ir con cautela. Quedaban otras tres macroclulas.
El mimetismo de las amebas las haca altamente peligrosas. Poda creer que caminaba
por las arenas y meter sus pies de lleno en la masa gelatinosa, que lo absorbera
de inmediato, para digerirlo sin posibilidad de escape.
Las amebas carecan de cabeza, boca, ojos o cualquier rgano. Era intil que la cortar
a en pedazos o la atravesara con el lser, no haba posibilidad de vencerlas. Deba so
rtearlas mediante su velocidad de piernas, su agilidad de msculos.

Al parecer, el excesivo calor las haba asustado, si es que aquellas macroclulas te


nan capacidad de asustarse. Lo cierto era que no se hallaban frente a l, o por lo
menos, no las vea.
Busc lugares difciles para caminar, lugares donde supona que no se aposentaran. De p
ronto, en la arena, descubri algo horrible, nauseabundo.
Una de las bestias monocelulares estaba all, gorda, gelatinosa, repugnante. Ahora
, sin capacidad de mimetismo, haba tomado un color verde amarronado.
Est muerta, no cabe duda, se dijo.
Parte de la clula haba entrado en reaccin irreversible de descomposicin, licuando pa
rte de su cuerpo, que qued transformado en un lquido viscoso que resbalaba sobre l
a arena anaranjada.
Therence estaba muerto, como atacado totalmente por un fuerte cido. Estaba empapa
do del repugnante lquido y era irreconocible, pero estaba all. Por lo visto, la be
stia haba sido incapaz de digerirlo.
Qu extrao... Con Federov y Giang no ha sucedido lo mismo y Therence no deja de ser
un humano como ellos. Si los humanos resultramos venenosos para esas bestias, deb
eran haber ms muertas, pero no, slo Therence ...
Ante el peligro de que apareciera otra de aquellas bestias, Parrish no perdi el t
iempo en reflexiones y sigui corriendo hacia la gruta.
Al fin, qued frente a ella. Qued perplejo al ver su puerta abierta.
Si una de las amebas se ha introducido en la cueva, Raquel y los dems estarn perdid
os...
Corri hacia la gruta y cerr la puerta plstica. Al fondo de la sala se hallaban Raqu
el y los dos profesores.
Ian!
Raquel! Y Lung y los dems?
Apenas hace un minuto que se han marchado.
Adnde?
A la nave.
A qu nave?
Pues, a la Zeta 2T aclar Williarson.
Y qu van a hacer all?
Raquel respondi:
Hemos odo por el micrfono cmo comentabas que, era fcil pilotar la nave y a Lung le ha
parecido una solucin.
Ese tipo es estpido. Que un piloto astronauta diga que una nave es fcil de pilotar
y mediante automticos, no quiere decir que cualquiera lo consiga de buenas a prim
eras.
Mientras Ian Parrish se aproximaba a ellos, buscando el medio de librarles de la
s manillas de acero que los sujetaban a una barra colocada en la pared, Raquel i
ndic:
Antes de alejarse, Lung ha ido al interior de la gruta.
A recoger ms starnio?
No. Ha salido con las manos vacas, pero ha dicho que ya estaba todo listo. Creo qu
e se refera a la bomba nuclear de starnio.
Eso sera horrible. No lo digo slo por nosotros observ el profesor Gelaud , porque todo
un planeta destruido, teniendo en cuenta adems sus posibilidades con respecto al
starnio, sera catastrfico. Toda la humanidad podra vivir de este mineral. Ya no hab
ra ms fro ni ms calor. La energa estara garantizada en los viajes. Una vida ms prsper
ara nuestra civilizacin terrestre que se perdera.
Exacto, profesor, y no vamos a dejar que Lung se salga con la suya.
Parrish sac su pistola lser y, hbilmente, seccion con ella las cadenas que unan las e
sposas de dursimo acero, libertndolos.
En otra ocasin, les quitar las pulseras. De momento, creo que es suficiente.
Y ahora, qu?
Debemos detener el reloj de disparo automtico de la poderosa bomba de starnio. Qui
siera decirles que se marcharan a algn lugar...
Adnde? pregunt Raquel . A la estratosfera marciana?
Lo lamento, pero al tiempo que arriesgo mi vida debo arriesgar la de ustedes. Si
la bomba explota all dentro, ni ustedes ni nadie se salvar. Esperemos que pueda de

