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CONSTANA

NI

CHOIX DE
MDICAUX

TEXTES

I-re partie
2013

Editura Universitii din ORADEA


I.S.B.N. : 978 606 10 1203 9

CONSTANA NI

CHOIX
DE
TEXTES
MDICAUX
1

EDITURA UNIVERSITII DIN ORADEA


ISBN : 978 606 10 1203 9

2013
Refereni : Prof. univ. Dr. Gavril Cornuiu
Conf. univ. Dr. Ligia Olivia Burt

Tehnoredactare :
Ing. Caius- Vasiliu Harangu

Coperta: Limagerie du systme nerveux :


rseaux de neurones dans notre cerveau
2

Editura Universitii din ORADEA


ISBN: 978 606 10 1203 9
Colecia CCMIP - 2013

SOMMAIRE
Avant propos ..................................................................................... p.
La BACTRIE - un organisme parfaitement optimis ............. p.
Elles savent tout faire ........................................................................ p.
Elles jouent un rle cl dans notre sant...................................... p.
Des cosystmes plutt que des individus ?............................... p.
L habitat humain................................................................................ p.
Le filtre microbien.............................................................................. p.
Le microbiome humain....................................................................... p.
Un quilibre vital ................................................................................ p.
Le cerveau victime des bactries ?............................................... p.
Les infections nosocomiales................................................................ p.
Une hygine irrprochable.................................................................. p.
ANTIBIOTIQUES : La fin du remde miracle ?........................... p.
Une dcouverte accidentelle............................................................... p.
Les mcanismes de rsistance............................................................ p.
Retour vers le futur ............................................................................ p.
Soigner sans antibiotiques ? .............................................................. p.
Les bactriophages et la phagothrapie .......................................... p.
Une arme de choix : les Vaccins ...................................................... p.
Les molcules inhibitrices ................................................................... p.
Les risques oublis des mdicaments................................................ p.
Les plus gros consommateurs............................................................ p.
3

La super- aspirine, la panace du sicle.......................................... p.


Terrain daction de l aspirine........................................................... p.
Infarctus ou ulcre, au choix............................................................. p.
Laspirine combat sur tous les fronts.............................................. p.
ALLERGIES : Sortir du labyrinthe.................................................. p.
Une mini-agression dclenche une maxi-raction............................... p.
L Asthme en question......................................................................... p.
Pourquoi allergique ?........................................................................... p.
Le rle de nos tats dme................................................................ p.
Les bons traitements............................................................................ p.
La dsensibilisation............................................................................... p.
Oligothrapie et phytothrapie........................................................... p.
Comment fuir l ennemi....................................................................... p.
Une nouvelle approche......................................................................... p.
Un grand responsable : lenvironnement........................................... p.
Une dmarche fondamentale : la prvention.................................... p.
NEUROSCIENCES: champs dapplication........................................ p.
Un long cheminement scientifique...................................................... p.
Les secrets du cerveau.......................................................................... p.
Le circuit de la rcompense................................................................. p.
La dpression........................................................................................... p.
La mmoire.............................................................................................. p.
Une machinerie biologique complexe.................................................. p.
La mmoire des autistes surdous....................................................... p.
La mmoire, indissociable de loubli.................................................... p.
Condamns l oubli ?........................................................................... p.
O sigent les souvenirs ?...................................................................... p.
Mission : CERVEAU............................................................................... p.
Les rgions du cerveau.......................................................................... p.
Neurodynamique : lEEG, la MEG, lIRMF.......................................... p.
Les composants du cerveau humain.................................................... p.
Le cerveau dun gnie............................................................................ p.
Penser l avenir..................................................................................... p.
O rside l intelligence?......................................................................... p.
Le gnie tient- il de lacquis ou de linn ?....................................... p.
Le sommeil : un tiers de notre vie....................................................... p.
Sommeil et mmorisation........................................................................ p.
Que se passe-t-il dans notre cerveau ?................................................ p.
D o viennent nos cauchemars ?.......................................................... p.
L effet des somnifres ............................................................................ p.
4

Neurosciences et psychanalyse................................................................ p.
Neurones miroirs....................................................................................... p.
Des neurones tlpathes........................................................................... p.
Un rle cl dans lvolution................................................................... p.
Programms pour l empathie................................................................ p.
mi- chemin entre neurologie et psychologie..................................... p.
Lautisme et les neurones miroirs......................................................... p.
Guids par nos hormones....................................................................... p.
Les glandes endocrines............................................................................ p.
Les hormones et lobsit....................................................................... p.
Les SENS et le cerveau.......................................................................... p.
Le voir pour le croire............................................................................. p.
Voie dorsale et voie ventrale................................................................. p.
L oue est bien mystrieuse................................................................... p.
Le toucher, une fentre sensorielle................................................... p.
Types de toucher................................................................................. p.
La science du got et de lodorat................................................... p.
Comment dtecte-t-on les 5 saveurs ?............................................. p.
Sentir le monde................................................................................... p.
Le plus ancien sens du monde........................................................ p.
ESPRANCE de VIE en bonne sant............................................ p.
Le projet europen lEVSI................................................................ p.
L urgence dune prvention cible................................................... p.
Vers une crise mondiale de l EVBS.............................................. p.
Le NANO-lixir de vie ...................................................................... p.
Rparer les mutations gntiques.................................................... p.
Info- NANO........................................................................................... p.
Jouons- nous avec le feu ?................................................................. p.
Le corps humain aux rayons X....................................................... p.
Les secrets de l IRM......................................................................... p.
Le CANCER, cet norme enjeu...................................................... p.
La cellule face au chant fatal...................................................... p.
Un nouveau traitement local du cancer......................................... p.
Repousser les limites de la radiothrapie...................................... p.
Les premiers tests sur lhumain ..................................................... p.
Pourrons-nous nous rgnrer ?....................................................... p.
Cancer & rgnration...................................................................... p.
Rconciliation Corps- Esprit.............................................................. p.
L effet PLACEBO.............................................................................. p.
Le pouvoir gurisseur de lme....................................................... p.
5

GNTIQUE HUMAINE................................................................. p.
Connais- toi toi- mme !...................................................................... p.
L ADN ou le livre de la vie........................................................ p.
Qu est-ce quun GNE ?................................................................. p.
L ADN dsacralis.............................................................................. p.
Naissance de lADN poubelle........................................................ p.
De quoi hrite- t- on vraiment ?....................................................... p.
Stress ou pollution vs. certains gnes......................................... p.
L PIGNTIQUE djoue les lois de l hrdit........................ p.
Comme si chacun possdait un double hritage........................... p.
BIBLIOGRAPHIE................................................................................ p.

AVANT - PROPOS

Percez les secrets du corps humain


Que savons- nous de notre corps ? Bien qu il fasse partie intgrante de nous, que nous vivions et percevions le monde travers
lui, notre corps demeure un mystre... Car cette machine complexe
fonctionnant 24 heures / 24 et 7 jours / 7 reste un dfi d ingnierie
dont les rouages demeurent obscurs.
Par exemple, saviez -vous que votre estomac est tapiss de 200
millions de neurones et quil change sans cesse avec votre cerveau
des impressions sur l tat de votre digestion, tel point que les
scientifiques le qualifient de deuxieme cerveau ?
Saviez -vous que votre peau est le thetre d une vie sauvage
surprenante ? Ou que certains de vos organes sont capables de se
rgnrer ? Ce parcours se propose de vous faire rvler bien des
secrets concernant votre corps.
Embarquez- vous tout dabord pour un safari microscopique,
la rencontre des cratures qui vivent, prosprent, saffrontent,
se nourrissent, se reproduisent et meurent la surface et/ ou dans
les profondeurs de notre corps.
Partez ensuite la decouverte du centre de contrle du corps
humain : le cerveau. Quelle est l origine du gnie ? O est lorgane
de la mmoire et / ou du psychisme ? Les experts ont dcrypt ces
6

phnomnes et nous dvoilent les techniques utilises par les scientifiques pour sonder notre esprit.
Jetez aussi un coup d oeil aux cinq sens qui nous permettent
d apprhender notre environnement et dcouvrez comment nous
sommes capables de voir, d entendre, de sentir, de goter et de
toucher le monde qui nous entoure.
Ne manquez pas, en fin de compte, les chapitres / les dossiers sur
les nanotechnologies, la gntique, l embryologie ou le clonage qui
vont rvolutionner la mdecine. Nous serons mme capables de
nous rgnrer la manire d une salamandre ou de nous soigner
sans antibiotiques... En voici autant de secrets que ces pages se
proposent de dvoiler moyennant ce voyage au coeur du corps
humain.

LA BACTRIE UN MICRO- ORGANISME


PARFAITEMENT OPTIMIS1
Les bactries et les
vivants par labsence de
d lments vitaux, elles
pour exister et rsister

arches se distiguent de tous les autres tres


leur noyau cellulaire. Avec un minimum
sont pourtant remarquablement quipes
tout.

Leur reproduction est extrmement efficace :


Les bacteries utilisent le mode de reproduction le plus
basique et efficace qui soit : la scissiparit. Elles dupliquent leur chromosome, s allongent et se divisent, engendrant deux cellules- filles.

Elles se transmettent les gnes avantageux :


Pour diversifier leurs gnes ( ce que leur mode de
reproduction asexu ne permet pas, les bactries pratiquent la
conjugaison. Elles schangent des plasmides, petits brins d ADN
circulaires indpendants du chromosome, qui confrent des
avantages particuliers. Ceux- ci peuvent leur permettre doptimiser
leur mtabolisme ou de se protger des attaques.

D aprs Yves Sciama, Microbes, in : Science et Vie / Hors srie, No.261 / dcembre 2012, p. 9 23.

Les bactries se communiquent des informations


sophistiques :
On les a longtemps cru muettes, mais les bactries se
parlent ! Elles mettent et reoivent des molcules qui leur
permettent notamment d valuer leur nombre.

Elles sont capables de se construire un abri :


Quand leurs conditions de vie deviennet dfavorables,
certaines bactries se mettent en dormance dans une spore - petite
capsule forme autour d une copie de l ADN du microbe. Elles
peuvent rester longtemps inertes sous cette forme, avant de
reprendre une vie normale.

ELLES

RSISTENT TOUT !2

On estime que les bactries seraient quelques quintillons


fourmiller sur Terre, soit quelques milliers de milliards de
milliards de milliards d individus. L immense majorit d entre
elles se rpartit entre les sdiments marins, le sol, le sous- sol et l
eau des ocans. Mais mme dans les endroits les plus hostiles de la
plante, on trouve toujours une espce de bactrie ou de ses
cousines arches qui a su s adapter...

... Aux pires chaleurs :


Dans les environnements volcaniques terrestres ou dans les
sources brlantes du fond des ocans, des bactries thermophiles
comme Pyrolobus fumarii continuent de se reproduire jusqu
des tempratures de 113 degrs C. Elles peuvent mme supporter
plus de 120 degrs C pendant quelques heures.

... Aux milieux acides :


Les environnements les plus acides que l on connaisse,
situs prs des volcans et des coulements de sites miniers, sont
trs apprecis par Ferroplasma acidarmanus.Elle est son optimum
lorsque le pH est de 1, 2 et survit bien un pH de 0 ! ( Pour
comparaison , l acide gastrique a un pH de 2 ).

... Au froid :
2

Ibidem, p. 10 13.

La bactrie Methanogenium frigidum parvient vivre tout


fait normalement 0 degrs C, dans l eau du fond de lacs glacs.
Mais dautres font encore mieux: au Groenland, de minuscules
bactries ont t retrouves dans des interstices de la glace 3
kilomtres de profondeur, o la temprature descend 9 degrs
C. Elles y vivaient depuis plus de 120. 000 ans...

... la scheresse :
Dans un dsert de l Est du Maroc, des microbiologistes ont
dnombr 220.000 bacteries par gramme de sable ! Et d une aussi
grande diversit d espces qu un sol classique ( qui compte, lui, un
milliard par gramme), malgr la quasi- absence d eau et de
matire organique.

... Aux fortes pressions :


Dcouverte par 4 km de fond ( soit 400 atmosphres ),
Pyrococcus yayanosii se dveloppe sans difficult jusqu 1200 atm.
D ailleurs, elle aime tant la pression qu elle ne survit pas moins
de 200 atm...

... Au temps :
Les bactries Bacillus marismortui et Virgibacillus pantotheticus
ont t retrouves l intrieur d inclusions dans des cristaux de
sel primitifs datant de... 250 millions dannes, soit avant l apparition des dinosaures ! En dormance dans leur spore protectrice,
elles ont repris une vie normale une fois libres.

ELLES SAVENT TOUT FAIRE3


Les bactries sont les premires avoir colonis la plante,
voici plus de trois milliards d annes... et elles en ont profit pour
dvelopper des aptitudes incroyablement varies : faire de la
lumire, de l lctricit, des aimants ... On croyait leur existence
plate et monotone ? En fait, elles sont capables de tout !

Elles mettent de la lumire :


Quand elle se trouve entoure dun
congnres, la bactrie marine Vibrio fischeri
la luciferase, qui met de la lumire... Une
certaines seiches ( mollusques cphalopodes )
3

Ibidem, p. 14 17.

grand nombre de ses


fabrique une enzyme,
proprit utilise par
qui hbergent les bac-

tries fleur de peau et les activent lorsqu elles ont besoin de s


clairer.

Elles crent des aimants :


Les bactries comme Aquaspirillum magnetotacticum synthtisent
des lments de magntite partir doxyde de fer. Grce ses
petits aimants internes, elles s orientent sur les lignes du champ
magntique terrestre pour se dplacer vers un lieu favorable.

Elles fabriquent de lor :


Lors d une exprience mene rcemment en laboratoire, on a
dcouvert que la bactrie Cupriavidus metallidurans sait produire de
lor 24 carats partir d une solution de chlorure d or, un toxique
naturel. On pense aussi que Ralstonia metallidurans, repre dans des
mines australiennes, participerait la formation de ppites partir
dor dissous.

Elles produisent des matriaux :


Les bactries se lient les unes aux autres pour faire des biofilms,
des matriaux aux proprits remarquables : certains sont encore
plus hydrophobes que le Teflon !
Quand on mlange plusieurs espces, leurs biofilms produisent
de magnifiques figures gomtriques.

Elles conduisent l lectricit :


On pourrait faire des cbles avec des bacteries de la famille de
Geobacter !Quand elles sorganisent en communaut, elles conduisent
les lectrons sur plusieurs centimtres via leurs filaments, aussi bien
que le mtal.

Elles ont faonn la Terre4


On a longtemps cru notre plante modele uniquement par les
phnomnes gologiques. Mais les bactries ont jou un rle cl dans
ses mtamorphoses. Depuis leur apparition sur la Terre, les bactries
induisent des phnomnes chelle plantaire comme l oxydation, les
glaciations, les rchauffements, ne cessant de remodeler le monde.
4

Ibidem, p. 19.

10

C est qu elles sont des chimistes hors pair ! Plus inventives et


cratrices que toutes les autres branches du vivant, en cohortes innombrables et invisibles, elles travaillent, transforment, dcomposent,
rduisent, oxydent, respirent.... Une activit qui n a eu de cesse de
modifier l atmosphre, les ocans et les sols en un mot, la Terre.
Et cela, depuis les origines du monde !
Certes, on ne dispose ni de preuves absolues, ni de fossiles que
lon ne peut mettre en doute qui tmoigneraient clairement de lenchanement des vnements. Nanmoins, une place de choix dans une
chronologie des faits est tenue par les bactries.

Elles jouent un rle cl sans notre sant5


Chacun de nous serait dot dun profil bactrien dterminant
nos points forts et faibles en matire de sant. Tel est le premier
constat issu du titanesque travail de squenage des gnes de nos
microbes amicaux , dans lequel se sont lancs des chercheurs du
monde entier. - Je sais bien que vous vous considrez comme des
tres humains ... lanait la provocation son auditoire B. Bassler,
une ptillante microbiologiste amricaine, lors dune confrence en
2009. Mais pour moi, vous tes plus de 99 % des bactries...
Mais elle n en a pas moins parfaitement raison, car dabord,
seule une cellule de notre corps sur dix est rellement une cellule
d Homo sapiens... Les autres sont des bactries ! Elles se comptent
par centaines de milliers de milliards sur notre peau, dans notre
bouche, notre nez, nos poumons, notre tube digestif, jusqu representer de 1,5 2 kilos de notre corps, cest - dire autant que notre
cerveau ! Et encore plus troublant, si lon compte en terme de gnes
que nous abritons, la proportion dhumain en nous se rduit ...0,5%.

Les bactries nous gardent en bonne sant6


Autrefois pris pour des envahisseurs, les microbes sont en fait
au coeur de notre sant. Ainsi, ils nous donnent un systme immunitaire fort, car les microbes sains combattent les maladies en vinant les mauvaises bactries et en les cartant ds leur apparition.
5
6

Apud Renaud Persiaux, Microbes, in: Science et Vie / Hors srie , No.261, dcembre 2013, p. 33 38.
Apud Martin Blaser, Les bactries et vous, in: Merveilles de la Science / Hors srie, No.6, / 2014, p.129.

11

Outre cela, nos microbes produisent de nombreuses enzymes et


des produits chimiques dont nous avons besoin pour dcontaminer
et dtoxifier notre corps. Quant aux bactries de la peau, elles
mangent les cellules nfastes et secrtent une enveloppe protectrice.
De surcrot, les bactries nous assurent une bonne digestion. En fait,
notre estomac et nos intestins comportent un demi- kilo de bactries. Sans elles, nous ne serions pas capables de digrer les aliments.
On trouve le plus grand nombre despces microbiennes dans le nez
et la bouche. Plus de 5000 espces diffrentes de bactries sont susceptibles dvoluer dans la bouche : nous en hbergeons une centaine...

Des cosystmes plutt que des individus ? 7


Nos corps sont constells de microbes et nous ne faisons que
7

D aprs Martin Blaser, Explorer l cosystme humain, in : Merveilles de la Science / Hors srie
No. 06, Paris , 2014, p. 127 129.

12

commencer comprendre quel point ils sont vitaux pour notre


sant. Ainsi, des centaines de millions de bactries grouillent dans
la moindre cavit de notre corps, de la paroi intestinale la surface de la peau, en passant par les crevasses de la bouche et mme
la surface des yeux : 100 trillions, pour tre exact.
En ralit, pour chaque cellule de notre corps, on trouve dix
bactries. On peut dire que nous sommes composs 90% de bactries. Ne sommes- nous donc pas des cosystmes plutt que des
individus ? Mais ces bactries ne sont pas des pique- assiette envahissants. Mme si l on nous rabche depuis l enfance que ces
microbes sont nfastes, responsables des maladies et de la dcomposition, ces locataires sont en realit bons pour notre sant.
Sans eux, nous ne serions pas capables de digrer nos repas,
de lutter contre les infections et, somme toute, de survivre quoi
que ce soit. On pourrait dire qu ils paient leur loyer, en assurant
des services biologiques essentiels la survie de leur foyer : notre
corps. Nous en avons besoin, et ils ont besoin de nous, en retour.
Bienvenue dans ce monde trange, remettant en question nos
ides prconues, dun cosystme microscopique que nous pensions
ntre, le microbiome. Mme si les biologistes savent depuis longtemps
que nous abritons des microbes bnfiques, nos connaissances furent
encore minces il y a peu : le nombre despces, leur rle et leur varit nous taient inconnus.
Nous commenons seulement entrevoir l immense varit
d espces que nous transportons et comprendre le rle qu elles
jouent dans ce que nous sommes8, - explique le professeur Martin
Blaser de lUniversit de New York. Ainsi, en 2013, des chercheurs
amricains ont ralis la premiere cartographie des bactries travers le Human Microbiome Project ( HMP ), une initiative qui a
cot 153 millions de dollars et qui sest tenue de 2008 2013. Ce
projet a compltement redfini la manire dont nous nous voyons.
Quant l chelle de ce projet, 4788 chantillons ont ete prlevs sur 242 personnes. On a tudi 18 parties du corps, notamment : la bouche, la gorge, le nez, les oreilles, les coudes et le
vagin, ainsi que des chantillons de selles. Rsultats : 8 millions de
gnes bactriens ont t identifis en moyenne, soit 100 fois plus
que les 22.000 gnes de lADN humain. Les projets futurs
8

Ibidem, p. 128.

13

envisagent lana-lyse dtaille du rle des gnes microbiens, afin de


comprendre leur impact sur notre sant.
Ce projet intervient dix ans aprs que les biologistes ont russi
cartographier le terrain gntique de l espce humaine travers
le projet Gnome Humain. S il s agissait dune tape primordiale
dans l histoire scientifique, les chercheurs ne disposaient alors que
dune vue densemble de ce qui nous rend humains.
Lintrieur de notre corps s apparentait jusqu present une
bote noire , indique le Dr. Martin Blaser, microbiologiste et directeur du Human Microbiome Program lUniversit de New York.
Il y a eu dimmenses progrs en biologie cellulaire, en immunologie et en physiologie, mais pendant de nombreses annes on peinait
comprendre de nombreux lments. Nous commenons enfin saisir lintrt de transporter un si grand nombre d organismes dit
le chercheur amricain.9
Les premiers rsultats du HMP n offrent quun instantan, mais
ses consquences sont tonnantes. On compte plus de huit millions
de gnes codant les protines dans le gnome microbien, en comparaison des vingt - deux mille gnes humains. Environ dix mille espces bactriennes sont suscepibles de vivre dans notre corps et nous
transportons chacun mille dentre elles ! Ces diffrences individuelles
sont encore mal comprises, mais il semblerait que plus une personne transporte un nombre lev de bactries, plus elle se trouve en
bonne sant !!! Comme pour les ocans ou les forts tropicales, la
loi du nombre opre : plus lcosystme humain prsente une grande
diversit, plus le corps est sain.

L habitat humain10
Sous loeil du microscope, le corps humain abrite une immense
faune...pour laquelle nos maladies constituent une sorte de dsastre
cologique. Lorsque nous sommes en bonne sant, nos locataires
gardent les envahisseurs distance : un tiers des sujets du HMP,
par exemple, prsentent le Staphylococcus aureus, le microbe carac9
10

Ibidem.
Ibidem, p. 129 130.

14

tris par sa rsistance un antibiotique, la mticilline. Tous les


individus sonds taient en bonne sant, ce qui a conduit les microbiologistes penser que seules des conditions spcifiques permettaient aux souches de maladies de se rvler.
Le corps humain est comme une ville surpeuple tombe aux
mains de gangs. Alors quils interagissent, il peut y avoir des dommages collatraux, explique le Pr. Martin Blaser.
Nos habitants microbiens semblent detenir la cl de nombreuses maladies courantes qui nous affligent aujourdhui, mais qui
taient plus rares chez nos grands- parents, comme lasthme, leczma
et les ractions allergiques. Les immunologistes ont longtemps souponn que nos ractions hyperactives des contaminants de lenvironnement apparemment inoffensifs, comme les pollens des arbres,
les pois des chats, ou les produits laitiers, taient dues un systme immunitaire trop sensible.
Baptise l hypothse de l hygine, une idee sous- entend que
bon nombre d entre nous avons grandi dans des environnements
aseptiss : nous sommes plus rarement exposs la salet que nos
anctres. En consquence, nos corps ragissent de manire excessive.
Ces conditions favorisent ainsi lauto- immunit, le corps semblant s attaquer lui- meme. Et notre propre communaut de microbes semble tenir un role-cl dans ce contrle. Des tudes sur les
souris confirment cette ide. Des animaux levs afin de ne contenir
aucun microbe prsentaient un nombre extrmement lev de cellules T / tueuses, les fantassins du systme immunitaire qui dtruisent les virus et autres microbes. Chez ces souris aseptises, leurs
cellules T ont provoque des inflammations et, en grandissant, ellles
ont eu tendance souffrir d irritations de l intestin et d asthme.
En outre, leur corps avait tendance s attaquer lui- mme, sans
tre capable de se dfendre face aux infections. Sans bactries
amicales, ces souris ne pouvaient plus combattre le parasite Leishmania.
Il y a dj des preuves dun comportement similaire chez l homme. Les personnes atteintes, par exemple, de la maladie de
Crohn, une maladie auto- immune de lintestin, ont tendance
porter 25% de gnes microbiens en moins que les personnes en
bonne sant.

15

Le filtre microbien11
Les cellules bactriennes sont bien plus petites que les cellules
animales, mais l ensemble des microbes de notre corps reprsente environ 2 kg de notre masse. Pour cette raison, jaime comparer le
microbiome un organe de notre corps. Sans ces microbes, nous
serions morts !, indique le Dr. Cecil Lewis de l Universit d Oklahoma. Ils filtrent notre exposition au monde extrieur.
Mais quoi ressemble exactement un tel filtre ? Des microbiologistes ont compar le mode de vie de personnes vivant dans diffrents pays, et les rsultats sont stupfiants ! Les personnes rsidant
dans des centres urbains prsentent des microbiomes similaires
celui dautres habitants de grandes villes situes de l autre ct de
la plante, mais trs diffrents de celui de voisins qui vivent dans
des zones rurales.
Alors le Dr. Cecil Lewis a dcid de se tourner vers un autre
type de population : les dpouilles momifies des anciens peuples. Il
a analys des chantillons sur une momie de 8 000 ans trouve aux
tats- Unis, mais aussi sur une momie de 1600 ans trouve au Chili,
sur un corps de plus de 1400 ans dans le nord du Mexique, et de
lhomme de glace, tzi, vieux de 5300 ans, trouv dans les Alpes.
Il y a une diffrence nottable : les populations cosmopolites actuelles nabritent pas de spirochtes, une classe de bactries en forme
de spirale. Mais les anciens humains et les habitants des zones rurales en Afrique et en Amrique du Sud prsentent ce type de bactries dans leurs intestins. Elles semblent bnfiques et nous aident
briser les fibres que lon trouve dans lalimentation.
Cette absence explique -t- elle en partie les maladies actuelles ?
Ces bactries pourraient- elles participer aux futurs antibiotiques
que nous sommes en train de dvelopper ?, se demande le docteur
Cecil Lewis.
Une meilleure comprhension de notre cosystme microbien
conduira la fabrication de complments alimentaires, d antibiotiques et de mdicaments favorisant la prolifration des bonnes bactries. Mais le Dr. Lewis espre que des changements d hygine et
11

Ibidem, p. 130 131.

16

de modes de vie seront galement envisags :Car, avec les antibiotiques et les produits hyginiques, nous avons fondamentalement
chang notre relation aux microbes.
* * *
Globalement, il est plus facile de prvenir les maladies que
de les gurir, indique le Dr. Martin Blaser dont les recherches ont
dmontr que les microbiomes favorisent l obsit. Nous savons que
la priode de dveloppement dans l utrus est cruciale, mais nous
dcouvrons prsent que ltape qui suit, aprs la naissance, forme
le microbiome. Elle pose les bases du reste de notre vie, ajoute le
chercheur amricain. Des tudes de pointe associent le dveloppement du microbiome d un nouveau- n au diabte de l enfant,
lasthme et mme la maladie de Parkinson et l autisme.

Prochaine tape de HMP : Analyser

le premier clich de
nos microbes, afin de dterminer leur rle exact. Avec leur arsnal
de huit millions de gnes, il semblerait qu ils comblent les failles
mtaboliques de notre gnome, en exerant des fonctions essentielles
au sein de nos usines chimiques cellulaires.

LE MICROBIOME HUMAIN12
Nos bactries constituent quasiment un organe en soit, le
microbiome, qui nous est compltement indispensable. Certaines nous
aident digrer ce que nous mangeons : nous sommes en effet
incapables de dgrader nous- mmes les sucres et les fibres de
certaines plantes faute de disposer des enzymes ncessaires dans
notre propre gnome. Toutes ensemble, elles augmenteraient de 10%
notre capacit extraire lnergie des aliments. D autres synthtisent
des vitamines ncessaires comme les B2, B9, B12 et K...
Et il ne s agit l que des plus connues. Car ce monde infini,
presque entirement inexplor il y a seulement six ans, commence
12

D aprs Renaud Persiaux, Microbes, in : Science et Vie / Hors srie, No. 261 / dcembre 2012,
p.35.
.

17

livrer ses secrets. En octombre 2008, dans la discrtion de la petite


ville allemande d Heidelberg, des chercheurs du monde entier se
sont reunis pour former le Consiortium International du microbiome
humain afin d tudier mthodiquement le squenage des gnes de
nos microbes. L objectif ? Rvler l influence du microbiome sur
le fonctionnement de notre corps et de notre sant. Nos bactries
nous protgent -elles de certaines maladies ? Participent - elles au
contrle de notre mtabolisme ? quel point ? En bref, quelle est
la nature exacte des liens entre ce mtagnome et notre tat de sant ?
Rpondre ces questions exige un travail de titan, au moins
aussi ambitieux et important que le dcryptage du gnome humain !
Rien que dans le premier catalogue de rfrence des microbes du
tube digestif ( le plus tudi ), tabli en 2010 partir de plus dune
centaine de personnes, on comptait 3, 3 millions de gnes. Dans le
second, ralis partir de 700 personnes, on frlait les 4 millions,
c est - - dire 200 fois plus que notre gnome qui, lui, plafonne
23 000 gnes environ.
Si le noyau des gnes les plus partags a t mis au jour,
on pense qu au moins quatre autres millions de gnes bactriens
restent trouver, estime le prsident du Consortium International,
tout en ajoutant : La tche est sans fin !...
Premier constat : toutes ces bactries appartiennent en majorit
4 grands branchements bactriens : les bactrodtes, les firmicutes,
les actinobactries et les protobactries, alors que pas moins de 50
sont rpertoris sur Terre. En outre, le patrimoine bactrien parat
plus semblable dun individu l autre que ce quoi lon s attendait,
nottament au niveau de la flore intestinale. Nous avons identifi 75
espces prsentes chez la moiti des personnes et 57 chez plus de
90 % des personnes. Mais leur abondance relative est trs variable
selon les individus - explique le prsident du Consortium.
Au total, notre tube digestif abrite en moyenne 170 espces,
dont un tiers seulement est connu, chaque bactrie ayant un patrimoine
de 3400 gnes.
Mais le plus tonnant cest qu partir de ces constatations,
les chercheurs ont pu identifier 3 grands profils bactriens possibles
du tube digestif. la manire du groupe sanguin, nous aurions
chacun notre entrotype, correspondant un grand type bactrien
dominant et utilisant des voies mtaboliques diffrentes: chacun d
18

entre nous serait soit Bacteroides, soit Ruminococcus, soit Prevotella.


C est la conclusion d une recherche salue comme l une des
cinq perces scientifiques de 2011 par le magazine amricain Science.
Car des analyses plus approfondies, encore en cours, laissent penser
que lon pourrait associer chaque entrotype un effet sur la sant !
Ainsi, un profil domin par les bactries du type Bacteroides serait
un facteur inflammatoire, tandis que le type Ruminococcus favoriserait
plutt une bonne sant. Le type Prvotella n est encore associ
aucun effet.

Le rle de la flore intestinale13


Un bon patrimoine bactrien serait- il donc pour l homme la
cl d une bonne sant ? - Cest justement ce que les nombreuses
donnes accumules suggrent. Mais le travail reste immense pour
dcrire prcisment les 19 000 fonctions que peuvent dployer les 170
espces aux 3 400 gnes. Ce qui est sr cest que le drglement du
microbiome est susceptible de causer des dgts importants.
On s est aperu que les personnes obses ne possdent pas
la mme flore intestinale que les autres - explique le directeur de
recherches l INRA, tout en ajoutant : Et que certaines bactries
favorisent le stockage des graisses. titre d exemple, on constate
que chez la souris, la prsence de Methanobrevibacter amliore la
capacit dextraction calorique des bactrodes partir des sucres du
bol alimentaire, occasionnant une augmentation de 50% de la masse
graisseuse.
D autres profils bactriens seraient impliqus dans des maladies
inflammatoires chroniques du tube digestif, comme la maladie de
Crohn, dans le syndrome mtabolique, ou le diabte de type II . Estce dire qu il serait possible de changer ce profil bactrien pour
amliorer sa sant ? Pas si facile, si lon en croit les spcialistes.
Car le profil bactrien est plus ou moins dfini pour une personne donne.Des tudes ont ainsi montr que deux jumeaux, mme
spars depuis longtemps et vivant dans des endroits trs diffrents, ont des microbiomes similaires ! Tandis que les microbiomes
de deux freres, mme s ils vivent dans la mme famille, ne sont
pas plus proches que ceux de deux individus lambda.
13

Ibidem..

19

Faut- il y voir un effet du gnome de l individu qui dterminerait


l identit bactrienne ? Peut- tre. Mais la raison pourrait tres bien
etre environnementale. Plus prcisment, cest l environnement la
naissance - par dfinition trs proche pour deux jumeaux - qui
pourrait tre dterminant.
En effet, le gnome varie peu dun individu l autre quand
le microbiome, lui, varie beaucoup. De plus, des tudes ont dfini que
le microbiome est dtermin trs tt. Ainsi, 24 heures seulement aprs
l accouchement, l inoculum ( en loccurrence les bactries maternelles )
semble avoir colonis le tube digestif du bb. Et elles resteront
globalement fixes aprs lge de 3 ans et pour la vie entire, comme
le confirment dj certaines tudes pidmiologiques.

Sachez que :

1. - Les scientifques classent les bactries selon


trois formes : il y a des sphres ( -coccus ), des spirales ( spirillum) et
des barres ( baccillus ).
2. - La plupart de nos microbes ne peuvent pas tre cultivs
en labo. Ils ont besoin du corps humain pour survivre, do la difficult de les tudier.

Un quilibre vital14
Le Consortium International devait aussi trouver rponse
une autre question, savoir : pourquoi le systme immunitaire ne
rejette -t- il pas tout simplement la flore intestinale ?
Le systme immunitaire et la flore intestinale interagissent en
permanence pour tablir un quilibre vital, via des molcules favorisant
ou limitant l inflammation, expliquent les spcialistes de l Institut
Pasteur de Paris. Certaines bactries parviennent en effet apaiser
nos dfenses. Celles qui sont autochtones seraient reconnues comme
normales et donc tolres par notre systme immunitaire.
D ailleurs, les bactries qui ne sont pas natives ne sont pas
capables de coloniser durablement le tube digestif et ny restent que
le temps du transit. Voil pourquoi manger des probiotiques, c est- dire des complments contenant de trs nombreuses bactries,
n entrane qu un effet court terme, bref, mais potentiellement
significatif.
Notre systme immunitaire a une bonne raison d accepter nos
colonies de bactries: elles sont ses meilleures allies contre les en14

Ibidem, p. 36.

20

vahissseurs pathognes, qu elles voient comme des ennemis. Ainsi,


les Staphylococcus epidermis qui recouvrent la peau ( raison de 100
un million de bactries par 1 cm carr ) cohabitent avec les corynbactries responsables des odeurs corporelles. Mais elles empchent l installation du trs toxique staphylocoque dor.
Elles permettent galement llaboration des dfenses immunitaires
efficaces. tant prsentes durant la maturation immnitaire,les bactries
du microbiome intestinal autochtone aident le systme immunitaire
construire une tolrance essentielle vis- - vis du normal et une
ractivit tout aussi fondamentale par rapport au pathogne.
Quoi qu il en soit, tablir le microbiome d une personne serait
utile pour dterminer les stratgies thrapeutiques ayant le plus de
chances dtre efficaces. Connatra- t- on bientt les profils microbiens
favorisant les maladies les plus courantes ? tablir de tels marqueurs
pronostiques est l objectif de la socit de biotechnologie Enterome
de Paris. Travaillant sur plusieurs maladies mtaboliques ( diabte de
type II, obsit ...) et inflammatoires intestinales ( maladie de Crohn,
rectocolite hmorragique ) elle annonce un test permettant de dtecter
les personnes risquant de dvelopper les formes les plus graves de
statose hpatique (accumulation de graisses dans les cellules du foie).
Mais ces perspectives vont de pair avec une question lancinante:
si le microbiome agit en interaction si troite avec notre organisme,
contribuant notre tat de bonne sant, ne risque- t- on pas, par l
usage massif d antibiotiques, de le drgler, nos risques et prils ?
Selon les professeurs de microbiologie de l cole de Mdecine
de lUniversit de New York, lmergence de certaines maladies comme
l asthme, les allergies ou les maladies auto- immunes pourrait tre
relie notre usage trop massif des antibiotiques.
Mais certaines bactries pathognes peuvent aussi savrer comme
bnfiques. Ainsi, plusieurs tudes suggrent qu Helicobacter pylori
qui provoque ulcres et cancers de lestomac, rduit de 40 % lasthme
chez les enfants, rduit les allergies aux pollens et aux moisissures,
ainsi que certains cancers de loesophage et maintient en latence la
tuberculose, cause par une autre bactrie, Mycobacterium tuberculosis.

21

De quoi alimenter lancienne ide que l exposition aux infections


microbiennes stimule notre systme immunitaire et lempche de se
retourner contre nous. Les spcialistes alertent que nous perdons
toute vitesse nos anciens microbes, le fruit de millions d annes d
volution !
Il est dsormais ncessaire de passer l chelle des gnes que
possde chaque espce bactrienne en squenant leurs gnomes
complets pour identifier les gnes et cascades biologiques impliques.
Avec, terme, l espoir d identifier de nouvelles substances actives
pour des mdicaments. Ou de concevoir une mdecine bien plus
personnalise que celle qu on a pu connatre jusqu prsent.

Le Cerveau victime des bactries ?15


L effet pathogne de certaines bactries irait jusqu drgler
notre cerveau. Cest une dcouverte qui a de quoi angoisser, mais qui
permet aussi de caresser un fabuleux espoir : celui de traiter enfin
efficacement les maladies psychiatriques.
Qu elles soient ncessaires la vie de chaque organisme - lide
commence tout juste nous tre familiere.
Qu elles soient responsables dune gamme infinie d infections,
dont certaines sont mortelles c est loin dtre une surprise. Mais
le pouvoir des bactries sur lhomme ne sarrte probablement pas
l. Certaines tudes, de plus en plus nombreuses, laissent penser qu
elles s infiltrent discrtement jusqu au cerveau, conditionnant notre
humeur ou dclenchant des maladies neurologiques et psychiatriques.
L autisme, la schizophrnie ou mme la dpression ne seraient peuttre rien dautre que les effets plus ou moins indirects dinfections
bactriennes. En outre, des affections neurodgnratives comme les
maladies de Parkinson ou dAlzheimer pourraient aussi tre de leur
fait. Cest mme jusqu aux tragiques accidents vasculaires crbraux
( AVC ) que stendrait leur pouvoir de nuisance.
En effet, des mdecins japonais ont- ils montr, en 2011, quun
tiers des cas d hmorragie crbrale - la forme la plus dvastatrice
des accidents vasculaires crbraux et la deuzime cause de dmence
aprs la maladie dAlzheimer - pourraient tre la consquence directe
15

D aprs E.Abdoun, P.Chambon et M.Novak, in : Science et Vie / Hors Srie, No.261, p.91- 95.

22

d une infection par Streptococcus mutans, la bactrie l origine de


nos caries. Plus exactement, cest lune de ses souches les plus rares,
dite la souche k qui est vise. Alors qu elle est prsente dans la
bouche de seulement 8 10% dentre nous, elle a t retrouve chez
27% des victimes dune hmorragie crbrale.
Pour l quipe japonaise l explication en est claire : certaines
bactries infiltrent ainsi le systme sanguin et, lorsquelles chappent
au systme immunitaire, vont se nicher en quelques heures dans
des rgions abmes des vaisseaux sanguins, empchant leur rparation
naturelle. Des vaisseaux irriguant le cerveau finissent alors par se
percer, laissant le sang inonder et dtruire les rgions crbrales.
En outre, quelques mois auparavant, une quipe franaise de
l Inserm avait expliqu comment des bactries prsentes au niveau
des gencives, comme Porphyromonas gingivalis, pouvaient passer dans
le sang l occasion de microblessures ( lors du brossage des dents,
par exemple ) et conduire des anvrismes.

Il en est de mme pour la maladie de Parkinson dont limagerie


rvle des lsions caractristiques dans le cerveau, et qui pourrait
tre, elle aussi, la consquence dune infection... intestinale, cette fois.
Cest lide dfendue par un neurologue allemand, ainsi que par
un gastro- entrologue australien. l appui de cette hypothse deux
observations s imposent : d abord les lsions crbrales surviennent
23

souvent dans les neurones de l intestin avant datteindre le cerveau


Dans ce sens, il fut remarqu par hasard, en 2008, quun patient
atteint de Parkinson connut une amlioration significative de son tat
grce un antibiotique dirig contre la bactrie Clostridium difficile
prescrit pour une constipation. C est un traitement qui se serait
rvl efficace chez sept autre patients, sur huit l ayant reu.
Plusieurs chercheurs suspectent ainsi que la dgnrescence
neuronale et sa progression seraient dues une toxine mise par les
bactries intestinales. Elle perturberait le systme de rgulation dune
protine qui saccumulerait dans les neurones jusqu les dtruire.
Mais pour l heure, cette toxine na pas t identifie.
La maladie dAlzheimer pourrait, elle aussi, recevoir une
explication bactrienne. Cest une hypothse dj souleve au dbut
du XX-e sicle, avant dtre rejete, mais qui s appuie aujourd hui
sur des faits pidemiologiques et des observations cliniques convaincantes. Celles - ci pointent du doigt des bactries de la famille des
spiroqutes, parmi lesquelles on trouve lagent de la syphilis, ayant
la dnomination latine : Treponema pallidum, ou celui de la maladie
de Lyme ( Borrelia burgdorferi ). Absents des cerveaux sains, ces
spirochtes seraient prsents dans le cerveau de 90% des personnes
atteintes d Alzheimer !
Ces bactries sont particulirement troublantes parce que leur
seule prsence conduit la formation de plaques sniles - explique
la directrice du Centre de recherche internationale sur Alzheimer de
Suisse. Des chercheurs amricains ont dvoil en 2010 que celles-ci
seraient en fait des peptides antimicrobiennes censs combattre
virus et bactries infectant le cerveau.
La maladie dAlzheimer, caractrise par une perte de mmoire
et d autonomie, des troubles de l humeur et du langage, touche de 1
10 % des plus de 65 ans. Les plaques sniles dans le cerveau seraient dues une infection par des spirochtes, des bactries de la
famille de celles qui causent la syphilis ou la maladie de Lyme, due
une piqre de tique.
Autrement dit, ce que lon prend pour la caractristique no.1
de la maladie d Alzheimer pourrait tre la signature dune rponse
une infection ! Voil qui permettrait de comprendre les checs des
traitement actuels. Ce ne serait pas la premire fois quune maladie
chronique serait requalifie en maladie infectieuse.
24

Il y a beaucoup de points communs entre la maladie dAlzheimer


et la syphilis, explique la directrice du Centre de Suisse. Toutes
les deux conduisent une dmence et sont caracterises par une dgnerescence neuronale et par l accumulation de fibrilles protiques.
Or, il a fallu des annes pour que la bactrie Treponema pallidum soit reconnue comme coupable. Aujourd hui, la syphilis se
traite avec des antibiotiques.
De quoi rver un traitement simple de la maladie dAlzheimer...
Car finalement, le fait que des bacteries soient l origine de ces
maladies ouvre des perspectives rjouissantes : celles de traitements
thrapeutiques bientt porte d ordonnance !
En effet, pour lutter contre les bactries, les mdecins disposent
dun arsenal dantibiotiques. dfaut de soigner ttons les effets
de ces maladies, on porrait en traiter directement la cause. Un espoir
qui bouleverserait aussi la donne thrapeutique quant un autre
type de troubles : les maladies psychiatriques.
Depuis une quinzaine d annes, certaines bactries intestinales
sont notamment suspectes d tre lies des cas d autisme. C est
une Amricaine, travaillant dans des hpitaux et mre d un enfant
autiste, qui a soulev l ide en 1998. partir de ses observations et
recherches, elle a suggr que la maladie rsulterait dun dsequilibre
dans la flore intestinale et d une surreprsentation de la bactrie
du ttanos, Clostridium tetani, connue pour produire une toxine qui
attaque le cerveau. Le scnario reste spculatif, mais les autistes
semblent avoir une flore bactrienne particulire, avec notamment
la surreprsentation des bactries du genre Clostridium.
En 2010, une autre tude a point du doigt le genre
Desulfovibrio. Le nombre de bactries de ce type retrouves dans
les selles des autistes tait 8,6 fois plus important que dans celles
d enfants non malades. Dans les deux cas, il s agit de bactries
qui produisent des composs toxiques qui, une fois librs dans les
veines, atteignent le cerveau. Dailleurs, de rcentes recherches
portant sur des enfants autistes ont montr qu ils avaient chang
de comportement aprs un traitement antibiotique : leur
vocabulaire stait toff, ils taient devenus plus calmes, plus
affectueux... Et ces progrs disparaissaient la fin du traitement !

25

Il n empche, l ide fait son chemin. Car, de la mme faon,


les chercheurs pensent que des bactries du genre Chlamydiae pourraient s avrer responsables de la schizophrnie.
Ainsi, en 2011, un universitaire de Munich en a retrouv dans
le cortex frontal de 23, 53% des schisophrnes tudis, contre 5, 71%
de personnes saines. Un rle que pourrait aussi jouer Helicobacter
pylori, la bactrie responsable des ulcres gastro- intestinaux.
D autres infections ( bactriennes, mais aussi virales ou parasitaires ), lorsquelles surviennent durant les deux premiers trimestres
de la grossesse, semblent multiplier par 2, 10 voire 20 le risque pour
l enfant de dvelopper une schizophrnie.
C est la raction inflammatoire ( de la femme enceinte et du
foetus) qui perturberait le dveloppement du cerveau du foetus.
Certains microbes pourraient aussi perturber les cellules crbrales
de l intrieur. Mais cela reste lucider.
Enfin, la susceptibilit la dpression serait, elle aussi, dtermine
par les bactries. On sait que la dpression est souvent associe
des troubles de la digestion et que les antidpresseurs peuvent avoir
un effet thrapeutique sur ces derniers. Mais on pensait que ce lien,
matrialis par le nerf vague qui relie directement le cerveau aux
cellules de la paroi des intestins, n agissait que dans un sens : du
cerveau vers les intestins. Or, linverse semble aussi se produire.
Des tudes trs rcentes ont dmontr la capacit de ces bactries
intestinales moduler notre rponse au stress. Une quipe irlandocanadienne a ainsi montr en 2012 que lingestion de bactries probiotiques du type Lactobacillus entranait chez des souris un
comportement moins anxieux, ainsi qu une rduction du taux dune
hormone lie au stress.
Certes, on est loin de saisir toute la subtilit de laction des microorganismes qui vivent en nous. Et l intrt en est double. D une
part, parce que le traitement propos prsent contre ces maladies
du cerveau est trs insuffisant. Or, si elle est confirme, lhypothse
infectieuse changera radicalement la donne. Mme si les pistes
thrapeutiques ne devraient pas aboutir avant au moins une dizaine
d annes.
D autre part, parce que de telles pistes ouvrent un champ
dinvestigation encore vierge sur le pouvoir indirect de ces microbes
qui n ont pas fini de nous surprendre.

26

LES INFECTIONS NOSOCOMIALES16


Sortir de l hpital plus malade qu en y entrant... Ou, pis, ne
pas y sortir vivant, cause dune maladie contracte sur place...cest
le drame des infections dites nosocomiales. C est un cauchemar
perptuel pour les chirurgiens et parfois un enfer pour les patients.
Elles peuvent anantir le succs de la plus prilleuse des oprations
ou entraner un handicap irrparable. Selon une tude mene entre
avril 2000 et juin 2001 dans 16 hpitaux du Nord de la France,
dont les chiffres ont t extrapols l ensemble du territoire, ces
pathologies causeraient 2,8 % des dcs hospitaliers, soit 4200 morts
par an, un peu plus que les accidents de la route ! Et bien sr,
celles qui sont sans consquences dramatiques (ex: simples infections
urinaires dans 30 % des cas ) sont bien plus nombreuses.
Combien de patients en sont touchs ? Le chiffre est difficile
tablir. La dernire enqute de prvalence, ralise par lInstitut
de Veille Sanitaire en 2006, indiquait que 17817 patients hospitaliss
taient atteints dune infection nosocomiale, soit 4, 97 % dentre eux.
Trois bactries, Escherichia coli, Staphylococcus aureus et Pseudomonas aeruginosa ( certaines ayant dvelopp une rsistence aux
antibiotiques ), taient responsables de plus de la moiti de ces
infections.

Un dfi la sant publique17


Les infections nosocamiales existent depuis aussi longtemps que
les hpitaux eux- mmes. On en retrouve ainsi la trace dans la littrature mdicale ds le XVIII- e sicle : certains, dj, tentaient de
lutter contre ces fivres des hpitaux ... Depuis, l hygine s est
considrablement ameliore, ces pathologies tant devenues lexception
plutt que la rgle. Elles nen constituent pas moins un dfi la
sant publique et un casse- tte pour les services hospitaliers.
16

D aprs Coralie Hancok, La guerre permanente, in : Science et Vie / Hors srie, no. 261 / dcembre
2012, p. 84 89.
17
Ibidem, p. 84.

