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Astrochimie :

un voyage du milieu interstellaire la


Terre prbiotique

Michal De Becker
Dpartement d'Astrophysique, Gophysique et Ocanographie
Facult des Sciences
Universit de Lige

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1. L'astrochimie en quelques mots

La chimie est une discipline scientifique dont le domaine d'application concerne les
molcules, et en particulier leurs transformations et leurs mcanismes de formation
en fonction des conditions physiques du milieu ractionnel considr. Dans le mot
astrochimie , le prfixe astro prfigure le contexte physique dans lequel cette
chimie est aborde; savoir les environnements astronomiques, ceux-l mme qui
sont tudis par les astrophysiciens.
Il est ds lors opportun de se poser la question suivante : les conditions qui
rgnent dans l'espace sont elles propices la formation et la stabilit des molcules?
Si on se rfre au point de vue nonc par Arthur Eddington dans les annes 1920, il
est manifeste que la rponse collectivement admise l'poque tait A priori, non! .
On doit en effet au clbre astrophysicien britanique la citation suivante : Il est
difficile d'admettre l'existence de molcules dans l'espace interstellaire, parce qu'une
fois qu'une molcule est dissocie il semble n'y avoir aucune chance pour que les
atomes se joignent nouveau. (Arthur Stanley Eddington - 1926) . Ce point de vue,
exprim en une seule phrase, reprend de manire fort synthtique l'nonc de deux
principe fondamentaux qui n'ont en aucun cas t remis en question prs d'un sicle
plus tard. Premirement, les environnements astronomiques sont connus pour tre
traverss par du rayonnement (ultraviolet, et parfois de plus haute nergie), capable
de dissocier aisment des molcules. On conoit donc difficilement que des
molcules jouissent d'une longvit significative dans l'espace. Deuximement, pour
que les fragments rsultant d'une telle dissociation interagissent nouveau pour se
recombiner, et former ainsi une nouvelle molcule, encore faudrait-il que la
probabilit d'une telle interaction soit significative. Or, dans des milieux aussi rarfis
que les environnements interstellaires, les probabilits de rencontre sont trs faibles.
Pour donner une ide, l'atmosphre terrestre au niveau de la mer, dans les conditions
dites normales de temprature et de pression, est caractrise par une densit de
l'ordre de 2.5 1019 particules par centimtre cube. Dans les nuages interstellaires les
plus denses, gnralement appels nuages molculaires, la densit dpasse rarement
106 particules par centimtre cube ! Treize ordres de grandeurs sparent donc notre
atmosphre des nuages molculaires, pour ce qui est de la densit. L'ide que
l'existence de molcules soit inhibe dans le milieu interstellaire n'tait donc pas
absurde, et encore aujourd'hui ces arguments restent valables. Toutefois, mme si ces
arguments renferment une certaine vrit, ils ne vhiculent pas toute la vrit.
D'abord, il faut tenir compte du fait que mme si chaque centimtre cube
contient peu de molcules, les volumes de ces nuages interstellaires sont immenses!
Les dimensions typiques de tels nuages sont de plusieurs milliers de milliards de
kilomtres, et les quantits de matire impliques sont par consquent trs leves.
Ensuite, la probabilit d'interaction entre partenaires ractionnels a beau tre faible,
les chelles de temps astronomiques permettent tout de mme un nombre
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significatif de ractions de se produire. En plusieurs millions d'annes, des ractions


