Vous êtes sur la page 1sur 141

FILS DAPOLLON

PAR FRANOIS MILLEPIERRES

I
LES ESSAIS LX

Vf
GALLIMARD

nm

PYTHAGORE
FILS DAPOLLON

PYTHAGORE
FILS DAPOLLON

DU MME AUTEUR

PAR. FRANOIS MILLEPIERRES


Hommes en Cage, avec illustrations dAlfred
Lefebvre (ditions Notre Camp ).
La Pyramide dHontsen. Pome
dramatique, repr
sent Paris le 15 avril 1932 au Thtre dArt et
Action, sous la direction de Mme Louise Lara et
M. Edouard Autant (ditions Albert Messein).
Au Relais du Cheval bleu. Pomes (ditions
Albert Messein).
Dune Arche a lautre. Pomes avec frontispice de
G. Hendery (Cahiers de la Lucarne).
Les

LES ESSAIS LXII

A paratre.
A la Claire Fontaine, rcit breton.
La

Vie

exprimentale

de

Louis

romancs.

Polycrate crucifi, pome

Horel.

Essais

dramatique.

tuf
GALLIMARD

AVANT-PROPOS

Je n'ai pas eu la prtention en composant cet


ouvrage de rivaliser avec les rudits qui, grce
leurs patientes et sagaces recherches, ont russi
dgager, du moins en partie, la figure de Pythagore des vgtations parasitaires qui l'enveloppent.
Je me suis content, en maidant de leurs travaux,
de prsenter au public un personnage dont le
nom sonore frappe assez souvent les oreilles, mais
dont, la plupart du temps, on ne connat que
d'indcis linaments qui transparaissent peine
travers un brouillard de lgende.
La critique du XIXe sicle, critique destruc
tive (le mot est de Renan), hrite de Wolf, tait
vraiment trop encline suspecter les textes, et,
la suite de Zeller, lequel constatait que les docu
ments sur Pythagore sont d'autant plus abondants
qu'on sloigne de son poque ce qui porterait
a les faire recevoir comme faux certains en sont
venus douter de l'existence mme du sage de
Samos 1. Or, qui ne sait que lHistoire travaille
lentement et met un temps considrable recueillir
ses matriaux enfouis sous les dtritus, les gravats
et les cendres? Que connaissions-nous de Troie
avant Schliemann, de lEgypte avant Champollion, de Cnossos avant Evans? Qui ne sait qu
Tous droits de traduction, de reproduction et dadaptation
rservs pour tous les pays, y compris la Russie,
Copyright by Librairie Gallimard, 1953.

1. M. Isidore Lvy, par exemple, dans ses Sources


de la Lgende de Pythagore.

PYTHAGORE

FILS

DAPOLLON

lexception de quelques familiers, le public con


temporain est souvent fort mal renseign sur les
faits et gestes des personnages les plus en vue?
Quant aux familiers sils recueillent parfois quel
ques notes, il arrive que ces notes sgarent en
passant des hritiers que sollicitent dautres
gots ou dautres occupations, et quelles attendent
souvent plusieurs gnrations avant dtre exhu
mes du fond dun tiroir et dtre mises au four?
Pourquoi donc irions-nous rejeter tout ce que
les Diogne Larce, les Porphyre et les Jamblique
nous ont transmis dans leurs biographies de Pythagore? Cest ici lun des cas, crivait F. Lenormant, o le vritable sens de lHistoire doit se
garder des excs dune critique ngative et dis
solvante. Ils nont rien invent, soyons-en srs,
ils en taient du reste bien incapables. Ils ont
compos leurs ouvrages laide dextraits dau
teurs, dont ils citent honntement les noms, auteurs
dont certains, comme Aristoxne,Dicarque et Time, avaient pu se renseigner auprs des disciples
directs du Matre.
Aussi, dans cette prsentation de Pythagore,
navons-nous fait fi daucun des renseignements,
si tardifs et si dpourvus de garantie quils fussent,
que nous fournissent les textes. Nous admettons
le sjour en Egypte, nous admettons mme le
sjour en Babylonie. Pourquoi irions-nous les
nier quand les textes les affirment, et quand cela,
tant donn les habitudes du temps, est on ne peut
plus vraisemblable? Pourvu que tel fait ne pr
sente pas un anachronisme trop criant, nous lac
ceptons avec les rserves dusage, et nous essayons
dimaginer ce qui a pu en rsulter.
Pythagore est la personnification dune grande
poque de la pense humaine. Il reflte dans son
existence, relle ou lgendaire, les tendances et