27

Dans le bloc opratoire, chacun sait que les bactries peuvent


se cacher n importe o, malgr les prcautions prises.
Dernire affaire en date, celle d un hpital priv, en rgion
parisienne, fut rvle dans la presse, en aot 2011. Dans le service
de ranimation, plusieurs patients contractrent une KPC c est-dire une bactrie de lespce Klebsiella pneumoniae produisant des
enzymes capables de dtruire les antibiotiques utiliss en dernier
recours contre des bactries dj multirsistantes.
Alerte la bactrie tueuse ! titrait Le Parisien le 30 aot,
rvlant le dcs de trois patients parmi ceux qui taient porteurs
de la bactrie. Aprs lenqute, il fut tabli que ces trois personnes
dont le pronostic vital tait dj engag leur arrive l hpital,
taient dcdes des suites de leur pathologie et non dune infection.
Mais on frla le pire : pas moins de 12 patients furent coloniss
par la KPC de lhpital, mme si aucun d entre eux ne dclencha
finalement de maladie.
Comme lexplique un spcialiste de l hpital : Il faut bien
distinguer colonis et infect. Klebsiella pneumoniae est une
bactrie naturellement prsente dans le tube digestif de chacun; tre
colonis par celle-ci ne nous rend donc pas malade ! Et le fait qu
elle soit multirsistente ne la rend pas non plus pathogne.
En revanche, lorsque lon est en prsence dune souche multirsistante comme la KPC, il faut tout prix viter quelle ne vienne
se positionner ailleurs que dans le tube digestif du patient. Car cest
partir de ce moment - l qu elle peut dclencher une pathologie
quil sera difficile de soigner .
Or, une opration chirurgicale est le moyen le plus direct, pour
une bactrie du tube digestif ou de lenvironnement extrieur, de se
retrouver au coeur dun organe infecter. Sans compter que, du fait
de leur ge, de leur pathologie ou des soins, les patients hospitaliss
sont aussi plus vulnrables face ces bactries.
Un an aprs la crise d aot 2011 et la mise en place de mesures
durgence, la vigilance n a pas faibli l hpital en cause. Elle est
de tous les instants, notamment au bloc opratoire, vu le fait quune
opration est la voie la plus directe pour la transmission d une
bactrie un organe. Do la ncessit de faire respecter dans chaque
hpital une hygine irrprochable.
28

Une hygine irrprochable18


Depuis 1995, la France dispose d un Programme national de
prvention des infections nosocomiales control par une organisation
pyramidale. la base de celle-ci, chaque hpital est dot dune quipe
oprationnelle d hygine et dun comit de lutte contre les infections
nosocomiales. Leur action est coordonne et suivie par cinq centres
de coordination de lutte contre les infections nosocomiales, eux- mmes
sous la tutelle du Ministre de la Sant.
Depuis 2005, le Programme national de prvention des infections
nosocomiales a t complt par llaboration, pour chaque hpital,
dun tableau de bord. Celui-ci mesure la performance de ltablissement
en notant la fois les moyens mis en place ( notamment le volume
de produits hydro- alcooliques utiliss pour amliorer l hygine des
mains et la limitation de lusage des antibiotiques pour rduire lapparition de rsistances ) et les rsultats ( taux d infection de la rgion
du corps opre et proportion de staphylocoques dors rsistants
la mticilline ).
Il en resulte une note sur 100. Celle de l hpital priv de Massy
tait, en 2011, de 91,23. Une bonne note... qui na pourtant pas empch
la KPC de semer le trouble dans l tablissement. Cest un pisode
traumatisant pour le personnel soignant. Cest un constat d chec.
On se demande quel a t le maillon faible -- tmoigne lun deux
mdecins reanimateurs de l hpital. Dans son service, qui accueille
des malades particulirement fragiles, notamment ceux qui ont subi
une opration cardiaque, chaque patient bnficie d une chambre
individuelle, justement pour limiter la diffusion des germes.
lentre, un flacon de lotion hydroalcoolique est en vidence.
Tous ceux qui y entrent doivent se laver les mains ! commente
le mdecin. Pour le personnel soignant, les blouses manches longues
ont t bannies, de mme que les bijoux. Interdites aussi les fleurs
offertes aux patients. Dans les chambres, un terminal informatique
a remplac les dossiers en papier. Les papiers, on les transporte,
on les fait tomber par terre. Ils peuvent donc tre porteurs de germesexplique le mdecin. Un stthoscope est galement accroch au mur
afin que chaque patient ne soit examin qu avec celui qui lui a t
attribu.
18

Ibidem, p. 86.

29

Enfin, quand le patient quitte dfinitivement sa chambre, celleci est entirement dcontamine. Lopration est ralise grce un
gros appareil soufflant de la vapeur une temprature suprieure
150 degrs Celsius. De quoi liquider toute bactrie cache sur une
poigne de porte, un appareil de monitoring ou le cadre d un lit.
Grce ces rgles, les autorits sanitaires ont enregistr quelques
succs. Ainsi, de 1999 2006, les infections de sites opratoires ont
diminu de 38 %. Par ailleurs, la proportion de staphylocoques dors
rsistants la meticilline a t elle aussi fortement diminue, passant
de 33% en 2001 22% en 2010.

1. Brins dors dADN bactrien /

2. Le Staphylococcus aureus /

3. Bactries fcales

La France, plutt bon lve19


Aujourd hui encore plus qu hier, le personnel de l hpital de
Massy s efforce de limiter les possibilits de transfert de bactrie
dun patient lautre. Mais le principal risque n est pas forcment
l. 95% des infections nosocomiales sont dues un germe qui appartient au patient lui- mme - affirme un chirurgien orthopdiste
de lhpital. Il peut tre transmis dun organe un autre, lors de
lopration, malgr les prcautions dhygine, mais cela peut aussi
survenir de manire plus triviale : Le patient peut s auto- infecter
19

Ibidem, p. 89.

30

en grattant ses crotes, par exemple. Pour limiter ce risque, une fois
les pansements enlevs, nous appliquons de la colle chirurgicale
prcise une infirmire surveillante du bloc opratoire.
Bien sr, ces mesures contribuent diminuer les risques. Quand
mme, elles ne permettront jamais d atteindre le risque zro. Au
mieux, les disparits entre tablissements de sant, rgions ou pays
peuvent tre rduites. tablies sur des critres et des priodes diffrents, les valuations sont prendre avec prcaution. Mais elles
laissent entrevoir que la France, avec sa prvalence d infections
nosocomiales infrieure 5 %, s en tirerait plutt bien, se situant
dans la fourchette basse des chiffres produits par dautres enqutes
europennes, loin devant l Angleterre et la Grce dont les taux de
prvalence sont suprieurs 8%.

Une photo ....: Antibiotiques ! /v. Photo 26 ( mdicaments cibls )

31

ANTIBIOTIQUES : La fin du remde miracle ?20


Depuis vingt ans, les autorits de sant sen alertent.Mais malgr
les mesures d hygine et le recours moins systmatique aux antibiotiques, les souches rsistantes continuent de se multiplier. Do la
ncessit de trouver de nouvelles molcules.
Les antibiotiques sont devenus si communs dans nos armoires
pharmacie, qu on en oublierait presque ce fait historique : ils ont
boulevers lhistoire de lhumanit. Avant la dcouverte il y a moins
de cent ans de ces petites molcules miraculeuses, la vie tait plus
courte d environ dix ans. Bien souvent, elle ne tenait qu un fil
ds lors que la sant faiblissait : au dbut du XX-e sicle, prs dune
personne sur trois mourait d une infection d origine bactrienne.
De nos jours, de telles infections ne figurent mme plus parmi les
dix principales causes de mortalit d aucun pays riche !
Certes, lhygine et les vaccins ont jou un rle important.
Mais cette victoire contre la maladie nous la devons avant tout aux
anti-biotiques. Et les antibiotiques, nous les devons ... aux bactries
elles- mmes ! Car si la dcouverte historique de la pnicilline, en
1928, revient au Britannique Alexander Fleming, celui-ci na rien
invent :
Les antibiotiques existent depuis aussi longtemps que les bactries,
car il s agit simplement de molcules qui sont synthtises par des
micro- organismes ( des bactries ou des champignons ) pour lutter
contre les bactries concurrentes. Autrement dit, les bactries sont le
remde au mal qu elles causent, ce qui constitue une autre subtilit
mettre leur compte...
Cette proprit, lindustrie pharmaceutique sen est empare ds
les annes 1930 1940, recherchant de faon presque systmatique
chez des micro -organismes toute molcule capable de contrer laction
pathogne des bactries. Avec succs, entre 1940 et 1970, plus dune
centaine de molcules antibiotiques ont ainsi t commercialises.
Elles sont regroupes en une dizaine de familles, en fonction des
modes d action qui les caractrisent.

20

D aprs Coralie Hancok, Antibiotiques, in : Science et Vie / Hors srie, No. 261,/ dc. 2012, p.69 - 75.

32

Une dcouverte accidentelle21


Tmoin durant la Premire Guerre mondiale dun grand nombre
de dcs de soldats dus une infection staphylocoque, le mdecin
britannique Alexander Fleming engage son retour des recherches
sur la bactrie.
Cest pourtant totalement par hasard quil trouvera la dfense
contre celle-ci. Alors quil part en vacances, le scientifique, tout aussi
brillant que distrait, oublie quil vient de lancer des cultures bactriennes. son retour, celles-ci semblaient bonnes jeter: elles taient
colonises par un champignon, Le Penicillium. Pourtant, en regardant
de plus prs, il remarque quautour de certains dentre eux, aucune
bactrie n a survcu... Fleming comprend alors que Le Penicillium
fabrique une molcule que lon appelera plus tard un antibiotique.
La pnicilline tait ne...

Linventeur de la pnicilline, le mdecin britanique Alexander Fleming, dans son labo.


( 1928 ).

21

Ibidem, p. 70.

33

La fin des maladies infectieuses ?22


Les bta- lactamines ( une classe qui comprend la pnicilline
dcouverte par Fleming, mais aussi d autres pnicillines, telles que
l amoxicilline et la mtacilline, ainsi que les cphalosporines et les
carbapnmes ) empchent la bactrie de fabriquer correctement sa
paroi externe. Ce qui savre mortel pour le microbe lorsqu il est
en phase de croissance.
Les polymyxines rendent poreuse la membrane cytoplasmique
des bactries... ce qui leur est fatal. Pour leur part, les ttracyclines
paralysent leur ribosomes, ces petites machineries qui dcodent les
gnes pour produire les protines; tandis que les quinolones entravent
la rplication de l ADN des bactries, ce qui leur interdit de se
diviser et se multipler... Autant de moyens d action qui ne laissent
aucune chance de survie aux bactries !
Recherche de substances antibiotiques dans la nature, synthse
de nouvelles molcules testes sur toutes sortes de bactries, le dynamisme de lindustrie pharmaceutique dans le dveloppement de nouveaux antibiotiques tait tel que l on a cru pouvoir radiquer les
maladies infectieuses dorigine bactrienne. jamais le monde
serait dbarrass de la peste, du cholra et de la tuberculose !

Les mcanismes de rsistance23


Sauf que voil, les bactries ne se sont pas laiss faire : elles
ont su dvelopper des mcanismes de rsistance. Certaines ont russi
diminuer la permabilite de leur membrane, empchant lantibiotique de pntrer.
D autres sont parvenues, non pas bloquer lentre de lantibiotique, mais mettre au point des pompes membranaires pour
activer la sortie de la molcule fatale.
Autres stratgies mises en place par ces redoutables microbes:
modifier la cible molculaire de lantibiotique pour le rendre impuissant (comme une serrure dont on aurait chang la forme afin que la
22
23

Ibidem, p.70.
Ibidem, p. 71 72.

34

cl antibiotique ne lactionne plus), ou encore fabriquer des enzymes


capables de dgrader ledit antibiotique.
Et le pire, cest que plus un antibiotique est utilis pour lutter
contre une catgorie de bactries, plus il exerce une pression de slection forte sur celle-ci : les faibles disparaissent, tandis que les
rsistantes survivent !
Une attaque massive et rpte contre une bactrie favorise donc
paradoxalement l mergence des souches rsistantes. Or, ces mcanismes de rsistance, qui sont sous-tendus par des gnes, les bactries
les transmettent illico leur descendance, bien entendu, mais aussi
leurs partenaires sexuels. Ces derniers peuvent tre de la mme
espce, ou dune espce bactrienne voisine.
En effet, mme si les bactries se reproduisent de manire clonale
par simple division cellulaire, elles pratiquent tout de mme une
forme de sexualit nomme cojugaison bactrienne: les deux partenaires tablissent entre eux une sorte de pont par lequel transitent
des gnes ports par les plasmides, ces petites molcules d ADN
indpendantes du chromosome, propres aux gnomes bactriens. Des
changes trs efficaces pour se transmettre les gnes de rsistance !
Rsultat : non seulement les bactries savent devenir rsistantes,
mais elles le deviennent trs vite: ce phnomne fut observ ds les
premires annes d utilisation de chaque nouvel antibiotique. On a
peine y croire aujourdhui, mais le phnomne fut longtemps jug
sans gravit. Il y a quelques annes, lorsquon voyait apparatre de
nouvelles rsistances, on se contentait de remplacer lantibiotique
devenu moins efficace par un autre. Le problme, cest que, depuis,
la source sest tarie- explique la directrice dune unit de recherche
INSERM sur les rsistances bactriennes aux antibiotiques.
Ainsi, alors que les bactries ont continu livrer bataille contre
les antibiotiques, devenant au fil des annes de plus en plus rsistantes de plus en plus dantibiotiques, l industrie pharmaceutique
sest repose sur ses lauriers...Certains grands laboratoires ont mme
ferm leurs dpartements ddis aux maladies infectieuses et, depuis
2000, seuls 20 nouveaux antibiotiques ont t dcouverts et mis sur
le march. Il faut dire que la recherche de nouvelles molcules ( surtout les tudes de toxicit et les essais cliniques ) est extrmement
onreuse par rapport aux recettes potentielles des nouveaux antibiotiques : les traitements sont gnralement courts et les mdecins les
35

prescrivent avec parcimonie, justement pour limiter l apparition de


rsistances.
Nanmoins, partir des annes 1990, l alerte est donne. En
2000, l Organisation Mondiale de la Sant ( OMS ) fait mme une
sombre prdiction : Si rien nest fait, les antibiotiques seront inefficaces en 2010 ! Bonne nouvelle, lOMS sest trompe... de quelques
annes . Cest un rpit que lon doit sans doute lamlioration de
certaines pratiques.
En France, lamlioration de lhygine des mains dans les hpitaux
a permis de rduire la proportion de staphylocoques dors rsistants
la mticilline. Ainsi, alors quen 2001, 33% des staphylocoques dors
isols d infections invasives taient rsistants la mticilline, cette
proportion n tait plus que de 22% en 2010. Cest une tendance
baissire galement observe par le Centre europen de prvention
et de contrle des maladies dans sept autres pays d Europe.
Les campagnes visant limiter lusage des antibiotiques lorsqu
ils sont inutiles ont aussi contribu limiter les dgts. En Inde,
de 20 a 30 % des bactries pathognes, toutes espces confondues,
sont multirsistantes aux antibiotiques. Labsence d hygine, la surpopulation et le recours massif aux antibiotiques dans ce pays qui
est lun des plus gros fabricants dantibiotiques gnriques sont responsables de cette situation.
Plus prs de nous, la Grce constitue, elle aussi, un gros rservoir de bactries rsistantes. Ainsi, alors qu en 2010 seules 0,1 % des
bactries de lespce Klebsiella pneumoniae taient multirsistantes en
France, ce chiffre tait de 49, 1 % en Grce ! Lun des gros dfis
actuels consiste donc retarder le dversement de ce rservoir par
des mesures de vigilance et de confinement des malades porteurs de
ces bactries. De nouvelles stratgies de diagnostic rapide des rsistances devraient galement permettre de retarder leur dissmination
mondiale.
/ Image

de

KLEBSIELLA pneumoniae

36

Retour vers le futur24


Nanmoins, ces mesures de confinement ne suffisent pas, ou
plus. Dj, lOMS estime 25 000 le nombre de personnes dcdes
chaque anne en Europe cause dun bactrie multirsistante.Pour
enrayer cette hcatombe, de nouvelles stratgies antibiotiques innovates sont donc ncessaires. Cest justement ce quun professeur d
Australie qualifie de retour vers le futur. Durant lge dor de
la recherche antibiotique, beaucoup de molcules, moins efficaces ou
prsentant des effets indsirables trop importants, ont t cartes.
Or, comme elles n ont jamais t utilises, les bactries n ont pas
dvelopp de rsistance contre elles explique-t-il. Une stratgie qui
a dj fait la preuve de son efficacit.
La pnurie d antibiotiques efficaces pouvant aller jusqu engager le pronostic vital de certains patients, la balance bnfices / risques a ainsi parfois t rvalue. Les effets secondaires qui paraissaient rdhibitoires dans les annees 1980 semblent en effet plus acceptables aujourdhui devant le danger que reprsente une bactrie
rsistante. Des recherches supplmentaires ont permis d amliorer
ces vieilles molcules, telles que la colistine et la vancomycine. Un
chemin qui sera peut- tre suivi par la pyridomycine. Alors que la
molcule a t dcouverte en 1953, mais jamais exploite, une quipe
de Lausanne ( Suisse ) a montr, en 2012, quelle tait efficace contre
Mycobacterium tuberculosis, la bactrie responsable de la tuberculose,
y compris chez les souches qui avaient dvelopp des rsistances aux
antibiotiques couramment utiliss contre cette pathologie.
En 2008, les chercheurs amricains ont recens l ensemble des
antibiotiques en cours d essais cliniques de phase II et III. Ils nen
taient que 16. Et, parmi ceux-ci, seule la moiti semblait efficace
contre les bactries gram ngatives qui possdent une double paroi.
Cest prcisement sur ces bactries que doit dsormais se concentrer
leffort de recherche. Cest le constat que partage la Socit amricaine des maladies infectieuses. Car parmi les six bactries multirsistantes juges les plus inquitantes et regroupes sous acronyme
ESKAPE ( c est- - dire: Enterococcus faecium, Staphylococcus aureus
Klebsiella pneumoniae, Acinetobacter baumannii, Pseudomonas aeruginosa ainsi que les espces du genre Enterobacter, quatre sont des
bactries gram negatives.
24

Ibidem, p. 73 74.

37

Malgr les rsistances dveloppes par les bactries gram-positives, parmi lesquelles le staphylocoque dor, larsenal thrapeutique
actuellement disponible est encore suffisant. Pour certaines bactries
gram negatives, en revanche, le manque dantibiotiques efficaces commence se faire sentir. prcise un chercheur amricain.
cause de leur double paroi, les bactries gram ngatives sont
plus difficile pntrer. Autre inconvnient : certaines d entre elles,
notamment les entrobactries, sont beaucoup plus nombreuses dans
lenvironnement. Tandis que le rservoir des staphylocoques est essentiellement cutan, les entrobactries sont des bactries commensales du systme digestif. Enfin, les bactries gram ngatives sont
particulirement adeptes de la conjugaison bactrienne qui facilite la
transmission horizontale des gnes de rsistance. Parmi les plus inqui
tants figure le NDM-1 ( New Dehli mtallico-bta- lactamase 1).
Observ pour la premire fois en Europe chez une bactrie ayant
infect un patient sudois de retour dInde, ce gne permet la synthse dune enzyme qui inactive la plupart des antibiotiques prsents
sur le march, y compris les carbapnmes, jusqu alors considrs
comme antibiotiques de dernier recours...
Pour lutter contre, des antibiotiques dun nouveau genre sont en
cours de dveloppement , ayant comme but de contrer non pas la
bactrie elle-mme, mais la rsistance mme de celle-ci, en inhibant
justement les enzymes bactriennes capables de dgrader les carbapnmes. Mais pour lheure, seule une poigne dentreprises pharmaceutiques, parmi lesquelles la start- up franaise Antabio, travaillent
llaboration de ce type de molcules. Les premiers essais sur
lhomme sont attendus fin 2016, pour une arrive sur le march en
2020... estime le Prsident de l Antabio.
La bactrie Klebsiella pneumoniae :

38

Soigner sans antibiotiques ?25


Avec la multiplication des souches bactriennes rsistantes aux
antibiotiques, il devient urgent de dvelopper des stratgies thrapeutiques alternatives.
Contre les bactries pathognes, cest certain, les antibiotiques
restent l arme principale. Leur stratgie fonctionne depuis que les
bactries sont sur Terre. En plusieurs millions dannes d existence
elle a donc fait ses preuves, expose le responsable dune quipe de
recherche de Toulouse. Nanmoins, face l mergence de bactries
de plus en plus rsistantes la quasi - totalit des antibiotiques, de
nouvelles armes sont dsormais ncessaires. Non pas pour remplacer
les antibiotiques, mais pour les complter et les utiliser meilleur
escient et pour prserver leur efficacit.
Ainsi, plus large sera larsnal thrapeutique, meilleures seront
nos chances de vaincre les terribles bactries. Et justement, dans les
labo(ratoires), trois nouvelles pistes sont dores et dj exploites.
Les ennemis de mes ennemis sont mes amis raisonne le stratge militaire au moment des alliances diplomatiques, ou l agriculteur lorsqu il lve des coccinelles pour lutter contre les pucerons
dont elles sont le prdateur attitr. Les bactries ont un ennemi
naturel, savoir certains virus nomms bactriophages, littralement des mangeurs de bactries.
Leur mode daction est redoutable: aprs que le bactriophage
( incapable de se reproduire sans cellule - hte, tant dpourvu de
machinerie cellulaire ) a introduit son ADN viral dans la bactrie,
il sy multiplie par millions. Envahie, la bactrie explose, dissminant
les nouveaux virus. Une puissante force de frappe, que les mdecins
ont bien eu lide de dtourner leur profit. Car ces virus sont
totalement inoffensifs pour les cellules du corps.

25

Ibidem, p. 77 - 81.

39

( Limage dun Helicobacter pylori )

Les Bactriophages et la Phagothrapie26


Dcouverts en 1915, les bactriophages ont en effet connu leur
heure de gloire dans les annes 1920. Certaines firmes pharmaceutiques ont commercialis alors des prparations base de bactriophages pour soigner la dysenterie ou le cholra.
Mais avec l avnement des antibiotiques molcules chimiques
inertes bien plus faciles fabriquer, standardiser et distribuer
en grande quantit que les bactriophages, cette stratgie, baptise
phagothrapie , a t abandonne.
Quand mme, en Gorgie, un pays de lex- URSS, un institut de
recherche y est mme entirement consacr. Dans ce pays, tout le
monde a t soign laide de bactriophages au moins une fois dans
sa vie, que ce soit pour traiter une conjonctivite, une otite ou une
blessure infecte par un staphylocoque , explique un spcialiste du
sujet au dpartement de microbiologie de lInstitut Pasteur de Paris.

26

Ibidem, p. 78.

40

Malheureusement, le suivi des patients a t insuffisant pour


que ces traitements fassent l objet des publications scientifiques rpondant aux standards actuellement reconnus en Occident, porsuit
le mme chercheur. Mais les choses sont en train de changer.
En 2009, l quipe de l University College of London publiait
les rsultats du tout premier essais clinique de phase II ( soit lavant
dernire etape des essais cliniques avant la commercialisation d un
mdicament ) utilisant des phages pour le traitement dotites dues
la bactrie Pseudomonas aeruginosa.
Suite ces rsultats encourageants, une entreprise britannique
devrait prochainement dmarrer la dernire phase des essais cliniques. C est galement contre cette bactrie connue pour proliferer
dans les poumons des patients atteints de mucoviscidose que Laurent
Debarbieux a dvelopp une solution contenant des bactriophages,
partir deau rcupre dans ... les gouts de Paris !
En effet, les eaux sales sont particulirement riches en bactries,
aussi bien d origine humaine qu environnementale. Et les bactriophages se dveloppent justement l o les bactries pullulent ! Baptiss PAK - P1, ils lui ont permis de traiter et mme de prvenir
l apparition dinfections pulmonnaires chez des souris exposes la
bactrie. Au Bangladesh, la fondation Nestl a lanc un essais clinique de phase II, visant mesurer lefficacit antidiarrhique dune
solution orale de rhydratation contenant des bactriophages.
Les rsultats devraient tre connus dici deux ans, prcise
Laurent Debarbieux. Dans lagroalimentaire, les phages ont dj rencontr un premier succs. Des sprays base de bactriophages vaporisables sur les fromages afin de neutraliser la listeria sont ainsi
commercialiss aux Etats- Unis, mais aussi au Canada, en Suisse ou
en Australie.
Somme toute, populaire dans les annes 1920, la phagothrapie
est encore employe dans certains pays de l ex- Union Sovitique,
notamment en Gorgie. Ainsi, l Hpital de Tbilissi, les soignants
emploient des bactriophages dans le traitement des patients souffrant
dune infection bactrienne.
Bref, inoffensifs pour les cellules du corps, les bactriophages
sont redoutables pour les bactries qu ils infectent.

41

Une arme de choix : Les Vaccins27


Pour combattre certaines maladies infectieuses, une arme de choix
est dj la porte des mdecins : les vaccins . Ils ont fait leurs
preuves ds la fin du XIX- e sicle contre des bactries (celles de la
diphtrie ou du ttanos, par exemple ) ou des virus.
Mais toutes les bactries nont pas encore leur vaccin ! En quoi
consiste le principe de la vaccination ? Introduire dans lorganisme
un antigne,cest- - dire une molcule issue dune bactrie infectieuse
attenue ou dsactive, afin de stimuler notre systme immunitaire
et d induire la production danticorps dirigs contre celle-ci. Grce
ce premier contact, le systme immunitaire apprend reconnatre
la bactrie pathogne et, lorsquil la rencontrera nouveau, en conditions relles cette fois , il sera en mesure de produire plus rapidement les anticorps contre la maladie et ainsi... d en eviter la survenue. Lincidence du ttanos, de la coqueluche, du typhus ou de la
diphtrie a ainsi considrablement diminu.
Avec lapparition de bactries multirsistantes aux antibiotiques,
l ide d etendre la vaccination d autres pathologies bactriennes
mobilise de plus en plus les chercheurs....Lesquels suivent plusieurs
axes de recherche. D abord, amliorer certains vaccins existant mais
peu efficaces, comme celui contre la tuberculose. En France, le BCG
n est plus obligatoire depuis 2007, nottament parce que son efficacit contre la tuberculose pulmonaire est infrieur 50 %. Ensuite,
augmenter la valence de certains autres, cest--dire leur capacit
protger contre un plus grand nombre de bactries ou de souches
bactriennes.
Contre le mningocoque de type B, responsable de 70% des mningites meningocoque, on ne possde en effet quun seul vaccin, efficace contre certaines souches de cette bactrie. Les chercheurs travaillent donc l laboration dun vaccin plus universel. Enfin, des
vaccins totalement nouveaux pourraient voir le jour, par exemple,
contre les bactries impliques dans la survenue d infections nosocomiales. Contre Clostridium difficile, bactrie responsable de diarrhes nosocomiales. En revanche, contre le Staphylocoque dor, les
laboratoires ont d abandonner leurs essais, faute de rsultats.
27

Ibidem, p. 80 81.

42

laborer des vaccins contre des bactries qui font naturellement


partie de notre flore est extremement difficile..- commente un chercheur lunit de Pathognie des infections systmiques de l Inserm.
Lhte ( cest--dire notre organisme ) et lagent pathogne ont tabli un quilibre naturel qui complique lapproche vaccinale ... Face
au staphylocoque dor, il faut mettre au point un vaccin capable de
sattaquer plusieurs mcanismes daction de la bactrie. Nous travaillons sur la comprhension de ses mcanismes physiologiques et
biochimiques intimes. Il faudrait trouver un ou plusieurs antignes
qui seraient spcifiques la bactrie uniquement lorsquelle devient
pathogne. Or, pour lheure, personne ny est parvenu... - souligne
un chercheur.
Mais il est aussi possible dlaborer en laboratoire des anticorps
dirigs contre des bactries, puis de les injecter dans lorganisme,
titre non plus prventif, mais curatif, cette fois. Certains de ces anticorps dirigs contre la bactrie de la maladie du charbon, Pseudomonas aeruginosa, ou encore Escherichia coli sont en cours de test
chez l homme.
Aprs stre concentrs sur les virus, les chercheurs de Sanofi
Pasteur visent aujourd hui tendre la vaccination de nouvelles
pathologies bactriennes. Les vaccins ont dj largement fait reculer
le ttanos, la coqueluche, le typhus et la diphtrie.

Image de Salmonella ( famille des Enterobacteriaceae )

Les molcules inhibitrices28


28

Ibidem, p. 80 81.

43

Et si, au lieu de tuer les bactries, nous les rendions inoffensives ?


Il suffirait de sattaquer non pas leur mtabolisme vital, mais aux
mcanismes qui les rendent pathognes, les facteurs de virulence.
Les plus connus sont les toxines. Ce sont elles qui rendent les bactries du ttanos ou de la maladie du charbon dangereuses pour
lorganisme. Nombreux sont ainsi les chercheurs travailler llaboration dinhibiteurs de toxines.
Dautres se sont penchs sur la faon dont celles-ci sintroduisent
dans nos cellules. Certaines y sont injectes via le systme de scrtion de type 3. Il sagit dune sorte de seringue molculaire que
la bactrie met en place uniquement au moment de linfection, explique le directeur du Centre de physiopathologie de Toulouse.
Lide serait de parvenir detruire cette seringue ou den empcher la formation. Plusieurs molcules capables dinhiber ce systme
chez les bactries Salmonella ou Chlamydia ont t identifies et sont
en phase de dveloppement ou de test.
Autre voie : brouiller la communication bactrienne pour faire
chouer leur plan dattaque. Car, avant d activer leurs gnes de virulence et de passer lassaut, les bactries ont besoin d atteindre
un certain seuil de densit qu elles valuent grce l change de
signaux chimiques. Dans ce sens, les chercheurs danois ont mis au
point une molcule qui parvient mettre mal ce quorum sensing
chez la bactrie Pseudomonas.
Cibler les facteurs de virulence est une stratgie dautant plus
intressante qu elle limite lapparition de rsistance, note le directeur dune unit de recherche sur les virulences bactriennes lUniversit de Montpellier. En effet, puisqu elles ne sont pas menaces
de mort, les bactries ne sont pas naturellement slectionnes sur
leur capacit rsister aux mdicaments. De plus, seules les bactries pathognes sont cibles. De ce fait, les bactries non-pathognes
ne risquent pas de dvelopper des rsistances et les transmettre aux
bactries pathognes par transmission horizontale. De quoi prserver
aussi notre flore bactrienne, souvent mise mal par les antibiotiques.

44

Les risques oublis des mdicaments29


Une tude amricaine value 100. 000 les dcs dus aux effets
secondaires des mdicaments. En France, 10 % des malades hospitaliss en souffriraient. Selon un rapport rcent, la moitis des accidents
sont imprvisibles. Il prconise de sensibiliser les soignants et le
public. Les accidents graves conscutifs la prise de mdicaments
font plus de 2.116.000 victimes par an aux Etats Unis : un vritable
flau.
En France, la premire enqute de ce type, finance par lAgence
du mdicament fait tat de 10 % de patients hospitaliss, en raison
dun effet indsirable mdicamenteux grave ou bnin, soit 1.317.000
personnes par an.
Tous les mdicaments ont, sans exception, des effets secondaires
rarissimes ou plus frquents, selon les cas ; par exemple, un simple
comprim d acide actylsallicylique peut provoquer une hmorragie
digestive, un suppositoire de paractamol induire une allergie, une
piqre de corticodes une infection virale... Le public a du mal
admettre le caractre imprvisible de la plupart de ces accidents.
29

D aprs Martine Perez, Les risques oublis des mdicaments, in: Le Figaro, / 15 avril 1998, p. 10

45

Faute de grandes enqutes pidemiologiques systmatiques, le problme a t longtemps minor.


Les spcialistes de l Universit de Toronto ( au Canada ) ont
ralis une mta- analyse, cest- - dire une synthse des tudes les
plus rigoureuses publies sur ce sujet aux tats- Unis, afin de connatre le nombre de personnes hospitalises souffrant chaque anne
dun effet secondaire grave dun mdicament. L effet secondaire est
dfini comme une raction toxique, indsire, survenant aux doses
recommandes. Ce qui exclut les surdosages accidentels et les abus
mdicamenteux.
Rsultats : 6,8 % des personnes hospitalises aux tats Unis
souffrent d un effet secondaire grave, suite une prescription mdicamenteuse. Le pourcentage de dcs conscutifs ces accidents
serait de 0,32%. Par extrapolation, les auteurs calculent que 2.216.000
patients ont souffert dun effet secondaire grave et que 106. 000 en
sont mortes lanne passe aux tats- Unis. ce propos, un docteur
du dpartement de sant publique dHarvard estime que ces rsultats sont importants.
Si la frquence de ces effets adverses est peut- tre surestime
dans cette tude, le taux reste trs lev, beaucoup plus que ce qu
il est gnralement admis , crit-il.
En France, la premire tude valuant les dangers des mdicaments sur lensemble des services publiques hospitaliers, ralise par
les centres rgionaux de pharmaco- vigilance de Bordeau et de Strasbourg a t prsente lAgence du mdicament en novembre 1997.
ainsi, sur 2.131 malades tirs au sort dans 19 hpitaux universitaires
et 18 centres hospitaliers gnraux, les spcialistes ont recens 221
patients souffrant, le jour de lenqute, d un effet indsirable d
un mdicament, dont 73 d un accident grave. Ce qui souligne que
10, 3% des hospitaliss, un jour donn, sont affects dun accident
thrapeutique . Dans 33 % des cas, ces complications sont graves,
et dans 1,4 % des cas elles sont mortelles.
Par extrapolation, on peut estimer 1.317.650 le nombre dhospitaliss souffrant chaque anne en France dun effet secondaire, toutes
gravits confondues. Les psychotropes, suivis des mdicaments utiliss
en cardiologie, des anti-inflammatoires, des antalgiques, des anti-spasmodiques et des traitements vise uro-nphrologique sont les plus
frquemment en cause, par ordre dcroissant.

46

Ce sont des chiffres bruts trs inquitants, quil faut cependant


relativiser. Grce au formidable progrs de la thrapeutique, on
gurit aujourd hui des millions de personnes qui, autrefois, mouraient ... tient prciser demble un professeur du C.H.U de Sainttienne, dans un rapport sur ce sujet. Ainsi, sur 100 accidents mdicamenteux, on a montr que 50 % taient imprvisibles, 30 % dus
une imprudence des soignants, 9 % a une mauvaise observance et
9 % l automdication.
On peut optimiser les pratiques en connaissant mieux limpact
des effets secondaires des mdicaments, en formant mieux les mdecins et en informant correctement le public qui ne doit pas percevoir le mdicament comme un produit de consommation courante et
anodin, conclut le spcialiste de ci- dessus.

Les Franais les plus gros consommateurs


d antibiotiques30
Pourquoi consomme- t- on tant d antibiotiques ? Seraient-ce les
mdecins qui en prescriraient trop ? Ce sont pourtant des mdicaments qui devraient tre rservs des cas limits et dont l abus
enclenche un cercle vicieux dautres maladies.
Un Londonien qui consulte son mdecin pour un mal de gorge
sentend expliquer quil sagit manifestement dune grippe.
Se rfrant son livre des mdicaments, British National
Formulary qui prcise que : Les infections virales ne devraient pas
faire lob-jet dun traitement antibiotique..., ce mdecin anglais
prescrit une ordonnance toute simple : vitamine C, grog et arrt
de travail de trois jours.
Par contre, un Parisien qui prsente les mmes symptomes insistera auprs de son mdecin : Vous savez, Docteur, je dois absolument travailler demain !... Son but : se faire prescrire un antibiotique. De la sorte, le patient exerce une pression tacite sur le mdecin. En France, la consommation d antibiotiques est si importante
quelle laisse perplexe : ils reprsentent prs de 40% des mdicaments
prescrits en ville, soit 150 millions de botes vendues en officine chaque
anne. Sans compter la cosommation hospitalire, essentiellement com30

D aprs Fabrice Hervieu, Enqute, in : Science et Vie, No. 971 aot 1998, p. 41 44.

47

pose de mdicaments nouveaux. Avec un march de 8 milliards de


francs, la France est donc le pays le plus consommateur au monde
aprs les tats - Unis. Contre une angine, par exemple, on trouve
plus de 25 produits diffrents sur le march. La pltore en est frappante.
Mais dans la mesure o un mdecin ne peut connatre tous les
antibiotiques existants, il en pratique, en gnral, entre cinq ou dix.
Ce qui n exclut pas quil puisse cder, l occasion, la pression
des visiteurs mdicaux et de la publicit pharmaceutique. Ceux - ci
le sollicitent en permanence. Objectif : le pousser prescrire les plus
rcents antibiotiques disponibles.
lhpital, les reflexes sont comparables ceux de la ville, particulirement pour les antibiotiques de premire et de deuxime intention, cest- - dire les mdicaments les moins puissants. Les internes
subissent plus que les mdecins seniors la pression du marketing,
c est pourquoi ils prescrivent souvent les antibiotiques les plus rcents, qui sont aussi les plus chers. Les chefs de service ne font pas
suffisamment de critiques sur les prescriptions des internes. Exemple
de la surenchre : l abus de l Augmentin revient sur toutes les
lvres. Force de lhabitude, connaissance insuffisante des produits,
toujours est-il que les mdecins ne semblent pas enclins restreindre leurs prescription dantibiotiques.
Les enseignants conscients de lexcs constituent une petite minorit en France. Jai toujours trouv anormale la faon de prescrire
des antibiotiques soit totalement inactifs, soit toxiques, alors qu on
eut pu trouver un mdicament plus adapte sinsurge un docteur
qui travaille au Dpartement des agents antibactriens de lInstitut
Pasteur. Mais ils ne sont que quelques- uns comme lui en France.
Problme annexe : la bactrie est intelligente. Depuis la commercialisation des antibiotiques, en 1944, les bactries infectieuses
apprennent progressivement resister au pouvoir tueur ou inhibiteur du mdicament. On appelle cela antibiorsistance. Ainsi, entre
cinq ou dix ans aprs lapparition dun nouvel antibiotique, les bactries sont habitues la frquentation du mdicament, qui devient
alors inefficace. Do la ncessit dinventer des produits nouveaux
pour lutter contre ces btes de cirque entranes la guerre de
maquis comme les dfinit un mdecin du service de ranimation
des maladies infectieuses d un hpital parisien .
48

En somme, plus il y a d antibiotiques, plus il y a de rsistances


et plus il y a de rsistances,plus il y a d antibiotiques. Sans doute,
le contrle de la consommation ralentirait- il ce cercle vicieux. Dans
la relative plthore dantibiotiques actuels, il est important dvaluer
le mrite respectif de chaque mdicament. Il faut utiliser les produits
dans la situation o ils offrent le maximum defficacit, de tolrance,
daisance dadministration, d conomies. Autrement dit, un antibiotique nest pas universel et chaque maladie correspond un nombre donn de produits prsents sur le march et qui ont chacun un
spectre daction. On reconnat cet gard que la France a dix ans
de retard sur les tats - Unis et les pays du Nord.
En Scandinavie, par exemple, o des tudes comparatives sont
ralises, lantibiotique le plus prescrit en ville est encore la pnicilline
A, invente dans les annes 50 ! L-bas on ne croit pas quun antibiotique est ringard s il est ancien. L essentiel c est qu il soit
actif.Le spectre daction dun antibiotique se caractrise par le nombre de germes diffrents contre lesquels il agit. Or, dans le doute,
et pour se couvrir, le mdecin tend prfrer des antibiotiques
large spectre quand il na pas le temps de bien choisir. Le bon choix
devrait obligatoirement se fonder sur un antibiogramme ! Or, pour
raliser celui-ci, il faut au moins 48 heures....
Consquences : dautres germes que ceux de la maladie originellement traite deviennent rsistants. Donc, de plus en plus dantibiotiques se rvlent inefficaces. Sil admet que le march mondial commence saturer un peu, un Prof. de microbiologie mdicale lUniversit Pierre et Marie Curie estime exagr de remettre en question des mdicaments qui ont allong une dure moyenne de vie de
plus de sept ans. Les antibiotiques sont plutt bien utiliss-estime
celui-ci. Sil y en a abus, cela me semble dans lusage quen font
les vtrinaires . La conclusion est quon ne pourra jamais se passer des antibiotiques pour venir bout des infections les plus tenaces.
La ralit semble plus complexe. Comme tous les mdicaments,
les antibiotiques ont des effets secondaires. Gnralement considrs
comme peu toxiques, ils peuvent donner tous des troubles digestifs
ou allergiques. Des tudes cibls ont montr que le critre de choix
dun antibiotique pour un mdecin tait la peur de la toxicit. Alors
les effets secondaires seraient- ils vraiment ... secondaires ?

49

On estime que nous avons plus de bactries dans le tube digestif et lintestin que de cellules dans le corps humain. Mais ces bactries squilibrent pour vivre en bonne intelligence, donc leurs effets
s annulent. Le mdicament, lui, ne fait pas le tri, il dtruit aveuglment les bonnes, comme les mauvaises. Leffet le plus important des
antibiotiques reste la modification de la flore normale prsente dans
lorganisme. Plus le spectre est large, plus les modifications sont significatives.
Les allergologues voient tous les jours des patients qui prsentent
des symptmes lis aux effets secondaires des antibiotiques.Leur exprience comporte des constatations troublantes sur les mycoses proliferantes de ces petits champignons que nous avons tous l tat
naturel dans lintestin, entre autres. Lessor des antibiotiques sest accompagn dune explosion de mycoses depuis 1945. tel point que
les statistiques amricaines montrent que 66 % des individus dveloppent une mycose Candida albicans dans lintestin au bout de 4
jours d antibiotiques. Mmes symptomes, mmes histoires: au dpart
une infection bnigne, un mdecin qui prescrit un antibiotique et,
une semaine, un mois, un an plus tard, une ou dautres infections
surviennent : coliques chroniques, cystites rptition, aphtes, vaginites etc. On va voir un deuxime mdecin et une sorte de raction
en chane conduit ainsi ce que lon appelle le syndrome de sept
mdecins.
Ces spcialistes sont toujours les mmes : uroloques, gynecologues,
gastro- enterologues, ORL, dentistes- stomatologues, rhumatologues, et
au bout de la chane ... les dermatologues, les allergologues et mme
les psychiatres.
Les antibiotiques, perus comme une agression extrieure par lorganisme, agissent en simples rvlateurs de la mycose. Je m lve
en force contre la pnicilline. On ne devrait employer ce mdicament
que contre la syphilis et la maladie dOsler pour lesquelles il a une
vritable efficacit, dit un spcialiste. Pour toutes les autres familles
dantibiotiques, il conseille dajouter pendant la mme dure du traitement un antifongique, dont le but est de tuer le Candida albicans.
Si cet exemple tait un cas isol dans le milieu mdical, on pourrait penser que ce mdecin hyperspcialis ne voit quune fraction
infime de la population consommatrice d antibiotiques. Mais, plus
troublant c est que d autres mdecins font des constatations quasi

50

identiques. Somme toute, on nest plus devant un cas isol, mais en


face dun phnomne reproductible.
Cest aux environs de 1975 que je faisais progressivement la dcouverte dune pathologie inexplicable: le dclenchement de mycoses
par la prise d antibiotiques. Je savais que les antibiotiques perturbaient lcologie de la flore. Mais des cas similaires se prsentaient
tellement frquemment que je me voyait oblig de conclure la responsabilit du mdicament et du cloisonnement mdical. Chaque spcialiste regarde les maladies de sa spcialit sans considrer les autres,
note un mdecin parisien. Depuis cette poque-l, celui-ci ne prescrit
pratiquement d antibiotiques qu en cas de force majeure !
Cependant, le corps mdical est divis au sujet des effets secondaires des antibiotiques. Pour certains mdecins, ces exemples sont
des cas isols. Le dbat reste entier.
Le problme des antibiotiques va assez loin, jusqu la question
de l immunit naturelle. Ainsi, selon certains, la prescription et la
prise dantibiotiques ne laissent pas lenfant faire connaissance avec
ses propres microbes. On ne le laisse pas dvelopper lui- mme son
systme immunitaire et donc lutter seul contre lagression extrieure.
C est la conviction d une pharmacienne de formation. Celle-ci
ajoute: Un enfant a qui on prescrit des antibiotiques trs jeune se
fragilise, parce que son immunit shabitue aux mdicaments.
Sous- entendu : quand une nouvelle infection advient, ses propres
dfenses ne suffiront plus. Ce point de vue est partag par plusieurs
praticiens. Une petite phrase revient souvent : On crase une
fourmi avec un char d assaut, vous imaginez les dgts que cela
peut faire !...
On imagine actuellement des mdicaments capables dagir efficacement tout en renforcant le systme immunitaire. Certains font de
la mdecine- fiction et pensent que dici vingt ans toute une srie
d antibiotiques seront abandonns. Pour un gnraliste franais :
Lantibiotique est une bquille en attendant que le systme immunitaire reprenne son travail. Le jour o lon aura invent le moyen
daccrotre les dfenses directes de lorganisme, on ralentira le nombre des infections et on utilisera moins d antibiotiques.
Selon certains, on est dj en train de se rendre compte que les
antibiotiques ont une influence, mme des doses considres com-

51

me infrathrapeutiques. On dnonce aussi lerreurpharmacologique:


l antibiotique nest pas toujours administr en quantit adquate...
Et l erreur immunologique : l antibiotique peut tre reconnu et limine par un anticorps... Autrement dit : aujourd hui on construit
un mur contre lennemi. Demain, on empchera l adversaire de produire ses armes.
La prise de conscience reste, en tout cas, lente. La plupart des
cliniciens hospitaliers ne sont pas au courant des cots de leurs
traitements. Ainsi, quand un nouvel antibiotique sort sur le march,
le circuit idal voudrait que le laboratoire pharmaceutique prsente
son produit au clinicien, au bactriologiste et au pharmacien. Pour
permettre den dfinir, entre experts, le bon usage.
En pratique, il nen est rien. Chacun fait son truc dans son coin
et la pression de lindustriel sexerce sans que le bactriologiste ou
le practicien soient consults ...
En revanche, on sait depuis plusieurs annees, en milieu hospitalier,
limportance particuliere de lhygiene dans les services dinfectiologie
ou lon trouve le plus de phnomnes de rsistance. Selon les spcialistes, on pourrait prvenir autour de 50 % des infections par
une hygine plus efficace.
Pour ce qui est du rle du pharmacien, les praticiens franais
avancent une rflexion originale :le pharmacien dofficine, mieux form la connaissance du mdicament, devrait avoir le choix dintervenir sur l ordonnance. Notamment, en ce qui concerne les gnriques - ces mdicaments qui ont des noms de marques diffrents
sur le march, mais dont la formule pharmaceutique est strictement
la mme. Le pharmacien devrait ainsi pouvoir rectifier le tir du mdecin qui ne connat souvent pas assez lantibiotique.
Concernant les maladies dorigine virale, par exemple, la revue
Prscrire milite pour les ordonnances de rserve. Devant une grippe:
dlivrer une ordonnance purement virale, sans antibiotique ; rdiger
une deuxime ordonnance recommandant un antibiotique en cas de
complication bactrienne. La deuxime ordonnance ne sera donc pas
utilise sil ny a pas de surinfection. De cette faon, le patient et la
Scurit sociale auront conomis de l argent. Cette revue procde
depuis une dizaine dannes une critique en rgle de chaque mdicament mis sur le march franais. Elle est rdige par des mdecins, mais aussi des pharmaciens. Pourtant, isole parmi les dizaines
de titres de la presse mdicale, elle ne compte quun nombre res52

treint d abonns, soit 1 / 6 des praticiens de ville. Par ailleurs, on


sait qu un antibiotique arrivant sur le march franais a dj eu
une vie commerciale ltranger. Il semble tonnant quaucune publication ne se consacre ltude biographique de ces mdicaments
avant leur pntration dans l Hexagone.
Peut- tre aussi faut- il tenir compte de linfluence de la publicit, sans laquelle une grande partie de la presse mdicale serait en
difficult, en raison de labsence d un nombre suffisant d abonns
payants. Les agences de publicit, les centrales d achat despace et
les services de marketing de lindustrie pharmaceutique seraient un
peu trop influents, selon un spcialiste qui prfre taire son nom.
On reconnat quil faudra une gnration de mdecins avant
que cette situation change. Enfin, il y a le problme culturel, celui
des patients qui ignorent les consquences dun usage inconsidr des
antibiotiques et qui devraient se comporter en adultes plus aviss.
Comme lobserve un biologiste : Je me demande dans quelle mesure
les bactries n ont pas plus dimagination que l homme !...