chimiques mme peu probables disposent d'un dlai suffisant pour avoir lieu. Enfin,
les conditions de formation de molcules dans le milieu interstellaire ne se limitent
pas la phase gazeuse : des mcanismes complmentaires faisant intervenir de la
poussire interstellaire s'avrent trs efficaces, et mme indispensables pour
expliquer les abondances en certaines molcules telles que H 2, pour ne citer que la
plus abondante de toutes !
C'est ainsi qu' l'heure actuelle, plus de 170 molcules diffrentes ont t
formellement identifies dans divers nuages interstellaires ! La toute premire de
cette longue srie est la molcule CH, identifie par Swings & Rosenfeld dans le
courant des annes 19301. Cette abondance et cette diversit de molcules ont conduit
les scientifiques se poser de multiples questions qui pourraient se rsumer de la
manire suivante :
Quels sont les mcanismes efficaces de formation de molcules dans les
environnements interstellaires ?
Quels sont les conditions physiques susceptibles d'influencer leur formation et
leur transformation ?
Quel est le degr de complexit molculaire qui peut tre atteint par les espces
chimiques dans l'espace ?
La chimie interstellaire a-t-elle influenc les conditions initiales d'apparition de
la vie sur Terre il y a prs de 4 milliards d'annes ?
Ces questions constituent les proccupations centrales de l'astrochimie !
L'astrochimie rsulte d'une convergence entre l'astrophysique et la chimie.
Cette discipline doit donc relever plusieurs dfis, parmi lesquels celui de la dmarche
pluridisciplinaire. Il n'est en effet pas ais d'aborder des questions scientifiques vastes
au point de dfier le cloisonnement arbitraire impos aux disciplines scientifiques
modernes. Dans le cas particulier de l'astrochimie, des principes relevant la fois de
la chimie et de l'astrophysique doivent tre rconcilis, et les scientifiques qui s'y
attlent doivent ds lors fournir l'effort requis pour s'adapter aux langages et
paradigmes respectifs de ces deux disciplines mres.
Parmi les difficults inhrentes au contexte particulier de l'astrochimie, on
pourrait citer galement l'inaccessibilit du laboratoire . Les environnements
astronomiques dont il est question ici sont pour la plupart totalement inaccessibles, et
ne peuvent tre observs qu' distance au moyen d'observatoires au sol ou spatiaux.
De plus, les conditions particulires de ces environnements cartent quelque peu
l'astrochimie des approches chimiques plus classiques telles que quotidiennement
1 Rappelons que Pol Swings tait astrophysicien l'Universit de Lige. On lui doit de multiples travaux majeurs
notamment en spectroscopie applique l'astrophysique, tant stellaire que comtaire. Il a prsid l'Union
Astronomique Internationale, et a assum les fonctions de doyen de la Facult des Sciences de l'Universit de Lige.

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appliques en laboratoire. Citons notamment, la temprature trs basse (de l'ordre de


quelques dizaines de Kelvin tout au plus dans les nuages molculaires), la densit trs
faible, l'importance du rayonnement ultraviolet mis principalement pas les toiles les
plus massives, ou encore l'omniprsence de particules charges de trs haute nergie
(appeles rayons cosmiques ) acclres dans certains environnements
astronomiques.
L'astrochimie pourrait donc se dfinir comme une discipline scientifique
tudiant les mcanismes physico-chimiques de formation et de transformation de
molcules dans les environnements astronomiques tels que les nuages interstellaires,
les environnements circumstellaires, les comtes, les astrodes et le milieu
interplantaire.

2. Les grandes questions scientifiques abordes par l'astrochimie


Sans entrer dans les dtails dans le cadre de ce bref expos, on pourrait arbitrairement
identifier des questions scientifiques particulires, au centre des proccupations de
l'astrochimie.
D'une part, on pourrait mentioner la question scientifique qui est la base
mme de la dfinition du domaine, savoir celle des mcanismes de formation de
molcules actifs dans les environnements astronomiques, en tenant compte de leurs
conditions physiques particulires.
D'autre part, la question de la complexit molculaire est aussi de premire
importance. Il est vident que des molcules telles que celles qui participent notre
biochimie prsentent des proprits plus labores que de simples molcules
diatomiques telles que l'hydrogne molculaire, ou le monoxyde de carbone. Pour
aborder la question de la complexit molculaire, on pourrait parler de deux
approches diffrentes, mais qui se veulent convergentes. D'un ct, on peut envisager
de gravir les chelons de la complexit, en partant des molcules les plus simples vers
les plus labores. Et d'un autre ct, on peut partir des molcules les plus complexes,
et ensuite envisager quels devraient tre les prcurseurs de ces molcules, et
progresser ainsi de suite vers les espces les plus fondamentales. Ces deux approches
se veulent convergentes dans le sens qu'elles constituent deux dmarches, certes
distinctes, mais qui valuent la mme filiation entre espces chimiques diffrentes.
Pour terminer, citons la question de la filiation molculaire au travers de
l'volution des environnements astrophysiques. Il s'agit du thme dvelopp dans la
section suivante.
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3. La filiation molculaire au travers de l'volution des


