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UNIVERSIT PARIS-SORBONNE

COLE DOCTORALE 124


Centre de Recherche sur lExtrme Orient de Paris Sorbonne

THSE
pour obtenir le grade de
DOCTEUR DE LUNIVERSIT PARIS-SORBONNE
Discipline : Histoire de lart
Prsente et soutenue par :

Amandine DABAT
le 3 dcembre 2015

Hm Nghi (1871-1944)
Empereur en exil, artiste Alger

Sous la direction de :
Mme dith PARLIER-RENAULT Professeur, universit Paris-Sorbonne
Membres du jury :
M. Antoine GOURNAY Professeur, Universit Paris-Sorbonne
M. Philippe PAPIN Directeur d'tudes, cole Pratique des Hautes tudes (EPHE)
Mme Nora TAYLOR Professeur, School of the Art Institute of Chicago (SAIC)
Mme V TH Minh Hng Directrice gnrale mrite des Archives dtat du Vietnam

POSITION DE THSE

La vie de Hm Nghi (1871-1944) est absente des historiographies franaise et


vietnamienne. Les sources franaises publies lpoque coloniale prsentent cet empereur
comme tant soit victime des choix de ses rgents, soit acteur du mouvement de rsistance
anticolonial. Les historiens franais se sont bass sur ces sources, ainsi que sur les documents
darchives conservs dans les centres darchives franais. Charles Fourniau, lpoque o il a
fait sa thse sur la rsistance vietnamienne1, na pas eu accs aux archives vietnamiennes. La
mconnaissance de la vie de Hm Nghi, pendant son rgne puis pendant le mouvement de
rsistance Cn Vng ( aider le Roi ), est marque dans lhistoriographie travers la
diversit des interprtations. Les faits ne sont pas toujours tablis. Charles Fourniau, par
exemple, avance que Hm Nghi, prince ng Lch, avait t adopt par son oncle T c, et
quil tait donc destin rgner2. Or, ce prince fut choisi par ses rgents pour son jeune ge,
pour succder son frre, mais il navait pas t adopt par son oncle, comme ses demifrres, fils dune premire pouse. ng Lch, n dune seconde pouse, ntait pas destin
rgner3.
Labsence de documents 4 , lorientation des sources franaises publies lpoque
coloniale, rdiges, pour la plupart, par des officiers franais, a particip de la construction
dun mythe dempereur patriote autour de Hm Nghi, dans lhistoriographie vietnamienne.
Les auteurs vietnamiens sappuient essentiellement sur les auteurs franais de lpoque
coloniale. Ils utilisent les faits avancs (rgulirement errons) et les prolongent en les
entourant dune aura hroque. Depuis les annes 2000, des phrases ayant t prononces
par Hm Nghi sont publies dans les ouvrages historiques traitant la priode de la rsistance
anticoloniale, donnant ainsi lempereur rsistant une dimension humaine. Il est lev au
rang de hros, de modle, montrant, par son patriotisme, la voie suivre.

Charles Fourniau, Les Contacts franco-vietnamiens en Annam et au Tonkin de 1885 1896, Thse de doctorat,
Universit Aix-Marseille 1, Lille 3, ANRT, 1984.
2
Charles Fourniau, ibid., p. 630 et 632.
3
Hi ng tr s Nguyn Phc tc, Nguyn Phc tc th ph, thu t ph vng ph ph [Registre
gnalogique de la famille Nguyn Phc gnalogie des anctres, des rois et des empereurs], Hu, Nh Xut
Bn Thun Ho, 1995.
4
Hm Nghi en tant que personne est quasiment absent des sources coloniales franaises pendant la priode
1885-1888 : les Franais nont presque aucune information sur lui.

Les historiographies sont cependant restes silencieuses5 sur la vie de Hm Nghi en