53

La SUPER- ASPIRINE, la panace du sicle31


Alors que laspirine ftait ses 100 ans, les chercheurs songeaient
lui faire un lifting qui accrotrait son efficacit tout en lui tant
ses effets secondaires. Ce sont des vertus que revendiquent dj deux
molcules qui ont rvolutinn le march des anti-inflammatoires ds
le dbut de notre sicle.
Rares sont les personnes qui, un jour ou lautre, nont pas eu
recours laspirine. Pour la socit allemande Bayer qui a dpos
la marque Aspirin le 1-er fvrier 1899, la synthse industrielle de
cette poudre amre et peu soluble dans leau a t une manne qui
ne cesse de crotre. Bayer navait fait que dcouvrir les vertus thrapeutiques dune molcule dj invente par les chimistes, l acide
actylsalicylique. Elle diffrait par un groupement chimique ( actyl )
de lacide salicylique, synthtis industriellement depuis 1874 et qui
copiait la substance active de deux plantes mdicinales rputes depuis l Antiquit, telles que le saule ( Salix ) et la reine - des - prs
( Spiraea ulmaria ).
Clbre pour ses proprits antiseptiques et antalgiques, l acide
salicylique l tait aussi pour sa saveur dsagreable et pour les terribles brlures destomac quil infligeait. Laspirine restreignit cette
agressivit, mais ne la supprima pas: elle irite la muqueuse gastrique.
Cest dailleurs pour viter tout contact prolong entre lacide actylsalicylique et la muqueuse que les laboratoires ont travaill diverses prsentations de laspirine. Sont ainsi apparus des comprims
tamponns de faible acidit ( leur PH lev atteint 8 ) ou des comprims enrobs rsistant aux sucs gastriques, absorbs aprs leur passage dans lestomac, ainsi que des poudres solubles ou des comprims effervescents action trs rapide, des cristaux micro-encapsuls
dans des glules pour une libration prolonge ... etc. De nos jours,
l aspirine et ses sels entrent dans une quarantaine de prparations
pharmaceutiques.

31

D aprs Marie- Laure Moinet, La Super-aspirine, in : Science et Vie, No. 971, aot 1998, p. 45- 51.

54

Ses indications sont trs larges. Elle est efficace contre la douleur, contre la fivre et contre une raction locale, l inflammation,
caractrise par quatre symptomes: rougeur, chaleur, oedme et douleur. On a confirm ses vertus aprs un infarctus ou un accident
crbro- vasculaire. On lui prte aujourdhui un effet prventif contre le cancer du clon et la maladie d Alzheimer.
Mdicament miracle, donc, mais pas anodin. Une consommation prolonge ou surdose entrane des maux de ventre, des nauses,
des vomissements, des hmorragies plus ou moins occultes du tube
digestif et, plus gnralement, un allongement du temps de saignement ( indsirable lors des rgles fminines ou dune opration ) et
une altration de la fonction rnale. L aspirine est dconseille la
fin de la grossesse, quelle peut prolonger, avec des effets sur le foetus. Certaines personnes sensibles peuvent ressentir des bourdonnements doreilles, avoir des oedmes, des bronchospasmes. Enfin, des
cas rarissimes mais parfois mortels d une encphalopathie progressive accompagne de troubles hpatiques et nerveux ( syndrome de
Reye ) ont t relis la prise daspirine aprs une grippe chez les
enfants.
La plupart de ces inconvenients, laspirine les partage avec une
famille d anti- inflammatoires non drivs de la cortizone, les antiinflammatoires non sterodiens ( AINS ). Tous sattaquent une seule
et mme cible, une enzyme moiti insre dans les membranes cellulaires, la cyclo- oxygnase ( COX ) : ils l empchent d entamer la
synthse de messagers cellulaires trs importants, laction puissante
et rapide, les prostanodes ( prostaglandines, prostacycline et thromboxanes ).
Les prostanodes sont des molcules lipidiques dont la nature
dpend de la cellule ou s effectue la cascade de ractions qui les
engendre. Par exemple, dans les plaquettes qui sont les plus petites
cellules du sang, cest le thromboxane A2 qui est produit. Il resserre
les vaisseaux et y stimule l agrgation des plaquettes, pralable
toute coagulation du sang. Dans les reins, lestomac et les vaisseaux
sanguins nat plutt la prostacycline. Elle protge l intgrit de la
muqueuse de lestomac, prserve la fonction rnale, elle est vasodilatatrice et s oppose l agrgation des plaquettes sanguines. Dans
le follicule pileux, elle contribue la bonne pousse du poil ou du
cheveu etc. Vritables hormones locales, les prostanoides sont comme de fins boutons de rglage.
55

Dans les annes 90, on dcouvrit que la cible de laspirine, la


cyclo- oxygnase existait sous deux formes. Et en 1993, on trouva la
structure tridimensionnelle de la forme courante, nomme la COX 1.
Cette forme permanente, dite constitutionnelle, maintient intgrit
de la cellule. Quand la seconde, la COX 2, on ne la trouve quasiment jamais dans les cellules saines, mais elle apparat massivement
en cas de choc, d usure articulaire, d infection. Elle abonde subitement dans les tissus agresss, voire des tumeurs cancreuses. Sous
sa frule, les boutons de rglage se multiplient et augmentent le
volume de la douleur et dautres caractristiques de linflammation.
Les COX 1 , la bonne et COX 2, la mauvaise sont presque
identiques : on les appelle des isoenzymes. Cependant, quelques
petites diffrences entre les deux molecules ont fait natre l espoir
que les AINS du futur pourraient choisir leur cible et s attaquer
COX2, la mchante fe des foyers inflammatoires, sans toucher
COX1, la bonne fe du logis. Alors les laboratoires se sont lancs
dans une course effrne pour trouver ces molcules slectives. Dans
les limbes de la recherche se profile dj un AINS de troisime
gnration, une vritable super aspirine , capable de dsarmer
slectivement et dfinitivement toute COX 2.
Jusqu prsent, tous les AINS commercialiss appartiennent
la premire gnration : ils inhibent la COX 2, donc la synthse des
prostaglandines dans les foyers inflammatoire, mais ils inhibent aussi
la COX 1, donc la production de la prostacycline protectrice et celle
du thromboxane A2 coagulant. Laspirine est mme un mauvais AINS
car elle file dans COX1 de 10 100 fois plus vite que dans COX2.
D o les doses leves( jusqu 3 grammes par jour ) ncessaires
lobtention d un effet anti- inflammatoires ( impliquant la COX 2),
alors que les doses faibles suffisent enrayer la douleur ou la fivre
( via COX 1 ).
L affinit suprieure de l aspirine pour la COX 1 explique en
revanche son efficacite dans le traitement des maladies cardio-vasculaires ; une absorption quotidienne d aspirine faible dose diminuerait de 25 % le risque de rcidives dinfarctus. Dans les plaquettes
sanguines, il ny a des COX1. Du coup, une faible dose, de lordre
de 40 mg d aspirine, suffit reduire de 95 % la formation par les
plaquettes de thromboxane gnrateur de caillots. Do leffet hmoragique de laspirine.
56

Cet effet dure longtemps, car l aspirine bloque dfinitivement


la cyclo-oxygnase en lui greffant son groupement acetyl. Or, comme
les plaquettes nont pas de noyau, elles ne peuvent pas reconstruire
de nouvelles COX. Il faut que de nouvelles plaquettes se forment
pour que du thromboxane et son cortge de caillots rapparaissent.
De plus, leffet fluidifiant de laspirine est accru par le fait que les
cellules de la paroi du vaisseau sanguin, qui sont dotes de noyau,
rgnrent en deux jours suffisamment de COX1. S ensuit un nouvel apport bnfique de prostacyclines qui dilatent les vaisseaux et
sopposent l agrgation des plaquettes.
Rsultat: la premire motivation de lachat de l aspirine est, de
nos jours, son effet cardio - vasculaire. l appui du slogan : Une
aspirine par jour loigne le mdecin ( inspir de l adage sur la
pomme ), certains chercheurs suggrent mme que de 25 50 % de
la population courrait un moindre risque d infarctus en prenant
quotidiennement de l aspirine. Prudence pourtant..., quant leffet
prventif de l aspirine.

Terrain d action de l aspirine32


On connat depuis 1971 le terrain sur lequel agit laspirine. Il
commence par la libration dacide arachidonique , constituant de la
membrane cellulaire. Ce lipide est utilis par l enzyme COX pour
amorcer la synthse des prostanodes hormones locales dont laspirine combat la surproduction. La COX existe sous deux formes : la
COX 1, la forme normale et COX 2 qui apparat dans les tissus
agresss. L aspirine bloque la synthse des prostanodes en prenant
la place de lacide aracidonique. La super- aspirine sera plus efficace
contre linflammation, car elle aura davantage daffinits avec COX2
la mauvaise enzyme.
Les molcules actives des anti-inflammatoires non- strodiens de
seconde gnration ont, elles, une affinit avec COX2 deux cents fois
suprieure l affinit avec COX1. Bloquant COX2, mais pargnant
COX1, ils sont prescrits sans risque dulcre des patients souffrant
dinflammations chroniques telles que la polyarthrite rhumatode ou
32

Ibidem, p.49.

57

lors des pousses d inflammation dues l arthrose, une usure des


cartilages articulaires.
Les AINS stimulent d autant mieux le march pharmaceutique
que deux autres indications se profilent l horizon : la prvention
du cancer du clon et celle de la maladie d Alzheimer. Des tudes
pidemiologiques ont d ores et dj tabli que la prise rgulire
d aspirine ( de lordre de 300 mg / jour ) faisait baisser le risque
de mortalit par cancer du clon de lordre de 45%. ( Mais de 15
20% de ces personnes dveloppent des ulcres gastro- duodenaux !).
Exprimentalement, on a montr chez les souris que plus il y a de
COX2, plus il y a de tumeurs bnignes ( polypes), prludes possibles
une cancrisation.
En inhibant les COX2, les AINS supprimeraient la gense des
prostaglandines qui favorisent la croissance et la multiplication des
cellules cancreuses. Ils rtabliraient en quelque sorte la mort programme ( apoptose ) que ces immortelles ont perdue. Ils diminueraient aussi la vascularisation propice aux tumeurs.
Pour la maladie dAlzheimer, les arguments sont moins tayes,
mais en diminuant l activit de COX2 dans les cellules nerveuses,
les AINS lutteraient contre la formation dans le cerveau d amas
protiques ( plaques amylodes ), contre la production de radicaux
libres mutagnes et mme, paradoxalement ( par rapport la cellule
cancreuse ), contre l apoptose des neurones.

Infarctus ou ulcre, au choix


De plus, si l on value que l aspirine faible dose chez les
patients qui ont eu une alerte cardio - vasculaire pourrait pargner
de 5. 000 10. 000 vies par an aux tats - Unis, son absorption et
celle des AINS , dont beaucoup sont dlivrs sans ordonnance, pourraient causer autant de morts par ulcres gastro- intestinaux et en
envoyer dix fois plus lhpital. Car ces mdicaments, consomms
chaque jour par 30 millions de personnes travers le monde, augmentent de trois cinq fois le risque d ulcres. Logique: les molcules qui en sont les principes actifs ont toutes t dcouvertes avant
que lon connaisse l existence de COX2.

58

L aspirine faible dose est aussi indique pour lutter contre le


rtrcissement provoque par des dpts graisseux des artres coronaires qui alimentent le coeur en sang oxygn. Peut-on donc viter
la crise cardiaque en prenant rgulirement de laspirine ?
Plusieurs chercheurs l affirment, mais aucune tude n a encore
rellement prouv l effet prventif de ce mdicament contre linfarctus. Dailleurs, toute la population n en bnficierait pas ncessairement. Des chercheurs amricaines ont mis l hypothse que
cette prvention est lie la prsence d une glycoprotine particulire la surface des plaquettes sanguines. Les personnes qui possdent cette glycoprotine seraient protges par la prise rgulire
daspirine, mais pas les autres.
Cependant, les prochains AINS ont un dfaut : ils ne se lient
la COX2 que de faon transitoire. D o les recherches sur une
super- aspirine qui serait non seulement cent fois plus active sur
la COX2 que sur la COX1 ( contrairement laspirine ), mais, de
plus, dsarmerait jamais l enzyme ( linstar de laspirine ). Sur
la centaine de variations molculaires construites dans les laboratoires, la nouvelle molcule APHS se montre prometteuse in vitro
et in vivo chez le rat...

L aspirine combat sur tous les fronts33


Laspirine bloque la synthse dune famille de messagers cellulaires : prostaglandines, tromboxanes et prostacycline. Elle lutte ainsi
contre leurs effets ngatifs et combat plusieurs types de symptmes :
fivre, irritation de lestomac, inflammation, caillots, douleur.
1. Fivre : En cas d infection bactrienne, les globules blancs
( macrophages) librent de linterleukine 1. Ce messager cellulaire sollicite le cerveau qui dclenche la synthse de prostaglandines. Elles
agissent sur le thermostat du cerveau, ce qui entrane l lvation
de la temprature du corps. Laspirine lutte ainsi contre la fivre.
2. Irritation de lestomac : En empchant la synthse de la prostacycline dans les cellules qui tapissent lestomac, laspirine entrane
une baisse de production de mucus, une augmentation des scrtions

33

Ibidem, p. 47.

59

acides et une altration de la muqueuse. Un effet secondaire vit


avec la super- aspirine.
3. Inflammation : Un traumatisme dclenche la dilatation des vaisseaux ( accompagne de rougeur et chaleur locales ) ainsi que l accumulation du srum dans les tissus lss ( oedme ). L enzyme
COX2 est alors synthtise abondamment, engendrant un dferlement
de prostaglandines qui amplifient linflammation. La super - aspirine
empche cette activation.
4. Caillot : Le thromboxane A2 provoque laccolement des plaquettes sanguins en cas de blessure ; dans ce cas, le sang coagule.
Mais, dans des vaisseaux sanguins altrs, le thromboxane risque
d entraner la formation de caillots obstruant la circulation (thrombose ). L aspirine empche la synthse du thromboxane.
5. Douleur : Lorsque les terminaisons nerveuses sont stimules
par un traumatisme, elles envoient les signaux lectrochimiques de
la douleur. Les prostaglandines, en facilitant cette activit lectrique,
rendent les rcepteurs plus sensibles ces signaux. L aspirine attnue cet effet. Elle soulage la douleur, mais allonge le temps de saignement.

60

ALLERGIES : Sortir du labyrinthe.34


Un mal qui ne date pas dhier !
Lhistoire raconte que le pharaon Mns, unificateur de lgypte
et fondateur de la premire dynastie, succomba une piqre de frelon 3000 ans avant Jsus- Christ. Cest le plus ancien cas dallergie
que lon connaisse. Les exemples historiques de ce genre ne manquent pas. Heureusement, ils ne sont pas tous aussi graves !
Britannicus, fils de lempereur romain Claude et de sa femme
Messaline, fut le premier allergique de lre chrtienne.... Plus prs
de nous, on connat lallergie aux fraises du roi Richard II dAngleterre et les crises dasthme de Marcel Proust... Quel palmars !

34

D aprs Marie Borrel, Cline Debayle, in :Mdecine douce, No. 1, avril 1992, p.21- 34.

61

Comment les allergnes attaquent ?


Pour qu une crise dallergie se dclenche, il faut quune substance trangre pntre dans l organisme. Elle peut utiliser pour
cela plusieurs voies d accs. La plus rpandue en est la voie respiratoire. Les pollens ou la poussire atteignent les poumons, point de
dpart de la raction allergique.
Comme leur nom lindique, les allergies alimentaires sont lies
lingestion de nourriture, solide ou liquide.

62

Les allergies cutanes peuvent tre dues au simple contact de


l allergne avec la peau.
Enfin les allergies mdicamenteuses suivent les voies habituelles de pntration des remdes: ingestion, injection ou simple contact.

Une mini-agression dclenche une maxiraction35


Dans le cas de l allergie il s agit d une rponse exagre de
lorganisme qui se croit agress, alors que personne ne lui veut aucun mal ! En soi, le pollen, la poussire, les acariens, les poils de chat
ou les plumes doreiller ne prsentent aucun danger pour lhomme.
C est ce qui explique que certaines personnes peuvent les toucher
ou les respirer sans que cela provoque chez eux la moindre raction. Seulement voil : parfois, l organisme les prend pour de dangereux agresseurs et dclenche son dispositif de dfense maximal.
Pour comprendre ce qui se passe alors dans le corps, il faut
plonger dans linfini petit, au coeur de notre systme immunitaire,
cette arme de bons petits soldats qui nous dfendent en permanence contre les agressions de toutes sortes. Le premier rle du systme
immunitaire est d identifier les intrus, afin de les chasser. Lors de
la premire rencontre, ceux- ci sont fichs, comme dans un service
de police. Ainsi, ds la seconde rencontre, lorganisme saura immdiatement les reconnatre et scrter les anticorps pour en venir
bout.
Ce mcanisme repose sur un systme de communication aussi
merveilleux que complexe. Cest l que le bt blesse ! Car, de temps
en temps, le systme immunitaire se trompe et classe dintrus dangereux une pauvre petite poussire ou un malheureux petit poil de
chat qui ne lui veulent aucun mal. La substance inoffensive devient
alors ce quon appelle un allergne. Cest elle qui, sans le vouloir,
est le point de dpart de la manifestation allergique.

35

Ibidem, p. 22.

63

Un soldat de choc : lhistamine36


Lorsque lorganisme rencontre lallergne pour la premire fois,
il ne se passe apparemment rien. Mais en fait, le systme immunitaire ragit ds cette premire rencontre, en scrtant des immunoglobulines. Sous ce nom se cachent des protines produites par les
globules blancs. Il en existent plusieurs sortes. Ce sont les immunoglobulines E qui participent au mcanisme de l allergie. Celles- ci
vont donc se fixer la surface de certaines cellules sanguines, comme
les basophiles ou les mastocytes.
Ds que lallergne se prsentera nouveau, le dispositif de raction sera ainsi fin prt. Les immunoglobulines qui montent la garde
donnent immdiatement lordre aux basophiles et aux mastocytes de
sonner la charge : Sus limportun ! Les basophiles et les mastocytes librent alors certaines des substances quils contiennent. Cest
ce quon appelle la phase de granulation. Parmi ces substances,
lhistamine occupe une place de choix. Cest le premier responsable
de l allergie que lon ait dcouvert.
Les mdicaments les plus courants pour lutter contre lallergie
sont dailleurs des anti- histaminiques. Cest que lhistamine possde
plusieurs proprits bien gnantes pour le sujet allergique. Dabord,
elle se diffuse trs rapidement dans les tissus avoisinats. Elle provoque notamment une augmentation des scrtions liquides et des
spasmes des muscles lisses. C est donc elle la responsable des yeux
larmoyants de la conjonctivite, du nez en fontaine du rhume des
foins, des scrtions bronchiques de l asthme. C est elle aussi qui
fait gonfler les tissus, provoquant aussi bien le disgratieux oedme
de Quincke, que lobstruction bronchique de l asthme. De surcrot,
elle n oublie pas de stimuler, au passage, d autres substances qui
vont amplifier et prolonger son action.
Ainsi, un seul mcanisme, le mme pour tout le monde, produit
toute une srie de symptmes differents. Au printemps, l allergie la
plus courante est le rhume des foins . Souvent, on associe sous
cette appellation deux types de signes: la rhinite et la conjonctivite.
On a le nez qui coule abondamment cause de la premire, et les
yeux qui larmoient et rougissent cause de la seconde.Les ternue36

Ibidem, p. 22- 23.

64

ments intempestifs accompagnent le tout. Cest la manifestation privilgie des alergies aux pollens qui se rpandent en quantit dans
lair cette saison. Mais cela peut tre aussi la consquence dune
allergie aux poils danimaux, aux acariens, aux moisissures.
POZE cu ALERGENI !!!
Piqre dabeille, de gupe ( oedme de Quincke ), hamster....

Une raction parfois violente37


Il y a dautres grandes catgories de symptomes : les allergies
cutanes et les allergies aux piqres d insectes. Dans les premires,
on trouve principalement leczema, lurticaire, la lucite estivale ( lallergie au soleil ) et le gravissime oedme de Quincke.
Ce dernier est provoqu par la piqre d abeille ou de gupe
et se prsente comme une enflure subite, localise ou non, qui peut
prendre rapidement des proportions impressionnantes.
Les allergies aux piqres d insectes, elles, peuvent provoquer
des ractions violentes. Loedme, la rougeur et la douleur habituellement localiss autour de la piqre stendent alors de faon inattendue, jusqu produire des problmes respiratoires ou digestifs,
37

Ibidem, p. 23.

65

des urticaires gnraliss, voire un choc anaphylactique. C est la


raction allergique la plus grave : la tension arterielle chute brutalement, le pouls devient filant, les extremits se refroidissent...Heureusement, cette super- allergie est trs rare !
Le chat fait partie des animaux les plus allergnes : essentiellement cause de la salive sche et colle sur le poil. La raction
peut dailleurs se dclencher aprs plusieurs annes de cohabitation
sereine.
Quant l asthme, il constitue un cas part. En effet, cette
difficult respiratoire peut avoir des causes autres qu allergiques.

Chats, hamsters etc...

LAsthme en question38
Lasthme est sans doute la manifestation allergique qui se prte
le mieux l explication psychologique. Sabine Denti, psychologue,
auteur du livre L Asthme en question, avec le Prof. Jean Marsac,
chef du dpartement dasthmologie et dallergologie lHpital Cochin, explique :
Lorsqu on observe des asthmatiques, on saperoit que souvent
des conflits psychologiques jouent un rle de facteur dclenchant ou
aggravant de la crise. Dans certains cas, la relaxation suffit attnuer les tensions. Chez les enfants asthmatiques, on rencontre souvent le mme cas de figure : la cellule familiale est domine par la
relation mre-enfant.Lorsque la relation est trs fusionnelle entre la
mre et lenfant et que le pre ne joue pas son rle de mdiateur,
l enfant ragit comme s il n y avait aucune limite entre lui et
l extrieur. Il vit un corps corps avec l environnement, comme
si aucune dfense ne lui tait possible. L environnement l envahit.
38

Ibidem, p. 24.

66

Il ne peut plus se protger normalement et toutes ses ractions psychologiques en sont affectes.

L crivain franais MARCEL PROUST ( 1871 1922 ), lauteur du roman fleuve


en sept volumes la recherche du Temps perdu .

lextrme, il devient comme Marcel Proust : il est capable


de faire une crise d asthme la seule vue dune photo ou d un
dessin reprsentant une fleur.... Et Proust avait une mre dominatrice et toute puissante. Gare aussi aux pollens de pin... !

Pourquoi allergique ?39


Nat- on allergique ou le devient- on ? Une chose est sre: cest
un jour, sans prvenir, au dtour dune activit banale, que se dclare l allergie : Jai toujours dormi sur des oreillers en plumes,
raconte Pierre- Alain. Lorsque j tais petit, chez ma grand- mre,
il y avait mme des dredons normes, comme on en voit la cam39

Ibidem, p. 24 25.

67

pagne. Jamais cela ne m a pos le moindre problme. Jusqu 17


ans. C est cette poque qu ont dbut mes crises d asthme nocturnes. Jai commenc par liminer les plumes. Je suis alors devenu
allergique la poussire, puis au pollen. Par la suite, mes allergies
se sont diversifies. Jai eu des rhinites, des eczemas... Je ne savais
plus comment men sortir. Je prenais des mdicaments tout le temps.
Le cas de Pierre- Alain est loin dtre unique. Si certaines personnes parviennent aisment isoler l allergne qui les fait ragir,
dautres plongent litteralement dans lallergie. Tout devient prtexte
crises. Cest comme si le systme immunitaire se retournait contre
lorganisme lui-mme.Pourtant, quon soit dans lun ou dans lautre
cas, les explications sont les mmes. Certains invoquent l hrdit.
D autres parlent de terrain. Les deux approches sont complmentaires. Des tudes statistiques ont t menes auprs d enfants. Les
rsultats sont trs claires: lorsque aucun parent nest allergique, 13%
seulement des enfants le deviennent. Si lun des parents est allergique, la proportion grimpe 33%. Elle atteint 50% lorsque les deux
parents connaissent la maladie.
Les facteurs hrditaires jouent un grand rle chez le jeune
enfant et chez l adolescent, explique un allergologue. Plus tard, chez
ladulte, les facteurs d environnement passent au premier plan.
La notion de terrain , elle, englobe l ensemble de nos faiblesses
constitutionnelles, mais aussi de nos forces. Le terrain fait de chacun
des nous un individu unique, avec une raction la maladie qui lui
est propre. C est valable aussi pour les manifestations allergiques.
Chaque malade est un cas diffrent. Il possde un terrain particulier
une hrdit particulire, une histoire, un caractre. Cest cet ensemble
qui, un moment prcis, devient allergique.

Le rle de nos tats d me40


Force est daller chercher une explication du ct du psychisme.
Car si lhrdit ou le terrain montrent bien pourquoi Paul est allergique, alors que Jean ne lest pas, ils nexpliquent pas pourquoi
Jeanne a d se sparer de son chat 40 ans, alors qu ils avaient
vcu en bonne entente durant des annes.
40

Ibidem, p. 25.

68

Certes, lallergie est une raction exagre et errone du systme


immunitaire. Or, on sait depuis plusieurs annes que le systme immunitaire reoit en permanence des informations du reste de lorganisme. Il est notamment tenu au courant de nos tats d me grce
aux substances chimiques et hormonales secrtes par le cerveau selon nos motions. Une nouvelle science, la neuro- psycho- immunologie, tudie avec prcision ces mcanismes dont nous ne connaissons
encore quune petite partie... Ce qu on sait, en revanche, cest que
selon notre tat motionnel, le systme immunitaire rpond plus ou
moins bien aux agressions. Certains messagers chimiques et hormonaux sont en effet immunostimulants, alors que d autres sont immunodpresseurs. Traduisez, donc : ils stimulent ou ils depriment
notre systme de dfense.

la recherche dun quilibre41


Comment stonner, alors, que les facteurs psychologiques aient
une influence sur la plupart des maladies, notamment les allergies ?
Les allergies se manifestent sur un terrain dlicat, que ce soit
sur le plan physique ou psychologique, souligne un allergologue. Les
psychologues et les psychanalistes ne manquent pas de discourir sur
l allergie, maladie de linadaptation et expliquent lasthme comme
un exutoire une situation conflictuelle. Ils ne font qu entrevoir
limmense influence du psychisme sur le corporel. Cest pourquoi,
sil ne peut viter totalement les allergnes responsables de son mal,
l allergique a tout intrt adopter une hygine de vie qui lui assure un meilleur quilibre physique et psychologique.

Le mystre des hautes dilutions42


Aux annes 1990, lquipe du Laboratoire dimmunologie de la
Facult de Pharmacie de Montpellier a tudi leffet des substances
infinitsimales sur le systme immunitaire. Il ne s agissait pas pour
elle de travailler avec des substances homopathiques, mais de voir
comment le systme immunitaire ragissait face des doses infinitsimales de divers produits.
41
42

Idem.
Ibidem, p. 25.

69

Les travaux ont clairement montr que les doses infinitsimales


modulaient laction de ce systme, mais de faon apparemment dsordone. Ainsi, un produit comme la thymosine 5, dilu la manire
homopathique, provoquait une immunostimulation en hiver et une
immunodpression en t.
Une chose ressort clairement de cette tude : les doses infinitsimales exercent une influence sur le systme immunitaire. Et comme
lallergie est une raction inconsidre de ce systme, on peut facilement comprendre pourquoi les remdes homopathiques agissent sur
cette maladie. Mieux encore, l apparent dsordre des rsultats correspond bien la faon dont les homopathes travaillent : on ne
donne pas le mme remde ni les mmes dilutions selon les circonstances de la crise.
Somme toute : Il faut stopper la crise . Puis empcher sa rcidive.

Les bons traitements43


Pour tre efficace, le traitement de l allergie doit donc agir
deux niveaux: dabord sur le symptme, de faon stopper la crise
et faciliter la vie tout de suite. Ensuite sur le terrain, en traitement de fond, pour mettre fin la mauvaise rponse de lorganisme
et viter ainsi les rechutes.
Mdecine de crise par excellence, lallopathie est souvent le premier recours lorsque, soudain, les yeux piquent ou que le nez gratte.Le traitement classique est alors base d anti- histaminiques qui,
comme leur nom l indique, s opposent aux effets de l histamine
dans lorganisme. Ces mdicaments sont notamment efficaces contre
les affections cutanes et les rhinites allergiques, calmant dmangeaisons, ternuements et obstruction nasale. Mais leur tolrance varie
d un individu l autre et ils peuvent provoquer une somnolence.

Les corticodes
La cortisone44 :

Administre par voie generale, elle peut


entraner des effets secondaires importants en cas de cure prolon43
44

Ibidem, p. 26.
Ibidem, p. 26

70

ge : hypertension arterielle, oedme, troubles du rythme cardiaque,


dclenchement d un diabte etc. Dans certains cas, le traitement
peut mme aboutir une vritable dpendance physiologique (corticodpendance ). Cest pourquoi les mdecins leur prfrent les corticodes locaux : arosols, pommades, gouttes nasales ou occulaires.
Les corticodes ( drives de la cortisone ) sont aussi trs actifs
contre les manifestations allergiques. On les utilise en cure brve, en
les rservant aux formes graves ou rcidivantes, cause de
leurs effets secondaires. Les antibiotiques sont parfois prescrits en
cas de surinfection. Lors des crises d asthme, on administre des
broncho- dilatateurs par voie buccale ou injectable, ou encore par
inhalation laide de petits appareils de poche qui renferment un
gaz pulseur.
En cas de conjonctivite, il existe des anti-histaminiques ou des
collyres base de corticodes. Enfin, en cas de choc allergique, une
intervention s impose sous forme d injection base d adrnaline.
Autres mdicaments relativement rcents sont les antidgranulants.
Ce sont les seuls, avec la dsensibilisation, avoir un rle anti- allergique prventif, car ils agissent sur la cellule pour empcher linflammation. prendre quelques semaines avant la pollinisation, ils se
prsentent sous forme de poudre pour tre inhals dans les bronches
ou en brouillard pour la muqueuse du nez.
Reste que tous ces traitements, sils agissent sur la crise pour
la stopper ou la prvenir, ne soignent pas les vritables causes de
lallergie.

La dsensibilisation45
Rserve aux allergies chroniques, la dsensibilisation consiste
injecter sous la peau des petites doses croissantes d allergne pour
obtenir une tolrance progressive de l organisme cette substance
trangre. Elle doit tre effectue par un allergologue.
Aprs un interrogatoire dtaill sur le patient et son environnement, le mdecin pratique des tests cutans avec diffrents allergnes.
Si une rougeur, un gonflement ou des dmangeaisons apparaissent,
45

Ibidem, p. 28.

71

le coupable est tout trouv. Le mdecin entame alors la dsensibilisation. Au dbut, linjection est hebdomadaire, puis mensuelle.
Lorsque lallergne nest pas identifi, la dsensibilisation se fait
l aveuglette. Elle se limite alors mieux faire ragir les moyens
immunitaires du patient. Cette mthode de traitement donne de bons
rsultats notamment dans les allergies du pollen ( 65 % ) et dans les
piqres de gupe ( 95 % ).En revanche, les allergnes comme la poussire de maison, les moisissures et les poils d animaux s y prtent
moins bien.
Par ailleurs, la dsensibilisation doit toujours tre pratique sous
contrle medical car elle peut provoquer des ractions parfois graves.
Le traitement est gnralement long pour tre efficace, trois cinq
ans, voire davantage. Mais en milieu hospitalier, une technique accelre ( le rush ) permet de dsensibiliser en quelques jours, raison
de plusieurs injections quotidiennes ( surtout pour l asthme et le
rhume des foins ).
Nanmoins, des seances dentretien sont necessaires pendant plusieurs annes pour arriver une dsensibilisation complte.

Allergies et grossesse.

La grossesse entrane des modifications considrables. Bizarrement, tous ces changements physiologiques
exercent une action souvent contradictoire chez les futures mamans
sujettes aux allergies. Une tude portant sur plus de mille femmes
asthmatiques a montr que 36 % des femmes avaient vu leur tat
samliorer pendant leur grossesse, alors que 23% avaient senti une
aggravation et 41 % navaient vu aucune diffrence.

Homopathie : quatre niveaux daction46


Mdecine globale avant tout, l homopathie agit aussi bien sur
la crise que sur le terrain. Cest donc une arme particulirement bien
adapte dans toutes les manifestations allergiques, quil s agisse de
rhumes de foin, durticaire, dallergie au soleil ou aux piqres dinsecte. Des travaux biologiques mens l Inserm, notamment, ont
montr que les dilutions d abeille entire ( Apis Mellifica ) empchaient les mcanismes de l allergie aux piqres d abeille.
46

Ibidem, p.28.

72

D autres travaux, cliniques ceux- l, sur les dilutions de pollen,


ont eux- aussi prouv une diminution de l effet allergique. Comme
lexplique un cercheur, lhomopathie essaie dintervenir sur le terrain, sur les symptmes, sur la sensibilit la substance et sur les
mcanismes de l allergie. Selon les cas, le type de patient, le type
dallergie, on utilisera les quatre niveaux daction ou bien un seul.
En cas de crise, le mdecin homopathe traitera donc le symptme
avec des mdicaments dont la toxicologie provoquerait, utilise en
grande quantite, le mme tat que celui dcrit par le malade. Par
exemple, Euphrasia dvelopperait, forte dose, les mmes symptmes
qu une rhino- conjonctivite. Pour agir sur les mcanismes de la maladie, les mdicaments prescrits seront essentiellement l Histamine et
Poumon Histamine.
En traitement de fond, lhomopathie diminuera la ractivit du
patient en modifiant son terrain, un traitement qui peut durer
plusieurs annes, mais qui donne d excellents rsultats dans les allergies solaires, celles des voies ariennes et les simples urticaires. En
revanche, ce traitement de fond est plus difficile en ce qui concerne
les eczmas et les allergies aux piqres d insectes ( Hymnoptres ).
ce niveau d action sur le terrain, quelques grands mdicaments anti-allergiques reviennet souvent, comme Arsenicum, Apis Mellifica et Sulfur. Nanmoins, chaque traitement varie selon les cas et
seul le mdecin homopathe saura dterminer lequel sera le mieux
adapt au patient. Tous ces mdicaments homopathiques sont le plus
souvent prescrits en hautes dilutions. Cest une prcaution pour viter que le malade, mis en contact avec son allergne, ne dclenche
la raction que l on cherchait justement viter.

Isothrapie : comme un auto- vaccin47


Reste un domaine de lhomopathie qui sapplique particulirement bien aux symptmes allergiques : lisothrapie. Il sagit de traiter lallergie par des dilutions de lagent mme qui l a provoque,
par exemple les nombreux allergnes rencontrs dans l environnement boissons, aliments, cosmtiques, poils et plumes d animaux
voire les allergnes spcifiques aux patient, telle la poussire de son
aspirateur. Ou bien, par des dilutions de substances secrtes par le
47

Ibidem, p. 29.

73

malade lui - mme ( sang, urines, sels, srosites ou secrtions des muqueuses ).
D utilisation courte et sans secousse, cest un procd prcieux
et efficace contre la maladie chronique. Ses indications majeures sont
l asthme et les allergies cutanes, ainsi que les allergies des voies
ariennes suprieures.

Acupuncture : un renfort prcieux48


Reine des mdecines nergtiques, lacupuncture trouve galement
sa place dans l arsnal thrapeutique de l allergisant. Et ce tant en
priode de crise quen temps de calme. Selon les Chinois qui l ont
mise au point il y a plusieurs millnaires, le corps humain est parcouru dun rseau dans lequel circule lnergie vitale. Ce rseau est
constitu de mridiens. Lorsque lnergie circule mal, trop vite, trop
lentement ou de manire irrgulire, des desquilibres finissent par
s installer. En stimulant des points prcis, l acupuncteur intervient
alors sur les mridiens pour rgler ces desquilibres.
En cas de rhinite allergique, il soulagera le patient en plaant
les aiguilles dans le dos, la base du cou, sur la nuque et au bord
du nez. En cas dasthme, il peut piquer le point 5 du mridien Poumon qui se trouve la saigne du bras. Mais s il s agit d une
crise importante, surtout chez une personne dj traite par cortisone, il ne faut pas sattendre des rsultats spectaculaires, estime
un mdecin gnraliste et acupuncteur.
En traitement de fond, l acupuncture donne galement de bons
rsultats dans les rhinites saisonnires condition dintervenir quelques mois auparavant. Deux trois sances peuvent suffire, raison
dune sance par mois. Enfin, selon dautres spcialistes, l association
dacupuncture et dauriculothrapie est spectaculaire en cas de dermatoses allergiques et d urticaire chronique.

48

Ibidem

74

Oligothrapie : le manganse en vedette49


Au palmars des traitements applicables aux allergies, les oligolments occupent une place de choix. Ces minraux, prsents dans
notre corps en doses infimes, sont indispensables l organisme, au
sein duquel ils jouent un rle essentiel de catalyseur. Ils sont donc
susceptibles de rquilibrer le terrain du sujet et de renforcer ses
dfenses immunitaires.
En cas dasthme sur fond de bronchite chronique, les plus efficaces sont le manganse, anti- allergique polyvalent par excellence,
et le manganse- cuivre, anti- inflammatoire et anti- infectieux.
Le soufre, dsensibilisant universel, a une action bnfique sur
la muqueuse nasale, tandis que le phosphore agit sur le spasme respiratoire. Le cobalt, anti- fatigue, peut tre associ au manganse en
cas de rhumes de foin ou de rhinites, en alternance avec cuivre-orargent, idal pour lutter contre l asthnie.
Face lurticaire, on associe manganse, soufre et cuivre-or-argent, et contre l eczma, le soufre et le manganse ( en ajoutant une
dose de cuivre sil y a infection ).

Les oligo- lments dans l alimentation50


Manganse, cuivre, soufre et cobalt : voil le quator de choc
qu utilisent les oligo-thrapeutes pour renforcer les dfenses immunitaires de l allergique. Alors pourquoi ne pas les privilgier dans
l alimentation quotidienne ?
Les principales sources alimentaires de manganse sont les crales compltes, notamment lavoine, les lgumes verts, en particulier
les pinards, les betteraves, les fruits frais, surtout le cassis, les fruits
secs ( noix et noisettes ), le jaune doeuf, le th, les clous de girofle
et le gingembre.
Le cuivre, catalyseur de la vitamine C, se trouve dans les abats,
les crales compltes ( Ex. 70 g de riz complet couvrent le besoin
quotidien ), les germes de bl, les lentilles, les fruits secs, les lgumes
verts, les crevettes, les hutres, le th, le cacao et le poivre.
49
50

Ibidem, p. 30.
Ibidem, p. 31.

75

Le soufre, lui, est prsent dans jaune d oeuf, l ail, l oignon, le


poireau, la ciboulette, l chalotte et les asperges.
Quant au cobalt ( lune des composantes de la vitamine B 12 ),
on le trouve dans le foie, le poisson, les produits laitiers, les hutres
les langoustes, le jaune doeuf et les figues.
Mais attention : les quantits contenues dans les aliments varient
selon la qualit des sols o les produits sont cultivs, la qualit de
lagriculture les produits bio en sont plus riches et le mode de
cuisson (les oligo-lments sont partiellement dtruits par la chaleur)

Phytothrapie : des plantes millnaires51


Tous ces traitements ne dispensent pas davoir fait recours aux
recettes offertes par la nature ! Depuis des millnaires, les plantes
sont utilises en pareille occasion. Ainsi, vers lan 2000 avant Jsus
Christ, lempereur chinois Chen Nong aurait tabli un repertoire des
plantes appliquables aux allergies. Celles- ci offrent en effet lavantage de soulager les crises lgres par des lotions, compresses, infusions, dcoctions, tisanes ou glules. Leurs vertus expectorantes, antispasmodiques, anti-inflammatoires ou calmantes seront utilises selon
les besoins.
En cas dasthme, par exemple, un thrapeute conseille trois tasses
par jour dune tisane base de lichen dIslande (100g, expectorant )
de bourgeons de pin ( 10 g, anti- inflammatoires ) et d avoine ( une
poigne, calmante ). Dans tous les cas, la plus douce des mdecines
est dviter tout contact avec l allergne. Mais cest souvent le plus
difficile...

Comment fuir l ennemi52


Sil est ais d viter les aliments, mdicaments et cosmtiques
auxquels on se sait allergique, il est en revanche beaucoup plus dlicat d chapper au pollen, aux acariens ou la poussire ! Cependant, certaines prcautions permettent de se mettre l abri en
en attendant des jours meilleurs...
51
52

Ibidem, p. 30.
Ibidem, p. 31.

76

Au printemps, la vedette au hit- parade des allergies cest le


pollen ! Sans vous clotrer chez vous, vitez donc les balades sous
les premiers rayons de soleil et maintenez vos fentres fermes en
attendant l averse. En effet, la pluie colle les pollens au sol, ce qui
les rend inoffensifs. Libre vous de sortir alors vous promener et
d arer en grand la maison toute entire ! Ne cdez pas non plus
la tentation du bouquet de fleurs dans la chambre..., et mme si
vous dtestez la plage, optez pour des vacances en bord de mer
plutt qu la campagne !

Un mnage minutieux:

Si, par ailleurs, on est allergique


la poussire, la situation se complique. Mieux vaut, dans ce cas
viter chez vous moquette, tapis, peaux de mouton ou de chvre, rideaux ( leur prfrer des stores venitiens en matire synthtique ) et
tentures murales. Traquez la poussire partout et, surtout dans la
chambre coucher, passez l aspirateur chaque jour. Dpoussirez
portes, plinthes et meubles que vous aurez choisi sobres et sans fioritures, laide dun chiffon imprgn d huile. noter : le fer et le
formica sont des matriaux plus sains que le bois. Fuyez enfin les
nids moutons que sont les bibelots, ainsi que les maisons de
campagne ou la poussire a eu le temps de saccumuler entre deux
week- ends !

Adieu les plumes...

Les acariens sont vos ennemis intimes ?


Recouvrez le matelas dune housse en plastique et lavez vos couvertures synthtiques ( prfrables celles en fibres naturelles ) deux
fois par mois. Profitez-en par la mme occasion pour pulvriser des
acaricides en spray sur la literie et sur les meubles. Car lintensit
de l allergie dpend la fois du temps d exposition de lallergne
et de sa densit dans lenvironnement. Quant aux plumes, si elles
vous empchent de respirer en rond, une seule solution : proscrivez
les sacs de couchage, les oreillers, les couettes et les dredons en
duvet. Sans oublier de les viter aussi dans les chambres d htel,
chez les amis ou dans les maisons de location.

Bonjour la montagne! Contre

les allergies aux moisissures,


arez trs souvent et vitez les plantes d appartement, les papiers
peints, ainsi que les cages doiseaux ou le mlange : graines, eau et

77

djections favorise leur formation. Oubliez jusqu l existence des


caves, et montrez-vous des citadins acharns : les habitats humides
et non ars ( comme les maisons de campagne ) ne sont pas faits
pour vous ! En revanche, au- dessus de 1000 mtres d altitude, les
moisissures se dveloppent mal ( de mme que les acariens ).
vous donc les vacances la montagne, plutt quen plaine au
bord dun cours deau ! En cas dasthme, faites la chasse la fume
- facteur d irritation bronchique trs mal tolr. En cas d allergie
aux poils, vitez de caresser l animal domestique de la maison, ou
loignez- le si les symptmes sont trop violents.

Thermalisme et climatisme. Les

stations thermales donnent d excellents rsultats dans le traitement des allergies. Ainsi, la
Scurit sociale note 71 % d amlioration aprs une cure de trois
semaines et 76 % aprs trois cures.
Dans ces lieux de cure, laction thrapeutique des eaux de source
est complte par celle du climat daltitude pour les allergies respiratoires, avec des traitements base dirrigations nasales et pharynges, de gargarismes, d arosols, d inhalations, d injections nasales
de gaz thermaux et de rducation respiratoire.
Les traitements des affections cutanes, eux, conjuguent des bains
simples ou arogazeux, des douches filiformes, des pulvrisations gnrales ou locales. Les cures durent vingt et un jours et sont prises
en charge par la Scu sociale si elles sont prescrites par un mdecin. Par ailleurs, certaines stations assurent le suivi scolaire des enfants.

Une nouvelle approche53


Lorganisme ne fonctionne pas de la mme faon chaque heure
de la journe, tous les jours de lanne. La chronobiologie tudie ces
variations et la faon dont on peut les utiliser pour amliorer leffet
des thrapeutiques. L allergie semble un terrain d application particulirement bien adapt cette nouvelle approche.
En effet, on sait, par exemple, que vers 4 heures du matin, la
concentration en histamine augmente dans le sang et que les bronches se rtrcisssent. Ceci expliquerait pourquoi les crises d asthme
53

Ibidem, p. 29.

78

sont plus frquentes pendant la nuit. De la mme faon, on sait que


les antihistaminiques sont plus efficaces sils sont administrs le soir,
alors que la thophyline, lun des mdicaments de lasthme, est plus
active le matin.

Relaxation et visualisation. Des

techniques comme la relaxation, la sophrologie ou la visualisation peuvent aider les allergiques atenuer les effets de la maladie. Lorsque l allergie est lie
des causes psychologiques importantes, ces techniques mentales constituent un vritable traitement de fond. En aidant le sujet vaquer ses tensions excessives, elles lui permettent de regler petit
petit les conflits qui l emprisonnent.
Et mme lorsque les causes de lallergie sont davantage dordre
physiologique, dues un environnement agressif ou un mtier
risque, les techniques mentales peuvent attnuer les manifestations
allergiques au moment de la crise. Car celle- ci s accompagne trs
souvent d une monte d angoisse qui ne fait qu aggraver le problme. Relaxation, sophrologie et visualisation permettent alors de
briser le cercle vicieux.

Les allergies croises. Les

chercheurs lont constat : il y a


souvent des allergies croises chez une mme personne. Cest ainsi
que, d aprs une dcouverte rcente, l allergie au latex coexisterait
avec une intolrance la banane. De mme, on sait qu une raction
asthmatique au pollen de bouleau est gnralement lie une sensibilit particulire aux pommes.

Un grand responsable : lenvironnement54

54

Ibidem, p. 26.

79

Cest probablement la pire des choses pour un allergique: devoir


se mfier de l attirance spontanne que tout tre humain prouve
pour la nature.
Florence avait quinze ans quand le cauchemar a commenc. Un
dimanche comme les autres, alors qu elle faisait un pique- nique
la campagne avec des amis, elle se mit ternuer sans pouvoir sarrter. Son nez, ses yeux se sont transforms en fontaines... Il a fallu
interrompre la fte pour la ramener la maison. Ctait ma premire crise dallergie, raconte- t- elle. Le lendemain, tout tait rentr
dans l ordre. Mais, partir de ce jour, je n ai pu plus mettre les
pieds la campagne au printemps, sans que a recommence.
Florence souffre de ce quon appelle une allergie saisonnire.
Les statistiques montrent que 10% au moins de la population de la
France est victime d allergies respiratoires. De mme, plus de la
moiti des maladies professionnelles sont de nature allergique. Cest
certainement la maladie la plus rpandue dans le monde et l une
des rares toucher lhomme n importe quel ge de sa vie.
Souvent, lallergie se dclare lorsquon change denvironnement:
dmnagement, changement de rgion ou de pays, de travail ou de
rgime alimentaire. Cest que l environnement joue un grand rle
dans cette maladie. Selon les lieux, lair est plus ou moins riche en
poussire, en pollens ou en polluants industriels, on ctoie plus ou
moins d animaux, on absorbe une nourriture plus ou moins riche
en produits chimiques...
C est pourquoi l allergologue cherche
d abord savoir dans quel environnement vit son patient et sil
en a chang rcemment.
Linfluence de lenvironnement est trs nette dans certaines rgions du monde. On sait, par exemple, que l asthme est inexistant
en Papouasie et chez les Esquimaux, mais ominiprsent dans l le
de Tristan dans lAtlantique du Sud, cause de la qualit de lair
qui y rgne.

Les animaux les plus allergisants55

55

Ibidem, p. 34.

80

Ce sont le chat et le hamster, surtout cause de la salive trs


sche, colle sur leurs poils, mais aussi le lapin nain et le cobaye.
L allergie au chien est plus rare. D autres animaux poil comme
le cheval, le mouton, la chvre ont galement un pouvoir allergnique ( allergnes dans les squames, la salive et l urine ). Les oiseaux,
malgr leurs plumes, sont moins sensibilisants que les plumes des
oreillers et des couettes mme si certains, comme les tourterelles ou
les perruches, peuvent par leurs djections provoquer des pneumopathies. Les gupes, abeilles, frelons et bourdons sont connus pour
tre allergisants, en entranant le fameux choc anaphylactique.
Les moustiques, quant eux, causent aussi des ractions allergiques,
mais celles- ci sont plus rares et sans gravit. Enfin, dautres espces
peuvent dclencher des urticaires de contact (les mduses, les coquillages, les chenilles et les papillons ). Restent les tortues et les poissons qui, eux, sont quasiment sans danger !