les esprances nouvelles d'une humanit qui ne


trouve plus de suffisantes satisfactions dans les
anciennes constructions mythiques. Ses biographes,
en le faisant voyager travers tous les pays, nont
pas eu tort, mme si cela nest pas conforme
la ralit matrielle. Un Pythagore sdentaire ne
se comprendrait pas. Il est ncessaire quil prgrine travers les civilisations et les croyances de
son temps. Aussi, pour bien le comprendre, rel
ou lgendaire, on ne saurait se dispenser de peindre
le fond historique et gographique sur lequel doit
se dtacher successivement sa figure. Voil pour
quoi je me suis permis de mtendre sur les pro
grs de lEmpire perse comme sur les derniers
jours de lEgypte pharaonique; voil pourquoi je
me suis permis de prsenter un tableau de Sparte
et mme une esquisse dAthnes au VIe sicle
et cela bien que les textes ne parlent pas dune
visite de Pythagore en cette ville. Pythagore ne
saurait se comprendre quen fonction de tout ce
qui lenvironne, mme en dehors de tout contact
immdiat.
Pythagore en e f f e t est, six sicles avant JsusChrist, lannonciateur dune nouvelle conception
du monde et de lexistence. Cette conception nou
velle, dont le besoin se fait alors sentir lhuma
nit, il ne la pas invente de toutes pices; il
en a plutt recueilli et interprt les lments
pars chez les potes, les prtres, les prophtes,
les thaumaturges de tous les pays, pour les ras
sembler en un corps de doctrine harmonieux et
sans fissure, propre satisfaire tous les besoins
de lesprit et du cur. Ce nest pas une cration
artificielle, un simple jeu de lintelligence.
Peut-tre me reprochera-t-on de romancer en
quelques endroits la vie du sage de Samos. Quand
il sagit dun personnage dont la biographie com-

10 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

porte certaines lacunes, il est excusable, je pense,


de faire appel aux ressources de l'imagination
pour essayer de les remplir. Mais toutes les fois
que cela m'arrive, je le signale, afin que le lec
teur ne sy trompe pas. A vrai dire, Pythagore,
de son vivant dj, tait pass dans la lgende.
Nous ne pouvons procder son gard selon les
mthodes rigoureuses de la recherche historique.
Si haut que nous remontions aux sources de lin
formation, Pythagore, sans sintgrer, comme Or
phe, dans le mythe pur, se prsente comme un
tre surnaturel. Pour le figurer selon sa vrit,
11 ne convient pas de le dpouiller de ses attributs
divins, en ne conservant de lui, par exemple, que
le mathmaticien ou le lgislateur. Il ne convient
pas non plus den faire seulement un inspir.
Cest entre ces deux aspects de sa physionomie
que je me suis efforc de me tenir, afin de con
tenter la fois, si possible, les esprits positifs et
les mystiques.

i
LENFANT PRODIGE

Daprs les donnes les plus vraisemblables,


Pythagore naquit Samos vers lanne 570
avant Jsus-Christ. Son pre sappelait Mnsarchos, sa mre Pythas ou Parthnis. Mais cer
tains prtendent quil vint au monde Lemnos,
et que sa famille, dorigine tyrrhnienne, ne
stait fixe Samos qtie plus tard, la suite
dun exode de la population. On lui attribue
galement comme lieu de naissance la ville de
Phlionte, do sa famille aurait t chasse
par les Doriens du Ploponse. Enfin on le
fait natre Sidon, et lon dit que son pre
tait de race syrienne. Mais de toute faon,
on le ramne ds ses premiers jours Samos
lionienne, lle heureuse entre toutes, protge
dHra, la desse au paon. Cest Samos que
ses regards se sont ouverts la premire fois la
lumire dApollon.
Samos, qui fait partie du groupe des Sporades, dessine dans ses contours la forme dun
dauphin qui, du rivage de lAsie vient de sauter
dans la mer pour nager vers la Grce continen
tale. Elle nest spare de la cte asiatique o
slve le mont Mycale, et o le Mandre, aprs
tous ses dtours, trouve enfin son embouchure,

12 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

que par un troit bras de mer. Lle est mon


tagneuse, domine par le Cercte louest et
lAmplos au centre. Tandis que la cte sep
tentrionale est rocheuse et boise, revtue de
cyprs, de thuyas et de chnes, le long de la
cte mridionale stalent de petites plaines
dont lune, arrose par lImbrasos, sert de site
la ville mme de Samos (actuellement Tigani).
Le climat y est particulirement doux, et rap
pelle celui de lAttique. La terre y est prodigue
en fruits de toutes sortes, si bien que lon pour
rait galement comparer Samos une corne
dabondance, dbordante de raisins, dolives, de
figues et de grenades, abandonne sur les
flots x. Selon dantiques lgendes, Ance, fils de
Posidon et dAstypalaea, aprs avoir pous
Samia, fille du Mandre, y serait venu le pre
mier y fonder une colonie. Dans la suite des
temps lle avait reu plusieurs noms, harmo
nieux comme elle-mme : Parthnie, Dryuse,
Mlamphyle, Cyparissie, Stphan, et dautres,
pour adopter en dfinitive celui de Samos. Les
Argonautes, au cours dune escale, y avaient
consacr, sur le bord de la mer, un temple
la desse Hra. Car on prtendait que lpouse
de Zeus tait ne sous un vieux saule au bord de
lImbrasos, et que le matre des dieux lavait
enleve pour partager avec elle, en gage dunion
lgitime, le rituel gteau de farine blanche.
On pouvait encore admirer dans le temple, au
temps de Pausanias, une antique statue de la
desse, de Smilis dEgine, contemporain de
1. Apule (Florides, XV) ne la pas vue sous un
aspect aussi riant. Le bl son poque (ne sicle ap.
J.-C.) y venait mal; on ny voyait pas de vignes, on
ny cultivait pas de lgumes. Mais lle alors semble
avoir t laisse labandon.