exil (1889-1944), en raison de labsence de source. Cependant, la mmoire populaire
vietnamienne a conserv limage dun empereur qui est rest patriote durant toute sa vie. La
dcouverte du fonds darchives prives Hm Nghi , qui contient 2 450 lettres, brouillons
de lettres et papiers personnels de lexil, nous a permis deffectuer un travail de recherche en
confrontant les archives coloniales (publiques, administratives et officielles), aux documents
personnels de Hm Nghi. ces documents darchives sajoutent quatre-vingt-onze uvres
conserves (dessins, pastels, peintures, sculptures), lempereur exil tant devenu artiste.
Ltude de ces documents darchives et de ces uvres nous a permis dcrire une biographie
de Hm Nghi et dtablir un catalogue raisonn de son uvre.
Au fil dun dveloppement chronologique, en quatre priode, la vie de Hm Nghi est
ainsi tudie, avec ses continuits et ses ruptures. La premire priode, de sa naissance sa
capture (1871-1888), concerne ses annes vietnamiennes, abordes par le biais des
historiographies franaise et vietnamienne. La seconde priode (1889-1894), concerne les six
premires annes en Algrie, pendant lesquelles les conditions de lexil sont mises en place.
Cest galement la priode pendant laquelle plusieurs affaires politiques ont lieu. Ces affaires
rvlent les dissensions des autorits franaises (gouvernement gnral de lIndochine, de
lAlgrie, ministre des Colonies) propos de Hm Nghi, de son rle politique pass et de son
influence politique durant son exil. Nous constatons que les personnes les plus proches de lui
(gouvernement gnral de lAlgrie) sattachent lui, prennent fait et cause pour lui et le
dfendent face aux attaques et mfiances du gouvernement gnral de lIndochine, plus
loign, confront aux rvoltes qui agitent lIndochine, pour lesquelles il cherche un
responsable. Hm Nghi est souponn de rester en contact avec ses partisans et de soutenir
leurs rvoltes, alors mme que toute correspondance avec lIndochine lui est interdite, que son
courrier, ses dplacements, ses frquentations sont surveills6. Le gouvernement gnral de
lAlgrie, quant lui, est convaincu que le prisonnier est dans limpossibilit de communiquer
avec son pays natal et il le dfend face aux accusations des autorits franaises en Indochine.
Pourtant, partir de 1895, Hm Nghi parvient recevoir et faire envoyer des lettres
depuis et vers lIndochine, par lintermdiaire damis, et notamment de personnes censes le
surveiller, comme la gouvernante de sa maison, Marie Cherpitel, laquelle reoit et envoie des

Seuls des romans et des travaux journalistiques en partie invents traitent de cette priode de la vie de
Hm Nghi.
6
Fonds du gouvernement gnral de lIndochine et fonds du gouvernement gnral de lAlgrie, Archives
Nationales dOutre-Mer (Aix-en-Provence).

lettres sous un second pli 7 . Or, depuis le dbut de son exil, Hm Nghi ctoie les lves
vietnamiens du lyce dAlger, parmi lesquels K ng (Nguyn Vn Cm, 1875-1929), Bi
Quang Chiu (1872-1945) et Trn Vn Thng (1875-1845) , avec lesquels il se lie damiti.
Lorsque ses amis repartent en Indochine, il trouve le moyen de rester en contact avec eux, soit
par des personnes faisant lintermdiaire Alger8, soit par le biais damis, missionnaires et
officiers, comme le Frre Nopole des coles chritiennes (Paul Bayet), Charles Gosselin
(1852-1929), Stanislas Millot (1875-1931). Ces amis circulent entre lAlgrie et lIndochine,
lui transmettent des informations politiques, des objets, des denres, mais aussi des nouvelles
et des lettres de ses proches : sa famille vietnamienne ainsi que ses amis vietnamiens
rencontrs Alger et repartis en Indochine. En dpit de cette capacit communiquer avec
lIndochine, qui fut totalement ignore par les autorits franaises, Hm Nghi ne tenta jamais,
daprs les documents darchives conservs, de reprendre contact avec ses partisans. Ses
objectifs, lorsquil communiquait avec lIndochine, taient strictement personnels, dordre
amical et familial.
La politique est dailleurs la grande absente de la correspondance de Hm Nghi. Sil
reoit occasionnellement des nouvelles politiques de ses amis en Indochine, jamais il ne
commente les vnements. Au contraire, il demande ses correspondants de ne pas lui crire
propos de politique (probablement par prudence, au cas o une lettre serait intercepte), et il
se dfend plusieurs reprises dprouver le moindre intrt pour elle, quelle soit coloniale ou
mtropolitaine. Hm Nghi vit dans un monde presque clt, entour par ses amis, sa famille
franaise (il pousa une Franaise en 1904, dont il eut trois enfants), et consacre sa vie lart.
La politique, quil navait pas choisie lorsquil fut dsign par les rgents pour monter sur le
trne dAnnam, reste extrieure sa vie.
lite parmi les lites, il vit au rythme de la haute socit franaise de son poque. Il
reoit une pension trs confortable9, il na pas besoin de travailler. Il consacre ses journes
lapprentissage du franais, du dessin, de la peinture, de la sculpture, il fait du tennis, de
lescrime, de la gymnastique, il chasse10. Il se promne, visite les destinations touristiques de
lAlgrie, du protectorat du Maroc, de la France mtropolitaine, o il se rend lt, tous les
deux ans. Il ctoie des artistes et intellectuels franais, parmi lesquels Lon Fourquet, Judith
Gautier, Pierre Loti, Louis Massignon, Marius Reynaud, Pierre Roche, Georges Rochegrosse,

Corrrespondance de Hm Nghi, Fonds priv Hm Nghi.