environnements astrophysiques

L'exploration des environnements astrophysiques dmarre au stade d'un nuage


molculaire. Il s'agit de nuages interstellaires constitus de molcules, mais aussi de
quelques atomes. Certaines de ces espces chimiques sont ionises : ce type de nuage
contient ds lors des ions et aussi des lectrons. Enfin, un constituant important de
ces nuages est la poussire interstellaire. Ces poussires sont gnralement
constitues de composs carbons, ou de silicates, voire mme des deux. Outre
l'importance de ces poussires dans leur capacit absorber ou diffuser le
rayonmment interstellaire, les poussires jouent un rle capital dans la chimie
interstellaire!
Parmi les nuages interstellaires, les nuages molculaires sont ceux qui
prsentent la plus haute densit : de 10000 1 million de particules par centimtre
cube (c'est dire, 13 15 ordres de grandeur plus faible que l'atmosphre terrestre au
niveau de la mer). Typiquement, cette phase 'calme' du nuage molculaire peut durer
des dizaines, voire des centaines de millions d'annes.

Fig. 1 : Vue schmatique d'un nuage molculaire et de son contenu. Les deux
principales classes de processus (en phase gazeuse ou en surface), ainsi que
leurs interactions mutuelles, sont illustres.

Essentiellement, deux classes de processus physico-chimiques vont affecter la chimie


du nuage. D'abord, les processus en phase gazeuse. Ces processus requirent
principalement l'interaction entre deux partenaires, susceptibles de ragir pour former
de nouvelles molcules. Les processus ncessitant l'interaction simultane entre trois
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partenaires ne sont gnralement pas pris en compte, parce que trop peu probables.
C'est aussi principalement en phase gazeuse que l'on tient davantage compte de
l'interaction avec les photons ultraviolets (dissociation et ionisation), du moins dans
les rgions priphriques du nuage (les rgions internes sont essentiellement opaques
la lumire ultraviolette). On tiendra aussi compte des interactions avec des rayons
cosmiques : des particules de haute nergie acclres dans des environnements
astrophysiques divers tels que les rsidus de supernovae ou encore certaines toiles
massives binaires. Ensuite, il convient de tenir compte des processus en surface. Les
poussires interstellaires constituent en effet une phase solide dans la phase gazeuse.
A la surface de ces solides, des atomes et molcules peuvent s'adsorber et migrer en
surface, permettant ainsi une raction ventuelle avec d'autres composs dposs sur
cette mme surface. Ce dpt en surface permet de catalyser les ractions chimiques
(amliorer leur cintique), c'est pourquoi on parle aussi de catalyse en surface, ou de
catalyse htrogne2. Outre la concentration importante des partenaires ractionnels
par rapport la phase gazeuse, la chimie en surface permet aussi de stabiliser des
composs qui seraient trop instables en phase gazeuse. Les petites molcules rsultant
de l'addition de deux composs sont en effet souvent instables (elles contiennent trop
d'nergie), ce qui les conduit se rompre immdiatement. En surface, par contre, le
grain de poussire peut absorber l'excs d'nergie qui dstabilise la molcule
nouvellement forme, ce qui permet ds lors une stabilisation de celle-ci. Il faut aussi
avoir l'esprit que ces deux classes de processus sont en relation mutuelle : des
composs passent de la phase gazeuse vers la surface (accrtion), et des composs
adsorbs repassent en phase gazeuse (dsorption). Un rsum succint de ces
processus est illustr par la figure 1.
Il est intressant de noter que des molcules assez diverses ont t
formellement identifies dans des nuages interstellaires de ce type. On pourrait citer
des alcools tels que le mthanol et l'thanol, ou encore le dimthylther, l'actone,
l'acide actique (dont la dilution dans l'eau donne le vinaigre) ou l'thylne-glycol
(l'antigel!), pour parler de composs d'usage assez courant. D'autre part, des
molcules telles que le benzne, le glycolaldhyde (le plus simple des sucres), ou
encore le cyano-aminomthane (un prcurseur direct de la glycine, le plus simple des
acides amins) ont aussi formellement t identifies. Dj ce stade, donc, certains
environnements interstellaires s'avrent capables de synthtiser significativement des
molcules intressantes.
Lorsque une perturbation majeure intervient, par exemple une onde de choc
produite par une supernova se propageant dans le milieu interstellaire, l'quilibre
hydrostatique du nuage peut tre rompu, le conduisant son effondrement. A partir de
ce stade, le nuage molculaire devient une rgion de formation stellaire. Des
fragments de ce nuage vont en effet donner lieu la formation de nouvelles toiles.
Cette transformation va conduire les conditions physiques voluer, et par
2 Le mot htrogne est choisi pour illustrer le fait que le milieu ractionnel dans sa totalit n'est pas homogne : il est
en effet constitu d'une phase solide plonge dans une phase gazeuse.