smontarla.
Yo te acompao.
Y nosotros no vamos a quedarnos aqu dijo el profesor Williarson.
Pues, en marcha. Todos hacia el interior de la gruta y que Dios nos proteja.
Se internaron en la gruta cada vez ms angosta, si bien estaba perfectamente ilumi
nada. En sus paredes podan verse las vetas del codiciado metal de starnio.
La gruta descenda y la caja conteniendo la bomba no deba de ser muy grande, ya que
la haban transportado entre cinco o seis hombres a lo sumo. En el suelo aparecan
huellas de haber sido arrastrado algo.
Miren, all est! exclam Raquel.
Una sala mucho ms pequea que la anterior y casi circular se abra frente a ellos.
En el centro de la misma, sobre una profunda sima, haban colocado unas vigas de a
cero, cruzando el pozo natural. Una soga haca que la caja pendiera perpendicularm
ente hacia el centro del planeta.
S, ah est dijo Parrish, siendo el primero en llegar junto a la sima . La han colocado l
o ms estratgicamente que han podido para que causara el mximo de destruccin.
Pero me temo que ser imposible desmantelar la bomba. Fjense que el reloj est colocad
o sobre la caja y la caja pendiente en el vaco, sostenida por la resistente soga
sinttica.
Lo mismo que se ha arriesgado Lung para conectarla, tendr que arriesgarme yo para
desconectar el mecanismo de disparo, si es que Dios me ayuda y la bomba no posee
un mecanismo ultrasensible, que con slo tocarla haga explosin.
Parrish se situ sobre la viga frrea, dispuesto a salvar de la total destruccin al p
laneta Marte y con l, sus propias vidas.
CAPTULO XI

Lung, el poderoso financiero, estaba muy nervioso. Todos sus planes se estaban t
orciendo. De hallarse en la Tierra o quiz en la base lunar, hubiera tenido de inm
ediato a gente dispuesta a ayudarle, sus secuaces estaban en todas partes. Era c
omo el mismsimo cncer. Se haba introducido en todas partes y resultaba dificilsimo d
e extirpar.
Kovak mir en derredor, desasosegado.
Esos monstruos que han descrito, pueden salir en cualquier instante.
La observacin la haba hecho a travs de su emisor-receptor, del que haban cambiado ya
la onda, para que sus conversaciones no fueran captadas por Parrish.
Esas bestias habrn ido tras de Parrish. Nosotros hemos tomado otro camino para arr
ibar a la nave.
Avanzaban aprisa, pero mirando a su alrededor. Paula estaba al borde de la histe
ria.
No escaparemos, no escaparemos... repeta.
S escaparemos, estpida. Ellos sern quienes no escapen. La bomba estallar dentro de me
dia hora. Tenemos tiempo de llegar muy lejos con la nave. Tambin desaparecern los
controles de Fobos y Deimos, y nadie sabr jams de nosotros. No me llevo todo el st
arnio que haba acumulado, pero con dos mochilas que ya hay en la nave y la que ll
eva Novak, saldr adelante. Lo ms importante es que Marte quede destruido y no se d
errumbe mi imperio del starnio sinttico en la Tierra.
Ese Ian Parrish acabar con nosotros.
Las bestias marcianas terminarn con l ri Lung, nerviosamente . Deben de estar acosndolo
A Kovak se le ocurri preguntar:
De veras sabremos manejar la nave?
No seas imbcil, es facilsimo. Slo hay que poner los motores en marcha, alcanzar la rb
ita marciana, programar el rumbo de la Tierra en la computadora y conectar el pi
loto automtico. El resto, se har solo. Todos vimos cmo a Federov no le costaba nada
manejar la nave, es ms, existe un catlogo de emergencias para gobernar la nave en
circunstancias difciles, por accidente del piloto. En cuanto a la computadora, n
o es de las complicadas y todos sabemos cmo se maneja. Hay que llegar a la nave,
el resto ser fcil.
Podan ver ya parte de la Zeta 2T, emergiendo entre peascos, aguda y esperanzadora.
Las bestias!