Une dmarche fondamentale : la prvention56


Une prvention prcoce :

Chacun sait aujourd hui que


l hrdit pse lourd dans la balance. Cest pourquoi il est important de dtecter les problmes allergiques dune famille de faon
connatre les risques sur la descendance. Ainsi, dans les familles o
il y a eu des cas dallergies au lait de vache, on peut viter dintroduire trop tt ce rgime chez le petit enfant.

56

Ibidem, p. 34.

81

En effet, tant que le systme immunitaire n a pas atteint une


certaine maturit, mieux vaut le protger des allergnes les plus connus. Cette prcaution suffit souvent enrayer le processus de sensibilisation .
Les allergiques aux piqres d insectes doivent fuir la proximit
des ruches, bien sur, mais aussi porter des vtements clairs, car les
insectes sont attirs par les couleurs fonces. Ils ne doivent pas marcher pieds nus dans l herbe, ni manger en plein air ou utiliser de
dodorant, parfum ou laque qui attirent les gupes.
En cas d allergie au nickel, dites adieu vos bijoux- fantaisie,
notamment les boucles doreille et ne vous faites pas percer les oreilles ( linstrument en alliage peut dclencher un eczma de contact ).
En cas d allergie au latex, informez le mdecin praticien avant
une opration, cause du contact de ses gants. En cas d allergie
la pnicilline, certaines personnes devront exclure de leur alimentation le lait et ses drivs et, pour une allergie la candidine, la
levure, le pain, les patisseries, la bire et le fromage.
Enfin, on peut prvenir lallergie au soleil ( lucite ), par la prise
quinze jours avant de comprims de bta- carotne ou d antipaludens. Ce sont autant de simples habitudes prventives et efficaces.
*
/

Une photo concernant les allergnes ! /

Poils de chat, plumes doiseaux, pollens etc.

82

NEUROSCIENCES : champs dapplication57


Les neurosciences rassemblent lensemble des connaissances scientifiques sur le systme nerveux, tant au point de vue de sa structure
que de son fonctionnement. Cette discipline initialement rattache
la biologie s est progressivement mle et a benefici dautres
champs scientifiques que sont notamment la mdecine ( la physiologie), la psychologie, la chimie, la physique, linformatique et les mathmatiques.
Ces interpntrations scientifiques revtent galement des ordres
de grandeur diffrents. Ainsi, alors que certains chercheurs en neurosciences sintressent lexpression des gnes dune catgorie spcifique de cellules nerveuses et travaillent l chelle subcellulaire,
d autres envisagent des rseaux lmentaires de neurones de quelques millimtres ou des rgions crbrales spcialises de la cognition ou de la motricit de quelques centimtres. Afin de simplifier,
on peut considrer que les neurosciences se divisent actuellement en
quatre grands champs thmatiques :
- Les disciplines mdicales des neurosciences que sont la neurologie ( tude des maladies du systme nerveux, comme la dmence,
les traumatismes crniens et rachidiens, la maladie de Parkinson ou
dautres maladies neurodgnratives ...). Figurent galement dans ce
champ thmatique la neuropsychologie et la psychiatrie.
- Les disciplines biologiques rattaches aux neurosciences que sont
la neurobiologie cellulaire et molculaire, lembryologie (dveloppement
du systme nerveux avant la naissance), la neurophysiologie, la neuroanatomie descriptive et fonctionnelle, la neuro - pharmacologie et la
psychophysiologie (tudes des rythmes circadiens, par exemple ).
- Les sciences cognitives rattaches aux neurosciences regroupent
les neurosciences affectives qui s intressent la douleur et aux
motions. Les neurosciences cognitives essayent de dcrypter, du gne
au systme nerveux dans son ensemble, les mcanismes prsidant
des notions aussi essentielles que la vigilance, l attention, la perception au travers de l ensemble des sciences, le langage, la mmoire,
lapprentissage moteur et dcisionnel.
57

D aprs Stphane Bermon, Neurosciences, in : Science et Espace, No. 4, / dcembre 2013, p. 5 6.

83

Les neurosciences comportementales et sociales sont un autre


champ dtude qui essaye de mettre en rapport des donnes gntiques, cellulaires et hormonales avec des comportements tels, par
exemple, les comportements agressifs, maternels ou sexuels, la perception sociale, l empathie ou le raisonnement moral.
- Les neurosciences font appel aux sciences de lingnieur, aux
mathmatiques et aux nouvelles technologies. Ainsi, les nouvelles techniques d imagerie crbrale et notamment d imagerie fonctionnelle
du cerveau ont permis des avances considrables dans la comprhension du fonctionnement du cerveau et de sa complexit.
Les mathmatiques et les sciences computationnelles ont donn
naissance la notion de rseau de neurones et leur modlisation.

Rseaux de neurones

ordinateurs

Un long cheminement scientifique58


Lorsque lon peroit ltendue et les niveaux de diversit et de
complexit des neurosciences, on comprend mieux leur dveloppement
selon une perspective historique. Les investigations et les exprimentations se faisaient avec les moyens du bord, selon les connaissances
de l poque.
Aristote dfendait ainsi la thse selon laquelle les activits mentales trouvaient leur gnse au centre du corps, cest- - dire au niveau du coeur. Cest Hippocrate le premier qui contredit cette version et donna au cerveau ce rle premier. Ceci sera confirm par
58

Ibidem, p. 8.

84

les travaux de Galien ( pour les Romains ) et d Averroes ( pour les


Arabo- Musulmans ).
La leve de linterdiction millnaire de dissection permit ensuite
aux mdecins de la Renaissance, dont Andr Vsale, des avances considrables dans la description anatomique du cerveau et du systme
nerveux. Au 18- e siecle, le neurologue Franois Joseph Gall mit
une thorie sur la localisation des fonctions crbrales dans le cerveau. Cette nouvelle science nomme phrnologie, bien que de nos
jours dpasse, a fortement influenc des gnrations de scientifiques
attachs la recherche sur le cerveau et ses fonctions.
Cette conviction fut encore un peu plus renforce avec les dcouvertes majeures ralises par Broca et Penfield.
Le premier, Franais, sinspirant dobservations ralises vers 1860
sur des patients porteurs de lsions crbrales focalises, identifia les
aires crbrales responsables du langage. Le second, Canadien, tablit
entre 1930 et 1950, grce des stimulations lectriques directes du
cortex ralises au cours dinterventions chirurgicales, une cartographie des principales fonctions et localisations crbrales ; l exemple
le plus connu tant celui de lHomoncule sensitif et moteur.
Bien entendu, ces avances sur les aires crbrales nauraient pas
t possibles sans les dcouvertes de Luigi Galvani et Richard Caton
qui, aux 18- e et au 19- e siecles, mirent en vidence, la bio- lectricit et la nature micro-lectrique de la transmission de linformation
au sein du systme nerveux et des millions de neurones, respectivement la relation entre stimulations lectriques et certains comportements ou activits motrices.
Presque 100 ans plus tard, grce aux progrs de loptique et de
la chimie, Camillo Golgi et Santiago Ramon y Cajal dvoilent pour
la premire fois l organisation cellulaire des neurones et de leurs
connections synaptiques. Ils partageront ainsi tous les deux le Prix
Nobel de physiologie et mdecine en 1906, apportant leurs premires lettres de noblesse ce qui allait plus tard devenir les neurosciences.
Deux ans avant, comme une prmonition, Ivan Petrovich Pavlov
obtenait cette mme distinction pour ses travaux sur la physiologie
digestive, au cours desquels ses exprimentations canines dsormais

85

clbres attestrent pour la premire fois de la notion de reflexe


conditionn. Les neurosciences cognitives venaient de natre.
Au cours du 20- e sicle, l ensemble des recherches qui allait
donner la fin des annes 1960 l appellation de neurosciences
prte une attention particulire la naturalisation et la comprhension d objets de la philosophie de l esprit tels la perception, le
langage, les rves, les motions et l intelligence.

Les secrets du CERVEAU59


Le dbut de ce sicle est encore trs domin par la neurophysiologie, comme en attestent les dcouvertes noblises de Sherrington sur la rtroaction et le concept stimulus- rponse appropri,
d Otto Loewi sur le caractre galement chimique de la transmission de linflux nerveux.
Aprs la Seconde Guerre mondiale, la cyberntique a reprsent
le paradigme dominant pour ltude du cerveau. Celle-ci considre
le cerveau comme l quivalent dune machine calculer. Il faut
se souvenir que nous sommes alors laube de linformatique. Les
tenants de la cyberntique considrent que le cerveau rsout des problmes complexes en multipliant les oprations logiques basiques.
En 1961, l approche neurophysiologique obtint des rsultats remarquables, par le biais de l lectroencphalogramme ( EEG ) qui
permet Jouvet et son quipe, lors denregistrement de sujets endormis, d entrevoir les mcanismes du rve et des structures qui
en sont responsables. partir de ce stade, se constitue le champ
des sciences cognitives qui feront bientt appel galement aux modles mathmatiques et cyberntiques, tout en prenant en compte le
rle essentiel des motions et de lenvironnement.
partir du dbut des annes 1990, l innovation en physique
et en mdecine nuclaire, associe des mthodes performantes de
traitement du signal, va permettre un bond considrable dans les
techniques d imagerie crbrale. L imagerie du systme nerveux
nest plus seulement descriptive, mais elle revt dsormais un caractre fonctionnel, renseignant les chercheurs sur le mtabolisme, lactivation et les interconnexions crbrales, non seulement dans sa di59

Ibidem, p.9.

86

mension spatiale, mais aussi dans sa dimension temporelle. La communaut scientifique tout comme le grand public bnficient dsormais de moyens d observation directe des phnomnes associs la
pense !
Cette apparente simplicit d observation donne lieu une certaine fascination, que Michael Hagner nomme l iconophilie de limagerie crbrale. Les outils permettant lobtention de ces squences
ou images sont principalement lIRM ( Imagerie par Rsonance Magntique) fonctionnelle, la tomographie mission de positon et la
magntomtrie crbrale.

Le circuit de la rcompense60
En 1954, deux chercheurs amricains ralisent une exprience
neurophysiologique qui va rvolutionner les neurosciences : ils implantent des lectrodes diffrents niveaux du cerveau de rats.
Aprs stimulation lectrique dune rgion particulire, savoir ATV
( laire tgmentale ventrale ), nos chercheurs saperoivent avec surprise que non seulement ces stimulations ne sont pas ressenties comme des agressions par les animaux, mais que ceux-ci en tirent un
certain plaisir !
Couplant alors le systme de dlivrance des impulsions lectriques un systme que l animal peut activer par lui- mme, quelle
nest pas leur surprise dobserver que leurs rats deviennent vritablement accro ces stimulations, s en auto- dlivrant plusieurs
centaines par jours et ngligeant tout ce qui les entoure.
Lorsque l exprience est poursuivie, les animaux meurent de
faim, ignorant mme leurs besoins les plus lmentaires. Ceux dentre
nous qui ont des enfants/ adolescents trouveront sans doute une forte analogie entre ces animaux de laboratoire et laddiction de leurs
ttes aux jeux vido... En fait, ces chercheurs venaient de mettre en
vidence ce que lon nommera par la suite le circuit de la rcompense.
L hypothalamus est une structure crbrale importante, situe
assez profondement dans notre cerveau. Parmi ses nombreuses fonctions, l hypothalamus exerce un rle fondamental sur la rgulation
de notre temprature corporelle, notre mtabolisme, la satiet et donc
la recherche de nourriture, la sexualit et l ensemble de nos quili60

Ibidem , p. 11.

87

bres hormonaux. En fait, cet organe est fortement impliqu dans


tout ce qui concerne les fonctions basiques et essentielles notre
survie.
Toutefois, la particularit de lhypothalamus est quil ne reoit
pas directement d informations en provenance du monde qui nous
entoure ( danger, faim, attirance sexuelle etc.). Les informations sont
dabord filtres par diffrentes structures crbrales que sont le cortex prfrontal, le noyau accumbens, le septum, lamygdale et lhyppocampe. Ces diffrents noyaux interagissent entre eux et renseignent
ensuite l hypothalamus. Celui- ci contrle ensuite l ATV.
La particularit de lATV est quelle contient un grand nombre de corps cellulaires de neurones dopamine qui vont en retour
exercer leurs actions sur les zones : prfrontale, septale, le noyau accumbens et l amygdale. Voici donc dcrit le circuit de la rcompense qui prside un bon nombre de dcisions concernant lassouvissement de nos besoins naturels... et, par l, mme notre survie.
Voil pourquoi la consommation de drogues telles la cocane, lhrone ou les amphtamines provoque directement une libration de
dopamine dans le cortex prfrontal, mimant au passage les effets stimulants et extatiques ressentis par les rats de nos deux chercheurs
amricains. On comprend donc aisment limplication de ce circuit
dans toutes formes d addiction : travail, jeux, sexe, drogues...

La Dpression61
Si lon devait simplifier l extrme le fonctionnement des cent
milliards de neurones du cerveau organiss en rseau, il serait possible de considrer cet organe comme une bote noire : d un ct
existent des entres sensorielles (ce que nous voyons, touchons, entendons... ) et, de lautre ct, des sorties qui peuvent tre soit des rponses motrices ( je cours pour chapper un danger ), soit des
sorties psychiques invisibles ( jlabore un plan pour chapper ce
danger ). Lensemble de ces productions invisibles constitue le psychisme.
De maniere trs rductionniste, le cerveau est donc assimilable
un convertisseur qui peut fonctionner soit sur un mode analogique, soit sur un mode cognitif. Il existe par ailleurs un rseau impor61

Ibidem, p. 12.

88

tant de neurones exerant une action modulatrice et permettant notamment le passage du mode analogique au mode cognitif. Ce rseau de neurones prsente la particularit de fonctionner grce 2
neuromdiateurs que sont la noradrnaline et la srotonine.
Les terminaisons de ces neurones font contact avec d autres
neurons et ralisent alors ce que lon nomme une synapse. Permettant la transmission entre les cellules nerveuses, celle- ci comporte
un volet chimique, puisque dans lespace intercellulaire ( fente synaptique )sont scrts par le neurone damont les neuromdiateurs qui
vont exercer leur effet sur le neurone d aval. Cest justement cette
dcouverte capitale qui a valu, en 1936, Le Prix Nobel Henry
Hallet Dale et Otto Loewi.62
On sait dsormais que cest lpuisement de ce systme modulateur noradrnergique et srotoninergique qui conduit la dpression et lon comprend mieux pourquoi, par exemple, un sujet souffrant de dpression prsente des difficults de mmorisation ou
dapprentissage. la fin du 20-e sicle, les progrs de la neurobiologie et de la pharmacologie ont permis de crer des familles de mdicaments luttant efficacement contre la dpression. Leur principe
d action est relativement simple : si les sujets dpressifs prsentent
des concentrations rduites de noradrnaline ou de srotonine au
niveau synaptique, il faut limiter la dgradation enzymatique ou la
recapture pr- synaptique de ces derniers afin d en prolonger laction. C est ce que font deux familles dantidpresseurs qui sont les
inhibiteurs de la mono-amine oxydase ou, plus rcemment, les inhibiteurs de la recapture de la srotonine.
Enfin, notons que quelques quipes mdicales ont rapport des
rsultats encourageants de stimulation lectrique intracrbrale chez
des patients dpressifs majeurs rsistants aux traitements pharmacologiques classiques, ainsi qu la psychothrapie. Les zones stimules taient initialement celles du cortex prfrontal puis, plus rcemment, celles du noyau accumbens, encore appel le centre du plaisir. Ces exprimentations permettent galement de dmontrer limportance du circuit de la rcompense dans le syndrome dpressif.

62

Ibidem, p. 13.

89

L image dune synapse neuronale.

La Mmoire63
La mmorisation consiste en des fonctions d enregistrement, de
stockage et de rcuperation des informations. On saccorde distinguer cinq types de mmoire :
- La mmoire de travail ou mmoire court terme, dont la dure
est de lordre de quelques secondes. Par exemple, on compose le code
dentre que mon hte vient juste de me transmettre.
- La mmoire automatique ou procdurale, qui permet la ralisation de gestes quotidiens appris et frquents.Par exemple: se brosser
les cheveux.
- La mmoire perceptive, qui permet didentifier des stimuli ( sons
images, odeurs, gots ...).
- La mmoire smantique qui reprsente la connaissance factuelle
sur le monde qui nous entoure. Cest une sorte de thsaurus mental
rapidement accessible qui est gnralement prserv dans le
syn-drome amnsique.
- La mmoire pisodique qui est probablement la plus sophistique
d entre toutes. Elle concerne les souvenirs et fait intervenir une
structure anatomique crbrale importante : l hippocampe.
63

Ibidem, p. 14.

90

Bien entendu, ces differents types de mmoire interagissent entre


eux et l information peut aussi se modifier, voire tre perdue ou,
au contraire, complte. Il est possible davoir un souvenir dans une
ville et pour autant en avoir oubli la topographie des lieux ou vice
versa. Pour la comprhension des phnomnes de mmorisation, aprs
la neuro-anatomie et la neuro-psychologie, les nouvelles mthodes
dimagerie crbrale sont daccder des connaissances topographiques. On sait dsormais que le processus de mmorisation fait appel
lactivation de rseaux neuronaux situs dans des zones distinctes
du cerveau.
Cette dynamique de rseau et la stabilit dans le temps semblent
tre le garant dune mmoire de qualit. Ainsi, l imagerie nous rvle quune activation notamment de lhippocampe et du cortex crbral est indispensable pour quun souvenir soit correctement encod
et aussi retrouv. De mme, il existe une spcialisation des hmisphres crbraux pour l encodage et la rcuperation des informations.
La dimension temporelle est aussi importante, puisque nous savons dsormais que ces diffrentes zones crbrales impliques dans
la mmoire doivent l tre de faon synchrone, comme en attestent
les oscillations observes sur ces rseaux de neurones. Ce synchronisme est aussi important pour le stockage que pour le rappel de l
information.
Lenjeu sur une meilleure connaissance de ce qui constitue la
mmoire est important, car il permet aussi de comprendre l influence des vieillissements physiologique, mais aussi pathologique ( ex.
la maladie d Alzheimer) sur cette fonction crbrale essentielle.
Lors du vieillissement physiologique, on observe en effet une
atrophie ( diminution du volume ) des lobes frontaux, ainsi que de
leur activit mtabolique et lectrique. En filigrane de cette observation, il existe une notion importante qui est celle de la plasticit
crbrale. Celle- ci renvoie la facult permanente dadaptation de
lorgane cerveau pour effectuer ses fonctions fondamentales.
Une moindre plasticit crbrale signifie localement une moindre
synthse protique, moins d tablissement de connexions entre neurones( les synapses );le tout probablement sous le contrle dun programme gntique pretabli.Toutefois, tout ne semble pas grav dans
le marbre, puisque de nombreux tableaux mens chez l animal et
chez lhomme dmontrent quune certaine plasticit peut tre retrou91

ve si lindividu change rgulirement d environnement. Autrement


dit, si les individus sont placs ( ou se placent eux- mmes ) dans
des environnements sociaux rgulirement renouvels et changeants,
ceci permettrait d enrayer le phnomne de vieillissement crbral
en entretenant la plasticit.
Ces dcouvertes sont importantes car, outre le fait quelles introduisent les notions capitales denrichissement de lenvironnement et
de rserve cognitive,elles permettent dentrevoir des perspectives thrapeutiques et pratiques pour lutter au quotidien contre le vieillissement crbral. Parmi ces contre-mesures figure lexercice physique
rgulier qui permet le maintien d une cognition de qualit et un
recul de survenue de maladies crbrales dgnratives.
Enfin, et contrairement ce qui a t longtemps enseign,
la neurognse ( la cration de nouveaux neurones ) existe tout au
long de la vie et joue un rle important dans la prservation de
la m- moire.
Somme toute, lenrichissement environnemental et les activits
physiques et sportives influencent directement et positivement cette
neurognse.

Une nigme neuroscientifique64


Lors dune nuit claire, des toiles lointaines diffusent une image
vieille de milliers dannes- lumire, au moins, que nous contemplons
avec nos souvenirs d enfant, nos bribes de connaissances, nos motions, nos valeurs et nos perceptions. Car cest cela, la mmoire !
Fascinante et impalpable, elle se tisse laide de nos sensations,
de nos affects, de nos penses. Nous pouvons alors aventurer que
notre environnement est constitu... de mmoires ! Les rcentes avances en neurosciences nous aident mieux comprendre les mystres
multiples de la mmoire, cette insaisissable facult de l esprit qui
constitue lune des plus passionnantes nigmes du cerveau humain.

64

D aprs Patricia Chirot, La mmoire, une nigme majeure, in : Science et Espace, No.4./ dc. 2013,
p. 36 37.

92

La mmoire est- elle fiable ?65


Notre cerveau est trs tonnant. Chaque mmoire possde son
propre fonctionnement et sa propre chelle de temps. La mmoire
dite permanente nous accompagne thoriquement toute notre vie.
Elle se subdivise en deux catgories. L une sactive lorsque le rappel des souvenirs seffectue laide de mots : cest la mmoire permanente dclarative explicite. L autre, ou mmoire non- dclarative
implicite, nous permet d effectuer plusieurs tches simultanment,
par exemple d couter attentivement une mission radiophonique,
tout en conduisant non moins attentivement !
La premire est si souple qu elle emprunte plusieurs chemins
pour restituer un souvenir. Cest extraordinaire... mais le corollaire,
justement, entrane une forme d imprcision. Ainsi, si nos moments
de grande honte semblent inscrits de manire indlbile dans nos
souvenirs, des moments prcis de notre vie, que nous croyions bien
enracins, subiront des altrations mesure que nous les solliciterons.
Cest le cas de nos souvenirs denfance, que nous ressentons avec
une vive motion et cest cela qui nous fait croire leur authenticit alors quen ralit, certains dtails se modifient au fil de nos
rappels mmoriels. Car nous sommes des tres vivants et nos expriences actuelles se mlent notre pass et concoctent un plat
mmoriel chaque fois diffrent, comme une plus ou moins grande
pince d pices ajoute dans un plat que nous ralisons depuis
longtemps les yeux ferms ...
En effet, la mmoire est un systme destin nous accompagner
lors de nos aventures sur notre chemin de vie, et nous y adapter
dans une optique de survie. Notre pass est indissolublement li
notre prsent ! quoi servirait de nous rappeler notre visage d enfant, alors que la maturit se reflte dans notre miroir... ? Nous
devons nous souvenir de notre image actuelle, pas de notre aspect
joufflu d antan !

65

Ibidem.

93

Une machinerie biologique complexe66


Notre cerveau possde une plasticit inoue et les souvenirs slaborent ds la gestation. Les neurones sont hautement spcialiss et
dveloppent un rseau de communication les synapses chaque
fois quils rencontrent une nouvelle information. Ce systme synaptique se renforce ou s affaiblit au gr des sollicitations et des apprentissages. Plus ceux-ci sont varis et durables, plus les neurones
sont efficaces. Les neurones possdent une mmoire personnelle
tandis quils fonctionnent en rseau en temps rel. De la technologie
de pointe en somme !
Cependant, ils sont vulnrables au stress et lge ... mais dans
ce cas, ils ne cessent jamais toute activit: ils ralentissent leur rythme
comme si un employeur attentif prservait les seniors de toute
pression prjudiciable leur tat de sant. Un organe du cerveau,
l hippocampe, traite de la mmoire spatiale, olfactive et court terme. Cest ainsi que celui des chauffeurs de taxi chevronns se rvle plus gros que celui de conducteurs dbutants, et que des rats privs de cet organe ne peuvent plus s orienter ni interprter de diffrentes odeurs.
Soulignons encore que la mmoire olfactive joue un rle de
premier plan dans la mmorisation, lointain rappel de lorigine animale de l homme...
Lamygdale, voisine de lhippocampe, est le sige de la mmoire
motionnelle. Elle est relie toute une palette de stimuli : visuels,
auditifs, olfactifs, gustatifs, viscraux... et les signaux de danger lui
parviennent avant mme que la conscience les ait identifis ! Toutefois, nous ignorons encore comment fonctionne la mmoire du musicien qui, comme la lgende l attribue Mozart, put mmoriser intgralement une messe aprs l avoir entendue une seule fois.
Les personnes qui possdent loreille absolue capables de
reconnatre spontanment les intervalles musicaux les uns par rapport aux autres l acquirent probablement lors d un apprentissage avant lge de six ans !... Pourtant, la hauteur d une note ne
demeure dans notre mmoire que dix petites secondes ...

66

Ibidem, p. 39.

94

Par ailleurs, o situer les peurs collectives de lhumanit et les


peurs instinctives ? On sait que la trace douloureuse dun souvenir
est visible en imagerie mdicale, mais le mystre demeure quant
la localisation prcise dun souvenir :certaines zones sont polyvalentes
et les recherches soulvent autant de questions que de rponses.

La mmoire stupfiante des autistes surdous67


Les autistes savants sont dots d une mmoire stupfiante qui
fascine les neuroscientifiques. Lun lit une page dun oeil, une autre
page du second.... D autres apprennent et matrisent une nouvelle
langue en une semaine.... L un survole une ville en avion et, son
retour, il la dessine lchelle et la fentre prs ! Les calculateurs
prodiges confrent aux chiffres une personnalit et voient aussitot
s inscrire, sur leur cran intrieur, le rsultat dun calcul de dizaines de nombres... tout cela sans jamais avoir appris !
Chez les autistes, le souvenir s encode dans des zones inhabituelles du cerveau. Cette mmoire exceptionnelle, notamment chez
les autistes atteints du syndrome dAsperger, saccompagne, hlas, de
plusieurs troubles : difficults relationnelles, gestes compulsifs, fragilit immunitaire, et surtout, prfrence dobjets inanims par rapport
la contemplation de visages. Il semble, dans ce dernier cas, qu un
dficit dans la rapidit identifier les expressions si changeantes
des visages soit en cause.
Par consquent, ne nous plaignons pas de nos troubles mineurs
de mmoire : celle-ci fonctionne selon plusieurs modalits inhrentes
ses diffrentes spcialisations, ce dont nous devrions plutt nous
rjouir. En effet, notre ducation ne nous enseigne jamais comment
utiliser bon escient notre merveilleux potentiel et nous sommes
prompts critiquer nos trous de mmoire alors que, bien souvent,
nous n en sommes que de maladroits, voire d inconscients utilisateurs !

67

Ibidem, p. 40- 41.

95

Une mmoire en perptuelle volution...68


En vieillissant, nous avons tendance retrouver nos souvenirs
denfance, tandis que les vnements rcents s estompent. Nos motions envahissent cet espace que nous meublons d anecdotes.
Le quotidien actuel nous semble, en revanche, tort ou raison, peu savoureux. Nous retrouvons parfois des souvenirs enfouis
que nous pensions avoir oublis. Nos premiers souvenirs conscients
s laborent vers lge de 3 ans un moment o la personnalit
consciente se faonne. Ils sont particulirement intenses jusqu
ladolescence, car tous les sens sont stimuls et les expriences nouvelles abondent.
Le dbut de l ge adulte est galement trs prsent notre
esprit puis, graduellement, les souvenirs paraissent s appauvrir et
devenir confus. La perte de certaines connexions synaptiques n en
est pas uniquement responsable : la routine, voire le dsenchantement
moussent les sensations. Les tudes scientifiques sont formelles : les
personnes matures qui conservent des activits, varient les expriences et cultivent la gaiet jouissent d une excellente mmoire, mme
si son fonctionnement diffre.

La mmoire, indispensable de loubli69


Point nest besoin de tout nous rappeler : l oubli constitue cet
espace libre o se reconfigurent les souvenirs. En effet, un souvenir,
mme le plus prcis, n est qu une reconstruction d un lment ou
dune situation perus par le prisme dune personnalit en changement permanent. Il est vulnrable aux influences dautrui ou de nos
affects comme le relatent de dramatiques procs lis des faux
souvenirs induits chez des tmoins de bonne fois. Il repose sur linconscient individuel ou collectif. Il sinscrit donc dans la temporalit
tant li lidentit.
En effet, nos souvenirs composent, en quelque sorte, nos empreintes, non digitales, mais vnementielles, qui nous situent par rapport autrui et nous font dire je ... Ce je est un autre parmi
une multitude, mais la physique quantique nous enseigne galement
68
69

Ibidem, p. 41.
Ibidem, p. 44.

96

que je ne peut exister sans le tout... Voil de quoi nous inviter


abandonner notre prsomptueuse suprmatie sur les autres cratures
afin de participer en conscience une aventure qui nous concerne
tous. Et voil pourquoi aussi le battement des ailes d un papillon
ici... affecte le droulement dun processus ailleurs...
De tout temps, lhomme se pose cette question lancinante: Qui
suis - je ? ou bien : quoi suis- je destin ? Notre mmoire se fait
lenregistreuse de notre existence et notre personnalit entire y participe. Malheureusement, nous avons tendance prendre loutil pour
une finalit et vouloir non seulement tout enregistrer, mais aussi
aspirer tout pouvoir restituer, dans une dmarche qui ressemble
fort une consommation de masse effrne. Or, une telle crature
serait vritablement monstrueuse, car elle serait prive d volution,
fige dans un pass qui se prolongerait indfiniment...
La maturit, avec ses spectres mdiatiques de pertes de la mmoire, constitue au contraire un temps d assimilation des leons de
vie, pour soi dabord, et ensuite pour une transmission en vue dune
avance qui devrait tre collective. La perte de la mmoire nest pas
inluctable, mais elle est souhaitable dans cette mesure. L oubli est
donc, en realit, indispensable : car il rorganise les briques de cet
difice complexe qu est notre personnalit et lui permet de s adapter, de se rorienter, bref, de forger notre conscience au feu des expriences. Ce qui, finalement, s appelle aussi : vivre.

Les neurones peuvent former des millions de connexins diffrentes dans notre cerveau.

97

Condamns l OUBLI ?70


Si seulement nous pouvions nous rappeler de tout ! Sauf que
notre cerveau n y survivrait pas. Car si nous oublions, cest...pour
notre bien! Telle est l tonnante dcouverte des neurosciences, qui
ont dmont la mcanique de notre mmoire. la cl : loin d tre
un handicap de la mmoire, l oubli lui est necessaire. Et, par l
mme, il nous est indispensable.
Car sans oubli, notre cerveau ne parvient plus trier les donnes ni leur donner du sens. L homme va devoir se familiariser
avec cette ide neuve : plutt que de conserver tout prix, apprendre faire disparatre s il veut garder sa mmoire vive. Si notre
mmoire, si imparfaite, oublie plus qu elle ne retient, ce n est pas
par impuissance. Nous noublions pas, comme on la longtemps cru,
parce que nous n aurions pas assez de neurones pour tout stocker
ou parce que certains rseaux neuronaux se seraient altrs.
Les tudes les plus rcentes montrent, au contraire, que notre
cerveau oublie en grande partie volontairement. Parce que cet oubli
lui est tout simplement indispensable pour rester efficace et continuer produire le comportement le mieux adapt un environnement en volution constante. Ds lors s claire d un jour radicalement nouveau notre volont sculaire de prolonger nos souvenirs :
nous ne tirerons avantage de mmoires quasi- infinies quen prservant notre capacit oublier.
En effet, l imagerie crbrale ( IRM fonctionnelle ) a confirm
que certaines formes doubli taient intentionnelles et ne rsultaient
donc pas dun disfonctionnement crbral. Elle a par exemple montr qu une rgion du cortex prfrontal ( ventrolatral antrieur
droit ) s activait davantage lorsqu on demandait un patient doublier une information quil avait mmorise, suggrant un mcanisme actif du cerveau pour y parvenir. Un processus utile au quotidien,
car pour se rappeler, le moment venu, une information importante,
le cerveau doit souvent la slectionner parmi diffrents autres souvenirs en comptition. O ai- je gar ma voiture ce matin ?... Ce
souvenir interfre avec celui de la place de parking ocupe hier,
avant- hier...
Ainsi, comme le rsument les chercheurs : Les phnomnes de
souvenir et de loubli sont intimement relis : nous oublions souvent
70

D aprs Science & Vie / Questions- Rponses, No. Septembre 2014, p.75 83.

98

prcisment parce que nous nous sommes rappels d autres informations.


Un tel processus doubli permettrait notamment notre cerveau
de contrer l effet vantail, bien connu des psychologues depuis les
anes 1970 : mesure que le nombre d informations relies entre
elles augmente dans la mmoire long terme, le temps ncessaire
pour vrifier que lon reconnat un lment particulier de cet ensemble dinformations augmente lui aussi.
L imagerie crbrale tente aujourd hui de prciser les rgions
du cerveau mobilises dans ce processus. Mais le rsultat, lui, est net:
plus la comptition est vive entre informations concurrentes, plus le
patient oublie les informations qui ont t rejets lors d une phase
de rappel. Le cerveau accderait ainsi plus vite aux donnes qui se
sont rvles les plus pertinentes. Perdre sa capacite oublier, cest
donc aussi perdre celle de retrouver efficacement les informations
qui se sont rvles les plus utiles. C est bien ce que suggrent les
tudes mens depuis la fin des annes 1990 auprs des personnes
ges. Si elles ont beaucoup plus de mal mettre jour leurs connaissances, cest en partie parce qu elles oublient moins facilement
que les jeunes. La capacit dinhiber des souvenirs diminuerait avec
lge, empchant le cerveau de sadapter un nouveau contexte.

Les mmes mcanismes favorisent


oublis et souvenirs71
Parmi toutes les informations que le cerveau enregistre chaque
instant, quand et comment se fait le choix de celles qu il faudra
dfinitivement retenir ou sacrifier ? Dans une tude publie en fvrier
2013, des spcialistes de l cole mdicale de Harvard et de l Universit de Berkeley (Californie), montrent que cette slection se ferait
au moment de l encodage par un signalement particulier attach
chacun des souvenirs mmorises pendant la journe.
Ainsi, quand vous vivez un vnement en direct, qui n est donc
pas encore un souvenir, par exemple un match de football durant
la Coupe du monde, tous vos sens sont en veil. Vous regardez ce
match, vous vous visualisez galement le lieu o vous tes ( un caf,
un salon etc.) Dans le mme temps, vous captez avec votre oue les
71

Ibidem, p. 76.

99

les commentaires de vos voisins, vous inhalez l odeur d une pizza


au four, vous ressentez le froid / la chaleur du dehors ...
Ces signalements serviraient ensuite, durant la nuit qui suit, de
repre au cerveau pour faire le tri pendant le sommeil : les informations retenir sont stabilises ou renforces, les autres effaces.
Des oscillations rapides mesures durant le sommeil, dans le cortex
parital gauche, corrles de meilleurs scores de mmorisation et
doubli suggrent en effet, selon les neuropsychologues, que des mcanismes dpendant du sommeil non seulement favorisent activement
le souvenir, mais favorisent aussi activement loubli.
De fait, la psychiatrie est remplie de symptomatologies paranoaques, de compulsions obsessionnelles, de manifestations phobiques
et anxieuses dont l origine est l incapacit oublier, se dfaire
de souvenirs encombrants ou traumatisants.
On le voit : l oubli, seul, peut donner sens une accumulation
devenue envahissante. Et cest l le paradoxe auquel seront confrontes les sciences du XXI- e sicle : plus les donnes s accumulent
dans les disques durs, moins elles prennent sens car les hirarchies
seffacent, les causalits se diluent.
De faon plus gnrale, le XXI-e sicle va devenir apprendre que
la survie de notre histoire ne s articule plus exclusivement autour
de l ide de la conservation d un maximum de traces, mais aussi
autour de celle que l oubli est gage d une meilleure mmorisation.
Un immense changement dans nos habitudes de penser les choses.

chaque souvenir, son type de mmorisation72


Dans notre cerveau, il existe en fait 5 types de mmoires, ddis
chacun un type de mmorisation spcifique, que soutiennent diffrentes zones crbrales aujourdhui identifies. Ainsi, la mmoire de
travail stocke momentanment les informations ncessaires pour composer un numro de tlphone ou suivre une conversation.
La mmoire procdurale concentre les souvenirs lis l habilit
motrice ( crire, jouer d un instrument ). Les vnements de la vie
( examen, mariage ) se logent dans la mmoire pisodique, tandis
que les souvenirs lis aux sensations ( odeur, son, visage ) dans la
mmoire perceptive.
72

Ibidem, p. 83.

100

O sigent les Souvenirs ?73


Malgr des dcennies dtudes, on ignore encore prcisement
o et comment sont conservs nos souvenirs. Toutefois, avec les rcents progrs des techniques d imagerie mdicale ( IRM, lectroencphalogramme, scanner ...) et des sciences telles la gntique ou la
neurologie, les spcialistes sont aujourd hui en mesure de formuler
quelques hypothses. Certains chercheurs pensent ainsi que les souvenirs sont stocks dans de grands ensembles neuronaux.
D autres croient qu ils sont entreposs au coeur mme des
cellules nerveuses ; dautres encore quils sont situs dans les synapses
qui sont des points de contact et d change entre les neurones.
Il y a fort parier que toutes ces hypothses soient correctes
un certain degr et que la vrit soit une combinaison de toutes,
73

Ibidem, p. 80.

101

s amuse un biologiste de l Institut Picower pour lapprentissage et


la mmoire du Massachusetts Institute of Technology ( MIT) Boston ( tats- Unis).
Nanmoins, au centre du processus de mmorisation, une structure crbrale se rvle centrale : lhippocampe.Celui-ci est log dans
le systme limbique au coeur du cerveau, au niveau des tempes.
C est dans l hippocampe que les souvenirs des differents vnements de notre vie se forment. Ils sont la fois gravs dans l espace et dans le temps sous la forme dune adresse, grce l activation de certains neurones de l hippocampe.
C est une sorte de code qui enregistre tout ce qui s est pass
dans les diffrentes rgions du cerveau avant d aboutir au souvenir, et qui peut tre activ de faon le faire resurgir.

CRIRE aide-t-il mieux MMORISER ?74


La rponse en est : pour les cours, OUI ! l heure de la rentre,
bon nombre dtudiants ont abandonn le stylo pour la prise de notes
sur tablettes et ordinateurs. Une erreur, car selon une tude mene
par des chercheurs de l Universit de Princeton aux tats- Unis,
et publie en avril 2014, en phase d apprentissage, quand il s agit
de relier des ides, lcriture la main stimule davantage le cerveau
que de taper sur les touches d un clavier !
Pour arriver cette conclusion, les chercheurs ont test 3 groupes
d tudiants sur une confrence suivie de questions sur le mme sujet. Rsultat: les tudiants qui avaient utilis lordinateur ne savaient
pas mieux rpondre aux questions purement factuelles. Et sur les
plus conceptuelles, ils taient mme moins performants. Conclusion :
Taper la vitesse de la lumire encourage transcrire tout ce que
l on entend, sans faire vraiment attention ce qui est dit. Inscrire
chaque mot donne l impression que vous avez une comprhension
plus complte du sujet. Ce nest pas le cas. Cest la qualit des notes
qui doit primer sur leur quantit, explique lun des chercheurs de
ltude.
En effet, si la prise des notes la main est plus longue, elle
contraint ltudiant faire un tri des informations dans sa tte, les

74

Ibidem, p. 82.

102

relier, se les approprier puis les reformuler pour les synthtiser. Un


travail qui amliore la comprhension et la mmorisation du sujet.
Pis, si lordinateur est connect internet, lcriture se fait en pilotage automatique, car la concentration sur le cours est rduite par la
messagerie ou le web.

Mission : CERVEAU75
La science est fascinante, car elle nous rvle la complexit
de lunivers. Et justement, pour comprendre lunivers et le concept
de fascination, nous avons besoin de l objet le plus complexe qui
soit : le cerveau humain.
Le cerveau est compos denviron 100 milliards de cellules spcialises, appelles neurones. Chacun possde environ 10. 000 liens
vers les neurones voisins, pour un total d environ 100 trillions de
connexions. titre de comparaison, il y a plus de conexions dans un
centimtre cube de tissu crbral quil n y a dtoiles dans la Voie
Lacte. Cest un dfi pour les scientifiques qui souhaitent comprendre lactivit crbrale. Ils doivent avoir recours lun des outils de
recherche les plus avancs leur disposition : l imagerie crbrale.
Limagerie crbrale est une technique de pointe non invasive
d observation du cerveau. Les premires images fonctionnelles du
cerveau ont fait leur apparition dans le milieu de la recherche mdicale au cours des annes 1970, avec l introduction de la tomographie par mission de positons ( TEP ), qui suppose d injecter dans
le flux sanguin des traceurs radioactifs qui parviennent ensuite au
cerveau. Ces traceurs disparaissent rapidement et mettent de brefs
clairs ( des rayons gamma ) qui sont rvls par un scanner spcifique : un gros cylindre ( dans lequel le patient s allonge ) contenant
plusieurs anneaux quips de dtecteurs extrmement sensibles.
Un ordinateur retraite ensuite les donnes obtenues, cherche les
erreurs et reconstruit une image topographique en 3 D au code
couleur prcis, indiquant les niveaux dactivit des diffrentes zones
du cerveau. Les TEP peuvent tracer la mtabolisation du glucose
du cerveau et lactivit des neurotransmetteurs particuliers ( les substances chimiques qui transmettent les signaux entre les neurones ),
selon le traceur qui a t inject.
75

D aprs Robin Carhart Harris, Les secrets du corps humain, in : Les merveilles de la Science /
Hors srie, No. 6 / 2014, Paris, p. 33- 35.

103

Les mdecins y ont recours pour rechercher les causes de lpilepsie et pour diagnostiquer certaines formes de la maladie dAlzheimer et de cancer, tandis que les chercheurs les utilisent pour suivre
les ractions lectriques et chimiques entre les neurons (les synapses)
qui sont capitales dans l tude de l anxit, de la dpression et de
l addiction. La principale limite des TEP est leur incapacit rvler lactivit crbrale en temps rel. Plus avance, l imagerie par
rsonnance magntique fonctionnelle ( IRMF ) ne demande pas d injection de produits radioactifs et scanne le cerveau la recherche
de proprites magntiques qui apparaissent lorsque le sang est oxygn. On obtient alors une image plus dtaille de lactivit en cours
dans le cerveau. Aprs lexamen qui est realis dans un engin ressemblant un beignet gant, ces proprits sont visibles l cran
grce aux changements magntiques dpendants du niveau doxygne
du systme sanguin et elles aident les scientifiques comprendre
quelle partie du cerveau est implique dans des tches cognitives
telles que le langage et la mmoire. Toutefois, le flux sanguin nest
quun indicateur de hausse de l activit du cerveau et la communication neurale n est, encore une fois, rvle en temps reel.

Les six rgions du cerveau et leurs fonctions.

LES 6 RGIONS DU CERVEAU et leurs


fonctions76
76

Ibidem, p. 34.

104

1. Le cortex crbral :

Cest la structure du cerveau dont


lvolution est la plus rcente. Il comporte quatre lobes : le lobe
frontal, le lobe parital, le lobe temporal et le lobe occipital. Le cortex
crbral rgit la pense, la perception et le langage.

2. Le thalamus : Il

relaie les signaux moteurs et sensoriels au


cortex crbral et rgule le sommeil et lveil.

3. L amygdale : Elle

est associe aux ractions motionnelles,


particulirement la peur, et gre la rponse combat - fuite .

4. L hippocampe : Il

joue un rle majeur dans l apprentissage et la mmoire immdiate. L hippocampe peut aussi produire
de nouveaux neurones.

5. Le cervelet :

C est une structure strie qui coordonne les


mouvements et compte elle seule plus de neurones que tout le
reste du cerveau.

6. Le tronc crbral :

Souvent appel cerveau reptilien,


le tronc crbral contrle les fonctions vitales du corps, comme les
battements du coeur et la respiration.

105

L imagerie par rsonance magntique ( IRM ) est utilise pour observer l anatomie et les
fonctions du corps.

Neurodynamique : lEEG, la MEG, lIRMF77


L imagerie crbrale est en train de rvolutionner la manire
dont nous comprenons le cerveau. Lide dun neurone fonctionnant
comme une unit individuelle a donn naissance au concept daction
neuronale de masse lactivit synchonise grande chelle d ensembles neuronaux qui se manifeste sous forme d oscillations lectriques rythmiques qui traversent les zones du cerveau.
On peut les tudier en utilisant les EEG ( lectro- encphalographies ). Elles jouent un rle central dans les interfaces cerveau- machine. Mais lorsque les chercheurs veulent regarder des modles
d action synchronise en temps rel, ils se tournent vers la MEG
( magnto-encphalographie ).

77

Ibidem, p. 34.

106

La MEG est ralise l aide dun scanner quip dun casque


integr dans lequel 160 dtecteurs ultrapuissants enregistrent les
champs magntiques produits par l activit crbrale. Mais ces
champs sont si fiables que la pice dans laquelle le scanner est utilis doit tre isole du champ magntique de la Terre pour tre en
mesure de les dtecter.
Les MEG peuvent enregistrer l activit crbrale extrmement
vite, mais la technique a aussi ses propres limites, ce qui a conduit
les chercheurs la combiner lIRMF pour obtenir un rendu plus
complet de lactivit crbrale globale. Nous avons choisi l IRMF
pour sa rsolution spatiale sans pareille et sa capacit unique montrer le cerveau sous toutes les coutures de manire non invasive
explique un neuropharmacologue qui a rcemment regard les effets
de la substance psychdlique appele psilocybine sur le cerveau.
LIRMF saisit des fluctuations de signal de lordre de 1 0,1 oscillations de neurones par seconde, tandis que la MEG ( magntoencphalographie ) peut dtecter jusqu 100 oscillations par seconde,
bien qu elle ne permette pas de voir aussi profondment lintrieur du cerveau que l IRMF.
En combinant ces deux technologies, les recherches ont permis
de montrer comment le cerveau mtabolise une substance hallucinogne naturelle, la tryptamine, dont la structure est similaire celle
du neurotransmetteur appel srotonine. Les donnes collectes
partir des images suggrent que certaines zones du cerveau se dcouplent sous l influence de la psilocybine, permettant d accder
un tat de cognition sans limites. Ces rsultats pourraient changer
notre comprhension de la formation de lesprit. Cela pourrait nous
aider comprendre comment la conscience humaine a volu.
Ltude des substances hallucinognes a toujours offert de nouveaux enseignements sur la conscience. Le travail dimagerie a permis de les transposer dans le cadre des neurosciences modernes et
de rvler ainsi des informations remarquables sur le rle critique
de certains rcepteurs de la srotonine dans la rgulation des fonctions crbrales.

107

Des images du futur78


Alors que les technologies d imagerie crbrale continuent se
dvelopper, leur potentiel dexpansion de notre notion de conscience
va de plus en plus loin. Mme le concept d inconscient est remis
en cause, comme la constat lquipe de chercheurs de lUnversit
de Waterloo, au Canada.
Durant de nombreuses annes, on ne savait pas si les patients
plongs dans un tat vgtatif permanent taient conscients de leur
environnement, ou s ils taient purement et simplement en tat de
mort crbrale. Mais, en 2006, les chercheurs canadiens ont utilis
des images du cerveau pour rvler que bon nombre de ces patients
taient en fait conscients, et pouvaient mme apprendre changer
leur activit crbrale en raction des questions verbales.
De surcrot, certains neuropsychologues pensent que les technologies d imagerie crbrale pourraient, terme, rendre possible la
lecture des penses. En effet, des chercheurs de lUniversit de Californie ont dj utilis l imagerie crbrale et l informatique pour
dtecter et reconstruire les visages auxquels pensent les sujets. Ils
mettent laccent sur les bnfices potentiels de ces donnes, afin de
mettre au point de nouveaux traitements et une meilleure comprhension des pathologies mentales.

Principaux composants du cerveau humain79


1. La matire blanche :

Celle- ci est compose de millions


de cbles qui connectent les neurones dune rgion l autre du
cerveau. Chaque cble, appel axone, est couvert d une substance
grasse, appele myline. La matire blanche constitue prs de 50 %
du cerveau humain. Savez- vous que la sclrose en plaques et la
maladie d Alzheimer affectent la matire blanche ?

2. La matire grise :

Elle est principalement constitue de


corps cellulaires, les bulbes, situs lextrmit des neurones o se
trouvent leur noyau. Le corps cellulaire, ou soma, est le point de dpart des axones lors du processus de synthse des protines. Les
78
79

Ibidem, p. 36.
Ibidem, p. 37.

