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Lconomie antique et la pense de Finley

Moses Isaac Finley est un historien amricain spcialiste dans lAntiquit


Classique, particulirement dans la Grce antique. Il est considr comme
lun des classicistes les plus importants du XXe sicle. Finley est n New York en
1912. Il a obtenu un master de droit publique l'Universit Columbia, l'ge de 17
ans. Il devient assistant de recherches en droit romain Columbia en 1933 et
travaille comme collaborateur-chercheur de lEncyclopdia of the Social Sciences.
De plus, il crit dans la revue Zeitschrift fr Sozialforschun, du groupe de la
recherche en sciences sociales de Francfort. Finley fait son doctorat en histoire
ancienne, dans le dpartement dhistoire de luniversit de Columbia. En 1948, il
gagne un poste de professeur luniversit de Rutgers. Pendant les cinq annes
prochaines il assiste rgulirement au sminaire dhistoire de lconomie donn
par Karl Polanyi luniversit de Rutgers. En 1954 Finley s'est senti press par le
maccarthisme, en raison de certains liens qu'il tenait avec des secteurs de gauche,
et Finley a d quitter l'universit de Rutgers et les tats-Unis, et partir vers
lAngleterre, o il trouve un travaille luniversit de Cambridge, avec le groupe
dspcialistes de lhistoire classique dirig par Jones. Dans ce milieu, plus propice,
Finley a dvelopp sa carrire. Il est naturalis britannique en 1962 et
fait chevalier en 1979. Il meurt en 1986.
Finley a publi beaucoup douvrages, lesquelles ont reu une grande
reconnaissance. Parmi les livres les plus importants, on peut mentionner les
suivantes :

Les Anciens Grecs (The Ancient Greeks, 1953)


Le Monde d'Ulysse, Seuil, 2002. Traduit de The World of Odysseus, 1954.
Esclavage antique et idologie moderne (Ancient Slavery and Modern
Ideology, 1980)
L'conomie antique (The Ancient Economy)

Dmocratie antique et dmocratie moderne, Payot, 2003.


de Democracy Ancient and Modern, 1973.

L'Invention de la politique (Politics in the Ancient World, 1983), trad. Jannie


Carlier, Flammarion, Nouvelle bibliothque scientifique , 1985.

On a perdu la guerre de Troie : propos et polmiques sur


l'Antiquit (Aspects of Antiquity. Discoveries and Controversies, 1968), trad.
Jannie Carlier, Les Belles Lettres, 1997.

Traduit

Dans cette communication, nous allons analyser Lconomie Antique de


Moses Finley, et avec un intrt particulier sur le chapitre 2 Ordres et statut . Le
livre a t publi en 1972, en anglais, The Ancient Economy, il est bas en le cycle
de confrences classiques que l'auteur dispens pendant le premier semestre de
1

1972 luniversit de Berkeley. Ensuit, louvrage a t traduite dans plusieurs


langues, et sa premire publication en franais date de 1975. On peut affirmer que
ce livre-ci est le plus important de lhistoire conomique grecque et romaine du XXe
sicle. Il a marqu un tournant dcisif dans ce domaine. La mthode de Finley a
triomph, malgr quelques critiques qui lon fait. Ce livre-ci a t sujet des
sminaires et confrences en Cambridge, Leiden, Liverpool, Paris et Stanford, il
est devenu un classique, beaucoup de fois reimprim.
Pour bien comprendre cet ouvrage-ci, il faut dcrire dun part quelles taient
les principales ides autour l'conomie ancienne au moment de sa publication, et
dautre part, quelles ont t les racines intellectuelles de la pense de Finley. Par
rapport lhistoire de lconomie ancienne, on peut dire que est un domaine
relativement nouveau1, puisque il commence tre tudi la fin du XIXe sicle.
Dans les annes 1890, il y a un dbat entre primitivistes et modernistes ,
ainsi dnomms ultrieurement. Les premiers, parmi lesquels l'auteur le plus
important est Karl Bcher, estimaient que l'conomie de l'Antiquit Classique tait
trs simple, petite chelle et de type domestique, o le but tait l'autosuffisance
et on effectuait peu d'changes commerciaux, trs diffrente de celle moderne
conomie capitaliste gouverne par le march. En revanche, les modernistes ,
avec Eduard Meyer la tte, soutenaient que lconomie de lAntiquit tait
vritablement similaire celle du monde moderne, bien que dun chelle plus
petite2. Vers les annes 1950, les spcialistes sont venus au consensus suivant,
savoir, que les modernistes avaient la raison, ils avaient gagn le dbat. Pour les
annes 1970 Finley tait la figure principal dans faire reposer l'histoire de
l'conomie et la socit de l'Antiquit, et son livre L'conomie antique a jou un
rle fondamental, il a redfini le dbat.
En ce qui concerne les auteurs qui ont influenc la pense de Finley, on
doit parler surtout de lanthropologie conomique de Karl Polanyi et la sociologie
moderne de Max Weber. Par rapport Polanyi, il avait cr un groupe dtudes
interdisciplinaires pour faire des recherches selon son point de vue, savoir, que
lactivit conomique dans lEurope Occidental avant de 1800, navait pas t une
sphre indpendante de la vie, gouverne par leurs propres lois, comme
lconomie politique affirmait. Les lois de lconomie ne sont pas applicables les
socits du passe, parce que dans elles, la production et les changes des biens
sont intgres dans autres institutions et aptitudes, cest--dire, elles sont
encastres dans la socit. Polanyi soutiens que les biens et services circulaient
travers de mcanismes de rciprocit et redistribution dirigs par les rapports
sociales, pas par les lois de loffert et la demande. Dans les socits anciennes,

er

Morris, I. Prlogo, dans La economa de la antigedad. Juan Jos Urtilla (Tr.), 1 Ed. en anglais 1973.
Mxico D.F., Fondo de Cultura Economica, 2003, p. 7.
2

Morris, I., op. cit., pp 7-8.

lobtention de richesse, bien que tait importante, ce ne constituait pas un fin dans
soi-mme, sinon un moyen dirig autre fin.
l'encontre des modernistes Polanyi affirmait que l'conomie ancienne tait
peu en commun avec le capitalisme moderne, cependant la diffrence des
primitivistes, la raison en tait non lchelle de l'activit conomique mais que les
intrts conomiques taient subordonns la politique, l'honneur et la guerre.
Finley a t trs influenc par la pense de Polanyi donn dans le sminaire de
Columbia. Mais aussi il y a dautre auteur trs influent dans la conception de
Finley. A savoir, Max Weber, lequel pensait que la catgorie la plus importante
dans lanalyse des socits du pas tait la situation de statut (la prtention
effective de privilges positifs ou ngatifs fonde sur le mode de vie et de
l'ducation d'un groupe d'hommes), et il envisageait que le homme de lAntiquit
tait un homo politicus, intress dans l'conomie et la richesse comme moyens
de promouvoir le succs politique et militaire de sa ville-tat, tandis que l'homme
moderne est un homo oeconomicus, qui vise gain comme une fin en soi-mme.
Alors, le mme que Polanyi, Weber pensait que le march et la classe n'ont pas
t dans les socits anciennes autant importantes que ils sont dans les
modernes.