En recevant et envoyant pour lui sa correspondance.
9
Fonds du gouvernement gnral de lAlgrie, ANOM.
10
Fonds priv Hm Nghi ; Fonds du gouvernement gnral de lAlgrie, ANOM.
8

Auguste Rodin, Camille Saint-Sans11. Cependant, par sa situation dexil, il reste lcart de
la scne artistique parisienne. Parmi ses amis, une figure se dtache : celle de Judith Gautier
(1845-1917). Leur riche correspondance (quatre-vingt-treize lettres changes de 1900
1916) constitue une source passionnante. Lamour de lcrivain pour lexil, nourri par une
trs grande admiration, fut lorigine de plusieurs pomes indits quelle lui crivit. Cet
amour mua au fil des annes en une amiti indfectible. Le prince et sa famille vinrent passer
plusieurs ts auprs de Judith Gautier, Saint-nogat. Leurs changes pistolaires ont pour
sujets principaux la littrature (uvres de Judith Gautier, littrature chinoise) et la sculpture
(ils travaillrent la sculpture ensemble). Ils sont conduits par une profonde affection mutuelle,
exprime avec emphase (par elle) et retenue (par lui).
Hm Nghi apprit desssiner et peindre ds le dbut de son exil, avec le peintre
orientaliste Marius Reynaud (1860-1935) qui lui donnait des leons toutes les semaines. Il
reut un enseignement similaire celui de lEcole des Beaux-Arts. lpoque o la
conception de lart occidental et de lartiste nexistaient pas au Vietnam12, Hm Nghi, g de
dix-huit ans, se prit de passion pour lart. Les uvres de ses sept premires annes de pratique
nont pas t conserves. Nous savons nanmoins, par lintermdiaire de sa correspondance,
quil peignait des natures mortes en atelier, des paysages sur le motif, des portraits. Un
autoportrait, excut daprs une photographie, dat de 1896, est luvre la plus ancienne qui
ait t conserve. La premire huile sur toile conserve, date de 1899, est un paysage
reprsentant la campagne autour dAlger. De 1899 1903, Hm Nghi emprunte
limpressionnisme la technique des touches de peinture juxtaposes pour rendre les volumes,
les formes des arbres et la lumire, et pour rendre les sensations de la nature sur ses toiles.
partir de 1904, suite la mort de Paul Gauguin (1848-1903), il introduit dans sa technique des
couleurs du matre (vermillons, mauves, roses, orangs) et une partie du vocabulaire pictural
des Nabis, avec notamment un cerne qui fait le tour des lments du paysage, et les aplats de
couleurs. Son uvre picturale se dirige alors vers une plus grande interprtation de la nature,
par lintermdiaire de la couleur. Son sujet de prdilection est la nature au soleil couchant,
dont il dcline rgulirement les nuances sur ses toiles. Il travailla galement la technique du
pastel sec sur papier maroufl sur toile. Ce mdium est celui par lequel il a exprim avec la
plus grande virtuosit ses recherches impressionnistes sur les variations de la lumire.

11

Correspondance de Hm Nghi, Fonds priv Hm Nghi.


Nadine Andr-Pallois, LIndochine : un lieu dchange culturel ? Les peintres franais et indochinois (fin
XIXe-XXe sicle), Paris, Presses de lcole Franaise dExtrme-Orient, Monographies, n 184, 1997 ; Nora
Taylor, Painters in Hanoi. An ethnography of Vietnamese art, Honolulu, University of Hawaii Press, 2004.
12