Kovak grit, al ver a las dos macroclulas rodar por unos peascos, cortndoles el paso,
estirando y encogiendo sus centenares de tentculos. Una cosa semejante, slo poda v
erse en la Tierra a travs de un microscopio, como bien haba opinado Ian Parrish.
Kovak hizo intencin de dispararles, pero Lung le contuvo, cogindole del brazo.
Quieto. Si les disparas no las matars, slo logrars multiplicar nuestros enemigos.
Tengo miedo! chill Paula.
Hay que pasar entre ellas y llegar a la nave.
Cmo? pregunt Kovak, viendo cmo las macroclulas desaparecan de su vista en un perfecto
metismo, al adquirir la coloracin de las arenas anaranjadas.
Qu hacemos ahora, Lung? Nos han cortado el paso hacia la nave.
Ellas no ocupan todo el arenal observ Lung, molesto.
Miren, all hay una bestia de esas, pero muerta! exclam Kovak, sealando la que descubri
era Parrish al salir de la nave.
Ojal pudiramos quemar a las otras.
Cmo sabremos por dnde hay que pasar para no tropezar con esas bestias? inquiri Paula,
angustiada.
Hay que probar suerte indic Lung.
Kovak le mir preocupado.
Cmo?
Esas bestias estn delante de nosotros y slo hemos visto dos.
Paula, pegndose materialmente a Lung, balbuci:
Qu quieres decir?
Que ellas son dos y nosotros tres.
Kovak mascull:
No estar pensando que muramos nosotros para salvarse usted, verdad?
Lung sac su lser rpidamente y sorprendi a Kovak, apuntndole, al tiempo que le quitaba
su arma.
Qu hace?
Nada, slo quiero ser obedecido.
Cmo?
Vas a correr hacia la escalerilla de la nave. Tendrs tu oportunidad de salvacin com
o los dems. Correremos uno a uno.
Y usted, el ltimo para salvarse, no?
Imbcil, ser el ltimo es lo ms peligroso. Las bestias pueden quedar junto a la escale
rilla de la nave. Cmo subo yo, entonces?
Est bien, est bien correr. Slo queda esa posibilidad, porque si nos descubre Parrish,
habr un enemigo ms a tener en cuenta.
Kovak ech a correr hacia la nave sobre las arenas todava calientes.
De sbito, tropez con algo que se haba interpuesto a su paso.
Socorro! aull, desesperado.
Ah hay una mascull Lung.
Qu horror, est desapareciendo!
Vamos, estpida, corre.
Quin, yo? balbuci Paula, tragando saliva.
Y quin si no? Slo estamos t y yo. Vamos, corre. Ahora ya conoces la posicin de una de
las bestias.
Tengo miedo...
Lung la empuj brutalmente, y la mujer cay al suelo. Le dispar con el lser, cortando
los cordones que unan el casco con la pila de supervivencia.
Si no corres, te mueres, Paula, te mueres! Debes ir a la nave, te queda poco aire
para respirar!
Paula se levant y ech a correr, apartndose del lugar donde Kovak estaba siendo devo
rado por una de las gigantescas amebas.
De pronto, sinti cmo algo la tocaba. Grit desesperada, pero multitud de tentculos la
atraparon, atenazndola y envolvindola.
Socorro, Lung, socorro, auxilio!
La extraa bestia abri su masa gelatinosa y el cuerpo de aquella hermosa mujer more
na, plena de juventud y atractivo, qued envuelto en la gelatina, que comenz a asim
ilar su carne como alimento.
Bien, ya s dnde estn las dos, ri Lung, contemplando a las bestias, que terminaban con