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consquant les processus chimiques qui en dpendent vont s'adapter. Ces


transformations grande chelle vont donc avoir un impact l'chelle molculaire,
que nous allons aborder succintement au gr des phases de transformation allant du
nuage molculaire aux systmes plantaires tel que le ntre.

Fig. 2 : Vue schmatique d'un nuage molculaire en phase de contraction (object dit de classe 0). Les
diffrences remarquables entre le coeur du nuage et ses rgions priphriques sont illustres par les deux
cadres.

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La premire phase de contraction est celle de l'objet de classe 0 : un nuage


molculaire en contraction caractris par un gradient de densit et de temprature
(toutes deux croissantes en allant de la priphrie vers le centre), tel qu'illustr par la
figure 2. La densit peut atteindre quelques dizaines ou centaines de millions de
particules par centimtre cube, et la temprature dpasser plusieurs dizaines de K.
Tant les processus en surface qu'en phase gazeuse sont amens poursuivre
leur oeuvre, mais cette fois dans des conditions de densit et de temparture plus
favorables, puisque ces deux paramtres augmentent au cours de la contraction. De
plus, l'accrtion s'acclre, conduisant les grains de poussire s'entourer de
manteaux glacs : des couches solides, amorphes, constitues de multiples
molcules. Au-dl des processus en surface, les glaces interstellaires sont aussi le
thatre de nouvelles ractions chimiques susceptibles de conduire des molcules
plus complexes se former. Toutefois, dans la rgion centrale, la temprature
atteindra un seuil critique de l'ordre de 100 K. Au-del de cette temprature, la glace
interstellaire ne rsiste plus et il y a restitution importante des composs contenus
dans les glaces vers la phase gazeuse : on parle alors de sublimation. Deux rgions
vont donc se distinguer : (i) la partie centrale o les molcules sont relches dans la
phase gazeuse (absence de glace), et (ii) la priphrie o les molcules sont
principalement piges dans les glaces entourant les poussires (voir figure 2).
Au fil du temps, la matire en effondrement va constituer un disque entourant
l'object central (l'toile en formation). On parlera d'object de classe I ou II, selon qu'il
reste significativement ou non de la matire entourant le disque. A ce stade, la densit
atteint des valeurs pouvant localement dpasser 10000 milliards de particules par
centimtre cube, ce qui favorise davantage les ractions en phase gazeuse et
l'accrtion de matire sur les grains et les glaces. Au sein de ce disque, les processus
mentionns ci-dessus vont continuer agir.
Toutefois, une particularit importante apparat : l'object central se met
mettre du rayonnement UV et des rayons X en grande quantit. Cette nouvelle
source de rayonnement va ds lors jouer son rle dans la chimie de cet
environnement (voir figure 3). En plus du rayonnement UV potentiellement prsent
en raison de populations stellaires avoisinantes, et des rayons cosmiques qui
traversent le milieu interstellaire, les photons UV et X issus de l'toile en formation
vont donc pouvoir dissocier des molcules. Les fragments resultant de ces
dissociations vont pouvoir se recombiner de multiples manires, conduisant une
plus grande diversit de composs dans les glaces, notamment. Toutefois, proximit
de l'toile en formation, les conditions sont bien trop hostiles pour garantir le
maintien de ces glaces. Mme les poussires vont s'roder et se fragmenter, dans les
parties les plus internes.