108

rgions du cerveau impliques dans le contrle des muscles, le langage et les perceptions sensorielles sont largement composes de
matire grise. Savez- vous que le syndrome bipolaire est li des
anomalies dans la matire grise ?

3. Les neurones :

Blocs de construction du systme nerveux,


les neurones sont des cellules spcialises responsables de la communication par signaux chimiques et lectriques. Il y a des neurones
dans le corps entier, mais ils sont plus nombreux dans le cerveau,
o ils peuvent former des millions de connexions diffrentes.

4. Les dendrites :

Celles-ci sont les formations arborescentes


de neurones qui agrandissent la surface des corps cellulaires, soma.
Elles reoivent des informations d autres neurones et transmettent
les impulsins au soma par les synapses, o les neurotransmetteurs
sont librs. La plupart des neurones ont des dendrites qui reprsentent des prolongements arboriss de leur cytoplasme.

Le CERVEAU dun GNIE80

Le cerveau d Einstein : il ne comportait pas le sillon latral qui existe


dans un cerveau habituel.

80

Ibidem, p. 43 44.

109

la mort dAlbert Einstein, son cerveau est devenu une curiosit scientifique. Dans les mois qui suivirent le dcs du clbre
physicien, en 1955, le pathologiste Thomas Harvey le dissqua en 240
morceaux. Au fil des annes, il distribua des chantillons de tissus
et des photos un groupe de scientifiques tris sur le volet. Ainsi,
petit petit des indices concernant le gnie dEinstein furent rvls.
Certes, Einstein est n avec un bon cerveau et de bons gnes
sous-jacents. Mais il a aussi bnfici dune famille qui a encourag
ces donnes de dpart et lui a permis de suivre ses intrts intellectuels. Je suppose que chaque gnration comptera toujours un certain nombre dindividus qui seront aussi bien pourvus qu Einstein
dun point de vue gntique, mais la bonne configuration d vnements est ncessaire, dont les facteurs environnementaux. dit un
professeur de lUniversit de Floride.
Possder un cerveau de grande taille nquivaut pas forcment
une qualit suprieure et un QI lev, prcise un psychologue.
Le QI, ou quotient intellectuel , est la mesure commune de
lintellect. Il compare la capacit mentale dune personne celle de
ses pairs. Lhumanit est absolument fascine par lintellect et, juste titre, un QI lev est li une sant, un emploi et des revenus
meilleurs, ainsi qu un risque moindre daccidents et de mort prmature.
On a longtemps cru que la taille du cerveau jouait un rle dans
le QI, mais malgr une certaine corrlation, une taille importante
nquivaut pas toujours une qualit suprieure du quotient intellectuel. Ainsi, l une des premires conclusions issues de l autopsie
d Einstein rvla que son cerveau tait plus petit que la moyenne,
pesant environ 200 grammes de moins qu un cerveau moyen de 1400
grammes.
Ce que nous savons, cest que le cerveau reprsente 2% de notre
poids, quil consomme cependant 20% de notre consommation doxygne et que nos gnes jouent un rle essentiel dans notre QI.
On estime quentre 50% et 70% de notre intelligence est transmise
par nos perents. Ainsi, des tudes concernant les enfants adoptifs
montrent que, bien que le QI dun enfant puisse varier, il est invariablement plus proche de celui de sa mre biologique que de celui
de sa mre adoptive.

110

Pourtant, peu de chercheurs tudient la gntique dintellects suprieurs. La plupart dentre eux tudient les intellects infrieurs, tels
que ceux procdant des handicaps mentaux, peut-tre parce que leurs
effets sont plus faciles reconnatre et quil sagit dun enjeu social
plus urgent.
Comme la taille et le poids, l intelligence intgre le mystre de
lhritabilit manquante, autrement dit, sa transmission de gnration en gnration est considrable. Mais il est difficile d identifier
le gne qui en est responsable. Entre 5 10 de l hritabilit est
explicable, mais il nous manque le reste..., explique le Prof. Robert
Plomin de Londres. Nous n avons pas encore identifi les gnes
spcifiques qui y participent.... Selon ce gnticien, des centaines et
peut-tre mme des milliers de gnes ont une incidence sur l intelligence.Nous ne recherchons pas les gnes du gnie, mais les gnes
de l intelligence, afin d avoir un chantillon plus riche , montrant
les effets positifs des gnes , dit- il.81
Son raisonnement se rsume ainsi : lintelligence, comme la
taille et le poids, a une distribution normale. Reportez le QI dune
popu-lation donne sur un graphique et vous obtiendrez ce quon
appel- le une courbe en cloche , dans laquelle la plupart des gens
se situ- ent autour du milieu de la courbe et moins vers les
extrmits inf- rieure et suprieure. En tudiant les extrmits de
lchelle, vous ob-tiendrez des indices sur les gnes qui ont une
influence positive ou ngative sur l intelligence. Mon hypothse
est que pour oprer un niveau trs elev, il faut trouver plus
de mutations gntiques positives et moins de ngatives ,
remarque- t- il.
Les mutations gntiques sont le plus souvent ngatives et, au
mieux, n ont aucune consquence. Les personnes dotes d un QI
suprieur ne prsentent pas de mutations de gnie, mais plutt moins
de mutations ngatives, comme celles qui entranent un retard mental. D autres chercheurs estiment que rechercher des gnes n est
pas une bonne stratgie.
Lorsqu il s agit d intelligence, la plupart des chercheurs suggrent que les facteurs sociaux jouent un rle immense. Bien que
lintelligence soit hautement hritable, le fait davoir un schma gntique ne suffit pas lui seul. Ce qui compte, cest ce que vous en
81

Ibidem, p. 46 47.

111

faites, la faon dont ce schma est excute et dans quelles circonstances.


Ce qui nous ramne Einstein: les dernires rvlations de 2013
concernant son cerveau nous viennent d un professeur anthropologue volutionniste et de ses collgues en Floride. Ils postulent que
ce qui a fait le gnie d Einstein tait sa curiosit naturelle pour
notre monde, associe une famille qui a encourag cette curiosit.
Cest toujours Einstein qui nous conseillait de penser en images,
plutt qu en paroles. Sa thorie de la relativit gnrale peut tre
imagine comme une balle de bowling pose sur un trampoline, avec
une bille qui roule dans le creux cr par la balle de bowling. Cest
ainsi que les objets lourds dforment lespace temps, attirant vers
eux les objets plus lgers.

Penser lavenir et faire des projets82


Einstein est n avec un bon cerveau et de bonnes gnes.
Mais la cl ( de son gnie ) en est la curiosit....

On sait que la famille d Einstein encourageait sa curiosit et,


sans le contrler, lui permettait de suivre ses intrts intellectuels.
Il cessa d aller l cole un moment donn il s y ennuyait !
mais ce ntait pas grave. Son pre et son oncle ayant des centres
dintrt technique, il fut expos des concepts mcaniques, tandis
que sa mre s occupait de sa formation musicale. Par consquent,
son environnement tait propice une autoprogrammation de ses
propres centres d intrt intellectuel.
En examinant des photos indites de la collection de Thomas
Harvey, le Prof. anthropologue Dean Falk trouva que les motifs du
cerveau d Einstein, particulirement le cortex prfrontal ( la partie
externe plisse) taient inhabituellement complexes, lui confrant une
surface exceptionnellement grande.

82

D aprs Dean Falk, Le cortex prfrontal..., in: Les merveilles de la Science,/ Hors srie, No. 6.
Paris, 2014, p.48.

112

Le cortex prfrontal doit tre particulirement important pour


penser l avenir, imaginer des scnarios, faire des projets... Celui
d Einstein tait impressionnant... On le constate rien qu en observant sa surface, explique le professeur Falk.
Ces caractristiques ont pu contribuer aux clbres exercices
mentaux d Einstein, comme : poursuivre un faisceau lumineux, tre
dans un ascenseur en chute libre, ou encore tre propuls le long
dune tour, dans un tramway etc. qui participrent sa faon innovante de concevoir l espace, le temps et l apesanteur. Bien sr,
il faut avoir un matriel de qualit pour commencer, explique le
Pr. Falk. Einstein est n avec un bon cerveau et de bons gnes...
Mais la cl en est la curiosit, ainsi que la recherche de rponses
aux questions survenant naturellement chez un individu, conclut- il.

O rside l intelligence ?83


83

Ibidem, p. 49.

113

Alors que la structure du cerveau dEinstein met en lumire la


relation d entre le cerveau et l intelligence, d autres recherches
s intressent aux cervaux d un groupe de sujets beaucoup plus
large. L une de ces tudes a analys les cerveaux de presque 200
combattants de la guerre du Vietnam, ayant souffert des lsions
dans les rgions trs spcifiques du cerveau, la suite de blessures
pntrantes la tte.
Des neuroscientifiques amricains ont tudie des tomodensitogrammes de leurs cerveaux, avant de faire subir aux paricipants une
srie de tests cognitifs. En comparant les capacits danciens soldats
ayant souffert de lsions dans une rgion spcifique de leurs cerveaux
celles de ceux qui n en avaient aucune, ils ont t en mesure de
localiser les rgions participant aux capacits cognitives qui contribuent lintelligence. Nous avons constat que l intelligence gnrale dpend dun systme neural extrmement circonscrit , explique
un professeur de lUniversit de lIllinois. Plusieurs rgions du cerveau, ainsi que les connexions les reliant, taient de premire importance pour ce qui est de lintelligence gnrale .
Ces rgions se situent en grande partie dans le cortex frontal
( derrire le front ), dans les cortex temporaux ( derrire les oreilles)
et dans le cortex parital ( partie suprieure arrire de la tte ). Les
tractus de substance blanche, de longs liens entre ces rgions, ont
galement une importance notable.
Dautres recherches rcentes menes sur danciens combattants
ont montr que le cortex frontal et le cortex parital participent
galement l intelligence motionnelle la capacit valuer et
contrler nos motions et celles des autres. Cela montre quel
point l intelligence gnrale est relie lintelligence motionnelle.

Le gnie tient-il de l acquis ou de l inn ?84


84

D aprs : Science & Vie ,/ Questions- Rponses, No. Septembre 2014, p.15.

114

Si lexprience faonne le cerveau jusqu le doter de capacits


quil ne possdait pas la naissance, il semblerait qu linverse, les
extraordinaires aptitudes des gnies soit le fait des caractristiques
crbrales qui prexistent l exprience. Autrement dit, plutt que
de lacquis, le gnie serait du ressort de l inn.
Le gnie... mais lequel ? La question est loin dtre banale, puisquaucun neuroscientifique dans le monde n a pu, jusqu ici cerner
ce qui runit le dramaturge William Shakespeare, le musicien Wolfgang Amadeus Mozart, le physicien Albert Einstein ou encore le joueur d chec Bobby Ficher... Il est, en revanche, plus ais de dfinir
et donc dtudier ce qu est un surdou.
Gnralement, ils sont identifis par leur Q.I. ( quotient intellectuel ) suprieur 130. Daprs les recherches de John Geake, de lUniversit anglaise Oxford Brookes, les rgions frontales du cortex
des enfants surdous se dveloppent de manire prcoce, donnant
forme un cortex prfrontal trs dense en matire grise. Leurs performances cognitives seraient ainsi plus rapides et plus efficaces, grce une mmoire de travail accrue.
ladolescence, la connectivit crbrale se retrouverait renforce
entre les lobes frontaux et paritaux des deux hmisphres, faisant
merger leur intelligence crative typique.
Un autre type de gnie, aussi particulier qupoustouflant, se retrouve chez les autistes savants, connus pour leurs incroyables
talents dans le calcul, l art, notamment la musique, ou la mmorisation. Ceux-ci leur viendraient dune forte prvalence de lhmisphre droit sur le gauche, ainsi qu une distribution atypique des connexions crbrales. Certains neurologues estiment que ces capacits
de savant sommeillent en chacun de nous, masqus par les fonctions
cognitives, dgrades chez les autistes, qui permettent d organiser
les penses de manire cohrente. En tmoignent ces personnes qui,
du jour au lendemain, aprs une maladie ou une lsion affectant
lhmisphre gauche, se dcouvrent un talent de savant. Cest le cas
dun pianiste accidentel, un chirurgien frapp par la foudre dans
une cabine tlphonique, qui, aussitt remis du choc, sans formation
musicale, s est mis composer au piano un flot interminable de
morceaux.

Quand les protines synaptiques


115

font la diffrence85
On a longtemps pens que la complexit cerebrale dpendait
du poids du cerveau relativement celui du corps et que l intelligence etait lie au nombre de neurones. Ainsi, Homo sapiens prsente- t- il des comportements plus complexes que le hrisson, le rapport entre la masse du cerveau et la masse corporelle tant beaucoup
plus lev dans son cas, que dans celui de linsectivore.
De mme, le cerveau humain renferme des milliards de neurones,
quand les vers nmatodes nen possdent que quelques centaines. En
2008, une tude mene au Royaume - Uni a rvl que ces facults
cognitives sont aussi lies lvolution, au fil des ges, de la composition molculaire des synapses ces connexions par lesquelles les
neurones communiquent entre eux, via l influx nerveux.
Le cerveau humain possde des millions de milliards de synapses,
soit quelques millions de fois plus que de neurones ! explique le
professeur Seth Grant qui a dirig cet tude. Et chacune delle est
compose denviron un millier de protines qui forment une machinerie molculaire l intrieur de la synapse, un peu comme une
puce dordinateur qui traiterait les donnes en transit dun neurone
lautre. Pourtant aucune tude na analys la composition molculaire des connexions neuronales. Grce aux techniques de la protomique ( identification et analyse des protines ) et de la gnomique
( identification et analyse des gnes ), ils ont reconstitu l volution
des synapses du cerveau. Ils ont tudi 600 des 1000 protines qui
sont prsentes dans les synapses de mammifres et appartiennent
des complexes de molcules synaptiques impliqus dans lapprentissage et la mmoire.
Les chercheurs se sont penchs sur les gnes qui codent ces protines et ont examin le gnome de 19 espces, comprenant des vertbrs ( souris,...homme ), des invertbrs ( mouche drosophile..) et un
animal unicellulaire, la levure. Rsultat : prs dun quart des gnes
synaptiques ( 23% environ ), prsents dans le cerveau humain existent dj chez les animaux unicellulaires dpourvus de systme nerveux. Ainsi, mme les tres vivants les plus simples seraient dots
d un coeur de base de 150 molcules, commun avec les tres les
plus complexes.
85

D aprs Science & Vie ./ Questions Rponses, No. Septembre 2014, p. 18 19.

116

Les chercheurs ont nomm cet ensemble ancestral de proteines


synaptiques la proto-synapse . quoi peuvent bien servir ces protines chez des organismes sans systeme nerveux ? Selon les chercheurs, la proto-synapse permettrait aux unicellulaires de raliser les
comportements essentiels, comme rpondre un stimulus :un stress,
un changement de temprature, un manque de nourriture...
En guise de conclusion : Tout comme la quantit de neurones, la
diversit et le nombre de protines synaptiques constituent des caractres dterminants en matire dintelligence. Ainsi, la mouche drosophile, malgr sa quantit importante de neurones, ne possde quune
quarantaine de types de protines synaptiques, ce qui limite sa capacit rpondre un stimulus. La souris, elle, a une grande varit
de ces protines. Donc elle va rpondre un stimulus avec plus de
souplesse.
Chez les unicellulaires: pas de synapse,mais un anctre: la protosynapse. Forme de quelques protines, cette proto-synapse ne permet
quune rponse simple.
Chez les invertbrs, la synapse contient
plus de protines qui autorisent une rponse strotype.
Chez les
vertbrs, la grande diversit de protines synaptiques permet des rponses varies un stimulus.

Les synapses permettent la transmission d informations entre les neurones par un processus
chimique.

Sommeil : un tiers de notre vie86


86

Ibidem, p.29 30.

117

Tous les tres vivants dorment, plus ou moins : lhomme nchappe


pas cette rgle. Pourtant, le temps du sommeil est un temps non
productif, tandis quil rend vulnrable. Pourquoi lvolution a- t- elle
slectionn ce comportement ? Do nous vient ce besoin ? La science
apporte enfin des rponses.
80 ans, un tre humain aura dormi environ 26 ans et 240
jours, soit ramen sa vie entire, en moyenne 8 heures par jour.
Tout le monde dort. Et finalement, personne ne s en tonne. Pourtant, pendant le sommeil, les tres vivants se rendent vulnrables aux
prdateurs, ne se nourrissent pas, ne se reproduisent pas. Comment
expliquer que lvolution ait autoris une telle gabegie ?
Une chercheuse au Centre de recherche en neurosciences de Lyon
le reconnat : Le sommeil serait une incongruit incroyable sil ne
servait rien dimportant. Reste donc savoir quoi : se reposer, recharger les batteries ? Mais alors comment expliquer que
les poumons et le coeur ne connaissent pas cette ncessite ? Sans
parler du cerveau, continuellement anim dune activit intense...
Pour percer ce mystre, les chercheurs ont pris la question lenvers et observ les consquences de sa privation chez l homme et
chez l animal: Fonctions cardio- vasculaire, endocrine, immunologique... tous les paramtres physiologiques mesurs sont dgrads...dtaille la chercheuse. Autant de consquences potentiellement graves.
Par exprience, on pourrait croire que les nuits trop courtes
provoquent simplement de la fatigue, un manque de vigilence ou des
trous de mmoire, soit des troubles directement perceptibles et, pour
tout dire, transitoires. Dormir fait partie de lhygine de vie poursuit la chercheuse. Ngliger son sommeil expose des drglements
physiopathologiques, au mme titre qu une mauvaise alimentation
ou un manque dactivit physique.

Le manque de sommeil en dit long sur lui...87


87

Ibidem.

118

Pour dcouvrir ses fonctions prcises, les chercheurs ont essay


de comprendre quel lien existe entre sommeil et mtabolisme. Plusieurs tudes amricaines ont montr quune dure moyenne de sommeil infrieure 7 heures par nuit augmente le risque de mourir
dune maladie cardio- vasculaire ou crbro- vasculaire, dun cancer
voire dune septicemie. Et que rpte de faon chronique, la privation de sommeil entrane des phnomnes de prise de poids, pouvant induire obsit et diabte. Des enqutes menes dans les pays
occidentaux rvlent des volutions concomitantes :la dure du sommeil diminue, tandis que la prvalence de l obsit et du diabte
progresse. Le motif : outre le temps d veil supplmentaire qui peut
tre consacr grignoter plutt qu bouger, le manque de sommeil
influence la rgulation du mtabolisme nergtique.
Le cerveau reoit alors une information erron sur la balance
nergtique. En fait, la quantit et la qualit du sommeil semblent
corrles au niveau des hormones contrlant la satit : la leptine
( hormone de la satit ) et la ghreline ( hormone de la faim ).
La conjonction des deux variations stimule donc lapptit dans
la journe. Des expriences menes lUniversit de Chicago sur de
jeunes hommes en bonne sant ont rvl que 6 nuits conscutives
sans dormir plus de quatre heures suffisent les amener dun tat
normal un tat prdiabtique. En effet, leur production d insuline
diminue 30 %, comme la sensibilit de l insuline cet hormone.
Consquence de tous ces drglements: lorganisme rgule moins
bien les quantits de sucre circulant dans le sang. Ces perturbations disparaissent aprs quelques nuits de rcuperation, souligne un
spcialiste. Mais il est probable qu long terme, la dette de sommeil laisse des traces indlbiles et favorise le dveloppement du
diabte.

Au coeur du dveloppement du cerveau88


88

Ibidem, p. 30.

119

En outre, cest durant le sommeil lent qu est scrt lhormone


de croissance chez les enfants et les adolescents. Une carence en sommeil peut donc induire une diminution de la croissance. Et enfin, le
sommeil est indispensable au maintient dune immunit performante. Chacun a pu le constater : un rhume s attrape plus facilement
lorsqu on est fatigu. Biologiquement, les chercheurs expliquent ces
observations par le fait que le manque de sommeil impacte le nombre de cellules immunitaires, leur distribution tissulaire et leur activit. Ainsi, le dficit de sommeil perturbe lactivit de certains globules blancs ( neutrophiles et lymphocytes ) acteurs importants de
limmunit inne, et induit une baisse de la production des anticorps.
La perturbation du systme immunitaire pourrait galement induire le dveloppement dautres maladies, comme les allergies ou les
maladies auto-immunes.
Mais la fonction du sommeil, qui est de mieux en mieux cerne
par les scientifiques, concerne galement le cerveau. Privs de sommeil, notre attention baisse, nos rflexes s amenuisent et notre cerveau semble embrum et incapable de prendre des dcisions cohrentes : autant d effets qui peuvent tre l origine d accidents et
que les scientifiques tudient sous le nom de troubles cognitifs.
Mais surtout, le sommeil intervient dans le dveloppement du
cerveau. Il rvet une importance particulire dans les premieres annes de la vie de nombreuses espces, caracterises par un besoin
dune grande quantit de sommeil, majoritairement paradoxal (durant
lequel les rves sont nombreux et le tonus musculaire aboli ).
Chez lhomme, le sommeil du nouveau-n prsente jusqu 80%
de sommeil paradoxal, contre 20 % chez ladulte. Plus le cerveau est
immature, plus il y a de sommeil, et plus ce sommeil est paradoxal
explique le responsable de lunit neurobiologique du sommeil la
Piti - Salptrire. L hypothse est que le cerveau a besoin d tre
stimul pour se dvelopper et crer ses connexions neuronales.
Caractris par une activit crbrale proche de celle de lveil,
le sommeil paradoxal serait un stimulus automatique, gnr par le
cerveau lui- mme, pour assurer son dveloppement.
Mais, dans ce cas, pourquoi en conserve- t- on lge adulte ?
Simplement parce que le cerveau continue de crer des synapses
(la zone de contact fonctionnelle entre deux neurones ) et mme des
neurones tout ge et aurait donc toujours besoin de sommeil paradoxal pour se stimuler. Quand on apprend des choses, cela exige
120

de lnergie et de l espace pour crer ou renforcer les connexions


neuronales correspondantes. Le sommeil serait le moment le plus
propice pour consolider ces rorganisationsexplique un spcialiste
du Centre de recherches en neurosciences de Lyon.

Sommeil et mmorisation89
Le rle du sommeil sur la consolidation synaptique expliquerait
galement son impact sur la mmorisation. Des tudes ont mis en
vidence que lorsque le cerveau est correctement stimul par des
ondes de mme frquence que celles observes pendant le sommeil
lent, la mmorisation sen trouve renforce, ce qui valide lhypothse
dun rle actif du sommeil dans les processus mnsiques !
La thorie dominante cest que pendant le sommeil une zone du
cerveau, lhippocampe ( une petite rgion niche au coeur du cerveau
au niveau des tempes et implique dans le processus de mmorisation ) profiterait de labsence de stimuli entrants pour consolider les
apprentissages en faisant travailler le cortex. L imagerie crbrale
permet de voir que pendant ce processus, les rgions actives le jour
durant lapprentissage sont ractives durant le sommeil.
Des expriences amricaines ralises sur des rats, dont les rsultats ont t publis en 2005, ont rvl quen rduisant la dure du
sommeil pendant plusieurs nuits conscutives, la prolifration et la
survie de ces nouveaux neurones taient fortement diminues.
En parallle, les animaux soumis des tests d apprentissage connus pour tre lis au fonctionnement de lhippocampe, - se sont
rvls moins performants. Peut - tre que ce qui se produit aprs
quelques nuits trop courtes vaut pour le cerveau- victime d insomnies chroniques. Ce mcanisme est encore loin d tre dcod : les
rles respectifs du sommeil lent et du sommeil paradoxal dans ces
processus mnsiques notamment continuent de faire dbat.
Selon une premire thorie, le sommeil lent servirait traiter les
donnes dclaratives ( ex. textes lus, paroles entendues ), alors que le
sommeil paradoxal servirait au traitement des apprentissages moteurs complexes et des informations motionnelles.
89

Ibidem, p. 32 -34.

121

Selon une autre approche, sommeil lent et paradoxal auraient une


activite complmentaire, indpendamment de la nature des apprentissages. Ainsi, le premier servirait prtraiter l information afin
quelle soit plus rsistante aux interfrences, pour quelle puisse tre
mieux consolide pendant le second - explique un spcialiste franais. Cependant, si son lien avec le processus mnsique est tabli,
son rle n est que partiel, comme le souligne le mme chercheur :
Une partie de la mmorisation a lieu durant lveil. La preuve en
est : si on ne dort pas, on ne perd qu environ 30 % de l information, pas 100 % ... Ce qui montre bien que le sommeil apporte un
plus, mais quil nest pas indispensable la mmoire.
Quant une thorie complte du sommeil, le mme spcialiste de
prdire : Je ne suis pas sr que lon puisse trouver un jour une
thorie unifie du sommeil, car c est un processus trs complexe,
avec de trs nombreuses interactions.
Seule certitude : le sommeil est vital ! Et pour preuve : ds qu
un organisme a t priv de sommeil, il a tendance de rcuprer
des temps de sommeil plus longs. Un mcanisme nomm le rebond.
Proportionnel la privation, ce rebond reprsente en moyenne 60%
de la dette, tant observ chez toutes les espces tudies ce jour.
Il prsente souvent une meilleure qualit de sommeil. Un argument:
Si le corps essaie de compenser, cest parce que le sommeil est non
seulement utile, mais primordial, rsume un autre spcialiste.
Et cela, mme si nous ne sommes pas tous gaux face au manque
de sommeil. Les femmes y sont plus sensibles que les hommes, tandis que lge semble tre un facteur protecteur : les personnes ges
rsistent mieux au manque de sommeil que les jeunes. Mme si ces
derniers rcuprent plus vite. Il est en effet plus facile de se remettre dune nuit blanche 20 ans ! En clair, quel que soit lge, nous
sommes tous sensibles au manque de sommeil !
Or, globalement notre temps de repos nocturne baisse. Et si les
diffrentes tudes ne saccordent pas sur la dure moyenne de sommeil, toutes montrent qu elle diminue et devient insuffisante pour
un nombre toujours croissant de personnes, notamment des adolescents ( ex. 40 % des moins de 15 ans sont en dette de sommeil ).Les
Franais ont ainsi perdu entre 1986 et 2013, 20 minutes de sommeil
tous ges confondus, et 50 minutes pour les 15 - 18 ans ! Les effets
dltres du manque de sommeil ( problmes cognitifs, mtaboliques,
122

immunitaires ) fragilisent les organismes et l on peut se demander


si, force de rogner sur notre sommeil, nous ne sommes pas en
train de rduire notre esprance de vie en bonne sant ...

Que se passe-t-il dans notre cerveau


quand nous dormons ?90
Longtemps, les chercheurs nont vu dans ltat de sommeil qu
un simple passage en mode off du cerveau... Aujourdhui il russissent peu peu extorquer au cerveau endormi une partie de
ses secrets. L lectroencphalographie ( EEG ) sonde ainsi lintrieur
du crne sans l ouvrir, en mesurant l activit lectrique la surface du cerveau, via des lectrodes poses sur le cuir chevelu.
Les biologistes peuvent ds lors mesurer lactivit des neurones
situs juste sous llectrode concerne. Se dessine ainsi une onde, sur
laquelle la hauteur ( lamplitude ) des vagues reflte le degr de synchronisation des neurones : plus ils sactivent ensemble, plus lamplitude est forte, la frquence dpendant, elle, du nombre de neurones
en action. Or, le sommeil voit se succder des ondes de formes trs
diffrentes ! Non seulement le continent sommeil vibre dune activit intrieure, mais en plus, il est constitu de diffrents pays
travers lesquels le cerveau voyage cycliquement !
Le sommeil est divis en 5 phases ( stades ) qui se succdent
chaque nuit, raison de 4 5 cycles denviron 90 minutes chacun.
Les quatre premires correspondent ce que les scientifiques appellent le sommeil lent car, l EEG, l activit crbrale se trouve
de plus en plus ralentie.
Plus dune heure aprs lendormissement, le cerveau atteint une
cinquime phase qui dure de 12 20 % de la dure totale. Cest le
sommeil dit paradoxal ou rapide, riche en rves, et o l activit
crebrale s avre intense ! Chaque stade est caractristique d une
activit crbrale qui lui est propre. Le sommeil lent voit l activit
crbrale diminuer mesure qu il se fait plus profond, tandis que
la tonicit musculaire reste prsente. Lors du sommeil paradoxal, au
contraire, le cerveau retrouve une pleine activit, alors que la tonicit est abolie.
90

Ibidem, p. 34- 35.

123

Fait tonnant, en 2010, une quipe du centre de recherches en


neurosciences de Lyon a dcouvert, grce a des lectrodes implantes en profondeur dans le cerveau, que toutes ses rgions ne sendorment pas en mme temps, mais progressivement ! Cest la notion de
sommeil local. Ainsi, au stade 1 du sommeil lent, le thalamus( situ
au coeur du cerveau et impliqu dans la rgulation de la conscience) est le premier sendormir. Alors que des sites corticaux, situs
en surface de lencphale et impliqus dans laudition, la vue, le langage ... restent, eux, actives jusqu 20 minutes aprs !
Plus troublant encore: il est possible que nous ne dormions
jamais compltement ! Une tude ralise en 2012, aux tats- Unis,
sest penche sur les stades 3 et 4 du sommeil lent, o lon dort le
plus profondment. Rsultat : la notion de sommeil local valait aussi
pour ces stades.Preuve que le sommeil est plutt un vnement fragmentaire, pendant lequel des zones s teignent, alors que d autres
restent allumes.

Un CERVEAU

/ Science & Vie , 2014

D o viennent nos CAUCHEMARS ?91


En cauchemardant, le cerveau transforme nos
grandes terreurs diurnes en petites frayeurs nocturnes...

91

D aprs Science & Vie, / Questions Rponses, No. Septembre 2014, p. 42 43.

124

Cette exprience onirique que tout le monde a forcment dj


vcue et qui nous rveille, en sueur, au milieu de la nuit, a longtemps drout les scientifiques. Pour y voir plus clair, le directeur
du laboratoire des rves et cauchemars de lHpital du Sacr-Cur
de Montral ( Canada ), a entrepris au milieu des annes 2000, de
runir l ensemble des donnes disponibles, que ce soit en psychologie, en sciences cognitives ou en neurobiologie.
Ainsi, des connaissances fondamentales acquises sur les circuits
crebraux et rcits de milliers de dormeurs sujets aux cauchemars
ont t compils, analyss, dcortiqus. Il en ressort que, si les cachemars sont si communs, c est parce qu ils remplissent une fonction
prcise : celle de duper notre cerveau motionnel, en rcrivant les
souvenirs de nos peurs les plus perturbantes pour les neutraliser
finalement. Autrement dit, les cauchemars ne seraient pas l expression affolle de nos peurs enfouies, mais le moyen quutilise le cerveau pour s en dbarrasser.
Marcher seul, la nuit, dans un parking souterrain, aller un
examen sans avoir revis la matire ou contester un suprieur colrique: le cerveau peroit que ces situations relles sont dangereuses.
Une petite rgion du cerveau, l amygdale, stocke ces informations
dans ces circuits, crant des mmoires de peur.
Mais pour notre survie, il faut parfois aussi apprendre matriser ses peurs. Et c est l que les cauchemars interviennent. Ils
crent un scnario fictif qui mlange les lments anxiognes stocks dans notre mmoire de peur d autres, plus rassurants,puiss
dans nos autres souvenirs. Ce travail de simulation serait initi par
l hippocampe, une structure crbrale niche au coeur du cerveau
o loge notre mmoire contextuelle. C est en son sein que se crerait le scnario fictif, la fois criant de ralisme et incohrent.

Le rveil, synonyme dchec : Car, pendant

le sommeil, le
cortex frontal, la region de notre cerveau qui analyse et detecte les
invraisemblances, est dsactiv. Mais pas l amygdale. Du coup, celleci se trouve bernee: croyant revivre un souvenir dangereux, elle declenche chez le dormeur les emotions de peur typiques des cauche-

125

mars. Sauf que les elements trangers, voire loufoques, introduits


dans le scenario par l hippocampe, rendent l experience moins angoissante que le souvenir originel.
En cauchemardant, le cerveau transforme nos grandes terreurs
diurnes en petites frayeurs nocturnes. Au fil des nuits, les vritables
peurs de lindividu s attnuent. Mais parfois la machine s emballe
et le cauchemar choue dans sa tentative d apaiser les peurs. Trop
de stress ? Des souvenirs traumatisants ? Le cortex prfrontal mdian ne parvient plus rfrner la peur. Et le dormeur se rveille
dans un tat de panique au risque que la peur soit renforce.
Pourquoi le cauchemar choue- t- il parfois remplir son rle
d attnuation de nos peurs ? Quelle en est la cause neurologique,
quels circuits sont touchs par ce problme, voil lune des questions prioritaires aujourd hui, souligne le chercheur canadien de cidessus.

Leffet des somnifres sur l organisme92


Difficult s endormir, incapacit maintenir le sommeil ou
tendance au rveil prcoce... d aprs lAssurance- maladie, prs de
10% de la population franaise aurait recours une aide pharmacologique au moment de se coucher. Et principalement aux somnifres, aussi nomms hypnotiques.
De fait, ces mdicaments sont capables d induire le sommeil.
En particulier, deux dentre eux : selon l Agence nationale de scurite du mdicament ( ANSM ), les deux somnifres les plus consomms en 2010 taient le zolpidem ( Stilnox et ses gnriques ) et la
zoplicone ( comme Imovane ), avec respectivement 25 et 17 millions
de botes coules. Tous deux tant des somnifres de troisime
gnration. Concrtement, ils induisent le sommeil parce qu ils
agissent comme des dpresseurs du systme nerveux central. Ils stimulent les rcepteurs de l acide gamma- aminobutyrique, un neurotransmetteur inhibiteur de l activit neuronale.
En clair, ce messager chimique naturel rduit lexcitabilit des
neurones qu il rencontre. En augmentant ces effets, ces somnifres
ralentissent, voire bloquent les neurones impliqus dans l veil. De
quoi favoriser l endormissement et le maintient du sommeil.
92

Ibidem, p. 48

126

Officiellement, seules ces deux classes de mdicaments sont des


somnifres, c est- - dire quils disposent dune autorisation de mise
sur le march pour repondre specifiquement aux problemes dinsomnie. Mais en pratique la palette est bien plus large : les benzodiazpines anxiolytiques, les antidpresseurs, les antihistaminiques, la mlatonine ... de nombreux traitements alternatifs sont prescrits, soit
parce qu ils agissent sur une pathologie responsable de l insomnie,
( par exemple la dpression ou lanxit ), soit parce qu ils engendrent des effets secondaires favorisant le sommeil.
C est le cas des antihistaminiques, des mdicaments gnralement prescrits contre les allergies. Car l histamine, mdiateur chimique libr lors des rponses immunitaires, est aussi implique
dans le contrle de l veil. En rduisant ou en bloquant ses effets,
les antihistaminiques provoquent la somnolence et donc lendormissement. De mme, certains antidpresseurs peuvent avoir, petites
doses, un effet bnfique sur le sommeil, en particulier sur sa continuit, assure la coordinatrice du rseau Morphe, un rseau de
sant consacr la prise en charge des troubles chroniques du sommeil.
Quant la mlatonine, elle peut s avrer intressante lorsque
le patient souffre d un dcalage de phase, par exemple s il se
couche et se lve trop tard. Elle peut rsynchroniser lhorloge interne et rinstaller un bon cycle de sommeil.
La dure d action du produit est un lement capital: les somnifres dure de vie courte ( comme le zolpidem ) seront prescrits
ceux qui ont du mal s endormir, et les somnifres action
prolonge ceux qui dplorent un rveil prcoce. Mais il sagit surtout dajuster les traitements en fonction de leurs effets secondaires
indsirables. Car, malheureusement, les somnifres n agissent pas
uniquement sur les systmes dveil et de sommeil. Peu spcifiques,
ils inhibent galement des neurones impliqus dans la vigilence et
la mmorisation, entranant somnolence, troubles de la concentration et de la mmoire.
Autre problme de taille : lefficacit de ces somnifres diminue rapidement avec le temps. Pour maintenir les mmes effets, les
doses doivent tre augmentes, avec un risque d addiction. De fait,
en 2010, une quipe genevoise a montr que ces molcules ont galement une action dsinhibitrice sur certains neurones dopamine,
ceux du circuit de la rcompense. Ce qui entrane une perte du
127

contrle crbral de la rcompense. La consommation de somnifres


nest alors plus raisonne, mais compulsive.

Neurosciences et psychanalyse93
Les neuroscientifiques constatent que leurs nouvelles modlisations
neuropsychologiques se rapprochent trangement des hypothses de
Freud sur lappareil psychique. Partons l du principe que le souhait freudien de voir un jour les connaissances en neurologie russir rendre compte de certaines formes de psychopathologies est
en partie ralis. Que peut- on dire aujourd hui de la relation impliquant neurosciences et psychologie ?
Il est pertinent de remarquer quau moins deux grandes avances
neuroscientifiques rcentes viennent en rsonance directe avec lorientation psychanalitique. voquons tout dabord la dcouverte des systmes de neurones miroirs. Ce sont des systmes de neurones actifs
lors de mouvement de la personne et galement lorsque la personne
est immobile, mais qu elle voit ou pense une autre personne effectuer certains mouvements. D o le nom de neurone miroir .
Cette dcouverte vient tayer de faon biologique lune des dimensions causales du dsir. Le principe de cette dcouverte neuroscientifique donne un support rel ce qui concerne la vie imaginaire et
ses mandres. Mentionnons encore les grandes avances ralises ces
dernires annes dans le domaine de la neuroplasticit, ou plasticit
neuronale. Par le principe de neuroplasticit en vogue depuis les
annes 1970 les scientifiques montrent que le cerveau est en perptuelle reconfiguration .
L ide est que le systeme nerveux central est capable de se
modifier par l exprience acquise. Ainsi, tout de nos conduites et
de nos penses ne serait gnr que du ct de la machine neuronale ! L interaction avec le milieu laisse sapprhender en retour et
permet, certes, au sujet de s adapter au milieu, mais dans ce cas,
cest le cerveau lui-mme qui sadapte et produit dautres neurones
d autres connexions synaptiques. Lexprience laisse une trace existant sous forme densembles de synapses facilites... Et, par ce jeu
93

D aprs Christian Sivilotto, Neurosciences : des progrs rapides , in : Sciences et Espace,


No. Dcembre 2013, p. 19 - 22.

128

complexe, des multiples traces se rassocient par diffrentes phases


de processus de reconsolidation.
Finalement, de nouvelles traces apparaissent, paradoxalement sans
relation directe avec la premiere experience ! Cette rassociation des
traces introduit un degr de libert essentiel pour lmergence de la
singularit, pour l mergence du sujet.
Les neurosciences peuvent-elles expliquer tous nos tats psychologiques, toute notre vie psychique ? Le dbat fait rage entre les spcialistes. Tout n est plus que dans le cerveau... Par extension, nous
pouvons aussi voquer le glissement smantique opr par les mdias
lorsqu il s agit d explorer les mystres de nos conduites inconscientes. Des questions de la vie psychique ? Il nest plus question que
du cerveau !
Ainsi, le prfixe dys- a gagn en consistance grce aux avances neuroscientifiques, comme si la complexit de ltiologie ne pouvait plus supporter une conception subtile intgrant la dimension
neurobiologique l laboration psychique. Progressivement, le glissement smantique seffectue par llision du psychisme par le terme
cerveau. Cest ainsi que linstance qui traite de la subjectivit et de
la responsabilit est substitue par l organe cette merveille issue
de lvolution biologique qui rend compte de bien complexes mcanismes do le sujet est finalement exclu. Cest lobjection principale
des cliniciens ceux qui substituent l organe au sujet de linconscient.
Implicitement, cest le dsaveu de la capacit du sujet de rpondre l autre, d inventer une solution originale et efficace face
l adversit. Il s agit directement de l effacement de la notion de
responsabilit.

129

Neurones miroirs : la prochaine rvolution des


neurosciences ?94
Considrs comme une dcouverte fondamentale dans le domaine
des neurosciences, les neurones miroirs jouent un rle majeur dans
la vie d un individu, notamment au niveau de ses interactions sociales : l apprentissage par imitation, l influence sur les mcanismes
affectifs, la crativit et le sens esthtique ...
Les neurones miroirs constituent, quoi qu il en soit, une fascinante nigme pour les spcialistes du cerveau. Ils ont t identifis
au cours des annes 1990, par l quipe de chercheurs du mdecin
et biologiste italien Giacomo Rizzolatti, galement directeur du dpartement de neurosciences de la Facult de Mdecine de Parme.
Ils dsignent une catgorie bien spcifique de neurones, prsents
dans le cerveau humain, comme dans celui de toutes les espces
94

D aprs Guillaume Ducrot, Neurones miroirs, in : Science et Espace, No. Dcembre 2013, p. 26.

130

animales. Les scientifiques les appellent ainsi, car ils prsentent une
activit aussi bien lorsqu un individu excute une action, que lorsqu il observe un autre tre humain excuter cette mme action.
Plus intressant encore, ces mystrieux neurones sont galement
solicits lorsque lindividu se contente de s imaginer en train de raliser cette action ! Outre leur fonction miroir , ils se distinguent
galement par leur slectivit : chaque neurone ne rpond en effet
qu un seul type daction, mais ne rpond pas - ou trs peu - quand
il s agit d un autre geste. Par exemple, un neurone sensible un
mouvement de hochement de la tte ne ragira pas si lindividu effectue un geste avec une autre partie de son corps, ou bien , si cet
autre geste est effectu par un autre individu.
Les neurones miroirs galement surnomms neurones
empathi-ques ou neurones de Gandhi jouent un rle capital
dans nos interactions sociales, en constituant un lment central
dans les do-maines du langage, de lart ou des motions...

Des neurones tlpathes...95


Nous avons le sentiment dtre des anges pigs dans
des corps de btes, qui aspireront toujours la trancendance...

La Science nous dit que nous sommes des btes, mais nous ne
le ressentons pas ainsi... Nous avons le sentiment d tre des anges
pigs dans des corps de btes, qui aspireront toujours la transcendance se plat rpter le professeur Ramachandran96, qui depuis plus de 25 ans sintresse aux dsordres neurologiques en tous
genres, tudiant leurs effets sur le comportement et la personnalit
des individus qui en sont affects.
Il reoit des gens qui voient les notes de musique, qui goutent
la texture des objets qu ils touchent, ou encore qui ont connu une
exprience de dcorporation au cours d un A.V.C. ( accident vasculaire crbral ). Depuis quelques annes, il consacre toute son nergie ltude des neurones miroirs : des cellules qui permettent en
95
96

Ibidem, p. 27 - 29.
Voir aussi : Vilayanur Ramachandran, Le cerveau fait de lesprit : Enqute sur les neurones
miroirs, aux Editions Dunod, Paris, 2013.

131

quelque sorte de lire les intentions dautrui en simulant ses actions


l aide de sa propre image corporelle. Comme si les neurones miroirs simulaient la realit virtuelle des intentions dautrui. Une fonction finalement assez proche de ce que l on appelle communment
tlpathie...
Le scientifique utilise un exemple simple pour mieux comprendre
les enjeux sociaux de tels neurones : Quand vous regardez quelqu
un prendre un verre deau, par exemple, vos neurones miroirs simulent automatiquement la mme action dans votre imagination ( souvent inconsciemment).Vos neurones- miroirs vont souvent un peu plus
loin et vous font raliser l action qu ils anticipent chez cette autre
personne disons : porter le verre ses levres et boire une gorge
deau. Ainsi, vous formulerez automatiquement des hypothses quant
ses intentions et ses motivations ; dans cet exemple, la personne a
soif et va boire. Certes, vous pouvez vous tromper dans vos prospectives ( ex. elle veut en fait teindre un feu, ou jeter son verre
la figure d un serveur insolent ), mais habituellement vos neurones
miroirs prdisent assez efficacement les intentions d autrui.
En tant que tels, ils sont la chose la plus proche de la tlpathie que la nature nous ait fournie commente le neurobiologiste.
Autrement dit, ils nous favorisent une plonge dans l esprit
dautrui qui nous permet dvoluer dans des situations sociales complexes et qui nous distingue des autres mammifres. Car si chez les
singes par exemple, les neurones miroirs tlpathes leur permettent
de prdire des actions simples diriges vers leurs congnres, lhomme a dvelopp un rseau de neurones miroirs trs sophistiqu qui
lui offre la possibilit danticiper des situations beaucoup plus complexes.
Ainsi, les neurones miroirs, de par leur fonction rflchissante,
seraient au centre de l apprentissage social et de la transmission
culturelle de comptences et de comportements. Bref, au coeur de la
culture humaine et de ses questionnements mtaphysiques universels.

Un rle cl dans lvolution de lhomme97


Le professeur Ramachandran le rappelle en introduction des
chapitres consacrs aux neurones miroirs : l volution de la culture
97

D aprs Guillaume Ducrot, Neurones miroirs, in : Science & Espace, No. Dcembre 2013, p. 29.

132

des hommes, la transmission des comptences, des connaissances et


des aptitudes a t possible grce deux facteurs cl : le langage et
limitation. Grce ltonnante facult dimiter nos semblables, cette
capacit voir le monde du point de vue dautrui, les modles mentaux et sociaux de nos civilisations se sont en effet dvelopps de
manire exponentielle.
Cette facult, appelle thorie de lesprit dans les milieux spcialises, est propre aux humains ( mme si les grands singes disposent, sans doute galement, dune thorie de lesprit rudimentaire...)
et ce sont les neurones miroirs qui en sont, en grande partie, responsables ! Certains scientifiques estiment donc qu ils ont sans doute
acclr lvolution du cerveau au cours de l histoire.
Car imitation et langage sont finalement troitement lis : cest
en effet la capacit de mimer le mouvement de lvres d autrui et
de reproduire les sons qui sortent de sa bouche qui constitue le fondement mme du langage parl et de sa diffusion travers le monde et les civilisations.
Plus important encore, les neurones miroirs pourraient galement expliquer l incroyable explosion culturelle qui a fait merger
l homme moderne voil... prs de 100.000 ans : L une des plus
grande nigmes de notre volution est le phnomne dit du grand
bond en avant, soit lmergence relativement soudaine entre 60.000
et 100.000 ans avant notre re dun certain nombre de caractristiques que nous considrons comme typiquement humaines, savoir:
le feu, l art, la construction d abris, l ornementation du corps, les
outils assembls et lutilisation complexe du langage.
Les anthropologues estiment souvent que le dveloppement explosif
de la sophistication culturelle a result d une srie de mutations
crbrales complexes, ce qui nexplique cependant pas pourquoi toutes ces merveilleuses capacits sont apparues peu pres la mme
poque souligne avec pertinence le scientifique. Sa thorie fait
alors intervenir les neurones- miroirs : la sophistication du mcanisme
dimitation et la lecture des intentions dautrui pourraient suffire
expliquer le dveloppement rapide dinventions uniques et intelligentes. C est finalement en apprenant des autres, grce aux neurones
miroirs, que l homme moderne serait apparu !
Peut- tre qu la faveur de circonstances environnementales,
quelques surdous leur ont permis de dvelopper une aptitude prexistante apprendre et propager rapidement linformation la base
133

de la culture. ( ... ) Je ne suggre pas que les neurones - miroirs ont


particip, eux seuls, au grand bond en avant, ou la culture en
gnral. Je dis seulement qu ils ont jou un rle cl dans ce processus. ( ... ) Car les innovations ne sont pertinentes que si elles se
propagent rapidement. Ds lors, nous pouvons dire que les neurones
miroirs ont jou le mme rle chez les premiers hominiens que
l Internet, Wikipedia ou les blogs daujourdhui.Une fois cette porte
ouverte, il ny a pas de retour en arrire possible sur le chemin de
l humanit conclut le neurologue.

Les neurones sont hautement spcialiss, ils possdent une mmoire personnelle et
fonctionnent en rseaux en temps rel. Cest de la technologie de pointe en somme !