Kovak y la muchacha. Corri con toda su alma. Jade, pero no se detuvo ni para busca
r aliento.
Cruz entre las dos macroclulas marcianas y, sin ser atrapado, lleg a la escalerilla
de la nave. Subi y puls el resorte que abra la portezuela, penetrando en la nave.
Se quit el casco y, en el aire climatizado de la Zeta 2T, respir jadeante, dejndose c
aer al suelo, incapaz de sostenerse a s mismo.
;Magnfico, Lung, ha logrado escapar de Parrish!
El oriental, que por poco haba escapado de ser devorado como Paula y Kovak, respo
ndi sin aliento:
Parrish ha ido a la cueva y all est la bomba, a punto de estallar. Nosotros tenemos
que huir.
Piensa que pilotemos la nave solos? inquiri Slamery, preocupado.
Si no lo hacemos, estamos perdidos. Si nos capturan los del Comit Mundial del Espa
cio, nos darn pena de muerte, en cambio, si escapamos, aunque sea por nuestros pr
opios medios y arriesgndonos, obtendremos la completa salvacin. La bomba estallar y
Marte se desintegrar, sin que nadie pueda acusarnos de nada. He colocado el relo
j de disparo al mnimo, es decir, media hora, el tiempo justo para llegar a la nav
e y salir de aqu por el espacio.
Entonces, nos queda poco tiempo.
As es, Slamery.
Pues, a qu espera? Squeme las ligaduras. He visto cmo Parrish pona los motores en marc
ha, slo tenemos que hacer lo mismo.
Exacto, Slamery. Pondremos los motores en marcha, alcanzaremos la rbita marciana y
despus, slo hay que programar en la computadora de a bordo el rumbo que deseemos.
Me lo explic Federov, en esta misma nave. Yo s dnde guarda las tarjetas perforadas
de rumbo.
Lung desat a Slamery con rapidez, y ste se situ frente al control de mando, mientra
s el oriental se apresuraba a abrir un archivo y a buscar en l.
Aqu est exclam nervioso, todava jadeante, sin recuperarse totalmente del esfuerzo real
izado con anterioridad. En su mano movi una tarjeta metlica y magntica. Tena perfora
ciones que la hacan distinta a las otras, y en ella poda leerse: Control automtico,
rumbo Marte-Tierra.
Magnfico, Lung. Slo hay que ponerla en la computadora y escaparemos de lo que pront
o ser un infierno.
S, pero apresrate en poner en marcha el cohete.
Slamery puls el botn rojo de ignicin y el cohete comenz a despedir calor por su base
. A medida que aceleraba, se mova.
No hay que hacer nada ms? pregunt Lung.
De pronto, el cohete, mal gobernado, se tambale. Lung, falto de fuerzas, perdi el
equilibrio. Quiso agarrarse a algo y su mano aplast varios botones del cuadro de
mandos.
La nave brinc de costado y, perdiendo el equilibrio, se vino abajo cuan larga era
. Estall, creando un infierno a su alrededor.
El suelo de Marte tembl. La destruccin de la nave fue total; una explosin dantesca
que desmoron incluso los grandes peascos que la rodeaban. Lung y Slamery hallaron
su propio infierno antes de desintegrarse.
Ian Parrish, que se haba descolgado por la soga hasta sentarse sobre la propia ca
ja metlica que contena la bomba de potencia jams igualada, mediante la utilizacin de
starnio, se agarr fuerte al comenzar a oscilar.
Los profesores palidecieron y Raquel Garson sinti un miedo cerval, terrorfico.
La gruta tembl y algunas piedras se desprendieron. Semejaba que el techo fuera a
desmoronarse, sepultndolos para siempre en las entraas de Marte.
El rumor del sesmo cedi y de nuevo, la quietud. Nadie haba pronunciado una sola pal
abra en la cueva. Al fin, Parrish, observ irnico:
Al parecer no ha sido la bomba lo que ha estallado.
Qu habr sido? pregunt Raquel.
Habr cado un meteoro en Marte? inquiri Gelaud.
Lo ignoro coment Parrish desde su difcil situacin , pero bien podra ser la nave Zeta 2
Se habrn marchado? pregunt Raquel.
Cuando salgamos de aqu, si es que conseguimos salir, lo sabremos dijo Parrish.