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Fig. 3 : Vue schmatique d'un object proto-stellaire (dit de classe I ou II). Les processus physicochimiques suivent leur cours, mais le rayonnement de l'toile en formation commencer jouer un
rle significatif.

A ce stade, le sort qui attend chaque parcelle de matire dans le disque sera le
suivant :
soit la matire tombe sur l'toile en formation
soit elle est expulse vers la priphrie sous l'influence de la pression du
rayonnement de l'toile en formation
soit elle reste dans le plan du disque et elle participera donc la formation
des plantsimaux (conduisant aux plantes et leurs satellites) ou celle
des petits corps du systme stellaire (comtes et astrodes, principalement)

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C'est donc l'issue de cette tape que le systme plantaire se constitue, en


orbite autour de l'toile maintenant forme, comme illustr par la figure 4. Les orbites
des plantes sont quasi coplanaires, et concident avec le plan du disque protostellaire discut prcdemment. Les astrodes qui n'ont pas particip la formation
plantaire sont toujours prsents, et la priphrie du systme plantaire est riche en
glaces et autres rsidus solides : dans le cas de notre systme Solaire, il s'agit de la
Ceinture de Kuiper. Enfin, le rservoir d'une fraction importante des comtes consiste
en une sphre centre sur l'toile : le Nuage d'Oort. Ces comtes rsultent de la
croissance de glaces dans le disque proto-stellaire, et contiennent donc bon nombre
de molcules prcdemment synthtises (et ensuite ventuellement transformes au
sein du corps comtaire). L'expulsion des comtes du disque proto-stellaire pour
adopter cette distribution spatiale sphrique pourrait rsulter de boulversements
dynamiques importants dans le systme stellaire jeune, suite une migration
significative des plantes gantes par rapport leur orbite de formation. Ce dernier
point n'est toutefois pas encore totalement lucid l'heure actuelle.

Fig. 4 : Vue schmatique d'un systme plantaire compltement form. Les orbites des plantes sont
reprsentes, et les principaux constituants du systme sont comments.

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Le point important du point de vue astrochimique est l'existence de ces petits