134

Programms pour l empathie98


Une question taraude les chercheurs : les neurones miroirs ontils pour mission proritaire de nous faire prouver de l empathie
pour autrui ? En dautres termes, sont- ils lorigine de la compassion pouve pour nos contemporains, lorsque ces derniers sont placs dans une situation inconfortable ou douloureuse ?
La question mrite dtre pose, au vu de certaines expriences
mdicales troublantes dtailles dans louvrage du chercheur. Plusieurs cas particulirement intressants ont interpell le neurologue,
qui s interroge sur les vritables fonctions des neurones- miroirs :
Un patient nomm Smith subit une intervention de neurochirurgie
lUniversit de Toronto. Il est parfaitement veill et conscient.
Son cuir chevelu a t perfus avec un anesthsique local, son
crne tant ouvert. Le chirurgien place une lectrode dans le cortex
cingulaire antrieur, une rgion l avant du cerveau o de nombreux neurones rpondent la douleur. Le chirurgien parvient
trouver un neurone qui s active au moment o la main de Smith
est pique par une aiguille. Mais le mdecin est estomaqu par ce
qu il dcouvre ensuite.... Le mme neurone s active vigoureusement
simplement quand Smith voit un autre patient subir la mme piqre
Cest comme si le neurone (ou le circuit fonctionnel dont il fait partie) tait en empathie avec une autre personne. Ainsi, la douleur
dun tranger devenait celle de Smith, presque littralement.
Et le scientifique de faire un intressant parallle avec les valeurs compassionnelles ancestrales dveloppes par les religions qui
affirment quil ny a pas de diffrence entre soi et autrui : Et toujours lui de s interroger : Nos cerveaux taient ils spcialement
conus pour l empathie et la compassion ? Car voil un neurone
qui ne faisait pas la diffrence entre lui- mme et autrui...
D autres exemples surprenants de cas cliniques viennent souligner la fonction miroir exceptionnelle de ces neurones empathiques
comme l image du patient emput du bras qui prouve des sensations tactiles dans son membre fantme par le simple fait de visualiser une autre personne se masser le bras !
Plusieurs chercheurs en neurosciences estiment que le rle des
neurones miroirs est fondamental dans lempathie entre congnres.
98

Ibidem, p. 32.

135

Ainsi, le psychologue nerlandais Frans de Waal a su mettre en vidence le phnomne de rconciliation chez de nombreuses espces
de primates, aprs une interaction conflictuelle. Dautres spcialistes
pensent par ailleurs que les neurones miroirs exercent une influence majeure dans d autres systmes affectifs, comme la contagion
motionnelle et les effets de masse ( panique, mouvements de foule).
Ainsi, les neurones- miroirs pourraient reprsenter une nouvelle cl
de lecture pertinente pour la psychologie moderne.

mi- chemin entre la neurologie


et la psychologie99
Mme si les neurones miroirs ne reprsentent quun mystre du
cerveau parmi tant dautres, ils semblent avoir clairement determin
notre volution au cours de millnaires, levant lhumain au- dessus
des autres mammifres comme les grands singes.
Les neurones miroirs humains atteignent un degr de sophistication qui surpasse largement celui observ chez tout autre primate et
apparat comme la cl volutionniste de notre culture tout entire,
confirme le spcialiste cit ci- dessus, qui ne doute pas des incroyables applications qui vont en merger dans le champ des sciences
cognitives et sociales : La dcouverte des neurones miroirs est la
plus importante nouvelle non- transmise de la dcennie. Je prdis que
les neurones miroirs feront pour la psychologie ce que lADN a fait
pour la biologie.
Relativement peu connue du grand public, ltude de ces neurones pourraient donc devenir une cl de lecture majeure du monde
moderne. Linteraction de ces cellules avec le monde extrieur semble finalement dmontrer que nous sommes tous interconnects, que
nous pouvons mutuellement partager nos motions et nos intentions
avec un nombre illimit de congnres ! Les neurons miroirs, michemin entre la science et la mtaphysique, entre la neurologie et
la psychologie, nous offrent donc de fascinantes perspectives d avenir et la vision d une mutation collective vers une nouvelle volution humaine.Pour apprhender limmense travail qu il reste par99

Ibidem, p. 33.

136

courir pour les neuroscientifiques, concluons en laissant la parole


un scientifique qui dclare ce sujet : La dcouverte des neurons
miroirs est absolument renversante. Cest aussi la dcouverte la plus
importante, mais elle est pratiquement nglige, parce qu elle est
si monumentale que nul ne sait qu en faire...

Les technologies modernes d imagerie crbrale rvolutionnent notre comprhension de


lorgane de la conscience et de la mmoire.

L autisme : un dysfonctionnement
des neurones miroirs ?100
L autisme est un dsordre comportemental qui se caractrise
par un retrait total du monde social et une rpugnance marque
ou une incapacit interagir avec autrui. Une solitude mentale qui
saccompagne souvent par une absence affiche dempathie emotionnelle envers ses congnres. Partant de ces symptmes cliniques, le
professeur Ramachandran souligne que des anomalies du fonction100

Ibidem.

137

nement du systme miroirpourraient tre la cause de certains cas


d autisme.
Il a remarqu, en effet, que la majorit des enfants autistes
n aiment pas jouer faire semblant une activit dont raffolent pourtant les autres bambins. Il est frappant de constater que
ce sont prcisment les fonctions prsumes des neurones-miroirs,
savoir : lempathie, la lecture dintention, le mimtisme, le jeu de limitation, l apprentissage du langage qui sont dficientes chez les autistes. Si vous mettez deux colonnes en regard, lune avec les caractristiques tablies des neurones miroirs et l autre avec les symptmes cliniques de l autisme, vous constatez qu elles sont presque
identiques. Il parat donc logique de suggrer que la cause principale de lautisme est un dysfonctionnement du systme des neurones
miroirs.Cette hypothse a lavantage dexpliquer de nombreux symptmes sans lien apparent par une cause unique, dtaille le professeur R. dans son ouvrage : Le Cerveau fait de lesprit enqute
sur les neurones miroirs. Est-ce la voie vers de nouvelles approches
th-rapeutiques pour lutter contre l autisme ?

Guids par nos hormones101/


On pense sans doute que l on a le contrle de notre tat
physique et psychologique, mais il n en est rien... En ralit, nos
hormones guident chacun de nos gestes...
Les hormones jouent un rle important dans le dveloppement
et les comportements humains et animaux. Les hormones sont des
messagers chimiques scrts par des glandes, qui voyagent dans le
corps via le flux sanguin. Cest lun des rares signaux affecter l
organisme entier , explique Helen Simpson, endocrinologue l Hpital d Addenbrooke Cambridge.
Le rseau des hormones et des glandes qui les scrtent est appel systme endocrinien. Ce systme est impliqu dans tout ce qui
concerne notre corps, de la croissance l apptit, de la rsistance
101

D aprs Helen Simpson, Guids par nos hormones, in: Les Merveilles de la Science / Hors srie,
No. 6, 2014, p. 99 103.

138

aux maladies, la fertilit. Par cela, il se rapproche du systme nerveux, mais au lieu dune rponse immdiate, les hormones peuvent
faire de leffet durant des heures, des semaines ou des mois.
Contrairement au systme cardiovasculaire qui est rgi par un
organe principal, le coeur, le systme endocrinien, lui, comprend
huit glandes reparties dans le corps et secrtant des hormones directement dans le sang, chacune de ces glandes servant une fonction physiologique diffrente.
L impact des hormones sur le corps est immense... Ces hormones se lient ensuite des rcepteurs sur des cellules spcifiques
pour provoquer des changements physiques ou mtaboliques.
Certains organes et tissus prsentent galement de petites structures
productrices d hormones. Voici les huit glandes endocrines principales.

LES GLANDES ENDOCRINES102


La Tyrode
Emplacement :

Dans la gorge, juste en dessous de la pomme


d Adam. Elle a une forme de papillon, tant place de chaque ct
de la trache. Les cordes vocales sont loges juste au - dessus.
Hormones principales scrtes : La triiodothyronine ( T3 )
et la thyroxine ( T 4 ), rgulant toutes les deux le mtabolisme, le
contrle musculaire, le dveloppement du cerveau et la maintenance
des os.

102

Daprs lart. Les Glandes endocrines in: Les merveilles de la Science, / Hors srie, no.6 / 2014,
p.101.

139

Le Thymus
Emplacement :

Dans le haut de la poitrine, derrire le


sternum. Le thymus se compose de deux lobes qui se rejoignent
devant la trache.
Hormones principales scrtes : La thymopoitine et la
thymuline ( qui stimulent la production d anticorps ), ainsi que les
lymphocytes T , des globules blancs qui combattent les infections et
dtruisent les cellules anormales.

Le Pancras
Emplacement : Situe

le long de lestomac et de lintestin grle,


cette grosse glande mesure plus de 15 cm de longueur.
Hormones principales scrtes : Linsuline, qui fait baisser
le taux de glucose dans le sang . Le glucagon, qui au contraire, fait
monter ce taux. Le polypeptide pancratique et La stomatostatine qui
permettent de rguler les cellules produisant linsuline et le glucagon.

L Hypothalamus
Emplacement :

Juste au- dessus du tronc crbral et en dessous


du thalamus ( qui rgule / assure le fonctionnement correct / du sommeil, entre autres ).
Hormones principales scrtes: L hormone thyrotrope ( ou
TRH ). Il stimule la production dhormone thyroidienne qui rgule
le mtabolisme La corticolibrine (ou CRH ) qui affecte le comportement, lalimentation et les fonctions immunitaires. La gonadolibrine
( GnRH ), qui rgule la production du sperme chez les hommes et
celle des ovules chez les femmes ; et l hormone de croissance qui
affecte la croissance.

140

L Hypophyse
Emplacement :

Au centre du crne, juste derrire le nez. De la


taille d un petit pois, l hypophyse est souvent appele la glande
matresse, car elle contrle d autres glandes, dont la glande surrnale et la thyrode.
Hormones principales scrtes : L hormone de croissance
( la thyrostimuline , TSH ), qui rgule les fonctions mtaboliques ;
La prolactine, qui stimule la production de lait des glandes mammaires de la femme; L ocytocine qui joue son rle dans la sexualit, l instinct maternel et la modulation de lanxit.

La glande pinale
Emplacement :

Au milieu du cerveau, dans une zone appele


pithalamus. C est le point de jonction entre les deux lobes du
cerveau.
Hormones principales scrtes : La mlatonine qui rgule
l horloge biologique du corps. La glande pinale change d tat au
cours de la journe. Cest pourquoi on l appelle parfois lhorloge
endocrinienne.

La glande surrnale
Emplacement :

Une glande surrnale est attache au sommet


de chaque rein. Cette position explique sa dnomination.
Hormones principales scrtes : Les catcholamines ( les
hormones du stress ) comme L adrnaline et La noradrnaline qui
prparent notre rponse combat fuite. L aldostrone qui maintient le taux de sel et d eau du corps pour rguler la pression
artrielle. Le cortisol qui est impliqu dans la gestion du stress.
Les andrognes, ( comme la testostrone ) qui crent et maintiennent
les diffrences entre hommes et femmes.Cette hormone vient sajouter
celle que les testicules produisent.
141

Les ovaires ( chez les femmes )


Emplacement :

Chaque femme possde deux ovaires. Ils sont de


forme ovale, mesurent environ 4 cm de longueur et se trouvent de
chaque ct de l utrus.
Hormones principales scrtes : Les strognes, qui comprennent L estradiol, Lestriol et L estrone , hormones responsables
du dveloppement sexuel de la femme durant la pubert ( bien qu
on les trouvent en petites quantit chez les hommes aussi ) ; Enfin,
la progestrone qui joue un rle dans le cycle menstruel et les premiers stades de la grossesse.

Les testicules ( chez les hommes )


Emplacement :

Ils sont nichs en dessous du pnis, dans le

scrotum.

Hormones principales scrtes :

La testosterone, qui dveloppe les caractristiques masculines, comme les poils, la voix grave
et les pousses de croissance durant la pubert.
*

Les hormones et l obsit103


En France, comme ailleurs, lobsit commence tre un problme. Les causes vont de sdentarit aux rgimes alimentaires peu
quilibres. Toutefois, certains avancent que ce nest pas un manque
de volont qui fait grossir de plus en plus de personnes, mais leur
profil hormonal.
Le professeur Philippe Froguel, de l Imperial College, a men
une tude qui a tabli un lien entre le gne GAD2 et l obsit. La
recherche a suggr que ce gne acclrerait la production d un
neurotransmetteur appel GABA qui stimule les hormones de l apptit dans le cerveau, poussant les patients trop manger.
103

Ibidem, p. 99 102.

142

Une autre tude intressante sur les hormones a t mene rcemment lUniversit de la Charit, en Allemagne. Son auteur,
le Dr. A. Arafat, avance que le glucagon, une hormone implique
dans la rgulation de l apptit, perd sa facult aider les personnes obses ressentir la sensation de satit aprs les repas. En d
autres termes, cause de cette hormone dficiente, ils continuent
avoir faim et manger. Cependant, avec plus de 50 hormones scrtes par le corps humain, pointer un problme en particulier, nest
que pure spculation.
Il y a quelques annes, les scientifiques ont retir le gne
OB de souris de laboratoire, raconte Helen Simpson. Ce gne
contrle la production dune hormone appele leptine, qui joue un
rle - cl dans l alimentation. Une fois le gne retir, les souris
ont doubl de volume. Mais il ne sagit que dun gne et tous les
obses ne le possdent pas. Les effets de gnes multiples dictent la
manire dont les hormones affectent lapptit : cest un vaste champ
de recherche. On ignore encore quel point lobsit est lie la
gntique.

Insuline et diabte104
Les gros titres sur lobsit sont souvent accompagns dinformations sur le diabte, une maladie qui se traduit par un taux excessif de glucose ( sucre ) dans le sang, car le corps ne pervient pas
l assimiler correctement. Il existe deux types de diabte : le type 1,
provoque par le systme immunitaire qui dtruit les cellules fabriquant linsuline dans le pancras, et le type 2, souvent caus par un
facteur de risque : l obsit.
Le type 2 est de plus en plus rpandu et les cas sont de plus en
plus nombreux. Prs de trois millions de personnes en France en
souffrent. Il est quatre fois plus rpandu que tous les types de cancers runis. Environ 300 millions de personnes dans le monde souffrent de cette maladie. Les symptmes du diabte incluent une sensation de scheresse dans la bouche, une grande soif, une fatigue
excessive et des troubles de la vision.
104

Ibidem, p. 100.

143

Il y a quand mme un lment gntique son origine. Par ex.


les personnes originaires dAfrique, des Carabes et du Moyen-Orient
ont plus de risques d tre touches, mais personne dans le monde
nest l abri, car lobsit provoque entre 80% 85% des cas de
diabte de type 2. Il y a trois raisons cela .
Tout dabord lobsit dsorganise la mtabolisation du gras.
Les molcules du gras pntrent alors dans les cellules qui rpondent linsuline dans les muscles et le foie. Les cellules ne sont
donc plus capables de rpondre l insuline.
Ensuite, lobsit dclenche une inflammation des cellules, cest -dire quun excs de graisses pousse les cellules de gras librer
des substances pro- inflammatoires qui handicapent encore une
fois la rsistance linsuline des cellules censes y repondre.
Enfin, il y a la thorie du pr-diabte : une augmentation des
acides gras circulant dans le sang empcherait les cellules de fonctionner correctement.
Ces trois causes sont toutes lies linsuline, une hormone scrte par le pancras qui contrle le taux de glucose dans le sang,
le prlve et l envoie vers les cellules, afin de l utiliser ou de le
stocker. En prenant du poids, on dtruit ce systme. Si vous tes
diabtique, vous devez vous injecter de linsuline pour controler votre
taux de glucose. Beaucoup souponnent les graisses hydrogns inventes par l homme d tre l origine du problme, mais une
autre cole de pense dsigne le sucre comme tant le coupable !
Le sucre est l origine de laugmentation des cas d obsit
et de diabte, explique le prof. Tim Noakes, l un des plus grands
experts en physiologie au monde. Dans les annes 1970, l agriculture amricaine s est lance dans la production massive de sirop de
mas haute teneur en fructose, qui tait couramment utilis pour
sucrer les produits alimentaires industriels.Cela a men une abondance de produits industriels bas prix et, en l espace de 10 ans,
la ration quotidienne de calories de l Amricain moyen est passe
de 3200 3900. Par consquent, si vous avez un rgime alimentaire
riche en sucres, mme si vous tes rsistant l insuline, vous allez
grossir. La seule solution est de baisser la consommation de sucres
moins de 50 grammes par jour, ce qui quivaut une pomme et
une banane, poursuit le chercheur.

144

v. Photo 37 jpg / din Bibl 2 !!!

De surcrot, et contrairement la croyance populaire, le mme


spcialiste affirme que toutes les graisses sont bonnes, tant qu elles
ne sont pas manufactures.... Ainsi, son petit- djeuner compos de
bacon, d oeufs et de saucisses lui donne une sensation de satite
jusqu 16 heures. Il rejette lide que cela puisse faire grimper son
taux de cholestrol ou l exposer des maladies cardiovasculaires,
car selon lui, le cholestrol n est pas en cause, mais ce seraient le
glucose, les glycoprotines et les inflammations qui causeraient les
maladies cardiaques. La plupart des gens deviennent un peu plus
rsistants linsuline en vieillissant, mais pour rester en bonne sant, tout le monde devrait baisser sa consommation de sucres. Environ 5 % des gens restent sensibles linsuline toute leur vie, et les
sucres ne leur poseront pas de problme. Mais c est une minorit
dit-il.

145

LES SENS et le cerveau105


LE VOIR pour le croire...106
Comment notre cerveau traite- il l information saisie par nos
yeux ? La rponse est au coeur dune organisation complexe de btonnets, de cnes et de voies neuronales.
Le monde est plein de menaces et d opportunits. Afin de les
diffrencier, notre cerveau et nos yeux travaillent ensemble pour
transformer un mli- mlo dondes lumineuses en informations utiles sur ce que nous sommes en train de regarder et sur ce que
cela signifie. Ce processus complexe emploie une zone du cerveau
bien plus grande que nimporte quel autre sens.
Tout dabord, les ondes lumineuses refltes par les objets dans
lenvironnement visuel doivent tre converties en impulsions lectriques transmises au cerveau par les neurones. Dans loeil, la lumiere
est focalise par la retine la surface noire au fond du globe oculaire, par le cristallin. La rtine est couverte de deux types de cellules photorceptrices, appeles cnes et btonnets qui convertissent
105

D aprs Nathalie Daramat, Les Secrets du corps humain in : Les Merveilles de la Science /
Hors srie, No. 6 / Paris, 2014, p. 10 30.
106
Ibidem, p. 10 15.

146

les photons en impulsions lectriques. Nous avons entre entre 6 et 7


millions de cnes qui nous apportent une vision dtaille de la perception des couleurs.
Fonctionnant comme les pixels dun capteur photographique, les
cnes sont concentrs au centre de la rtine, appele fova. Cest l
que la vision est la plus dtaille. Il existe 3 types de cnes, chacun
tant optimis par une couleur diffrente : bleu, vert et rouge.
Ainsi, un objet de couleur rouge stimulera les cnes sensibles
cette couleur, qui enverront un fort signal, tandis que les cnes
verts et les cnes bleus ne seront pas autant sollicits. En comparant la puissance des signaux mis par les diffrents types de cnes,
le cerveau peut comprendre quelle couleur nous sommes en train
de regarder.
Les autres cellules photorceptrices sont la btonnets. Nous possdons environ 120 millions de ces cellules extrmement sensibles...
Elles peuvent tre stimules par un seul photon, tant importantes
pour la vision nocturne et la vision priphrique qui mettent en jeu
de petites quantits de lumire.

Le rle du cerveau107
Le traitement des informations collectees commence dans le
cortex visuel primaire, situ dans le lobe occipital, l arrire du
cerveau. Un faisceau de neurones appel nerf optique court de
larrire de chaque oeil jusqu au chiasma optique o les nerfs
optiques se croi-sent en partie. Cest ainsi que les messages envoys
par chaque oeil sont mis en commun. Imaginez une ligne s
tendant tout droit de-puis le centre de chaque oeil. Tout ce qui
est gauche de cette li- gne est trait par lhmisphre droit du
cerveau, et tout ce qui en est droite est trait par lhmisphre
gauche.
Les signaux voyagent ensuite jusquau cortex visuel primaire, en
passant par le corps gnicul latral, un relais visuel qui joue un
rle important dans lattention directe et organise les dtails. Bref,
le cortex visuel primaire est organis de manire rtinotopique
cest-- dire que que les neurones adjacents dans cette zone du cer107

Ibidem, p. 10 11.

147

veau correspondent aux zones adjacentes de lenvironnement visuel.


Toutefois, la zone correspondante la fova est proportionnellement
plus grande que celle de la vision priphrique, car elle comporte
plus de cnes, afin de traiter des dtails plus nombreux.
Le traitement commence dans le cortex visuel primaire, ou les
neurones spcifiques reoivent les signaux transmis par le nerf optique. Chacune de ces cellules possde un champ rcepteur correspondant une partie de l environnement visuel et envoie un fort
signal lorsquune forme ou une caractristique particulire apparat
dans cette zone. Les neurones spcifiques les plus simples rpondent
aux angles et aux lignes, tandis que les plus complexes dtectent les
formes ou les objets bougeant vers une direction particulire, ou
qui sont inclins d une certaine manire. Ils transmettent ces informations via deux voies parallles, appeles voie dorsale et voie ventrale
chacune tant spcialise dans un aspect diffrent du processus de
vision.

Voie dorsale et voie ventrale108


La voie dorsale s tend du cortex visuel primaire, dans le lobe
occipital, jusqu au lobe parital. Elle se compose de zones traitant
linformation relative la position dun objet dans lespace et son
mouvement. Diffrents neurones rpondent des directions particulires, ou des mouvements linaires ou circulaires. La voie dorsale
( celle du O ) est galement spcialise pour dtecter le flux
optique, la manire dont limage dun objet change lorsquil bouge.
Quant la voie ventrale ( celle du Quoi ), elle stend du cortex visuel primaire au cortex temporal infrieur. Plus spcialement
associe la reconnaissance des objets, des formes et des couleurs,
elle est en lien avec dautres zones du cerveau, capables de dfinir
le contexte. Des dommages dans l aire V 4 de la voie ventrale
peuvent entraner une achromatopsie, une pathologie provoquant
une incapacit totale percevoir les couleurs, bien que les yeux
fonctionnent normalement.
Ces voies de traitement des informations visuelles sont parallles,
108

Ibidem, p. 12 13.

148

leur croisement fait dbat parmi les scientifiques. La voie dorsale


guide les mouvements et les actions, tandis que la voie ventrale est
lie la reconnaissance des objets et des formes.
Selon une tude publie en mars 2014, on pourrait se servir des
cellules spcialises de ces voies du traitement visuel pour lire les
penses en passant le cerveau au scanner. Ainsi, des chercheurs
amricains ont montr des personnes des photos de visages, pendant qu ils examinaient leur cerveau, tant capables de reconstruire des images floues, fondes sur environ 30 examens crbraux.
La technique a t efficace mme pour deviner si le visage souriait, ainsi que pour la coleur de sa peau...
Ainsi, la recherche offre, malgr tout, un aperu fascinant des
possibilits. Mais combien de temps faudra- t- il pour faire apprendre sur un cran les images que nous avons en tte ?

L oue est bien mystrieuse...109


Notre sens de l oue est bien mystrieux ! Nous avons encore
beaucoup apprendre sur la faon dont notre cerveau traite le
son. Le son est une construction de l esprit. Il repose sur un instrument complexe fait d os, de fluides et de chair. Les ondes sonores existent bel et bien, mais elles ne font pas de bruit tant que
nos oreilles nont pas trembl leur contact. Comme l explique un
psychologue spcialiste de la cognition et de la perception, entendre
signifie toucher distance... En dautres termes, la rponse la
question : Si un arbre tombe dans une fort sans personne pour
l entendre , fait-il du bruit ? est celle-ci : Nous n entendons pas
du tout le bruit de l arbre qui tombe, nous le sentons tomber...

La science du son :

Regardons de plus prs la formation


du son. Les molcules dair dplaces par un arbre qui tombe, un
trombone, un cri ou n importe quelle autre source avancent par
vagues. Plus lamplitude entre leurs creux et leurs crtes est grande,
plus londe est forte. Cette force ( ou volume ) est mesure laide
dune unit appele dcibels. Plus les vagues sont serres, plus le son
109

Ibidem, p. 16.

149

sera aigu. Cette tonalit est aussi appele frquence du son. On la


mesure en hertz. L oreille humaine peut dtecter des sons compris
entre 20 et 20 000 hertz ( 20 Hz 20 kHz ), mais les animaux ont
des capacits diffrentes. Par exemple, les chauves - souris communiquent laide de sons aux frquences si hautes que nous ne pouvons pas les entendre : on les appelle ultrasons. De nombreux autres animaux utilisent des frquences similaires,comme les dauphins,
les grenouilles et les rats.
l inverse, certaines espces, comme les lphants et les baleines communiquent l aide d ondes sonores la tonalit si basse
que nous ne les percevons pas.... Ce sont les infrasons. Les ondes
sonores de basse frquence peuvent voyager bien plus loin que les
ondes de haute frquence. Ainsi, les lphants utilisent des grondements pour se parler sur des distances atteignant 10 km. Les baleines vont encore plus loin dans les communications longue distance, car le son se propage plus loin et plus vite dans l eau que
dans lair, leau tant un milieu plus dense. Les baleines ont la capacit de communiquer 300 km de distance. Autrefois, elles pouvaient certainement le faire plus de 1000 km, mais le bruit des
bateaux a chang la donne.

L audition humaine110
L audition commence videmment avec l oreille. Cet organe
ourl, loreille externe, ou pavillon, a une forme qui permet de conduire le son jusquau tympan. Les trois os de l oreille interne sont
connects au tympan. Les ondes sonores se propagent jusqu ces
os qui cliquettent selon les mouvements du tympan. Le dernier de
ces os fait pression sur une autre membrane, appele fentre ovale
Cest lentre de loreille interne.

110

Ibidem, p. 18.

150

La cochle ou oreille interne, est une spirale en forme de coquille d escargot spare en deux rampes par la membrane basilaire. Ce ruban est couvert de cils ( strocils ) qui se hrissent.
L ensemble a t baptis lorgane de Corti, en rfrence lanatomiste italien qui la dcouvert au XIX-e sicle. Plus quun organe,
c est un orgue car chaque strocil est accord sur un ton diffrent, exactement comme les tuyaux dun orgue ou les cordes dun
piano.
La membrane basilaire s tire depuis la connexion avec la
fentre ovale jusqu au bas de la spirale. Lorsque le dernier des
trois osselets bouge selon les ondes sonores, il appuie sur la membrane et la tire comme un piston. L oreille interne est remplie de
liquide: les mouvements davant en arrire de la fentre ovale compriment et dcompriment ce liquide et la membrane basilaire sagite en consquence. Diffrents sons crent diffrentes pressions, faisant trembler la membrane diffrents endroits. Les sons aigus font
vibrer la membrane son sommet, l o elle est la plus paisse.
Les sons graves hrissent les cils, tout en bas de l oreille interne.

151

Le rle du cerveau111
Les strocils des cellules cilies sont connects par un faisceau
de neurones une zone du cerveau appele cortex auditif qui stend horizontalement sur le ct de la tte, juste derrire l oreille.
Le cortex auditif reoit chaque message nerveux des cellules cilies
un endroit diffrent. Comme lorgane de Corti, il est construit
comme un piano, les notes les plus hautes se situant l avant, et
les plus basses l arrire. Cest d ailleurs la seule rgion du cerveau tre construite de manire aussi linaire.
Bien que le cortex auditif reoive les sons de manire simple, la
faon dont il les traite est loin de l tre. Notre cerveau modlise
constamment les sons quil reoit, exactement comme pour les informations visuelles. Et comme les illusions d optique rvlent que
nous ne voyons pas le monde tel qu il est, les illusions auditives
montrent que nous nentendons pas le monde tel quil est non plus.
Somme toute, nous avons encore beaucoup apprendre sur la
faon dont notre cerveau traite le son. En 2000, des chercheurs ont
trouv quune partie du vestibule un rseau crucial pour l quilibre et la coordination, situ dans notre tte ragit au son. Appel
saccule, ce sac rempli de liquide se trouve chez tous les animaux
mais on croyait autrefois quil ne jouait un rle dans le traitement
du son que chez les poissons. En ralit, cette partie ancienne du
cerveau, hrite du temps de la vie aquatique, joue galement un
rle dans laudition humaine.
Plus rcemment encore, des tudes menes lUniversit de Leicester ont montr en fvrier 2014 l importance de la gaine de myline la membrane lipidique qui entoure les cellules nerveuses, donc
celles reliant l oreille interne au cerveau pour notre oue.
Chez les personnes souffrant d acouphnes, plus la gne est
grande, plus la gaine est dtriore. Elle est capitale, comme les gaines de caoutchouc qui protgent les cbles lectriques. Les recherches effectues pourraient menes de nouveaux traitements contre
la surdit, redonnant aux malentendants la facult de comprendre
le chahut des molcules dans lair.

111

Ibidem, p. 19.

152

Le toucher, une fentre sensorielle112


Le toucher est lune de nos principales fentres sensorielles sur
le monde. En perant ses mystres, les scientifiques ont fabriqu des
mains artificielles qui peuvent non seulement bouger, mais aussi sentir
offrant aux personnes amputes une plus grande dextrit qu avec
des prothses classiques.
Les chercheurs de l cole Polytechnique Fdrale de Lausanne
ont rcemment dvoile une prothse de main en mtal qui permet
aux personnes amputes de bouger leurs doigts artificiels ainsi que
davoir la sensation du toucher. Ainsi, des capteurs situs sur les
doigts sont branchs de manire permanente des lectrodes implantes dans le bras du patient. Les yeux bands, avec un casque
sur la tte bloquant le son, le patient est capable d attraper et de
manipuler les objets, ainsi que d identifier leur forme et leur texture grce ses sensations tactiles.
Cette nouvelle prothse fait partie des avances en bio- ingnierie
qui, terme, pourraient changer la vie des personnes amputes des
membres suprieurs.
En sentant les objets quils touchent, les utilisateurs de membres
artificiels ont un bien meilleur contrle de leurs gestes, montrant de
manire claire que le toucher n est pas seulement un sens. C est
aussi un outil ncessaire pour dcouvrir et utiliser les objets du
monde qui nous entoure.

Types de toucher113
Bien que nous voyions le toucher comme lun de nos cinq sens,
il est trs complexe et constitu dune multitude de capacits sensitives. La peau est capable de dtecter la pression, ltirement, les vibrations, la temprature et la douleur.Chaque type dinformation est
dtecte par des rcepteurs diffrents : les thermorcepteurs pour la
temprature, les mcanorcepteurs pour la pression, les nocicepteurs
pour la douleur etc. ; chaque rcepteur envoie le signal au cerveau
grce aux nerfs.
112
113

Ibidem, p. 21.
Ibidem.

153

trangement, tous les types de nerfs ne transmettent pas les signaux la mme vitesse.Chaque nerf est envelopp dans une gaine
de myline dpaisseur diffrente, cette membrane lipidique permettant aux signaux lectriques de voyager rapidement. Les nerfs qui
transmettent la douleur tant envelopps dans une gaine plus fine,
les informations transitent plus lentement. Ces diffrentes sensations
sont transmises de leur point dorigine lextrieur du corps jusqu
la colonne vertbrale; diffrents groupes de nerfs y convergent
au niveau des espaces intervertbraux. Au sommet de la colonne, ils
sont relis au cerveau, linflux nerveux voyageant ensuite jusqu au
cortex somatosensoriel.

Un cerveau douloureux114
La bande de la surface extrieure du cerveau qui stend en
travers du sommet de la tte juste derrire les oreilles est une vritable carte des sensations corporelles dues au toucher. Les scientifiques ont t capables de la modliser avec d autres zones du cerveau pour la premire fois aux annes 1950, grce des experimentations sur des patients pileptiques qui se faisaient oprer afin de
retirer la partie de leur cerveau responsable de leurs crises.
Il ny a pas de terminaisons nerveuses la surface du cerveau
car il nest pas ncessaire de ressentir quoi que ce soit lintrieur
de notre crne. Les patients peuvent donc rester veills et recevoir
une anesthsie locale pendant que les chirurgiens retirent progressivement des portions d un de leurs os crniens et localisent, puis
coupent la petite zone du cerveau implique dans les crises d pilepsie.
De nombreux patients ont gnreusement accept que les chirurgiens utilisent cette opportunit rve pour examiner la surface du
cerveau. cette occasion, les pileptiques rapportaient ce quils ressentaient lorsqu on appuyait lgrement sur la surface de leur cerveau, aidant les scientifiques dduire la distribution des fonctions
du cortex somatosensoriel. Par exemple, si la zone lie aux pieds tait
stimule, ils ressentaient un chatouillement sous la plante de leurs
pieds.
114

Ibidem, p. 22.

154

Le nombre de terminaisons nerveuses dans une partie du corps


dtermine la taille de la zone correspondante dans le cortex. Ainsi,
la partie ddie la langue est immense, tout comme celles correspondant aux lvres et aux mains, tandis que les zones relies aux
bras, aux jambes et au torse sont minuscules.
Prs de 60 ans aprs la premire cartographie du cortex somatosensoriel, les chercheurs ont fait du chemin, raccordant des mains
en mtal directement sur le systme nerveux et permettant ainsi
des patients de contrler cette machinerie avec leur esprit. Qui sait
quelle sera la prochaine dcouverte ?

Les membres fantmes115


Les personnes amputes peuvent ressentir la douleur dans un
membre quelles nont plus... Pourquoi ? Plus de 60% des personnes
ayant subi une amputation souffrent dune sensation appelemembre fantme: cest lillusion d avoir encore leur bras ou leur jambe. Cela peut paratre droutant, mais la plupart des personnes concernes se plaignent d une grande douleur dont elles ne parviennent pas se dbarrasser, car elles ne peuvent ni masser ni soigner
ce membre immaginaire.
Personne ne sait vraiment pourquoi ce phnomne existe. Il est
possible que le cerveau utilise des rfrences visuelles fondes sur
les autres personnes pour construire une ide de lapparence et des
sensations du membre disparu. Selon une autre thorie, le cerveau
garde en mmoire la cartographie du membre, mme sil nexiste plus.
Nanmoins, on a galement remarqu que des personnes nes sans
un bras ou une jambe peuvent aussi ressentir leur membre-fantme... La cause reste un mystre, tout comme la raison de cette
grande douleur. Sans en connatre l origine, il est impossible pour
les mdecins de la soulager. Les mdicaments anti- douleur, les antidpresseurs, lhypnose et mme lacupuncture nont aucun effet sur
la plupart des patients. Mais en comprenant mieux le sens du toucher, on pourra sans doute trouver de nouveaux traitements contre
cette douleur ancestrale...

115

Ibidem.

155

La science du got et de lodorat116


Des tudes rcentes rvlent que nos sens du got et de
lodorat
sont bien plus complexes et bien plus lis que les scientifiques ne le
croyaient jusquici. Goter et sentir sont des fonctions simples et quotidiennes. Nous les tenons pour acquises. Mais nos sens ne sont pas
aussi indpendants et distincts qu il le paraissent. Des tudes fascinantes, menes partout dans le monde, offrent des enseignements sur
la manire dont nous interagissons avec notre environnement.
Ainsi, nos bourgeons du got sont contenus dans nos papilles,
ces petites bosses la surface de la langue. Chaque bourgeon gustatif compte environ 50 rcepteurs et une structure semblable un poil
qui interagit avec l environnement extrieur. Lorsque les molcules
des aliments mlanges la salive entrent en contact avec ces protubrances, il se cre une reaction qui envoie au cerveau des informations qui donnent la sensation du got.

L image d un bourgeon gustatif.

Bien que la plupart des bourgeons du got se trouvent sur la


langue, il y en a galement dans toute la cavit buccale et dans le
116

Ibidem, p. 25

156

pharynx, sur lpiglotte et lentre de lsophage. On a srement


dj vu des schmas de la langue prsentant des rgions spcifiquement sensibles certaines saveurs comme lamer, lacide, le sal ou
le sucr. Oublions- les !!! Ils sont totalement errons : nous pouvons
tout goter l aide de n importe quelle partie de la langue ou
presque. En fait, bien que le got soit un sens trs important, nous
ne cessons de faire des dcouvertes son sujet. Par exemple, l on
na ajout lumami ( ou savoureux ) la liste des 4 saveurs que trs
rcemment.
Lumami est une saveur due la dtection du glutamate, comme
dans la sauce soja. Il a t dcouvert par un chimiste japonais il y
a un peu plus d un sicle, mais il a t largement ignor par les
scientifiques occidentaux.
Des tudes rcentes avancent la dcouverte dun sixime recepteur du got qui permettrait de dtecter le gras.
Notre langue est un organe remarquablement complexe. En plus
de nous permettre d apprcier ce que nous mangeons, certains de
ces rcepteurs peuvent agir comme un systme dalarme. Ainsi, la
plupart des plantes toxiques ont une saveur amre puissante: la dtecter permet d arrter d en manger, et peut nous sauver la vie.
Cependant, tout le monde n a pas les mmes sensations gustatives. Il y a une dizaine d annes , on a decouvert qu un gne donnait certains la capacit de dtecter la phnylthiocarbamide (PTC)
Ceux qui en taient dpourvus pouvaient mcher un morceau de
papier imbib de cette substance sans en percevoir le got.
Cette tude mene au centre mdical de luniversit de Stanford
a contribu dcouvrir que ceux qui sentent la PTC sont plus sensibles aux aliments pics et sucrs et ont tendance viter les brocolis et les choux de Bruxelles. Si vos enfants vous rptent qu ils
n aiment pas le brocoli, cela pourrait tre d leur patrimoine
gntique, mais ces personnes vitent galement les graisses... donc
leurs gnes nont rien voir l- dedans !
Notre sens du got diffre selon nos gnes et le nombre de rcepteurs du got que nous possdons aussi. Prs de 25 % des humains prsentent une forte concentration denviron 165 papilles par
centimtre carr. Pour ces supergoteurs, ce qui nous parat fade
est en ralit trs savoureux. Le nombre moyen de papilles au centimtre carr est de 127 et les non- goteurs n en possdent que
117 / cm carr.
157

Comment dtecte- t- on les CINQ saveurs ?117


Il existe 5 saveurs primaires que nos bourgeons gustatifs sont
capables de discerner. Ces bourgeons font partie de plus grandes
structures appeles papilles. Les papilles sont visibles loeil nu : ce
sont les petits bosses la surface de notre langue. Les bourgeons
du got sont en revanche trop petits pour tre observs sans microscope.

Le sal :

N importe quel aliment sale contient du chlorure du


sodium, aussi connu sous le nom de sel de table. Chaque molcule
117

Ibidem, p. 26 27.

158

contient un ion sodium qui est positif et un ion chlorure qui


est ngatif. Le sodium active les bourgeons gustatifs, amorant une
raction en chane qui signale au cerveau que : quelque chose de
sal est en train d tre mang...

L acide :

Les aliments aigres contiennent des acides, des substances charges dions hydrogne positifs. Des tudes rcentes suggrent que les bourgeons du got ont un canal sensible l acide :
plus il y a d acide, plus le got est puissant. Mais jusqu prsent
on croyait que l acidit bloquait les rcepteurs gustatifs.

Le sucr : Certains

rcepteurs associent le glucose, la saccharose


et les autres sucres. On les appelle T1R2 et T1R3. Cette association
active les protines G, qui reconnaissent les nuclotides. Ces protines fonctionnent comme un interrupteur molculaire qui transmet
des informations de l extrieur vers l intrieur de la cellule.

L amer :

Les substances amres sont associes aux rcepteurs


T1R2 qui activent les protines G, exactement comme les rcepturs
du sucre. Le principe est le mme, mais un rcepteur diffrent est
activ et dclenche une raction diffrente.

L umami :

Le got savoureux ou l umami est activ par


certains aminoacides comme le glutamate et l aspartate. Le rcepteur
mtabotrope du glutamate associe ces acides, activant les protines
G. On a dcouvert rcemment que l umami affecte les rcepteurs
T1R1 et T1R3 et active la chane du sucr et de lamer.

Le got et le son
C est une nouvelle association rcemment dcouverte par les
scientifiques. Le got nest pas qu une affaire de papilles. Si lon a
dj eu un rhume, on sait que cela te les saveurs des aliments.
Les chercheurs de luniversit dOxford ont galement dcouvert
que ce que nous entendons influence aussi notre sens du got. Par
exemple,lors de tests cliniques, des volontaires ont consign que les
caramels avaient un got plus sucr lorsqu on jouait une musique
aux notes aigus. Par contre, les caramels semblaient plus amers avec
une musique grave. Les sons graves pouvaient aussi produire une
sensation dumami.
Le son est clairement le nouvel horizon des sensations gustatives,
mais on sait depuis longtemps que notre odorat joue aussi un grand
159

rle dans cette exprience. Il est facile de le dmontrer en se bouchant le nez : dun coup, on a limpression de mcher du coton et
de boire de leau plate. Mais comment l odorat fonctionne- t- il ?

Sentir le monde118
En comparaison aux autres mammifres, notre odorat est trs
faible. Nous sentons grce 5 ou 6 millions de cellules jauntres
situes au sommet de nos voies nasales. Les chiens en possdent
220 millions ! Mais cela ne veut pas dire que nous ne sentons rien.
En fait, notre odorat est un trs bon systme d alerte, signalant
que quelque chose dans notre environnement ne va pas bien.
Cependant, nous cessons de dtecter les odeurs aprs un certain
temps : si lon entre dans une pice nausabonde, le cerveau cesse
de remarquer lodeur au bout d un moment. Les odeurs agrables
sont, quant elles, dtectes plus longtemps.
En gnral, nous pensons moins notre odorat qu nos autres
sens. cause dune tude mene en 1927 par deux chimistes amricains, on a longtemps cru que nous ne pouvons distinguer que 10
mille odeurs diffrentes, alors que nous pouvons percevoir entre 2,3
et 7,5 millions de couleurs et entendre 340 000 notes.
Mais ces chiffres taient largement sous-estims selon les recherches rcentes qui ont montr que nous pouvions distinguer
un trillion d odeurs diffrentes. Et ces chiffres pourraient encore
tre en de de la ralit. Malgr tout, notre perception des nuances
n est pas terrible. D aprs les chercheurs, les composants tests
devaient tre fortement modifis pour que les volontaires sentent
une diff- rence. Il est donc vident que lodorat reste un sens
important, mal- gr notre faible nombre de rcepteurs en
comparaison aux autres mamifres. Il est li la mmoire et au
langage. Ainsi, en 2011, les chercheurs du Muse national de
sciences naturelles d Espagne ont montr que le bulbe olfactif la
base du cerveau des humains modernes est plus gros que celui des
Nandertaliens et de nos au-tres anctres. Cela supposerait que l
odorat est important pour la survie de notre espce.
118

Ibidem, p.28 29.

160

Sentir et ressentir119
Pourtant, notre odorat reste bien plus faible que celui de nos
animaux de compagnie . Cela pourrait tre d notre volution.
Ainsi, notre facult combiner les odeurs et les gots, qui nous permet de sentir tant de nuances, pourrait tre lie au dveloppement
de lagriculture et lusage des pices.Il est certain que notre odorat est bien plus complexe que nous le croyons. Il pourrait mme
avoir des avantages au- del de la simple dtection des odeurs.
Lcole de biosciences de Cardiff mne actuellement des recherches
pour explorer les effets secondaires des odeurs sur notre bien- tre.
Ils sintressent aux manires dont les odeurs ont pu nous tre bnfiques, comme on le voit de manire anecdotique avec l aromathrapie, par exemple.
On sait que les bbs reconnaissent l odeur de leur mre et
vice - versa, et que les motions pourraient tre communiques par
les odeurs sans que nous en soyons conscients. Limpact des odeurs
sur nos vies nest pas bien compris,mais nous pouvons observer que
les personnes qui ont perdu le sens de l odorat les anosmiques
sont souvent dpressives et trouvent leur qualit de vie gravement
affecte. Il est clair que nos sens sont bien plus complexes, dynamiques et interdpendants que nous ne le pensions il y a seulement
quelques annes, avant de percer certains de ces mystres.

Le plus ancien sens du monde120


Notre odorat est souvent prsent comme le plus primitif de nos
sens, mais cela ne veut pas dire qu il est moins performant. Comme
cest le plus ancien, il a eu plus de temps pour voluer et se perfectionner jusqu devenir trs sophistiqu.
Au sommet du nez se trouve une range de cellules appeles
neurones rceptifs olfactifs. trangement, ces neurones sont en
ralit une partie de notre cerveau qui s est dplace jusqu cet
endroit, tout comme nos nerfs optiques font partie de notre cerveau.
119
120

Ibidem.
Ibidem, p.28.

161

D une certaine manire, on pourrait dire que nous sentons avec


notre cerveau... et pas avec notre nez.
Chacun de ces neurones possde une srie de 450 rcepteurs
associs des composants chimiques. En effet, la plupart des odeurs
sont des substances chimiques volatiles et chacune a une forme particulire. Si une partie de cette forme correspond l une de celles
des rcepteurs, le neurone s active et signale l odeur dtecte.
Si la forme ne trouve pas de rcepteur correspondant, nous ne
sentons rien. Ce qui peut tre dangereux, car certaines substances
indtectables par notre odorat sont toxiques, comme le monoxyde de
carbone et le mthane. Cest pour cela que lon ajoute du tert-butylthiol au gaz domestique, base de mthane : il sent loeuf pourri.
Notre odorat est si important que 2% de notre gnome est ddi
crer ces 450 rcepteurs. Dautres mammifres consacrent jusqu
5 % de leur gnome la dtection des odeurs.

ESPRANCE de VIE en BONNE SANT121 :


121

Daprs Boris Bellanger et Caroline Tourbe, Dossier spcial, in : Science et Vie, No.1149,
juin 2013, p. 53 67.

162

ELLE BAISSE !
Jusqu ici, l histoire tait belle : les progrs sanitaires ne cessaient de garantir une vie toujours plus longue et... en bonne sant.
Dsormais ce nest plus le cas ! En France, la gnration des
baby- boomers est la premire pour qui lesprance de vie en
bonne san-t marque un coup darrt. Et il ne sagit pas l dune
exception hexagonale quand la crise semble mondiale. Pourquoi ?
Comment enrayer ce phnomne ? Autant de questions
lucider dans ce dossier spcial.
Une grande championne... qui se dcouvre des pieds dargile !
Lesprance de vie en France a connu, entre 2004 et 2011, une augmentation de prs de deux ans pour les hommes, comme pour les
femmes. Elle atteint une moyenne cumule de 81,4 annees. Plus remarquable encore, les Franaises qui ont aujourdhui 65 ans dtiennent un record mondial de longvit, juste derrire les Japonaises,
avec plus de 23 annes dexistence devant elles. Indniablement, la
France est une nation qui sait mener ses citoyens jusqu un ge
trs avanc. Mais dans quel tat ? Cest prcisement l que la situation semble se gter. Car lesprance de vie en bonne sant amorcerait en France un dclin la fois indit et inattendu...
Autrement dit, si les filles qui naissent aujourdhui voient leur
vie sallonger de deux ans, le temps de vie o elles souffriront dincapacits a, lui aussi, augment de deux ans et demi... De quoi sinterroger brutalement sur la valeur des annes gagnes...
Dans tous les cas, cest un choc. Lesprance de vie a longtemps
t le seul indice dterminant de ce que l on appelle le progrs ( qui
englobe les progrs techniques, mdicaux , IT... ) et a tmoign toujours en sa faveur.

Un phnomne totalement indit122


122

Ibidem, p. 54.

163

Comment expliquer ce phnomne ? Une premire hypothse


vient naturellement de lesprit : celle rsultant dun simple effet du
vieillissement de la population. De fait, plus on vieillit, plus il parat
logique que la vie au quotidien sen ressente. Visiblement non. Car
se ne sont pas les ans qui psent le lourd dans ce phnomne ...
Au contraire, se sont les gnrations suivantes , donc les plus
jeunes qui semblent en payer le prix. Et plus particulirement les
baby- boomers celles et ceux qui sont ns entre 1945 et 1964.
Considrs comme les plus choys par les progrs sociaux et mdicaux, ils pourraient paradoxalement tre devenus le moteur du dclin.
Pourtant, le sujet reste trs polmique. En fait, la question lgitime de lesprance de vie en bonne sant est un vritable cassette pour les dmographes, habitus baliser nos vies avec deux
grands rendez- vous - la naissance et la mort, - mais bien moins
habiles lorsqu il s agit d estimer la qualit de toutes ces vies.
Depuis de dcennies, pour tenter de la mesurer, des chercheurs
ont mis au point de diffrents outils... qui, de leur aveu mme, restent imparfaits. Ils se heurtent en effet, la subjectivit des individus lorsquon leur demande de dfinir leur propre tat de sant,
mais aussi la disparit des recours au dpistage ou aux soins pour
connatre les maladies dont ils sont rellement atteints.

Le projet europen lEVSI123


Rcemment, lun de ces outils a fini par se dtacher du lot, jug
suffisament robuste et simple pour devenir la rfrence dans toute
lEurope. Il sagit de lesprance de vie sans incapacite( l EVSI ),
c est- - dire le solde des annes que l on est cens pouvoir passer
sans tre limit dans la pratique de ses activits quotidiennes (se deplacer, se nourrir, se vtir...) Cet indicateur prsente lavantage de
prendre en compte la fois les maladies, ( quelles soient identifies
ou non par la personne ) et leurs retentissements sur la vie de tous
les jours, explique un chercheur lInstitut National de la Sant et
de la Recherche Mdicale ( INSERM) et coordinateur du projet EVSI
pour lEurope.
Ainsi, on demande aux participants ces tudes de rpondre
une seule question simple et efficace :
123

Ibidem, p. 55.