Haba desmontado la tapa que cerraba el automtico y cuando vio el reloj por primera
vez, sinti el hormigueo del peligro en todo su ser. La aguja ya sealaba la zona r
oja, slo les quedaban seis minutos.
Estuvo a punto de decirlo, pero al mirar a Raquel, quieta, hermosa, enfundada en
el ceido traje que realzaba su cuerpo atrayente, pens que era mejor no provocarle
ms ansiedad. Otro tanto pens respecto a los profesores, que seguan cada uno de sus
movimientos.
CAPTULO XII
Haba varios cables conectados. La bomba era complicada Parrish Parrish no estaba
seguro de que no estallara al quitar cualquiera de los cables, mas tena que expon
erse. y sacarlos. Qu importaba morir seis minutos antes o seis despus?
Todos le observaban, tensos. Parrish comenz a sudar, suspendido sobre la sima, qu
e se hunda en el globo marciano. A qu profundidad terminara aquel pozo. No lo saba, n
i estaba interesado en averiguarlo.
Desconectar el automtico sin herramientas apropiadas, estaba resultando difcil. Pa
rrish opt por sacar la pistola lser y utilizarla como cortador.
Instintivamente, los profesores, dieron un paso atrs. Raquel qued inmvil junto al b
orde de la sima. Con voz ronca, pregunt:
Qu vas a hacer?
Slo puedo cortar el automtico de cuajo o esto estallar. En esta bomba han utilizado
un procedimiento muy complicado, no entiendo cmo no ha estallado an.
Apunt hacia el interior del automtico dispuesto a cortarlo con el rayo lser. De est
a forma lo desconectara de la poderosa bomba, que tena como misin desintegrar el pl
aneta.
Del interior de la bomba brot humo. Ian apart la pistola y, al hacerlo, el rayo lse
r cercen en el acto la soga sinttica que sostena la bomba sobre la sima. Raquel chi
ll de terror y angustia.
La bomba se hundi en las profundidades, mientras Parrish, en una reaccin instintiv
a, soltaba la pistola para asirse con las dos manos al pedazo de cuerda que penda
de la viga de acero que cruzaba el pozo. All qued, colgado sobre el centro del ag
ujero de aquel pozo de unos tres metros de dimetro.
Los dos profesores quedaron como petrificados. Era como si ya no tuvieran sangre
en las venas. Todos esperaban, de un instante a otro, la gran explosin, la desin
tegracin de Marte, la aniquilacin de sus vidas. Cundo estallara la bomba de starnio?
Los segundos de espera resultaron eternos.
Al fin, se escuch un estruendo, que lleg claro hasta ellos por el agujero de la si
ma, como si se tratara de un tubo acstico. Despus, el silencio.
La bomba ya no explotar jams anunci Parrish, satisfecho . Ha quedado destruida.
Hay que ayudarle dijo Williarson.
Cuidado, Ian, no vayas a caerte ahora.
No me interesa caerme.
Jugndose la vida en todo momento, trep por la cuerda hasta cogerse a la viga. Se i
z a pulso y elev sus piernas, cogindose con ellas a ambos lados de la viga. De esta
forma, se desliz hasta el borde de la sima, donde todos tendieron sus manos para
ayudarle a escapar de morir despeado.
Por lo menos, hemos destruido los planes de Lung dijo Ian, contento.
Raquel se le abraz y Parrish comprendi que, de no haber un casco de supervivencia
entre ambos, lo habra besado desesperadamente.
Bien, eliminado el peligro de la desintegracin de Marte, que es lo ms importante, qu
haremos ahora? pregunt Williarson.
Salir de la gruta.
Tenemos que regresar a la nave y contar a los controles de Fobos y Deimos lo suce
dido dijo Raquel.
S, eso ser lo mejor. Lung no puede escapar sin su castigo.
Pero, cmo vamos a salir si fuera estn esos monstruos y carecemos de armas capaces de
aniquilarlos?
Creo que he descubierto un arma anunci Parrish.
Cul? inquirieron los profesores, al unsono.