Luvre de Hm Nghi, qui est celle dun ancien empereur vietnamien exil en Algrie
franaise, sinscrit dans lhistoire de lart franais. Il peint les paysages algriens et franais. Il
souhaite reprsenter la beaut de la nature sur sa toile. Il ne peint pas le monde industriel, ni
les intrieurs habits. Quelques rares maisons sont parfois prsentes dans ses paysages,
lesquels sont, pour la plupart, vides de personnages 13. Lethnicit de Hm Nghi nest pas
marque dans ses uvres. Nul motif vietnamien nest prsent (pas de chapeaux coniques, ni
de bambous, etc.). Seule sa signature, et une partie de la date de ses uvres (en gnral de
jour et le mois), souvent inscrits en caractres chinois, rvlent lorigine vietnamienne de
lartiste14. Hm Nghi ne peint pas des paysages vietnamiens dont il se souviendrait, il peint ce
quil voit. Sa peinture nest pas une dmarche introspective de mmoire, teinte de nostalgie
du pays natal. Elle est la contemplation sereine des paysages prs desquels il vit. Il ne peint
pas pour les autres mais pour lui-mme. Sa dmarche artistique est personnelle, lcart des
mouvements artistiques de son poque. Son uvre emprunte diffrents mouvements
franais (impressionnisme, Gauguin, Nabis) qui appartenaient au pass lpoque o il sy est
intress. Ses recherches picturales rvlent un temprament contemplatif, qui ne cherchait
pas bouleverser les codes. lpoque o la scne artistique parisienne fait son virage vers
labstraction, lui tudie la couleur dune manire crative mais pas dconstructive. Son uvre
sinscrit dans lhistoire de lart franais avec un lger dcalage par rapport ce qui se faisait
lpoque o il peignait. Il sest appropri le vocabulaire pictural de ses prdcesseurs pour
crer une uvre qui lui tait propre et qui se situe, par sa singularit, lcart de la scne
artistique de son poque.
Lart de Hm Nghi sest exprim pleinement galement travers la sculpture. partir
de 1893, il est autoris se rendre en mtropole, lt, tous les deux ans. Vers 1899, il y
rencontre Auguste Rodin (1840-1917), qui lui enseigne la sculpture pendant plusieurs annes.
Puis, partir des annes 1920, il travaille avec Lon Fourquet (1841-1939), Alger. Luvre
sculpturale de Hm Nghi est constitue par des bustes, masculins et fminins, des figures
fminines, des mdaillons, un moulage. Des terres, pltres et bronzes ont t conservs.
Linfluence de Rodin est trs prononce dans ses sculptures. Il lui emprunte notamment son
traitement du bronze et sa facture nerveuse.
Le fait que Hm Nghi navait pas besoin de vendre ses uvres pour gagner sa vie, son
souci de discrtion (ses faits et gestes taient comments par la presse mondaine de lpoque),

13
14

Mais il a excut quelques portraits, dont quatre ont t conservs.


Jusquau dbut du XXe sicle, les Vietnamiens utilisaient les caractres chinois comme criture.

ont d contribuer son choix de conserver son uvre dans la sphre prive. Il fit trs peu
dexpositions (seules trois expositions, dates de 1904, 1909 et 1926 sont connues)15.
La vie de Hm Nghi est tonnante plusieurs gards. Les archives nationales,
administratives, ne laissaient pas prsager son devenir dhomme social et dartiste. Il parvint
garder des liens amicaux et familiaux avec lIndochine, en dpit des interdictions, grce ses
amis qui circulaient entre lIndochine et lAlgrie. Parfaitement intgr parmi llite de son
poque, il se garda nanmoins de prononcer la moindre opinion politique et demeura extrieur
aux vnements qui jalonnrent lhistoire de lempire colonial franais pendant la premire
moiti du XXe sicle. Seuls comptaient pour lui sa famille, et son art. Sil traitait avec des
politiciens, par lintermdiaire damis, ctait pour amliorer ses conditions dexil, et
notamment le montant de sa pension, quil fit rvaluer au fur et mesure de la dvaluation
du franc et de la baisse de son pouvoir dachat16, assurant une scurit financire son pouse
et ses enfants. Ses liens amicaux les plus forts taient avec des officiers, rencontrs en
Algrie, avec qui il garda contact au fil de leurs carrires en Extrme-Orient, et avec des
artistes. Lart devint le but de la vie de lempereur exil, lequel navait plus aucune prtention
politique, sil en eut jamais une. Se dessine une vie consacre lart, trs loigne de limage
dpinal de lempereur patriote, telle quelle est transmise dans les livres dhistoire
vietnamiens.

15

Fonds priv Hm Nghi ; Claudie Judrin, Monique Laurent, Rodin et lExtrme-Orient, Exposition Muse
Rodin, 4 avril - 2 juillet 1979, Paris, 1979, p. 111 ; Catalogue dexposition, Exposition du Prince T-Xuan
(Prince dAnnam), du 15 au 27 novembre 1926, Galerie Mantelet Colette Weil Paris, Cartons verts, Institut
National dHistoire de lArt (Paris).
16
Correspondance de Hm Nghi, Fonds priv Hm Nghi. Fonds du gouvernement gnral de lAlgrie, ANOM.