164

- tes- vous limit cause dun problme de sant depuis au


moins 6 mois dans les activits que les gens font habituellement ?
Trois niveaux de rponses y sont proposs :
1. Oui, fortement limit.
2. Oui, mais pas fortement limit.
3. Non, pas limit du tout.
L analyse des dossiers mdicaux et des habitudes de vie dune
partie des participants a permis de valider la pertinence de cette
simple question.
Mais que disent les dernires tendances de l EVSI sur la situation franaise?Tout simplement quele nombre dannes vcues avec
des incapacits tend a augmenter et que lesprance de vie sans incapacit semble perdre peu peu du terrain , rsume le mme chercheur.
Mme si tous le monde nest pas concern, on peut avancer que
les annes 2000 ont plong notre socit dans ce que les thoriciens
de la dmographie appellent le scnario de lexpansion des incapacits, explique le mme chercheur. Soit une augmentation du nombre d annes vcues avec des incapacits au sein de lesprance de
vie. Ainsi, un homme qui nat aujourdhui vivra dsormais plus de
16 ans avec des incapacits, contre 15 ans pour un homme n en
2004 ... Si le nombre des annes quil devra passer avec une incapacit a augment par rapport ses ans, ces dernires continuent
de reprsenter 20% du solde de sa vie, compte tenu de l augmentation de son esprance de vie brute.
Du ct des femmes, en revanche, c est beaucoup plus inquitant : les incapacits entacheront 22 ans de leur vie, contre 15 et demi
en 2004 ! Et ces annes reprsentent dsormais 26 % de leurs vies,
contre 23 %, six ans plus tt. Ce scnario de lexpansion marque
ce que lon considre comme la troisime phase de notre pass rcent. Dans les annes 1980 en effet, alors que la population vieillissait dj, l Hexagone affichait une forme insolente en comparaison
avec dautres pays occidentaux.
La France traversait une sorte de lune de miel avec une augmentation nette de lesprance de vie o toutes les annes gagnes
taient alors sans incapacit, prcise le mme spcialiste.

165

Sont venues ensuite les annes 1990 avec le scnario de lquilibre dynamique, quand on a constat une augmentation du nombre des incapacits, mais aussi une diminution de leur svrit et de
leur impact sur la sant.
Arrivent aujourd hui les annes 2000. Et le point de bascule
vers une expansion des annes de vie avec des incapacits ! Mme
si toutes les gnrations ne sont pas concernes par cette tendance.
Comment le sait- on ? Grce la nouvelle mthodologie de l EVSI,
qui estime l esprance de vie 4 stades de l existence : la naissance, 16 ans, 50 ans et 65 ans. Si le dclin de lEVSI en
France se confirme dans les prochaines annes, il proviendra des
gnrations qui n ont pas encore 65 ans de nos jours, prcise le
coordinateur du projet EVSI pour lEurope.
Cest en effet la vie future des baby - boomers qui sassombrit
le plus. Depuis 2004, les cinquantenaires ( personnes ges de 50 ans )
ont presque gagn une anne et demie de vie, mais en mme temps,
leur esprance de vie en mauvaise sant sest allonge de deux
ans.
Faut- il y voir la rupture dun contrat pass avec le progrs ?
Un progrs mdical et un progrs social perus comme pour accompagner lhomme plus loin dans son esprance de vie. En effet,
quelle trange destine que celle des baby - boomers, bercs depuis
leur naissance au sortir de la guerre, par la promesse d une amlioration permanente de leurs conditions de vie, induite par un accs aux soins et aux mdicaments toujours plus universel.
Cette trange rupture dans la courbe ascendante des baby-boomers c est justement l objet des recherches et des enqutes EVSI
qui compulsent et analysent de nombreuses donnes morceles et dtailles.Les rsultats sont inattendus et doivent nous alerter, dautant
que la France nest pas le seul pays subir une telle tendance. La
Sude et les tats- Unis viennent aussi d observer que leurs babyboomers semblent tre en moins bonne forme que leurs ans.
Les spcialistes du sujet mnent actuellement la toute premire
analyse croise visant circonscrire les pathologies qui contribuent
le plus aux annes dincapacit des Franais. Et l on observe dj
que pour les femmes comme pour les hommes, ce sont les troubles
musculo- squlettiques comme larthrose qui arrivent en tte. Directement suivis par les maladies cardio-vasculaires, dont les AVC. Puis,
en troisime position, les affections respiratoires pour les hommes, la

166

dpression ou lanxit pour les femmes. Et la liste est encore assez


longue...
En Amrique du Nord, les pidmiologistes ont pris aussi de
lavance pour valuer l ampleur des dgts. Dans une enqute publie en mars 2012, la sant des baby boomers actuellement gs
de 46 64 ans a t compare avec les donnes disponibles pour
les adultes du mme ge la fin des annes 1980. Et leurs rsultats font froid dans le dos ! Dsormais, 43 % d entre eux souffrent
d hypertension, contre peine 23% de la gnration prcedente. De
plus, 73,5 % dentre eux prsentent galement une hypercholestrolmie, contre moins de 34 % prcdemment, tandis que la proportion des diabtiques est pase de 12 15,5 %.
Au Canada, un vaste programme est mme en cours pour tenter de sensibiliser cette gnration ce qui lattend. Ainsi, lassociation canadienne de cardiologie a choisi de sonner le tocsin, tout en
lanant un appel a une vigilence cible sur hypertension intitul :
Baby- boomers, vous pensez vieillir en bonne sant, vous risquez
d tre dus ! Cest un message choc pour une gnration dont on
vante souvent le dynamisme. Mais pourquoi prcismment cette gnration serait- elle ronge par les incapacits ? Pour l expliquer, plusieurs pistes viennent immdiatement lesprit.
La premire repose sur leffet diagnostique et les progrs mdicaux dont elle a profits. Cette generation aurait en effet developpe une meilleure connaissance de sa sant. Or, en ayant recours
aux soins et aux depistages, les baby- boomers tendraient a limiter
plus que leurs ans, certaines de leurs activits. Lautre explication
est directement lie au progrs mdical. savoir que l augmentation des incapacits s expliquerait en partie par un effet collatral
de l amlioration des soins. Mieux prises en compte, des maladies
mortelles comme les insuffisances cardiaques, par exemple, n empcheraient plus de continuer vivre... au prix, parfois, d incapacits
dans la vie quotidienne.

167

Lurgence dune prvention cible124


La baisse d esprance de vie en bonne sant des baby-boomers
est- elle le prix payer pour les grands bouleversements dans nos
habitudes de vie ? Sdentarite, dsequilibre alimentaire croissant, lobsit qui concerne dsormais 15, 5 % de la population et la consommation d alcool qui persiste chez les hommes. Du ct des femmes,
si elles semblent payer le plus lourd tribut en termes d annes en
mauvaise sant, c est en grande partie d leur addiction au ...
tabac.
En France, les dernires chiffres montrent une augmentation rcente du tabagisme, alors qu il tait en baisse depuis plus de 20 ans.
Et ce sont les femmes entre 45 et 64 ans qui affichent la plus forte
hausse. ces ges, il semble tout simplement que les femmes se remettent fumer. Il s agit d une gnration trs expose aux cigarettes, tant elles ont accompagn leur mancipation.Pour les hommes
de 50 ans, c est la consommation rgulire d alcool qui est reste
forte. Tandis que l obesite et la sedentarite, facteurs de risque de
nombreuses pathologies cardiaques ou metaboliques comme le diabete, ont connu une croissance exponentielle ces dernires annees.
Lobsit concerne aujourdhui 15,5 % de la population adulte
franaise. Aux Etats-Unis, on sait quelle est passe de 39 % chez
les baby- boomers, contre 29 % chez les cinquantenaires des annes
1980. De surcrot, l exercice physique rgulier est tombe de 50
35 %.
Comment freiner au plus vite cette grande glissade ? Par la
prvention. Malheureusement, la prvention est le talon dAchilles
du systme de sant franais. Car il est dmontr quune prvention
base sur des messages universels identiques pour tous, dans lesprit des soins accessibles tous, cache en fait des effets pervers :
cela creuse plus encore les ingalits de sant.
Ainsi : Mangez... Buvez 2 litres deau, Bougez 30 minutes
ou bien : 5 fruits et lgumes par jour... sont autant de messages
simples aux effets pervers. Heureusement, depuis quelques annes,
les choses voluent, car les spcialistes sont en train de tester des
mthodes cibles et valides, bases sur des preuves. Ainsi, un programme contre le tabagisme bas sur des leaders d opinion dans
124

Ibidem , p.60.

168

les groupes de jeunes est ltude. Car une prvention bien mene
peut apporter des renversements de tendance trs rapidement, en
deux ou trois ans.
Cela suffira- t- il ? car au- del du cas franais, c est la plante
toute entire qui semble gagne par le scnario de l expansion des
annes vcues en mauvaise sant... Pour l humanit, dont toute
lhistoire jusqu ici peut se lire comme un triomphe faire reculer
les limites de son esprance de vie, ce serait une premire de mauvais augure.

Y a- t- il une limite la dure de vie en


bonne sant ?125
Nul ne le sait, car cela revient poser la question fondamentale de savoir quelle est la dure de vie maximale que pourrait
atteindre l espce humaine. Or, les valeurs les plus diverses sont
avances : 126 ans ? 150 ans ? Est- elle fixe ou les progrs raliss
depuis un sicle ont- ils permis de la repousser ?
Faute d avoir perc les secrets du vieillissement toutes les
chelles ( cellule, organe, gne... ) la question reste en suspens. Du
coup, les scientifiques se tournent vers une autre mesure: lge maximal auquel on a constat un dcs une donne qu ils recherchent
en se plongeant dans les registres dtat civil.
Ainsi, en analysant les registres de la Sude, tenus pour excellents, on constate par exemple qu en 1850, lge maximum au moment du dcs tait dj lev : 105 ans. Tandis quau tournant des
annes 2000, il tait de 112 ans.... Mais cela ne veut pas dire forcment que la longevit humaine sest accrue entre temps.
Les probabilits de survivre des ges avancs tant beaucoup
plus grandes aujourdhui, il y a plus de chances de voir des hommes battre les records tablis.
Lexplosion du nombre de centenaires dans le monde suffit pour
s en convaincre... ce jour, le record est toujours dtenu par une
Franaise, Jeanne Calment, doyenne de lhumanit, dcde en 1997,
122 ans et 5 mois.

125

Ibidem, p. 67.

169

Vers une crise mondiale


de lesprance de vie126
Une vie toujours plus longue... mais pas forcment en meilleure
sant. Presque partout dans le monde, comme en France, lesprance
de vie augmente... mais saccompagne dun allongement du nombre
dannes passes en mauvaise sant.
Globalement, pour chaque anne desprance de vie, ce sont dix
mois en bonne sant qui ont t gagns et deux mois de mauvaise
sant additionnels. Les maladies qui causent lessentiel de la mortalit dans le monde (maladies cardio- vasculaires, cancers, sida, tuberculose... ) ne sont pas les premires responsables des annes de vie
passes en mauvaise sant.
Le fardeau du handicap est plutt mettre sur le compte des
dsordres mentaux ( dpression, schizophrnie, dmence... ), des troubles musculo- squelletiques ( lombalgie, cervicalgie... ), des maladies
neurodgnratives ( Parkinson, Alzheimer ...) et du diabte. Ce qui
impliquerait d accorder une plus grande importance toutes ces
maladies qui causent un handicap, mais pas la mort.
Et voici bien l enjeu de cette crise de l esprance de vie en
mauvaise sant : elle promet d avoir un lourd impact conomique,
puisque les systmes de sant vont tre confronts un nombre
croissant de personnes souffrant pendant de longues priodes d un
large ventail de maladies invalidantes. On n a pas encore trouv
la parade contre ces maladies, comme dans le cas des vaccins dans
la lutte contre les maladies infectieuses.
Aprs avoir vaincu les flaux qui ont maintenu son esprance
de vie pendant des millnaires, lhumanit est entre dans une nouvelle phase de son histoire. Une phase au cours de laquelle elle va
devoir lutter contre de nouveaux ennemis afin de vivre non seulement plus vieux, mais surtout en bonne sant.

126

Ibidem, p. 62 63.

170

La mdecine peut-elle encore augmenter


notre esprance de vie ?127
Depuis 250 ans, une succession de progrs medicaux a fait reculer la mortalit : vaccin de Jenner contre la variole la fin du
18- e sicle, dcouvertes de L. Pasteur la fin du 19- e, rvolution
cardio- vasculaire dans les annees 1960...
savoir : 1885 : Louis Pasteur dcouvre le vaccin contre la rage :
un grand pas dans la lutte contre les maladies infectieuses.Une nouvelle mdecine nat alors, fonde sur l tude des agents pathognes
et le recours la vaccination.
1958 - 1960 : Les traitements contre les maladies cardio-vasculaires.
Avec les premires implantations de pace- makers et la premire
transplantation de coeur artificiel cest le dbut dune vritable rvolution cardio- vasculaire.
Annes 2000 : La prise en charge des personnes ges. Ainsi, lattention grandissante porte aux personnes ges fait reculer la mortalit chez les plus de 80 ans.
De nos jours : La nano-mdecine acclre le traitement des maladies. Considres par le grand public comme relevant de la science
fiction, la nanomdecine et les nanotechnologies pourraient bien allonger notre esprance de vie.

LE NANO- LIXIR DE VIE128


L humanit a ralis des avances technologiques incroyables,
de la rvolution industrielle la machine vapeur, de la conquete
de lespace l Internet. Mais il reste une chose que lhomme n a
pas t capable de faire : amliorer l enveloppe de chair dans laquelle se trouve son brillant cerveau. Nous sommes toujours con127
128

Ibidem, p. 66.
Daprs l art. Le Nano- elixir de vie, in : Les Merveilles de la Science, / Hors srie, No. 6, Paris,
2014, p. 137 141.

171

damns vieillir et nous affaiblir, puis mourir gnralement avant davoir atteint lge de 100 ans.
Pourtant, les nano- technologies la manipulation de matire
lchelle des atomes et des molcules pourraient bien allonger notre esprance de vie. Il devrait donc tre possible de vivre bien plus
longtemps en modifiant de petites choses de l intrieur, l chelle
nano. / En grec, nano signifie nain. / En fait, il est difficile
de visualiser un objet cette chelle. Pour vous faire une ide, miniaturisez un grain de sel un demi-million de fois et vous ne serez
pas loin de la ralit.
La nature est la premire nano-technicienne, ayant cr la
vie partir de molcules minuscules. Ainsi, les cellules, les virus,
l ADN ne mesurent que quelques dizaines quelques centaines de
nanomtres. On a appris utiliser les nano-technologies pour fabriquer des appareils lectroniques, des capteurs, des catalyseurs plus
performants.
De nos jours, on transporte ce savoir- faire dans le domaine
mdical afin de vivre plus longtemps en tuant les cellules malades,
en dlivrant des mdicaments et en rparant nos gnes dficients...
Lide de petits robots qui montent la garde le long de nos artres,
combattant les maladies pour nous permettre de vivre des sicles,
semble futuriste.... et elle lest.
Mais il y a des moyens plus simples dutiliser les nanotechnologies pour nous permettre de vivre plus longtemps : on peut, par
exemple, stocker des mdicaments dans des nano-particules qui les
libreront lorsqu elles atteindront une cellule infecte, ou bien crer
une nano- particule qui pourrait s infiltrer dans une cellule cancreuse et la tuer.
Ainsi, les nano-particules de fer sont de bonnes tueuses potentielles de cancer,mais pas encore chez les humains. Une tude publie
rcemment, en 2012, a rendu compte de la possibilit dexploiter les
nombreuses molcules rceptrices prsentes la surface des cellules
cancreuses, appeles rcepteurs Fas. Le principe consiste faire
transporter par des nano- particules une protine contenant du fer
qui vient se coller ces recepteurs. En utilisant un aimant pour rassembler les nano- particules, on dclenche alors une raction de la
part des rcepteurs Fas et les cellules cancreuses s autodtruisent.

172

Cette approche est un bon dbut, mais elle n est pas encore
idale dclare un expert en nano- technologies l Universit de
Manchester. Il est difficile de garantir que les nano-particules iront
directement vers les cellules cancreuses et nulle part ailleurs. Une
simple gouttelette du traitement contient des millions de nanoparticules, mais cest encore le hasard qui dcide si celles- ci entrent en
contact avec les cellules cancreuses ou si elles finissent dans lurine
du patient. Une quipe met au point des nanoparticules magntiques
qui nagent vers la zone o elles sont utiles, guides par un champ
magntique externe.
Un autre moyen de diriger les nano-particules est de les quiper de dtecteurs de chaleur. Il suffit alors de rchauffer les tissus
que lon veut attaquer et de laisser les nano-missiles faire leur travail. La lumire pourrait elle aussi guider des nano- particules
tueuses ou mdicamenteuses dans loeil.

Modifications extrmes129
L une des applications les plus extraordinaires des nano- technologies est le remplacement d organes comme le foie, les reins et,
un jour, le coeur. Cela aura un impact considrables sur les personnes en attente dune greffe, mais cela ouvre galemnt la posssibilit
de crer des super- organes.
Ces organes de remplacement sont dvelopps en ce moment
grce aux nano- technologies. Ainsi, des structures organiques sont
cres partir de matires plastiques pour former une base en 3D
sur laquelle des cellules souches pourront grandir. La chimie ncessaire llaboration de ces matires est permise par les nano-technologies. Elles offrent un environnement qui encourage les cellules
souches donner des cellules de rein, de foie ou d un autre type.
Aprs avoir grandi ainsi, les cellules commencent s organiser
pour devenir un organe fonctionnel. Nous nen sommes quau dbut,
mais on imagine pouvoir crer des organes aux capacits suprieures. On sait dj que certains athltes ont des fonctions physiologiques avances grce leur biologie. Les nano-technologies mettraient cela la porte de tous. Cela sera un casse- tte pour les
commissions sportives qui devraient dfinir si les athletes ayant
129

Ibidem, p. 139.

173

reu un nouveau coeur ou des poumons plus performants ont le


droit de concourir.
Les structures organiques sont galement utilises pour dvelopper des os de remplacement pour la chirurgie rparatrice. On nest
pas encore capable de crer des os entiers, mais quand ce sera le
cas, les prothses seront rvolutionnaires. On verra peut- tre aussi
un nouveau genre de chirurgie esthtique, avec des changements complets de la structure du corps.
Vous voulez de longues jambes? Faites en pousser une paire. Et
pourquoi vous arrteriez- vous 1,80 ? L lectronique intgre dans
le corps ne date pas dhier ; on connat tous le pacemaker. Des patients paralyss sont dj capables aujourdhui de contrler des bras
robotiques en utilisant des lectrodes implantes dans leur cerveau.
De nos jours, les nano-technologies commencent ouvrir la possibilit de rcrire les connexions pour rparer la colonne vertbrale.
Cela implique de crer des nano-particules chimiquement programmes pour trouver leur chemin jusqu l emplacement de la
blessure, puis dinitier les mcanismes de rparation du corps. Cette
technique incroyablement puissante ne redonnera pas uniquement
des sensations aux paralyss, elle pourra aussi reprogrammer les
connexions endommages dans un cerveau, cibler des cancers et ...
mme permettre aux follicules de cheveux de pousser nouveau !
Ou plus encore :Si nous dcouvrons qu un gne spcifique est responsable du vieillissement, nous pourrons le modifier pour ralentir
le processus... explique un professeur de lInstitut de technologie
de Gorgie.

Rparer les mutations gntiques130


Tuer des cellules malignes ou dlivrer des mdicaments peut permettre de soigner une maladie, mais les nano-technologies ont bien
plus de potentiel que cela. On peut, par exemple, imaginer effacer
un gne responsable du dveloppement dune maladie.
Ainsi, le Prof. Gang Bao, expert en nanotechnologies au Georgia
Institute of Technology Atlanta et directeur du Nano-mdecine
Center for Nucleoprotein Machines, n en est pas loin. Son quipe
met au point une technologie capable de rparer les gnes endom130

Ibidem, p. 140.

174

mags. Ils commencent par rgler des problmes simples, comme


les maladies causes par une seule mutation gntique.
La drpanocytose, une maladie du sang qui provoque une mort
prmature, est la premire vise. Mais la technique pourrait tre
utilise pour rparer n importe quelle mutation gntique provoquant une maladie, mme chez une personne en bonne sant, avant
quelle ne cause de dgts. Le corps rpare constamment son ADN
si les deux brins de la fameuse double hlice sont endommags.
L quipe du Prof. Gang Bao dtourne l une des mthodes de
rparation de la nature, appele rcombinaison homologue, qui
utilise un modle dADN sain pour reconstruire des squences gntiques correctes. Pour traiter les cellules de drpanocytose, l quipe
utilise un chantillon de cellules souches issu de la moelle pinire
du patient et y injecte des protines qui peuvent trouver le segment
d ADN endommag et le couper. Puis un modle de la squence
gntique correcte porte par ces protines aide lADN reconstruire lui mme une nouvelle section sans mutation. Les cellules souches corriges peuvent tre replaces dans la moelle pinire, et
gurir ainsi le patient, mais cela n a pas encore t test sur des
humains. Lquipe de Gang Bao ne fabrique pas seulement des protines. Il utilise galement les nano- technologies pour construire
des gammes daiguilles en silicone capables dinjecter une seule cellule souche. Il utilise pour cela les techniques employes pour construire les appareils lectroniques les plus sophistiqus. En injectant
des milliers de cellules simultanment, le processus est acclr.
Le spcialiste espre que dici trois ou quatre ans, la technique
sera au point pour commencer les essais cliniques. Le potentiel pour
notre esprance de vie est immense. Nous avons la capacit de modifier le gnome dit-il. Si nous dcouvrons quun gne specifique
est responsable du vieillissement, nous pourrons le modifier pour ralentir le processus explique-t-il.
Toutefois, aucun gne de ce type na encore t identifi. Un autre chercheur de Menchester pense quun jour les nano-technologies
pourront tre exploites pour utiliser nos smartphones comme des
capteurs capables dexaminer un chantillon dhaleine ou de salive
et ainsi dtecter des maladies afin que les technologies mises au
point par le Prof. Gang Bao les soignent.

175

Le terme nanotechnologie a t utilis pour la premire fois en 1974.

Applications positives131
Le Prof.Gang Bao mesure lthique de la situation avec prcaution :Je ne suis pas sr que nous ayons intrt avoir un monde
rempli de personnes ges, dit-il. Mais si ces technologies peuvent
galement supprimer les gnes responsables de cancers ou ceux qui
sont lis la dmence, tre g ne voudra pas forcment dire
tre faible. Le chercheur se demande si, grce son travail, nous
pourrons un jour vivre au- del de 100, tout en restant en bonne
sant.
Il sinterroge galement sur ce que pourrait devenir son travail
entre les mains dapprentis sorciers :Nous devons tre prudents...
- dit-il. Qu arriverait- il si quelquun employait ces technologies
mauvais escient... ? Lthique de lextension de la vie et de l altration du gnome est un problme extrmement pineux. Voil pourquoi les institutions de rgulation vont avoir du travail dans les annes venir pour tre sres que ces technologies restent sous contrle rigoureux. Car on peut utiliser ces technologies bon ou
mauvais escient. Cest une question dordre sociologique et politique,
plus que technologique.
131

Ibidem, p.141.

176

Le Prof. Robert Freitas de lInstitute for Molecular Manufacturing


Pilot Hill, en Californie, est connu pour viser haut en matire
d infiniment petit. Il a publ le premier article dcrivant un nanorobot mdical conceptuel en 1996. Il a appel ce type de robot
respirocyte : il s agit de globules rouges artificiels qui pourraient
transporter des centaines de fois plus d oxygne que nos globules
rouges naturels. Un ordinateur embarqu contrlerait la libration
de loxyne et aiderait grer les maladies du sang ou mme ranimer une personne qui vient de se noyer.
Le Prof. Robert Freitas a galement envisag dautres nanorobots,
comme le vasculocyte, qui serait capable de rparer les artres endommages qu il parcourrait sur ses pattes tlescopiques. Des milliers de rotors se trouveraient au sommet du vasculocyte, remplaant
les molcules endommages par des molcules saines.
En 2010, Robert Freitas a prdit que les premiers nanorobots seraient oprationnels dici 2020. Il est revenu sur cette date depuis,
mais pas sur le concept. Je pense prsent que nous aurons des
nanorobots mdicaux dans les annes 2030, dit-il.
En ce qui concerne notre esprance de vie dans un monde rempli de nano-solutions, Robert Freitas avance des prvisions extraordinaires qui dpassent largement les 100 ans envisags par Gang
Bao. Selon ses calculs, qui prsupposent que les nano-robots seront
capables dliminer toute faiblesse, maladie ou mort due la vieillesse, nous pourrions, condition d viter les accidents, vivre des
milliers d annes, peut- tre jusqu 39 000 ans ! tes- vous tents?

INFO- NANO132

132

1.

En 1959, le physicien Richard Feynman a donn un discours


clbre: Il y a beaucoup d espace au fond... Il parlait de
construire de minuscules machines atome par atome, de fond
en comble. En fait, ce discours a donn naissance au concept
de nano-technologie.

2.

Lindustrie informatique a pouss le dveloppement des nanotechnologies, cherchant faire rentrer de plus en plus de composants dans une puce. On a ainsi mis au point des microscopes

Ibidem, p. 137 141.

177

qui ont permis aux scientifiques de manipuler la matire une


chelle proche de latome.
3.

Les nanotechnologies sont la science de ce qui se situe une


chelle dun milliardime de mtre . Les molcules fabriques
lchelle nano ont une plus grande surface et sont donc plus
ractives. Cest un peu comme un grain de gros sel compar
du sel fin : les plus petites particules de sel ont une saveur
plus prononce.

4.

Les nanotechnologies empruntent de nombreuses idees la nature, comme la minuscule machinerie utilise par les plantes
pour la photosynthse ou les pattes des geckos dfiant la gravit. Tenter de recrer ces systmes lgants et sophistiqus
fait le bonheur des scientifiques.

5.

Les espoirs placs dans les nano- technologies sont vastes. Ils
comprennent, entre autres, des ordinateurs plus petits, plus
puissants et plus rapides; des matires intelligentes qui pourraient repousser les salets et les bactries; des mtamatires
rendant les objets invisibles ; des tissus intelligents qui dtecteraient les signes vitaux ou qui seraient quips de moyens
de communication pour l arme.

6.

Les scientifiques ont mis au point une technique qui pourrait


tre utilise pour encourager l ADN se rparer tout seul.
LADN dun humain mesurerait 3 millions de fois le tour de
la Terre sil tait dploy, condition de pouvoir drouler l
ADN contenu dans toutes les cellules du corps.

7.

Les nano-technologies sont dj chez nous : Ainsi, on utilise


les nano-technologies dans les tlviseurs les plus rcents, afin
de les rendre plus lumineux, plus intelligents et plus fins. On
a recours aux diodes lectroluminescentes organiques qui nont
pas besoin de retroclairage, ou aux points quantiques, de
minuscules particules semiconductrices qui brillent de diffrentes couleurs.

8.

Des outils l chelle molculaire sont dj utiliss dans des


produits du quotidien : on a commercialis dj des crmes
178

solaires contenant des nano-particules d oxyde de zinc et de


dioxyde de titan. Ces minraux bloquent les rayons nocifs du
soleil. En limitant leur taille quelques nanomtres, ils sont
invisibles l oeil nu. Si lon possde des chaussettes antimicrobiennes, ce sont des nanoparticules d argent qui prennent
soin de nos pieds. L argent est connu pour ses proprits
antibactriennes. Il est plus efficace sous forme de nanoparticules.
9.

Les vers de terre peuvent produire des appareils nanotechnologiques. Des chercheurs les ont nourri de terre au cadmium
et ont trouv des points quantiques dans leurs cellules intestinales.

Nano signifie nain en grec. Les nanoparticules mesurent moins de 100 nanomtres.

Jouons-nous avec le feu ?133


Bien que leurs bnfices puissent tre immenses, les nanotechnologies suscitent aussi des inquitudes. Car n importe quelle nouvelle technologie doit tre approche avec prcaution. Les nanotechnologies ne drogent pas la regle et sont regardes de prs par
133

Ibidem, p. 140.

179

les comits dthique et les toxicologues. Leur capacit dinteraction


avec le corps est telle qu un mdicament constitu de nano- particules n aura pas les mmes effets que le mme fabriqu de faon
classique. On se demande si, lintrieur du corps, la grande ractivit de ces particules pourrait tre dangereuse.
Les toxicologues les ont testes et ont obtenu des rsultats mitigs. titre dexemple, les nanotubes de carbone (de minuscules tubes
constitus de feuilles de carbone d un atome d paisseur ) peuvent
traverser les poumons de souris, laissant craindre une crise semblable celle de l amiante. Les conditions taient rassembles pour
que les nano-tubes soient injects directement dans les poumons,
une situation qui ne devrait pas se produire par hasard avec des
humains. Il faut valuer les risques partir du contexte d utilisation. Toutefois, les toxicologues restent inquiets en ce qui concerne
ces tubes et continuent les tests.
On sest galement aperu que les nanoparticules dargent des
vtements de sport pntraient dans le corps via la sueur. Cela pourrait tre dangereux cause de leur haute ractivit et de leur tendance crer des radicaux libres. Mais on ne sait pas encore si les
vtements de sport contiennent assez d argent pour rellement poser un problme.
Les nano-technologies dans les applications mdicales sont surveilles de bien plus prs, tout comme nimporte quel mdicament
ou technologie mdicale. On ne pense pas pour l instant que ces
applications prsentent des risques. Il est en revanche ncessaire de
dfinir une rglementation plus stricte dans le cadre de l industrie
alimentaire. Les dtails concernant l usage actuel des nanotechnologies sont gards secrets par les fabricants. Cela ne veut pas dire
que l on glisse des nanorobots toxiques dans votre yaourt, mais
tant qu il ny aura pas de rglement prcis sur les nano- aliments,
il sera difficile de savoir qui utilise quoi...

180

Les respirocytes peuvent transporter bien plus doxygne que les globules rouges naturels.

Le Corps Humain aux Rayons X134


La Radiographie est
le selfie ultime: Un rntgenogram, la

forme la plus ancienne de radiographie, est une image statique capture sur une surface
radiosensible, en exposant un objet ou un organisme une surface
de radiations.
Le terme rngenogram vient de Wilhelm Rntgen, le physicien allemand qui a dcouvert les rayons X, ce qui lui a valu le
Prix Nobel de physique en 1901. Le film radiographique se compose d une base transparente et d une couche de gel contenant des
cristaux d halogne sensibles aux radiations. La plupart des radiographies utilisent les rayons X ou les rayons gamma. Ce sont les
formes de radiations lectromagnetiques les plus puissantes.
Lorsque les rayons X ou les rayons gamma sont projets sur
ces cristaux, ils produisent une image latente qui peut tre rvle
134

Daprs Les Secrets du corps humain , in : Les Merveilles de la Science / Hors srie, no. 06,
/2014, p. 88 - 90.

181

par un fluide spcial. Bien que l on voie encore des radiographies


physiques dans les fims et les sries, la plupart des hpitaux utilisent aujourd hui des systmes entirement numriss pour produire
les images mdicales.

Ouvrez grand...

Les dentistes utilisent les radiations pour


obtenir une image de ce qui se passe dans votre bouche. Les dents
ont une trs faible densite, les photos des rayons X passent donc
travers trs facilement. Les zones contenant de lair, comme les caries,
y apparaissent plus sombres. La radiographie dentaire se spare en
radios intraorales et extraorales.
Les radios intraorales supposent de placer un morceau de film
radiographique dans la bouche. On compte parmi elles les
radios interproximales ( utilises pour reprer les caries entre les
dents ), les radios priapicales ( utilises pour reprer les
anomalies au niveau des racines ), et les radios occlusales ( qui
servent voir clairement le placement des dents ).
Les radio extraorales donnent moins de details que les radios
intraorales et incluent les radios panoramiques, le projections
cphalomtriques ( pour examiner le profil de la mchoire ), les tomographies ( pour examiner une tranche particuliere de la bouche )
et les sialographies ( pour observer les glandes salivaires aprs injection dune teinture radiosensible ).
La dose de radiations que nous recevons lors dune radio dentaire est d environ 1,15 mSv, soit bien moins que 50 mSv ( millisieverts ), le niveau dexposition anuelle maximale fixe par lIRSN.
Les CTscans ( CAT ) sont galement largement utiliss par
les dentistes. Mais la tomographie faisceau conique qui produit
une image similaire en utilisant moins de radiations la remplace
petit petit.

Les secrets de l IRM135


135

Ibidem, p. 92.

182

La technologie dimagerie mdicale est, de nos jours, la plus rpandue au monde. Le premier appareil IRM pour le corps entier a
t construit dans les annes 1970. Le 28 aot 1980, une quipe
mene par le prof. cossais John Mallard a ralis la premire IRM
de la topographie interne dun patient.
L une des technologies dimagerie mdicale les plus communes
aujourdhui, limagerie par rsonance magntique (IRM), est utilise
pour observer lanatomie et les fonctions du corps. Un appareil IRM
envoie des ondes radio sur le corps dans un fort champ magntique.
Comme le corps est principalement compos d eau, les protons qui
se trouvent au coeur de tous les atomes d hydrogne s alignent
dans la mme direction lorsqu ils sont exposs ce champ. Les
ondes radio drangent l alignement des protons et le signal envoy
lorsquils reviennent en place peut tre utilis pour crer une image
par rsonance. Langiographie ou les IRM permet donc de visualiser
avec prcision les organes et les tissus mous.
LEuropean Magnetic Resonance Forum estime qu il y a plus
de 25 000 appareils IRM dans le monde. Ils sont prfrs aux CT
scans pour obtenir des images du corps car ils produisent moins de
radiations ionisantes dangereuses.

Le CANCER, cet norme enjeu136


Le cancer touche 10 millions de personnes chaque anne dans
le monde. Cette incidence pourrait augmenter de 50 % d ici 2020.
Face cet norme enjeu plantaire mdical et social, les chercheurs
et les mdecins disposent aujourd hui doutils inimaginables il y a
encore dix ans.
Chacune des 100 000 milliards de cellules qui composent notre
organisme a son propre programme. Pour raliser ce programme, la
cellule choisit d exprimer de nombreux gnes parmi les 24 000 qui
sont au coeur de son noyau. Si lon utilise la musique comme mtaphore, les gnes sont pour une cellule ce que sont les partitions pour
un orchestre. Chaque cellule choisit d exprimer un certain nombre
de gnes pour raliser son propre programme, comme un chef dorchestre choisit plusieurs partitions pour tablir le programme d un
concert. Principale diffrence entre la musique et une cellule : en
136

D aprs De nouvelles armes contre le Cancer, in : L Essentiel de la SCIENCE, no. 28 /


dcembre, 2014, p. 26 - 31.

183

musique, huit notes diffrentes, savoir : do, re, mi, fa, sol, la, si, do
sont joues par lorchestre, alors quune cellule nen possde que
quatre : A, T, G, C rptes trois milliards de fois dans chaque cellule... !
Au cours de la dernire dcennie, de nombreux efforts ont
t consacrs lidentification des 24 000 partitions qui sont au
coeur de nos cellules, ou, en d autres termes, la caractrisation
des 24 000 gnes qui vont lui permettre de fonctionner. Cette dcennie pourrait donc tre qualifie comme la dcennie de la gntique,
cette discipline mdicale qui tudie les gnes. Cest aussi celle de la
gnomique, qui consiste tudier globalement lexpression de milliers de gnes.
Dans nos cellules, certains de ces gnes vont s exprimer sous
forme de protines. Pour poursuivre la mtaphore avec la musique,
si la lecture d une partition va conduire jouer un concerto, une
symphonie ou, plus modestement, une simple chanson, c est la lecture d un gne qui va conduire a lexpression dune grande protine ou dun petit peptide ces constituants de nos cellules.

Empcher la cellule de lire un chant fatal


au patient137
Les progrs de la gntique et de la gnomique, associs aux
progrs dautres disciplines comme la biologie cellulaire, ont permis
de dcouvrir quune cellule normale, pour se transformer en cellule cancreuse, va souvent utiliser les mmes gnes ou les mmes protines. Fort de cette constatation est ne lide des thrapies cibles,
ces thrapies qui bloquent une protine ou un gne responsable de
sa cancrisation, empchant ainsi une cellule tumorale de lire un
chant qui pourrait tre fatal au patient.
Ces thrapies ont permis de traiter efficacement des malades
atteints de cancer rsistant aux traitements qui prvalaient jusqu
alors, mais posent deux problmes majeurs :elles sont efficaces chez
un nombre limit de patients et leur cot est trs lev. Il est alors
ncessaire de disposer de tests biologiques qui permettent de slectionner les patients susceptibles de rpondre ces therapies cibles.
137

Ibidem, p. 29.

184

Les progrs de la gnomique, allis ceux dautres disciplines,


comme limmunologie, ont permis le dveloppement de tests dnomms tests compagnons ou tests thragnostics puisqu ils permettent daccompagner le traitement en diagnostiquant la thrapeutique
approprie.
Si la dernire dcennie a t celle de la gntique et de la gnomique, la nouvelle dcennie sannonce comme tant celle de
lpi-gntique, littralement au- dessus de la gntique. Chacun
sait qu une partition peut se lire de multiples faons, avec des
orchestra-tions et des tempos diffrents. On sait aussi que le
programme dun concert dpendra de lexcution des partitions et
du choix de linter-prtation, par un chef dorchestre ou un
chanteur.
De la mme faon, le programme jou par une cellule dpendra dun code pigntique qui choisira les gnes qui sexprimeront
et la force avec laquelle chacun de ces gnes sexprimera. Au- dessus du code gntique quatre notes, il y a bien un autre code
pigntique, le chef dorchestre, vritable patron de la cellule, qui
va dcider de son programme, lequel sera dcisif pour son avenir.
Les connaissances sur le code pigntique sont encore trs imparfaites. Mais on sait dja que lenvironnement a une infuence importante sur lpigntique. On considre que des altrations au niveau du code pigntiques seraient 70% responsables de nombreuses maladies dont les cancers, ce qui donne clairement lpigntique une trs lourde responsabilit dans le fonctionnement normal ou anormal dune cellule.

Un nouveau traitement local du cancer138


Le contrle local de la tumeur est une tape cruciale dans le
traitement du cancer : la tumeur primaire est la principale source
de mtastases, ainsi que la principale cause de rcidive du cancer.
La plupart des patients ne dcdent pas cause de la tumeur primaire, mais des mtastases. C est pourquoi les industries pharmaceutiques et les socits de biotechnologie dploient leurs efforts et
investissent massivement dans la recherche pour mettre au point
des traitements spcifiques pour dtruire les tumeurs rsiduelles et
mtastasiques.
138

Ibidem, p. 30.

185

Le traitement local de tumeurs malignes est la pierre angulaire


du traitement contre le cancer pour lequel les traitements standards
sont la chirurgie et la radiothrapie, utilises indpendemment ou en
association.
Ainsi, la radiothrapie est largement utilise dans la plupart
des indications d oncologie depuis de dcennies : environ 50 60%
des patients atteints de cancer reoivent un traitement par radiothrapie dans le cadre des normes des soins les plus modernes.
La radiothrapie est reconnue pour son efficacite dans le traitement local des tumeurs cancreuses. Cette efficacit est limite par
les effets secondaires dans les tissus sains que le faisceau de radiothrapie doit toujours croiser pour atteindre la tumeur, sa cible.
La radiothrapie a donc une fentre thrapeutique relativement
troite qui ncessite d tre largie pour pouvoir dlivrer des doses
plus grandes la tumeur. Dans ce sens, Nanobiotix a dvelopp une
nouvelle approche thrapeutique base sur des nano- particules appeles NanoXray . Ce sont des nano-particules inertes conues
pour entrer dans les cellules tumorales. Lors de lactivation par une
dose standard de rayons X, les nano-particules librent une quantit tres importante dnergie, provoquant la formation de radicaux
libres qui dtruisent les cellules cancreuses.
Comme il a t dmontr dans les exprimentations chez lanimal, cette libration est restreinte la tumeur, les particules tant
dlivres slectivement dans le site tumoral. Les tissus sains environnants ne sont pas affects et reoivent la dose normale de rayonnement comme dans une radiothrapie standard. La perspective est
d amplifier sensiblement l efficacit de la radiothrapie dans la
tumeur en vue d apporter un bnfice significatif aux traitements
locaux du cancer.

Repousser les limites de la radiothrapie139


La radiothrapie traditionnelle repose sur labsorption des radiations ionisantes par des molcules d eau , le plus souvent, aboutis139

Ibidem, p. 31.

186

sant la formation de radicaux libres. lintrieur de la cellule,


ces radicaux libres causent des dommages irrversibles, notamment
lADN et entrane au final la mort cellulaire.
La technologie NanoXray est base sur le concept que des nanoparticules cristallines et inorganiques d oxyde d hafnium ( HfO2 )
ayant un diamtre de 50 nanomtres, peuvent spcifiquement absorber les rayons X utiliss en radiothrapie.
Une fois injectes dans la tumeur, les nanoparticules saccumulent
dans les cellules cancreuses. Grce aux proprits physiques de loxyde d hafnium, les particules mettent des quantits trs importantes dlectrons, lors de lexposition aux radiations ionisantes, amplifiant ainsi, de faon consquente, la dose dnergie ltale dans la
tumeur. Cela provoque la formation de radicaux libres dans la cellule tumorale, qui, leur tour, endommagent les cellules cancreuses
et provoquent localement une destruction.
L efficacit de la radiothrapie est ainsi dmultiplie. En revanche, les tissus sains reoivent une dose standadrd de rayons X. Les
premiers produits issus de cette technologie, savoir les nanoparticules NBTXR3, non- cytotoxiques et compltement inertes dans des
conditions physiologiques, mettent des lectrons uniquement pendant
leur exposition la radiothrapie, ce qui nentrane pas dinflammations locales observes avec les nanoparticules mtalliques d or ou
d argent.
Pour les spcialistes radiothrapeutes et oncologues, les produits
pourraient rpondre dune faon sans prcdent, aux besoins thrapeutiques de la radiothrapie, un domaine o peu de progrs majeurs
ont ete enregistrs au cours de dernires dcennies. Ils sont utilisables avec nimporte quel quipement de radiothrapie standard.
Les nanoparticules NBTXR3 sont dveloppes selon trois formulations : pour injection intra-tumorale, pour administration intraveineuse ou pour application sur le lit tumoral au moment de la rsection de la tumeur. Des futures indications de ces nanoparticules sont
envisages, comme : le cancer du foie, le glioblastome ( une forme
spcifique du cancer du cerveau ), le cancer rectal, le cancer de la
prostate et dautres.

187

Les premiers tests sur lhumain140


Aprs exprimentation sur des souris porteuses de cancer humain,
l injection intra- tumorale de nanoparticules NBTXR3 actives par
radiothrapie standard a conduit a une rgression complte de la
masse tumorale et a montr des bnfices en terme de survie.
Le premier essais clinique sur lhumain avec le produit de ci-dessus
a t entrepris sur des patients atteints de sarcome des tissus mous
de diffrentes origines. Environ 23 000 cas de sarcome des tissus
mous sont diagnostiqus chaque anne aux tats- Unis, au Japon, en
France, en Grande Bretagne, en Italie et en Espagne. Ces cancers
reprsentent presque 1 % des tumeurs malignes chez l adulte.
Le site anatomique est une variable qui influence la fois le traitement et ses rsultats. Le sarcome des tissus mous des extrmits
reprsente environ 50 % des sarcomes, devant les sarcomes gastrointestinaux ( 25 % ), les sarcomes rtropritonaux ( 15 20 % ) et
ceux de la tte et du cou ( 9 %). Le taux de survie 5 ans du sarcome des tissus mous se situe entre 50 et 60 %.
La chirurgie constitue le pilier des soins des sarcomes des membres.Elle augmente les chances de gurison et de survie des patients.
Nanmoins, en prsence dune masse tendue de sarcomes de tissus
mous, dune invasion cellulaire, d une implication de l os, des nerfs
ou des artres, la chirurgie nest pas envisageable.
Pour ces patients, la radiothrapie est pratiquement la seule option thrapeutique. Dans le cadre dun traitement propratoire, la
radiothrapie externe prsente plusieurs avantages, notamment la reduction du riasque de rcidive, facilitant la rsection de la tumeur
et faisant dcrotre le risque d invasion ultrieure.
Cependant, pour quelques patients, l amputation du membre est
la seule alternative. Dans ce contexte, il est urgent de trouver des approches innovantes qui permettront d amliorer le traitement de la
tumeur primaire. Une limination russie de la tumeur primaire
140

Ibidem, p. 31.

188

permettrait damliorer les chances de survie, d avoir un meilleur


contrle local de la maladie, ou encore de permettre la chirurgie
dtre plus efficace par la suite.

Perces thrapeutiques prvues court terme :


Limmunothrapie du cancer sintgre progressivement dans la
prise en charge du patient, comme en tmoignent les rsultats rcents
et les travaux en cours: PROVENGE, vaccin cellulaire autologue
qui allonge la survie de 4 mois dans le cancer prostatique mtastatique hormonorsistant, ipilimumab YERVOY, premier anticorps
monoclonal renforant la raction immunitaire contre le mlanome
mtastatique ...
D autres anticorps monoclonaux ractivateurs de
lymphocytesT devraient tre approuves dici deux ans dans le mlanome mtastatique, le cancer bronchique avanc et le cancer rnal.

Pourrons- nous nous rgnrer ?141


En comparaison avec dautres espces, notre capacit rgnrer nos organes et nos membres endommags est drisoire. Et cela
pourra-t- il changer ?
Un article scientifique paru en janvier 2014, suggrant que les
cellules de la peau pouvaient tre lectrocutes afin de redevenir
des cellules souches, a suscit une vague d optimisme prudent au
sein de la communaut scientifique. Si cette thorie avait t vraie,
elle aurait ouvert la voie lexploitation de la facult inne de nos
corps rgnrer des organes ou des membres.
En janvier 2014, les cellules souches qui ont la facult de devenir nimporte quelle cellule parmi celles qui composent notre corps,
ont fait les gros titres lorsque les chercheurs du centre de biologie
Riken Kobe, au Japon, ont annonc avoir trouv une nouvelle manire remarquablement simple de les produire.
Ainsi, les scientifiques japonais ont plong des cellules de sang
de souris dans une solution acidique ce qui les a changes en cel141

Daprs Les Secrets du Corps humain, in : Les merveilles de la Science,/ Hors srie, No.6,
Paris, 2014, p.143.