El starnio. Esas piedras que tanto abundan en la cueva.


Ests seguro de que el starnio servir?
Es nuestra nica posibilidad. No vamos a quedarnos eternamente en la gruta, verdad?
Hay que salir y llegar a la nave y el starnio nos puede servir.
Cmo sabe que el starnio perjudica a las macroclulas? inquiri el francs Gelaud.
Esas clulas han devorado a varios hombres y slo una de ellas ha muerto al digerir a
un hombre.
Que una clula ha muerto?
En realidad han muerto dos, una carbonizada par los motores de la Zeta 2T, y la otr
a porque no ha logrado asimilar a Therence. l no tena por qu ser distinto orgnicamen
te a Giang o a Federov.
Es cierto admitieron los cientficos. Parrish prosigui:
Therence portaba en su mochila algo que no llevaban Giang ni Federov.
Starnio?
Exacto asinti a lo dicho por Raquel . Seguramente, esas amebas se envenenan con el st
arnio.
Nos sugiere que llevemos starnio en los bolsillos y cuando nos topemos con ellas s
e lo arrojemos como si fueran guijarros?
S. Parece simple, pero creo que surtir efecto.
Pasaron a la sala de entrada de la cueva. Recogieron algunas piedras de starnio
puro y, con ellas en los bolsillos, se dispusieron a salir.
Por el camino hallaron el cuerpo de Therence. Ian pidi a la muchacha:
No mires, ser mejor.
Es asombroso, seor Parrish. Todo esto debera estudiarse con atencin.
No creo que deseen quedarse aqu para investigar ms a fondo.
Por supuesto que no repuso Williarson , pero ardo en deseos de llegar a la Tierra y,
junto con el profesor Gelaud, dar la gran noticia al mundo de que existe vida e
n Marte. Causar sensacin y ms tarde, podremos volver aqu, ya ms preparados, con el fi
n de capturar viva a una de esas amebas. Ahora, no habra forma de conseguirlo. Co
rremos demasiado peligro y lo nico que interesa es alejarnos del planeta.
Es cierto. Hay que comunicar lo ocurrido al Comit Mundial del Espacio, para que to
men medidas ms severas de control y, por supuesto, denunciar la conducta del teni
ente coronel Percyval de base Ciudad Lunar, que se dej sobornar por Lung.
Todo se arreglar, si podemos salir de aqu dijo Parrish . Ahora vigilen en todas direcc
iones. Esas bestias pueden salir de cualquier parte y devorarnos.
Huelo a quemado opin Raquel Garson.
Miren, de entre aquellas rocas sale humo.
All es donde estaba la Zeta 2T dijo Parrish. Caminaron hacia la nave de Federov y se
detuvieron al verla totalmente destruida.
Creo que Lung y sus secuaces han purgado sus culpas.
Dios mo, qu horror musit la teniente.
Parrish la cogi por los hombros, dndole fuerzas para continuar.
Ahora, en Marte, slo estamos nosotros y esas bestias.
Pues, dmonos prisa, antes de que nos atrapen. Cuntas cree que deben de quedar?
Parrish suspir.
Si no ha muerto ninguna con la destruccin de la Zeta 2T, quedan dos. Dmonos prisa, a
ver si logramos arribar a la Crow O1.
Gelaud mir en derredor y dijo con sinceridad:
La verdad es que estoy totalmente desorientado. Creo que no sabra regresar a nuest
ra nave.
Vayamos hacia el casquete polar. Desde all, siguiendo la orilla, encontraremos la
nave indic Parrish.
Cruzando un arenal primero y unos peascos despus, llegaron a los hielos del casque
te polar. Avanzaron junto a su borde. De repente, la muchacha extendi su ndice.
All, all! exclam.
Qu? pregunt el profesor Williarson, mirando con fijeza.
Me ha parecido ver algo que se mova.
Yo no veo nada. Y usted, Gelaud?
Yo tampoco.
Esas bestias slo pueden verse en el momento en que se desplazan, pasando por lugar

es de contraste dijo Parrish. Raquel insisti:


Estoy segura de que he visto algo all.
Mantn tu mirada fija. Probaremos suerte.
Cmo? pregunt Williarson.
Se trata de jugar un poco a tirar piedras.
Parrish tom varios trozos de starnio y lanz el primero hacia el lugar sealado por l
a joven. La piedra golpe en el hielo y rod sobre la blancura inmaculada del casque
te polar marciano.
Al parecer no ha habido suerte dijo Parrish.
Insisti con las tiradas hasta que, de pronto, a la tercera, todos exclamaron:
Ha desaparecido!
No ha desaparecido deneg Parrish . Es que ha cado sobre una de esas bestias y, cuando
algo queda sobre ellas, desaparece en su gelatina. Le tirar ms starnio.
Esperemos que su teora resulte cierta, seor Parrish. No tenemos ms armas que estas p
iedras de mineral.
Tres pedazos ms desaparecieron en el supuesto cuerpo de la ameba. Esperaron. Nada
pareca ocurrir, hasta que de pronto, Parrish indic:
Fjense, se est coloreando en marrn verdoso.
El cuerpo de la bestia qued visible, al tratar de asimilar el starnio que le resu
ltaba funesto.
Ya slo queda una dijo Parrish . Sigamos adelante. Si tenemos suerte, pronto llegaremo
s a la nave.
Ian, Ian! grit Raquel de sbito.
La mano femenina se aferr al brazo del hombre. Este tir con fuerza, cuando la pier
na de Raquel comenzaba a desaparecer en el cuerpo viscoso que, en su mimetismo,
se haba hecho invisible en las arenas.
Vamos, arrojen el starnio! grit Ian, tirando de Raquel.
Los tentculos de la ameba tiraban a su vez de las piernas de la muchacha, para in
troducirla totalmente en su cuerpo y devorarla.
Los profesores vaciaron materialmente sus bolsillos de starnio dentro de la masa
de la ameba, mientras Ian impeda que Raquel fuera engullida. La joven se agarrab
a con ambas manos al cuello del hombre.
La lucha fue tenaz, desesperada.
El propio Ian not que sus piernas eran envueltas por tentculos que tiraban de l con
fuerza inusitada.
Cuando la pelea se haca ms intensa, cuando el tejido del pantaln de Raquel comenzab
a a notar el efecto de la acidez de la monoclula, que pretenda asimilarla como ali
mento, la alimaa comenz a debilitarse y a tomar el color verdeamarronado que ya te
nan las otras, muertas por envenenamiento de starnio.
Ian, Ian, qu miedo he pasado!
Parrish la abraz una vez ms.
Williarson, escrutando la monstruosa parienta de la ameba terrestre, coment:
Cuando lo contemos en la Tierra, y sin filmaciones, no van a creerlo.
S lo creern, si traemos aqu una expedicin con una docena ms de colegas nuestros. Podem
os pedir al Comit Mundial del Espacio una nave bien pertrechada y, por supuesto,
que tenga como piloto al hombre que ha salvado a Marte de la desintegracin total.
Ian Parrish puede ser el comandante de la nave de investigacin zoolgica del espac
io, pues quedan todava muchos planetas por descubrir.
No estara nada mal, es un empleo que me agrada. Por lo menos, peleando con estas f
ieras y las que puedan haber en otros planetas, no se me anquilosarn los msculos.
Slo tendra que vender la Crow O1 a un buen precio y quedar al servicio de la investi
gacin del Comit del Espacio.
Bien, Ian, yo apoyar esta peticin con mi informe dijo Raquel . La humanidad entera ha
de quedarte agradecida.
Parrish se despoj del casco y luego quit el suyo a Raquel, al tiempo que deca:
Por un minuto no vamos a envenenarnos.
Ian y Raquel se besaron en el polo marciano, junto a la monoclula muerta, mientra
s los profesores Williarson y GeIaud decan:
Ser fantstico cuando lo contemos.

FIN
La conquista del espacio N 693

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Ralph Barby Devorados!