corps (astrodes et comtes) contenant des composs rsultant des pisodes
antrieurs de formation du systme plantaire. Les molcules formes dans le nuage
molculaire ont t transformes lors des pisodes successifs de transformation que
ce nuage a traverss. L'volution de l'environnement astrophysique et de ses
conditions physiques a permis de multiples processus physico-chimiques d'altrer
les populations molculaires. Si l'toile centrale est de faible masse, le temps
d'volution du systme pourra tre trs long. Pour notre Soleil, son temps d'volution
est de l'ordre de 10 milliards d'annes. Durant ce laps de temps, des processus
chimiques, dans les matrices glaces des comtes ou des inclusions de composs
molculaires dans les roches interplantaires, pourront se prolonger et altrer
davantage le contenu molculaire de ces objets. Des tudes rcentes dmontrent
d'ailleurs que de nombreuses molcules particulirement intressantes ont t
identifies dans des comtes, y compris plusieurs espces chimiques dj identifies
dans des nuages molculaires. De plus, la sonde Stardust a rcemment permis
d'identifier la glycine, le plus simple des acides amins, dans de la poussire jecte
par la comte Wild 2. Il s'agit de la premire dtection d'un acide amin en dehors de
l'environnement terrestre!
Il convient ds lors de souligner l'apport en composs organiques (au sens
chimique du terme) des pisodes de bombardement comtaire qui ont ponctu
l'histoire de la Terre ses dbuts.
Une fois que les plantes sont formes, certaines d'entres elles sont susceptibles
d'tre caractrises par des conditions de temprature et de pression permettant de
l'eau d'exister sous forme liquide (voir figure 5). Rappelons que, jusqu' prsent,
seules les phases gazeuses et solides taient considres. Ds lors, l'hydrosphre va
servir de racteur pour toute une chimie en solution incluant solvatation (interaction
entre une molcule et les molcules de solvant), ractions acide/base, hydrolyse, etc.
A partir de ce stade, tout le patrimoine de connaissance acquis dans le domaine de la
chimie en phase aqueuse peut tre transposable cet environnement. D'autre part, le
rle de la lithosphre et de l'atmosphre ne doivent pas tre ngligs. En ce qui
concerne l'atmosphre, il est important de noter que les processus en phase gazeuse
qui agissaient dans les environnements interstellaire et proto-stellaire sont toujours
d'actualit. L'environnement atmosphrique est toutefois caractris par des densits
nettement plus leves que prcdemment, avec une densit dcroissante en fonction
de l'altitude. Cela conduit notamment ne plus pouvoir ngliger les collisions trois
partenaires, devenues significatives. De plus, la temprature dpasse allgrement
celle des environnements interstellaires. Pour ce qui est de la photochimie, elle est
galement active, et ce jusqu' diffrentes altitudes en fonction de la composition de
cette atmosphre et de la longueur d'onde de la lumire considre.

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Fig. 5 : Vue schmatique d'un environnement plantaire, avec ses trois composantes
principales : atmosphre, lithosphre, et hydrosphre. Les interactions entre ces
composantes, et avec l'extrieur de l'atmosphre, sont mises en vidence.

Enfin notons que mme si nos connaissances actuelles nous permettent de dire
que la Terre prbiotique disposait de tout le ncessaire pour synthtiser in situ les
premires molcules intressantes du point de vue de l'origine de la vie, il est
fermement tabli qu'un apport substantiel de ces molcules est d'origine comtaire ou
mtoritique.

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Le mot de la fin...
Ce cheminement suivi par la matire sous forme molculaire au cours des
diverses transformations des environnements astrophysiques constitue toute la
question de la filiation molculaire, une question au centre des proccupations de
l'astrochimie.
Les lments qui constituent cet expos sont bass sur de nombreux faits
tablis, ainsi que sur un tat des lieux en constante volution de notre
connaissance des processus physico-chimiques, et de l'astrophysique. Les
progrs rcents ont beau tre importants, ils ne sont rien en comparaison de
l'tendue des incertitudes qui affectent notre vision des choses. Des progrs
substantiels sont attendus dans le futur, notamment grce de nombreux projets
d'observatoires ou encore de missions d'exploration du systme Solaire.
L'expos de cette question scientifique dmontre l'importance des
approches pluridisciplinaires pour aborder des questions scientifiques qui
s'tendent bien au-del des frontires artificielles imposes aux disciplines
scientifiques. Cette question de la filiation molculaire au travers des
environnements astrophysiques dmontre l'intrt de combiner astrophysique,
chimie, physique, et ventuellement d'autres domaines en vue d'apporter des
lments de rponse de nombreuses questions qui tourmentent les chercheurs.

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