189

lules souches. Ce procd a t dcrit comme tant la rvolution


que le monde attendait. Si cette tude pouvait tre reproduite avec
des cellules humaines, cela aurait pu, daprs les chercheurs, mener
une mthode bon march et facile pour crer des cellules souches
afin de soigner des organes malades ou endommags.
Cependant, la communaut scientifique est soudainement passe
de lenthousiasme la prudence. Les laboratoires ont t incapables
de reproduire ces rsultats et les blogueurs ont exprim leurs doutes
car les images semblaient avoir ete tirs d un article plus ancien.
Il a t mme demand son auteur, le docteur Haruko Obokata,
de revenir sur sa thse. Malgr cette controverse, lide de changer
des cellules adultes en cellules souches en les exposant un choc
lectrique est intrigante. Si cela s avrait possible, une meilleure
comprhension du processus nous permettrait damliorer les capacits limites de notre corps rgnrer ses zones endommages.
Parvenir rgnrer les organes humains est le Graal de
nombreux scientifiques. Le rgne animal compte de nombreuses espces capables de faire repousser leurs membres et leurs organes.
Coupez un ver planaire en 200 morceaux, par exemple, et vous obtiendrez 200 nouveaux vers.... ! Coupez une patte d un axolotl et
elle repoussera ! Endommagez le coeur dun poisson- zbre et il se
rparera tout seul ! Nous autres humains navons pas de telles capacits. Certes, nous produisons des millions de nouvelles cellules chaque jour pour remplacer celles qui susent naturellement, mais nous
sommes loin de pouvoir rgnrer un coeur ou un membre endommag.
Si lon nous coupe le bras, nous devrons porter une prothse.
Les humains, pense -t -on, ne sont tout simplement pas capables de
rgnrer la grande majorit de leurs organes. Pour quun organe
se rgnre, les cellules qui le composent doivent tre capables de
changer leur identit pour produire le type de cellules manquantes.
Le coeur humain, par exemple, avec ses quatre chambres complexes,
contient sept types de cellules. Toutes ont des fonctions subtilement
diffrentes. Quand les humains ne sont que des embryons, les cellules
souches donnent naissance toutes les cellules varies du corps.
Cependant, une fois qu une cellule est adulte, elle se spcialise
et ne peut pas revenir en arrire pour redevenir une cellule souche.
Alors, qu est-ce qui a inspir Obokata son exprience ? Un jour,
190

elle a pens des carottes. Les carottes ne sont pas aussi fascinantes que les axolotls, mais leurs proprits rgnratives ne sont pas
des moindres. Coupez la racine en deux quand elle est vivante, et
elle formera un cal rempli de cellules souches qui peuvent se diviser, former de nouvelles cellules et faire repousser la plante, sans
avoir recours une modification gntique. Pour stimuler cette raction, il suffirait de modifier lenvironnement externe de la plante.
Le scientifique japonais pressentait qu un mcanisme similaire
pouvait se trouver chez les mammifres et passa, 5 annes suivantes,
metre au point et excuter une srie d exprimentations pour
tester son hypothse. Obokata testa d autres types de changements
externes sur des cellules qu elle prleva sur une souris ge d une
semaine. Selon son article, il a suffi de plonger des cellules de globules blancs dans une solution lgrement acide durant une demiheure pour les persuader de devenir semblables des cellules stem.
On les a baptises cellules souches pluripotentes humaines induites
ou cellules APDS.Lors de ses tests, des cellules de cerveau, de foie,
de poumon, de peau, de tissu graisseux, de moelle pinire et de
muscle auraient abouti aux mmes rsultats.
Toutefois, la communaut scientifique a rvl des incohrences
dans les rsultats de la jeune chercheuse japonaise. De nombreux
scientifiques ont reproduit son protocole sans jamais russir obtenir les mmes rsultats. Tout ceci aurait remis en cause le dogme
selon lequel le rle des cellules adultes est irrversible. Les biologistes considrent que cela aurait t une dcouverte importante.
En utilisant une souris croise pour porter un gne fluorescent
en prsence d une protine produite par les cellules souches, les
chercheurs japonais disent avoir induit un reflux acide dans lestomac des animaux. Les cellules exposes aux sucs acides dans les
parois de l oesophage ont commenc virer au vert fluo signe
de la prsence potentielle de cellules souches.
Les auteurs japonais pensaient tre tombs sur un mcanisme de
rparation potentiel qui pourrait fonctionner dans le corps humain.
Cest justement cette partie de ltude qui a t largement nglige.
Le stress dorigine externe, dans ce cas un pH faible, aurait permis
de chnger des cellules adultes en cellules souches, qui pouvaient ensuite se diviser pour former de nouvelles cellules saines pour rparer les lsions dans le corps entier de la souris. Si cela peut se pro191

duire dans lestomac, cela pourrait, selon eux, se produire aussi dans
dautres parties du corps.
Dans des tissus sains, le mcanisme est dsactiv. Lorsque les tissus sont endommags, il serait activ pour aider la gurison.
Cela aurait pu expliquer pourquoi notre corps a une capacit
se rgnrer si mdiocre..., explique un spcialiste des cellules souches de lUniversit dEdimbourg. Les implications auraient t immenses, nous permettant de remplacer des tissus endomags par une
maladie ou une attaque cardiaque, ou mme de faire repousser un
membre perdu.

Les cellules cancreuses se dveloppent rapidement. Certains cancers pourraient - ils tre dus un mcanisme de rparation qui tourne mal ?!!

Cancer & Rgnration142


Si le systme est activ, les cellules pourraient continuer se
diviser, menant des tumeurs. Nous pourrions bien tre en train
142

Ibidem, p. 146.

192

dobserver lorigine des cancers, explique le mme spcialiste. Cela


rappelle en effet une pathologie appele endobrachyoesophage.
Jusqu 10 % des personnes souffrant de reflux acide chronique
dveloppent cette maladie qui implique une croissance anormale des
cellules de l oesophage et peut augmenter les risques de cancer.
Peut-tre quune exposition prolonge un pH acide pousse les
cellules de loesophage revenir un tat de cellules souches.
Dans tous les cancers, il y a un processus de rgnration qui
tourne mal... explique un spcialiste de la Socit Advanced Cell
Technology aux tats-Unis. Si cette histoire de pH faible est vraie,
je comprends la logique du processus.
En fait, si nous parvenons comprendre comment les limiter,
les scientifiques pourraient mettre au point de nouvelles stratgies
pour activer la rgnration et dsactiver les cancers. Toutefois,
l hypothse de base dObokata ( savoir : un choc externe pousse
les cellules adultes devenir semblables des cellules souches ) demeure fausse, aucun scientifique n ayant pu aboutir aux mmes
rsultats.
En 2006, un autre chercheur japonais, S. Yamanaka a montr
quen ajoutant des gnes des cellules adultes, on pouvait les changer en cellules souches. Mais il a fallu aux chercheurs environ une
anne pour arriver aux mmes rsultats. En guise de conclusion:
les travaux d Obokata tant trop beaux pour tre vrais, on doit
poursuivre les recherches...

193

Limage reprsente des cellules souches pluripotence induite.

Notre ESPRIT peut- il agir sur notre CORPS ?143


ou Rconciliation CORPS - ESPRIT
Entre notre corps et notre esprit, lheure de la rconciliation a
sonn. Car, outre l effet placebo aujourd hui demontr, voici que
deux autres techniques rvlent que certaines pathologies peuvent
tre soignes par le seul pouvoir de la pense. Preuve que lhomme
possde en lui une force spirite...
Trouver en soi, par le biais de sa seule pense, le pouvoir de se
soigner, telle est la promesse de certaines pratiques therapeutiques
qualifiees d alternatives ou de non- conventionnelles, voire de parascientifiques. Longtemps dcries, ces pratiques sont dsormais en
passe d tre rhabilitees par les neuroscientifiques pour traiter certaines pathologies. Car depuis une dizaine dannes, elles nont cess de demontrer leur efficacit en laboratoire contre des troubles
aussi divers que la douleur, la maladie de Parkinson, certaines
143

D aprs Science & Vie / Question- Rponses, No. Septembre 2014, p. 92 99.

194

dfi-ciences immunitaires ou la dpression. Au point quelles font de


nos jours une ( timide ) perce dans larsnal mdical classique !
Ces pratiques ont un point commun: elles confrent la pense
un pouvoir extraordinaire, celui de soigner le corps y compris le
cerveau sans aucun autre traitement que l activit mme du cerveau. Quelles sont ces pratiques dont les scientifiques admettent aujourd hui qu elles mobilisent efficacement le cerveau au service de
la sant, rapprochant un corps et un esprit que la tradition cartsienne sparait depuis plus de trois sicles ?
Il s agit d abord de la mditation de pleine conscience, trs
en vogue des deux cts de lAtlantique. Et pas seulement dans les
cercles psychothrapeutiques. Dans les plus prestigieux laboratoires
de neurosciences aussi, et jusque dans les hpitaux. Son principe :
largir le champs de son attention jusqu tre totalement conscient
de l instant prsent et de ce qui est ressenti : sensations internes,
penses, perceptions, bruits... Si les vertus pour le corps de cette
pratique millnaire issue de la philosophie indienne sont depuis longtemps connues, ce nest qu partir des annes 1970 qu elle suscite
l intrt de l Occident.
Ds la fin des annes 1980, la faveur d un dialogue entre
le bouddhisme et la science, un nouveau champ dtude voit le jour,
celui des neurosciences contemplatives. Il est aujourd hui en plein
essor. Ainsi, en avril 2012, un premier symposium international a
runi Denver ( aux tats- Unis ) plus de 700 participants : psychologues, neurobiologistes, mditants.... venus partager leurs rsultats
sur les mcanismes cognitifs et neuronaux des pratiques contemplatives, leurs effets sur le cerveau, observs par imagerie crbrale et
les consquences pour la sant.
De fait, mme si tous les mcanismes n ont pas encore te
clairement elucids, il apparat que la mditation modifie l activit
de certaines zones crbrales o se trouvent les siges des motions,
de la douleur etc. Plus de 200 hpitaux amricains ont aujourd hui
intgr le programme MBSR ( acronyme anglais de rduction du
stress base sur la pleine conscience). Ses application ont t tendues au- del de la rduction simple du stress, car la mditation de
pleine conscience est dsormais utilise pour viter les rechutes dpressives, rduire la douleur, soigner laddiction et les dficits de l
attention. Sans compter qu en attenuant le stress, elle aurait aussi
de multiples effets indirects : elle rduirait l inflammation, le vieil195

lissement cellulaire, les risques cardio- vasculaires et boosterait le


systme immunitaire.
Ce dernier effet a t dmontr en 2003 par un psychologue
de l Universit du Wisconsin, aux tats Unis, aprs comparison de
la rponse immunitaire de mditants, ( entrans pendant 8 semaines
la mditation de pleine conscience ), et de non- mditants ayant
reu un vaccin contre la grippe. Avant et aprs lentranement, lactivit lectrique du cerveau de tous a t enregistre. Rsultats :
quelques semaines aprs le vaccin, la production d anticorps donc
la rponse immunitaire tait suprieure chez les mditants !Ces derniers montraient aussi une plus forte activation des rgions avantgauche du cerveau, impliques dans les motions positives. Ainsi,
plus ces zones sactivaient, plus la rponse immunitaire tait forte.
En France, les mdecins sont plus rservs. Mais la mthode commence tre peu peu accepte, et plusieurs tablissements y ont
aujourdhui recours.

Autre voie de gurison par la pense :


L effet PLACEBO144
Autre voie de gurison par la pense qui excite actuellement
la curiosit des chercheurs et des mdecins c est leffet placebo.
Cet effet bien connu est gnr par la perception consciente ou
non qu a le patient des nombreux facteurs lis l intervention
thrapeutique ( qualit perue du traitement propos, relation avec
le mdecin, caractre positif du diagnostic ). En clair, il suffit que le
patient croie avoir reu un mdicament, ou tre entre les mains d
un bon mdecin, pour que le cerveau scrte lui- mme des molcules
gurisseuses.
Connu depuis l Antiquit gyptienne, ce principe a connu un
dveloppement important durant la Seconde Guerre mondiale quand,
sur le front dItalie, un anesthsiste a inject aux blesss une solution saline la place de la morphine dont le stock tait puis : il
saperoit que cette solution, dnue de principe actif, rduit pourtant
la douleur chez de nombreux patients. En 1955, devenu professeur
Harvard, il publie une tude qui fera date, rvlant que 35% des
patients rpondent positivement un tel traitement, dit placebo
144

Ibidem, p. 94.

196

(du latin je plairai). Ds lors, il est introduit dans toutes les tudes cliniques visant demontrer les effets rels d un traitement :
pour tre efficace, un mdicament doit montrer des effets suprieurs
ceux dun placebo.
Pour autant, leffet placebo est longtemps rest rduit un phnomne psychologique. Autant dire inexistant, si ce nest dans la tte
du patient, suppos avoir l impression d aller mieux sans que les
maux dont il souffre s attnuent rellement. Il faut attendre le milieu des annes 1990, pour que le pouvoir du placebo soit tudi
pour lui- mme, en particulier, grce aux travaux de Fabrizio Benedetti l Universit de Turin ( Italie ).
Tout le monde possde- t- il une force mentale susceptible d
tre contrle ? Oui, condition de savoir exercer ce controle de
lesprit. Apprendre matriser une rgion de son cerveau, voire une
petite population de neurones, nest quune question de temps. Ainsi
raison dune quarantaine de sances dune demi- heure de neurofeedback, chacun peut amliorer ses capacits de concentration, cet
entranement modifiant la structure mme de lencphale. Il est difficile, en revanche, de dclencher leffet placebo sur commande. Ce que
l on sait, c est que notre ingalit face cet effet se lit dans nos
gnes. Deux tudes, en Sude et aux tats - Unis, ont ainsi montr
que seuls les sujets porteurs de caractristiques gntiques spcifiques ragissent un traitement anxyolitique ou antidpresseur factice.

Traitement antidouleur fictif mais efficace145


Depuis que l imagerie crbrale a fourni la preuve que leffet
placebo nest pas une simple vue de lesprit, les publications scientifiques de premier ordre se multiplient. Elles dvoilent un effet encore plus puissant que ce quon avait imagin et commencent mettre au jour ses mcanismes biologiques, qui modifient bien et bel
les quilibres biochimiques dans le cerveau.
Le corps humain est capable de synthtiser toutes les molcules:
antidpresseurs, anticancreux, morphine, anti- inflammatoires etc.

145

Ibidem, p. 96 98.

197

s enthousiasme le psychiatre Patrick Lemoine, lun des rares spcialistes franais de l effet placebo. Le seul problme est que lon na
pas encore compris dans quelles circonstances il se met en place.
L effet placebo peut accompagner toute prise en charge thrapeutique chez les patients qui y sont sensibles. Et si son efficacit a
surtout t dmontre pour le traitement de la douleur, ainsi que
dans la maladie de Parkinson o il rduit la rigidit musculaire en
diminuant lactivit de neurones hyperactifs, de rcentes tudes lont
galement dmontre face la dpression et aux dficiences immunitaires ( attnuation des ractions allergiques ). L effet placebo agirait en fait quelle que soit la pathologie, en incitant l organisme
fabriquer ses propres mdicaments.
Troisime et dernire pratique, tombe en disgrce dans les annes 1970 et 1980, mais qui fait depuis une dizaine d annes un
retour remarqu aux tats-Unis cest le neurofeedback. Ce nom barbare dsigne une technique assez simple, qui sapparente la musculature mentale. Concrtement, il s agit de s entraner prendre
le contrle d activit de son cerveau dont on na habituellement
aucune conscience. Cette technique existe sous deux formes, selon la
technologie employe: le neurofeedback par lectroencphalographie,
le plus rpandu, et le neurofeedback par imagerie par rsonance
magntique fonctionnelle ( IRMF ) en temps rel, bien plus rcent et
peu frquent.
Dans le premier cas, les lectrodes sont disposs sur le crne du
sujet. Elles enregistrent lactivit lectrique produite par la partie la
plus superficielle du cerveau. Dans le second cas, ce sont les variations d oxygnation du sang qui sont mesures en temps rel, donnant accs des rgions crbrales plus profondes.
Le neurofeedback entrane le patient contrler les rgions spcifiques de son cerveau, ventuellement corriger une activit juge
anormale, en laugmentant ou en la diminuant. Pour cela, l activit
est traduite par une image sur un cran, ou par un son diffus par
haut- parleurs. Grce ce retour ( le feedback ), le patient visualise ou entend ce qui lui est d ordinaire inaccessible : l activit intime de son cerveau. Il peut ds lors se concentrer sur un stimulus
extrieur ( son, odeur, image, toucher... ), voquer des penses, des
souvenirs, des motions, imaginer faire certains mouvements et constater l effet de ces tats mentaux sur le feedback.
198

Il identifie ainsi l tat mental qui modifiera l activit de la rgion cible ( dtermine par lquipe soignante lors dexamens pralables ) dans le sens souhait. Et peut donc le reproduire souhait.
*

Mditation, effet placebo, neurofeedback... Ces trois thrapies


ont fait leur entre officielle dans le cercle des sciences mdicales.
Oui, il est possible de se soigner par la seule pense ! Au- del de
l efficacit de ces thrapies, ces rsultats laissent entrevoir le fascinant lien entre le corps et l esprit qui dote le cerveau de son don
thrapeutique. Car les techniques dimagerie crbrale et danalyses
biochimiques permettent de voir la force de lesprit se matrialiser:
la mditation bouleverse certains rythmes crbraux entre les aires
frontales et paritales; le placebo fait produire au cerveau ses propres antalgiques; le neurofeedback change la manire dont le cortex
prfrontal agit sur les autres rgions crbrales.

Le pouvoir gurisseur de l me ?146


L imagerie crbrale a ouvert un boulevard aux chercheurs
dsireux d expliquer l action de lesprit sur le corps. Et dj des
schmas de fonctionnement se dessinent. Ils permettent ainsi de distinguer les diffrents types daction de la mditation de pleine conscience, de ceux de leffet placebo ou du neurofeedback, tout en dcrivat les zones crbrales concernes et les processus physiologiques
mis en jeu.

La mditation reconfigure le cortex crbral


La mditation est un processus conscient qui provoque des
changement morphologiques et fonctionnels dans le cerveau. Ainsi, le
cortex frontal, parital et cingulaire, impliqus dans le contrle attentionnel s paississent. L activit de l amygdale, sige des motions,
diminue. Des zones traitant normalement les stimuli douloureux sont
146

Ibidem, p. 94 95.

199

dconnectes.

Le pouvoir de la mditation :

La mditation rduit le
stress, ce qui renforce les dfenses immunitaires, rduit le vieillissement cellulaire, lhypertension artrielle...En diminuant les processus
inflammatoires chroniques, elle aurait des effets sur le diabte et la
maladie d Alzheimer. Elle agit galement sur les capacits d attention, limpulsivit, les douleurs chroniques et les rechutes dpressives.

Leffet placebo fait produire au cerveau ses


propres remdes
L effet placebo produit des molcules trs concrtes, qui activent les mmes zones que les mdicaments correspondants. Un placebo analgsique dclenche ainsi la production dopiodes dont laction est similaire celle de la morphine. Cet effet met en jeu le cortex prfrontal, o s labore l attente d un bnfice thrapeutique.
Mais il peut aussi moduler la production d hormones ou la rponse immunitaire.

Le pouvoir du placebo :

Associ toute prise en charge


thrapeutique, l effet placebo agit quelle que soit la pathologie concerne.Il a t particulirement tudi dans le traitement de la douleur et de la maladie de Parkinson et apparat important dans le cas
de la dpression, ainsi que dans le traitement des pathologies respiratoires, telles que l asthme et la toux.

Le neurofeedback module lactivit neuronale


Le cortex prfrontal interagit avec d autres rgions pour en
moduler l activit, avec la participation du striatum, zone de l aprentissage des habilets motrices. Aprs entranement, la matire blanche augmente en volume, l activit neuronale et la frquence des
ondes crbrales sont modifies.

Le pouvoir du neurofeedback : En

permettant de contrler n importe quelle rgion crbrale, le neurofeedback propose


de traiter de nombreuses pathologies : douleurs chroniques, dpres200

sion, acouphnes, schizophrnie, troubles anxieux... Ses effets n ont


cependant te dmontrs que pour le traitement des dficits de lattention avec hyperactivit et de lpilepsie.

Garder le moral permet- il daller mieux ?147


Un vaste programme mis en place en 2004 aux tats- Unis a
rvl que le fait de redonner le moral des femmes opres dun
cancer du sein dope le nombre de globules blancs ! Ce programme
men au centre dtude du cancer de lUniversit de l Ohaio tait
destin valuer l utilit d un soutien psychologique et comportemental sur lvolution de la maladie.
Au menu : lutter contre le stress par la relaxation, combattre
le repli sur soi, conseils dittiques, aide larrt du tabac si ncessaire, mise en place dexercices physiques ou encore des informations
dtailles sur la maladie et le but des traitements suivis.
A priori, rien doriginal . Dailleurs en France, le Plan national
de lutte contre le cancer, lanc en 2000, insistait ainsi sur laccs aux
soins de support pour aider surmonter lpreuve. Pour les psychologues qui ont dirig le programme, l enjeu allait bien au- del.
Il s agissait ici dapporter la preuve que le soutien psycho-comportamental pouvait stimuler limmunit. Et donc augmenter les capacits du corps combattre la maladie et rduire le risque de rcidive.
L hypothse n a rien de fantaisiste : de nombreuses tudes ont
dj mis en relation psychisme et dfenses immunitaires. Ds 1990,
on a montr que chez des femmes atteintes dun cancer du sein, la
vitalit de limmunite tait corrle au soutient du conjoint ou dun
proche. La mme anne, dautres rsultats obtenus chez des personnes atteintes d un grave cancer de la peau, le mlanome, suggraient que l anxit et la dpression affaiblissent les dfenses immunitaires, tandis qu une saine colre les renforce.
Depuis, la possibilit dun impact direct sur lorganisme dune
aide psychologique est reste vivement dbattue et surtout, pas vraiment dmontre selon les stricts critres de la science. Do ce programme. Au dbut de ltude, un psychologue leur avait demand de
rpondre des questions destines valuer leurs ressources pour
147

Ibidem, p. 99.

201

faire face la maladie : degr de stress, dtresse motionnelle, possibilit de bnficier dun soutien social, hygine de vie...
l chance des quatre mois d tude, questions et bilan immunitaire ont t ritrs. Les rsultats sont loquents : moins anxieuses et d humeur plus positive, les femmes ont adopt une meilleure hygine de vie, ont mieux suivi leur traitement. Mieux, lanalyse de leurs paramtres immunitaires a rvl une corrlation entre ces amliorations et la vitalit de leurs dfenses immunitaires.
Ainsi, on a observ que la capacit prolifrer des lymphocites Tglobules blancs au rle cl dans la dfense contre les cellules cancreuses - tait stable ou augmente aprs les 4 mois de soutien, donc
les dfenses immunitaires taient prtes se mobiliser.

GNTIQUE HUMAINE
Connais- toi toi- mme !148
Aprs Socrate, Montaigne avait fait de la connaissance de soi
sa philosophie. Que net- il philosoph la lumiere des progrs de
la science qui, dans tous les domaines, apporte aujourdhui rponses
la grande question que chacun s est srement pose un jour :
QUI suis- JE ? Laquelle en appelle plein dautres : QU y a- t- il
dunique en nous ? ou : QU est- ce qui fait de moi un homme ?
Mais l interrogation sur soi n est pas strictement identitaire.
Notre intelligence, par exemple, en dit galement long sur nous.
Sachant que depuis que lhomme s est spar du singe, notre intelligence n a cess de se dvelopper. Le pourra- t- elle encore longtemps ? Jusqu o ? Surprise : de rcentes tudes indiquent que nos
facults intellectuelles pourraient dsormais marquer le pas ...
Et que dire de notre mmoire ? Pourquoi ne pouvons- nous
nous rappeler de tout ? C est assurment mieux se connatre soimme que d apprendre des neurologues que l oubli n est pas un
dysfonctionnement de notre mmoire, mais une ruse de notre cerveau pour mieux fonctionner...
Encore plus surprenant : de quoi chacun hrite- t- il sa naissance ? Ici, les rponses donnent le vertige. Car si nos parents nous
148

D aprs Science & Vie / Questions- Rponses, No. Septembre 2014 , p. 3.

202

lguent leurs gnes, ils nous lguent aussi certaines de leurs expriences vcues. Tandis que les expertises gntiques ont rvl des
traces de Neandertal en nous ! Nous ne sommes pas seulement des
individus, nous sommes aussi une espce : nous venons de loin...
Qui sommes- nous au juste ? La question salimente finalement
des rponses qui lui sont apportes. Elle nlude pas les pouvoirs de
notre esprit quand preuve est faite que les uns et les autres pouvons gurir par la seule force de la pense. Elle se nourrit mme
de notre sommeil ! Car pourquoi passons- nous un tiers de notre
existence dormir ?
Donc : Qui sommes- nous? Nous sommes tout cela ! Sachant que
la rponse appartient aussi chacun d entre nous. nous de le
dcouvrir !

L ADN ou LE LIVRE de la vie149


149

Daprs Loc Mangin , in : Dossier pour la Science, nr. 81, oct.- dc. 2013, p. 1 4 .

203

L ADN est peut- tre le livre de la Vie,


mais on peut le lire de diverses faons...

la fin du XIXe siecle, le physicien britannique William Thomson,


plus connu sous le nom de Lord Kelvin ( 1824 1907 ), prtendait
quil ny avait plus rien dcouvrir en physique.
Il avait toutefois repr deux nuages qui assombrissaient le ciel
bleu de lavenir de sa discipline. Lun tait le mouvement de lther
par rapport la Terre... Lautre tait le rayonnement du corps noir
que les calculs prdisaient infini... Pour vaincre ces deux difficults
les physiciens durent balayer leurs ides reues et concevoir la thorie de la relativit et la physique quantique !
En biologie, le scnario s est rpt. Depuis la dcouverte de la
structure en double hlice de lADN, en 1953, et celle du code gntique, on imaginait que le squenage du gnome (lire la succession
des lettres A, T, C et G ) d un individu suffirait en expliquer le
fonctionnement complet. Comme lADN tait le Livre de la vie, tout
y tait inscrit. Mais les nuages se sont amoncels...
D abord, le squenage du gnome humain a bien eu lieu en
2003. Surprise : il contient seulement 22 000 gnes... De plus, on ne
pouvait toujours pas rpondre la question du gnticien amricain
Thomas Hunt Morgan ( 1866 1945 ) : Si les caractres de l individu sont dtermins par les gnes, pourquoi toutes les cellules dun
organisme ne sont-elles pas identiques ?
Enfin, on ignorait comment lenvironnement peut rendre diffrents
deux vrais jumeaux qui, pourtant, ont le mme patrimoine gntique.
linstar de la physique, la rsolution ( encore partielle) de ces nigmes a rvl des faits insouponns du fonctionnement des organismes. Ils ont pour nom : ARN non codants, pissage alternatif,
pigntique...
L ADN est peut- tre le Livre de la vie, mais on peut le lire
de diverses faons. Et sil reste le support de lhrdit, il faut dsormais compter avec un partenaire essentiel, l environnement. Ce qui
constitue une excellente nouvelle : les gnes sont loin dtre les seuls
matres bord !

204

Qu est-ce qu un GNE ?150


La gntique na jamais autant t la mode. Tous les jours,
les mots gne et ADN sont mis en avant dans les mdias de spcialit. tonnamment, au moment o le grand public plbiscite le gne,
les biologistes ne se sont jamais autant interrogs :Quest-ce quun
gne?... Et dans leurs rponses, ils ne sont gure unanimes...

Le concept molculaire du gne:

En 1944, le physicien
Edwin Schrdinger propose que le substrat chimique du gne est un
cristal apriodique, un polymre non uniforme. On sait que la
plupart des polymres ( la cellulose, l amidon, le nylon...) sont uniformes, tant constitus de la rptition d un motif lmentaire, mais
certains drogent la rgle. Cest le cas des protines, composes
dune rptition dacides amins pris parmi 20 diffrents ou aucun
motif nest rpt.
L ide de Schrdinger tait que la proprit fondamentale du
gne la transmission dune information biologique ne peut sinscrire que dans un polymre non uniforme. La succession non priodique des lments obirait alors une sorte de code.
La mme anne, lquipe dOswald Avery montrait que lagent
actif dun extrait de pneumocoque qui transforme une souche inoffensive en une souche virulente est de lADN. Le substrat chimique
de lhrdit serait- il cet acide dsoxyribonuclique ? L ide suscita
d abord le scepticisme, car on n imaginait pas que l ADN ft un
solide apriodique.
De fait, le chimiste Phoebus Levene avait montr le contraire,
en dcrivant la composition et la structure de llment de base de
lADN, le nuclotide. Ce dernier est constitu dun phosphate, dun
sucre ( le dsoxyribose ) et dune base purique( adnine ou guanine)
ou pyrimidique ( thymine ou cytosine ).
En 1949, le groupe du chimiste Edwin Chargaff rvla que la
composition en bases de lADN varie selon les espces, mais que les
quantits d adnine (A) et de guanine ( G ) sont toujours identiques
celles respectivement de tymine ( T ) et de cytosine ( C ). L ADN
nest pas un polymre uniforme et pouvait donc concourir au titre
de cristal apriodique de Schrdinger.
150

Ibidem, p. 4 6.

205

Les travaux sur l ADN culminent en 1953, avec la publication de la structure en double hlice imagine par James Watson et
Francis Crick, partir des images produites par R.Franklin et Maurice Wilkins. Watson et Crick remarquent rapidement que la structure en deux hlices complementaires permet d imaginer un mcanisme de reproduction de cette molcule en accord avec la transmission hrditaire des gnes.
Depuis les annes 1930, on avait tabli une relation entre les
gnes et les protines, en particulier les enzymes. Si l ADN est le
vecteur chimique de la transmission hrditaire, et non pas les protines elles-memes, comment passe-t-on de lADN aux protines ? Le
problme du CODE, pos par Schrdinger, se prsente de faon
concrte. Le code gntique, cest- -dire le dictionnaire qui permet de traduire une squence d ADN en une squence protique,
est dchiffr au dbut des annes 1960. Le code gntique est universel : il est le mme ( de trs rares exceptions prs ) pour tous
les tres biologiques.
Une dfinition molculaire du gne est alors propose : le gne
est un segment continu dADN codant, dont la squence peut tre
traduite en protine selon le code gntique. Ainsi, la dfinition gntique du gne est assimile cette dfinition molculaire.
Depuis les travaux de Mendel, publis en 1866, le gne est dfini
par les proprits suivantes: il est stable, mais peut subir des mutations. Il existe sous plusieurs formes, ou allles. Il est transmis de cellule cellule et de gnration en gnration. On peut associer aux
divers allles des diffrences de phnotype.

206

Ces proprits du gne sont toujours la base de sa dfinition


exprimentale, sous ses diffrents avatars: soit simplement symbolique, soit comme un atome dhrdit, une particule localise sur
les chromosomes, soit enfin comme un segment dADN codant. Ces
proprits, toujours valables, sont celles que les gnticiens utilisent
aujourd hui.
Le concept molculaire du gne a t dune importance capitale
dans la biologie, du fait de sa simplicit : le gne, cet objet bizarre
et contre- intuitif devenait simple comprendre et apprhender
techniquement. Il a connu un succs dpassant largement les limites
de la gntique, pour envahir lensemble de la biologie. Or, il souffre dexceptions ds sa dfinition.
La premire de ces exceptions est reprsente par les ARN ( les
acides ribonucliques ) impliqus dans le processus de la synthse
dune protine constitue d acides amins partir dune squence
de nuclotides dans lADN. Rapelons que les ARN sont des acides
nucliques dont le sucre est le ribose et non le dsoxyribose.

Le signal gntique non codant:

La synthse protique
est un processus complexe auquel participent de nombreuses enzymes
207

protiques, mais aussi deux catgories d ARN : les ARN des ribosomes et les ARN de transfert.
Les ribosomes sont de vritables machines molculaires qui
traduisent un ARN messager ( une copie dune squence d ADN dite
codante) en protines, les diffrents acides amins tant apportes par
les ARN de transfert, selon la rgle : chaque triplet correspond
un seul type d ARN de transfert et donc un seul acide amin.
Les ribosomes sont des ensembles complexes de protines et d
ARN. La squence des ARN ribosomaux et des ARN de transfert
est inscrite dans la squence en dsoxyribonuclotides de l ADN.
Ces segments d ADN sont bien des gnes : ils sont stables, mais
peuvent subir des mutations, ils sont transmis au cours des gnrations car certains phnotypes sont associs leurs variations.
En revanche, ils nobissent pas au code gntique, car ils ne
sont jamais traduits en protines. La fonction de ces ARN dpend
de leur repliement en une structure tridimensionnelle, dtermine
par leur squence.
Les techniques de squenage de lADN ont fait des progrs considrables depuis la mise au point par Frederick Sanger de sa mthode. Ainsi, le squencage de tout l ADN d organismes de plus en
plus nombreux est devenu une routine. L analyse de ces squences
montre que la part d ADN consacre au signal non codant est de
plusieurs ordres de grandeur suprieure celle consacre au signal
codant. Le signal non codant impliqu dans la rgulation des gnes
est donc une partie essentielle, ncessaire au fonctionnement des organismes biologiques.
Ces progrs de la gntique molculaire ont galement t lorigine de nouvelles difficults pour le concept mollculaire du gne.
En 1977, Philip Sharp et Richard Roberts dcouvraient indpendamment que certaines squences de lADN de ladnovirus sont absentes de l ARN messager correspondant. Ces squences manquantes
sont nommes introns, celles maintenues tant les exons.
LARN messager, la matrice de la synthse des protines, rsulte
du raboutage des diffrents exons lors du processus d pissage. En
quelques annes, on dcouvre des introns non seulement chez les
eucaryotes, mais aussi dans des bactries et des virus. La conclusion
en est que les gnes en morceaux ne constituent pas une exception, mais une rgle gnrale.
208

La structure des gnes en introns et exons ne remet pas en cause


le concept molculaire du gne. Celui- ci reste un segment d ADN,
mais il est fragment. Toutefois, le postulat de la gntique molculaire est viol ; depuis les annes 1930, on admettait la rgle : un
gne pour une protine. Or, on sest aperu que l utilisation des
exons et des introns varie chez les organismes pluricellulaires selon
les stades de dveloppement et les tissus. Grce cet pissage diffrentiel, un mme gne peut coder plusieurs protines.
De plus, dans cette conception tendue, les limites du segment
d ADN correspondant un gne deviennent difficile dterminer.

L ADN dsacralis151
Depuis sa dcouverte, en 1953, lADN est devenu licne de la
vie.Tout serait crit dans cette molcule sous la forme d une
succession de bases A,T,C,G. Pourtant, le gnomenest pas aussi
stable et ordonn quon le pensait. Une grande part est
inutile,deslments goistes y prolifrent, des fragments changent de
place...Ainsi, le squenage des gnomes reste riche denseignements.
Selon les conclusions du projet ENCODE, 80 % de notre
gnome seraient fonctionnels. Cette annonce fait fi de plusieurs
phnomnes, notamment de la drive gntique.
Ce rsultat nglige galement les conflits intragnomiques,
responsables de la prolifration d lments gntiques gostes.
Bref, le projet ENCODE est riche d informations.
Tous les tres vivants croissent et produisent une descendance
en agenant des lments chimiques extrieurs selon des rgles complexes. Pour accomplir cet exploit, ils sont dots de nombreuses proprits finement ajustes leurs besoins : des yeux pour voir, des
feuilles pour capter la lumire... Hisss sur les paules de Darwin,
nous pouvons expliquer cette finalit apparente sans faire entorse
la logique et en respectant l axiome selon lequel un effet ne peut
jamais prcder sa cause.

151

D aprs Laurent Duret & Sylvain Charlat, loge de l ADN poubelle, in: Dossier pour la
Science, No. 81, octobre dcembre 2013, p. 9 12.

209

Ainsi, le tlescope est fait pour voir plus loin et les yeux sont
faits pour voir effectivement. Mais alors que le tlescope a t sciemment conu dans cet objectif, les yeux sont, selon la thorie darwinienne, le fruit des mutations alatoires des caractres hrditaires,
passes au filtre de la slection naturelle au fil des gnrations successives. Ainsi arm, le biologiste peut s interroger sur la fonction
de tout lment : quoi servent l hmoglobine, les bois du cerf, les
pines de roses ?
La biologie actuelle pousse ce questionnement jusqu son stade
ultime: quelle est la fonction, si tant est qu elle existe, de chacun
des nuclotides du gnome dun organisme? Grce aux progrs techniques, les gnomes de plusieurs milliers d espces sont dsormais
squencs, et la biologie molculaire offre des outils puissants pour
prciser les activits associes aux diffrentes rgions du gnome.
Cest ce dfi que se sont atteles les quipes du projet ENCODE:
caractriser de faon systmatique lactivit biochimique du gnome
humain et identifier lensemble de ses lments fonctionnels, y compris dans les rgions non codantes ( non traduites en protines ),
qui constituent la grande majorit des gnomes.
Les rsultats indiquent qu environ 80 % du gnome seraient
dots d activits biochimiques spcifiques, rptables. Dans un glissement smantique, les auteurs en dduisent que cet ADN obscur,
longtemps qualifi d ADN poubelle a bel et bien une fonction.
Cette conclusion a t largement reprise dans les mdias, qui titraient : Le projet ENCODE crit lloge funbre de l ADN poubelle.
Or, ces auteurs tombent dans le pige de l adaptationisme, qui prsuppose une fonction, un caractre adaptatif toute proprit biologique et voient dans les organismes des machines optimales faonnes
par la seule slection naturelle.
Or, les auteurs ngligent deux avances majeures de la biologie
volutive : limportance de la drive gntique alatoire et la notion
de niveaux de slection.Ces deux dcouvertes ont permis de comprendre l mergence d lments gntiques gostes, ces parasites
ultimes de nos gnomes.

210

Naissance de lADN poubelle152


Au milieu du XX-e sicle, la dcouverte de lADN comme support
de l information gntique a soulev une question pineuse pour
lego des gnticiens anthropocentriques: pourquoi le gnome humain
est-il 30 fois plus petit que celui dune salamandre et 200 fois plus
petit que celui dune amibe ? Cette absence de corrlation entre la
complexit apparente des tres vivants et la taille de leur gnome a
t dsigne par lexpression paradoxe de la valeur C.
Ce paradoxe ne se limite pas la comparaison dorganismes loigns. En effet, mme des espces similaires peuvent avoir des gnomes de taille trs diffrentes. Par exemple, le gnome du poisson
dipneuste est 300 fois plus grand que celui du poisson fugu. Puisque
400 millions de paires de bases suffisent au dveloppement du fugu,
pourquoi le dipneuste en aurait- il besoin de 120 milliards ?
Au dbut des annes 1970 on a propos le terme ADN sans valeur ou ADN poubelle pour dsigner une fraction apparemment
inutile du gnome qui ne contribue pas au fonctionnement des organismes. Cependant, les variations du nombre de gnes ne constituent
pas la source principale des variations de taille des gnomes. Ainsi,
le gnome de laxolotl est 10 fois plus grand que le gnome humain,
mais ne contient pas plus de gnes protiques, tandis que celui de
la paramcie est 44 fois plus petit que le ntre, mais contient deux
fois plus de gnes.
L essentiel de la variabilit de la taille des gnomes est donc
lie la quantit d ADN non codant. Prcisons d emble que tout
l ADN non codant n est pas synonyme d ADN poubelle. Les
gnomes contiennent de nombreux gnes d ARN non codants qui
sont essentiels aux organismes. Par ailleurs, de nombreuses rgions
non codantes contiennent des lments rgulateurs qui conditionnent
l expression des gnes. Enfin, les gnomes comprennent des rgions
ncessaires la rplication des chromosomes. L inventaire de ces
lments fonctionnels est loin dtre achev, justifiant pleinement le
Projet ENCODE.
Outre ces lments, les gnomes contiennent galement des pseudognes. Il sagit des vestiges de gnes ayant perdu leur fonction.
Les pseudognes sont le plus souvent la consquence secondaire de
la duplication d un gne. La redondance qui en rsulte entrane un
152

Ibidem, p. 12.

211

relchement de la pression de slection, et les mutations s accumulent librement sur l une des copies. Les spcialistes pensent que ce
processus constituait la source principale de l ADN poubelle.
Toutefois, le squenage a montr que les pseudognes ne constituent quune fraction mineure de lADN non codant. Par exemple,
le gnome humain compte 20 000 pseudognes ( autant que de gnes
actifs ! ), ce qui correspond 1 % du total.

De quoi hrite-t-on vraiment ?153


On le sait depuis la dcouverte de sa structure en 1953,
lADN ( lacide dsoxyribonuclique, la molcule constituant les chromosomes porteurs des gnes ) est le support matriel incontest de
lhrdit. Pour autant, ce programme gntique fixe-t-il lui seul,
ds la conception, le dveloppement et l ensemble des caractristiques dun tre humain ? Certainement pas.
On sait aujourd hui avec certitude que dautres mcanismes
biologiques, acquis au cours de la vie des parents et lis lenvironnement, sont galement transmis la descendance. Ds le depart,
lide dun dterminisme biologique inscrit dans l ADN a t vivement conteste, allumant d innombrables querelles sur les limites
de cet inn supposment dict par nos gnes.
Car au fur et mesure que les gnticiens ont decrypt le
gnome complet dun nombre croissant d organismes, dont celui de
l homme, il est apparu dune part, que les gnes seuls ne pouvaient
rendre compte des diffrences entre les espces et les individus et,
d autre part, que la molcule reine de l inn avait un peu usurp
son trne. Cense ne changer que dune gnration lautre, au gr
de rares altrations apparaissant au hasard ( les mutations gntiques), elle se rvelait sensible aux vnements vcus par lorganisme,
jusqu en garder la trace dans sa composition chimique.
L adaptation d un tre son environnement sinscrirait donc
dans son propre gnome. Et pourrait bien tre transmis la descendance. Aujourd hui, sans nier le rle central de lADN, les gnticiens se tournent vers l influence de l environnement sur l expression des gnes : un domaine en plein essor appel pigntique.
153

D aprs Science & Vie / Quetions- Rponses, p. 52 53.

212

Expriences et thories s affinent, les principes et les mcanismes


par lesquels le vivant transmet l exprience d un tre d une gnration lautre se rvlent peu peu. Et ainsi semblent devoir mettre fin la dichotomie entre linn et lacquis.
Certes, chaque individu hrite des gnes de ses parents. Mais ce
patrimoine gntique n est pas tout : certains venements vcus, en
modifiant le gnome, se transmettent aussi au fil des gnrations.
Une dcouverte qui montre que ce dont nous hritons c est...
d une histoire.

Stress ou pollution activent ou inhibent


certains gnes154
Mme si certaines maladies, comme la sclrose en plaques, sont
sous la dpendance danomalies gntiques hrditaires, il nempche
que des jumeaux possdant exactement les mmes gnes et porteurs
de la mme anomalie gntique peuvent avoir des destins divergents
lun dveloppant la maladie et lautre pas. C est donc que tout ne
serait pas inscrit dans le seul ADN !
L acquis, cest--dire les expriences propres chaque individu,
ou le contexte, comme la pollution ou le stress viennent mettre le
grain de sel au coeur mme de la machinerie cellulaire et inhiber
certains gnes. Dfinitivement ! De sorte que ces gnes teints
seraient ensuite transmis en ltat la descendance, sans qu ils ne
se rallument jamais !
Comment est- ce possible ? Les gnticiens ont fini par mettre au
jour deux mcanismes naturels capables de modifier le gnome. Le
premier, la mthylation des gnes, consiste ajouter un petit compos chimique ( un radical mthyle ) sur lune des quatre bases ( les
cytosines ) qui les composent. Ce simple ajout perturbe lactivit du
gne ( en gnral, il l inactive ).
L autre consiste modifier les histones ces grosses protines
autour desquelles la molecule dADN s enroule. La mthylation des
histones, empchant lADN de se dtacher, dsactive diffrents gnes.
Ces mcanismes dits pigntiques modifient tout simplement la
manire dont le gnome va tre traduit, explique un spcialiste de
lInstitut de gntique molculaire de Montpellier ( CNRS ).
154

Ibidem, p. 53 54.

213

Autrement dit, si l ADN est le texte, l pigntique en est, en


quelque sorte la ponctuation : des points et des virgules ajouts ou
enlevs et qui, au final, bouleversent l interprtation du texte.

L pigntique djoue les lois de lhrdit155


En 2006, une quipe de l INSERM a dcouvert une nouvelle
forme de ces phnomnes pigntiques: cette fois, les lois de
lhr-dit ne dpendaient pas dun groupe mthyle, mais de lARN
(acide ribonuclique ), ces petites molcules copies de lADN,
servant g- nralement dintermdiaire pour traduire linformation
de lADN en protines ( l ARN messager ).
Mais il existe d autres ARN, les ARNs ( s pour small,
donc de petits ARN ) seulement impliqus dans la rgulation de
l expression des gnes. C est en s intressant la couleur de la
queue de leurs souris de laboratoire que lquipe de l Unit Gntique du dveloppement normal et pathologique, NICE, a mis le
doigt sur ce mode de transmission de lhrdit tout fait inattendu... Au dpart, l quipe tudiait les consquences de la mutation
dun gne ( dit Kit ), impliqu dans le dveloppement de la souris.
Une mutation aisment reprable puisquelle entrane une dpigmentation de la queue.
Pour cette tude, les chercheurs ont crois deux souris porteuses
de la mutation ( cest- -dire qu elles avaient la queue blanche mais
portaient dans leur patrimoine gntique une mutation sur le gne
d un de leurs deux chromosomes ) et ont observ la descendance.
Leurs observations les ont laisss stupfaits : daprs les lois de
MENDEL, chaque parent donne une seule version de son gne, appele allle. En loccurrence, le pre et la mre avaient chacun un
allle queue brune et un allle queue blanche. Comme l allle
queue blanche tait dominant sur l allle queue brune, ( la prsence des deux allles signifie que la queue sera blanche ), il faut
donc que chaque parent lgue son allle queue brune pour que
cette couleur sexprime. Soit une chance sur quatre !

155

Ibidem, p. 54.

214

Statistiquement, la descendance aurait donc d compter un


quart ( ) de souris la queue brune, or toutes avaient une queue
blanche ! Que s est- il pass ? Aprs avoir vrifi leur rsultats, les
chercheurs ont t obligs de se rendre l vidence : la mutation
induisant la queue blanche ne peut pas se trouver directement sur
le gne. Ils traquent alors le responsable et vont jusqu analyser
le contenu des spermatozodes de leurs souris, bien quon sache qu
ils ne contiennent que de l ADN paternel. Et pourtant !
Contre toute attente, ils observent dans la tte des spermatozodes une quantit surprenante dARNs. Que font-ils l ? Seraient- ils
capables de transmettre le caractre queue blanche... ? Pour en
avoir le coeur net, ces ARNs sont prlevs et injects dans des ufs
fconds ne portant aucune mutation du gne et dont les futures
souris devraient prsenter une queue brune. Mais les nouveau- ns
ont eux aussi la queue blanche !!
Autrement dit : les chercheurs viennent de dcouvrir un nouveau support de linformation gntique transmis par les spermatozodes, savoir : lARNs. Reste savoir do proviennent ces ARNs,
comment agissent- ils et s ils peuvent transmettre d autres caractres ?!

Comme si chacun possdait


un double hritage156
En fait, ce nest pas la premire fois que lARN est souponn
de transmettre de linformation gntique. Ainsi, en mars 2004, des
chercheurs amricains posaient dj l hypothse que l arabette, une
mauvaise herbe, serait capable de conserver, sous forme dun ADN
crypt, une partie de son patrimoine gntique ancestral.
Cela expliquerait pourquoi certains caractres, absents du gnome
des parents, ressurgissent chez les gnrations suivantes. Mais, ce
jour, aucune exprience nest venue confirmer cette hypothse chez
la plante. Avec les souris de l exprience, il en va autrement.
Ainsi, un chercheur de lquipe de Nice explique : Nous avons
notre petite ide : ces ARNs empcheraient le gne normal de sexprimer en dgradant une molcule intermdiaire servant la fabrication des protines responsables de la coloration brune de la queue.
156

Ibidem, p. 56.

215

En clair, l ARN jouerait ici le rle de porteur d une information gntique chappant l hrdit classique. Cest la premire
fois que lon montre que des modifications pigntiques via des petits ARNs peuvent se transmettre par les cellules sexuelles, souligne un professeur l Institut Pasteur. Cette dcouverte confirme
qu il va tre de plus en plus difficile de penser la gntique sans
lpigntique. D aprs un autre chercheur : Il faudrait davantage
inclure ces petits ARNs et toutes les rgulations mises en jeu sur le
gnome pour repenser, par exemple, lorigine de certaines maladies.
En effet, l hrdit non classique est de plus en plus souponne dans des troubles du mtabolisme ou du comportement. Ainsi,
une tude japonaise a rcemment suggr lexistence dun mcanisme pigntique dans le cas d obsit. Un rgime riche en graisses
durant la grossesse pourrait prdisposer l enfant l obsit sans
que les parents ne portent les mutations gntiques connues de cette
maladie. Dans cette tude, labsence de modifications de lADN par
mthylation plaide en faveur dun mcanisme passant par un petit
ARN... Idem, en ce qui concerne le diabte nonatal transitoire. Et
mme le cancer.
Dans le cas d individus sans anomalie gntique mais prsentant des prdispositions certains cancers, on peut imaginer l implication de petits ARNs qui empcheraient l expression de certaines protines suppresseurs de tumeur.
Alors que cette dcouverte soulve une foultitude de questions,
une chose est sre : l hrdit gntique s ajoute une hrdit
dite pigntique. Et c est cette combinaison qu il faut dsormais prendre en compte pour comprendre l volution des espces
vivantes.

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B I B LI O G R APH I E
1. Science Magazine - L Essentiel de la Science, No. 28 /
dcembre 2014 ( Les nouvelles dcouvertes de la Recherche
mdicale ).
2. * * * Science & Vie / Questions - Rponses /No. septembre 2014.
3. * * * Les Merveilles de la Science / Hors srie, No. / 06. 2014.
4. * * * Dossier pour la Science / No. 81, Hors srie, oct.-dc. 2013.
5. * * * Science & Espace, / No. dcembre 2013.
6. * * * Science & Vie, / No. juin 2013.
7. * * * Science & Vie, / No. avril 2013.
8. * * * Comment a marche ? / No. 34 / avril 2013.
9. * * * Science & Vie, / Hors srie, No. 261 / dcembre 2012.
10. * * * Impact Mdecine, / No. 80 / 21 mai 2004.
11. * * * La Vie, No. 2941 / janvier 2002.
12. * * * La Vie, No. 2907 / mai 2001.
13. * * * Science & Vie / aot 1998.
14. * * * Science & Vie / Junior / Hors srie, No. 32 / avril 1998.

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