13

i/ENFANT PRODIGE

Ddale. Serait-ce celle-l mme, hiratique,


mince et droite, quasi cylindrique, troitement
gaine en sa tunique aux longs plis, qui habite
maintenant en notre muse du Louvre? Les
Samiens, tous les ans, commmoraient le mariage
sacr en des rites curieux qui comprenaient un
amusant jeu de cache-tampon, dont lobjet
dcouvrir tait justement la statue de laime
desse soigneusement dissimule au bord de la
mer dans quelque buisson dagnus castus 1. Au
temps de Pythagore, le temple primitif nexis
tait dj plus; on lavait remplac par un autre
difice construit sur les plans de larchitecte
Phoikos, lequel avait peut-tre onserv cer
tains morceaux de lancien; difice imposant,
puisquil comprenait huit colonnes en faade et
vingt-quatre sur les cts. Cest celui dont parle
Apule, o lon voyait devant lautel une statue
qui reprsentait Bathylle, le jeune favori de
Polycrate, et non Pythagore, comme certains
le prtendaient. De ce temple on peut voir
encore quelques chapiteaux garnis doves.
*
**
Samos se trouvait particulirement bien pla
ce pour recueillir les inspirations de lOrient
et les transmettre au monde mditerranen;
elle tait toute dsigne pour servir de berceau
Pythagore, auquel on se hta dattribuer une
ascendance divine. Mnsarchos et Pythas,
disait-on, descendaient tous deux dAnce, le
hros fondateur de Samos. Et lon contait que
Pythas, la plus belle femme de lle, avait
1. Plante aromatique,
la vertu des femmes.

dont

le

feuillage

protgeait

14 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

mrit les faveurs dApollon, et que Mnsarchos navait jou dans la naissance de Pytha
gore que le rle dont stait content Amphi
tryon dans celle dHracls. Cependant certains,
plus rationalistes, comme Apollonius (selon Jamblique) expliquaient que le nos , lesprit de
Pythagore avait seulement bnfici dun effluve
intentionnellement dirig sur Pythas au moment
mme de la conception. En tout cas, on donna
lenfant le nom de Pythagore, cest--dire
dAnnonciateur pythien. Pythas, pendant sa
grossesse, avait, parat-il, accompagn en Syrie
son mari, qui y faisait un voyage daffaires.
La Pythie lui avait prdit la naissance dun
enfant extraordinaire. Et cest grce cette
circonstance que, selon certains, Pythagore
aurait vu le jour Sidon. Rentr Samos avec
la mre et lenfant, Mnsarchos, qui avait ralis
de fructueuses oprations, loin den vouloir
son rival olympien, considrant mme que le
dieu lui avait fait beaucoup dhonneur, lui fit
construire un temple pour lui en exprimer toute
sa gratitude.
Mnsarchos tait un ngociant avis qui con
naissait lart de la dpense aussi bien que celui
du gain. Un de ceux qui le font de race syrienne
prtend que les Samiens lui avaient accord la
naturalisation pour le remercier de les avoir
ravitaills en bl durant une priode de famine.
Il est probable que Mnsarchos, comme la plu
part des marchands de cette lointaine poque,
ntait pas spcialis dans tel produit ou dans
tel article. Il voyageait dans toute la Mdi
terrane la recherche de la bonne affaire,
passant des grains aux toffes, des toffes aux
vins et des vins aux objets manufacturs, selon
loccasion. Toutefois, on dit quil sintressait

lenfant prodige

15

particulirement la bijouterie, et quil con


naissait et pratiquait le mtier de graveur sur
anneau. Ctait un art, semble-t-il, trs en
faveur Samos. Mnsarchos, aprs tout, pou
vait fort bien concilier lart et le commerce.
Apule dit quen taillant des pierres prcieuses,
il cherchait acqurir la renomme plutt que
la fortune. Il avait mme ouvert, dit-on, un
atelier en pays trusque, et ses relations avec
la Syrie lui permettaient de se procurer les
matires prcieuses ncessaires et de se rensei
gner en mme temps sur les procds des arti
sans orientaux, qui taient en cette partie les
meilleurs matres.
**.* *
Ctait lpoque o dans un grand nombre
de villes grecques, en particulier dans les villes
maritimes, florissaient les tyrannies. Elles se
substituaient, en sappuyant sur le peuple et
sur la classe des marchands, aux oligarchies
fondes sur la naissance ou sur la richesse fon
cire. Des ambitieux, eux-mmes quelquefois
originaires de la noblesse, profitaient de ce
quils exeraient quelque magistrature civile
ou quelque commandement militaire pour orga
niser un coup de main et semparer de la cita
delle. Aprs quoi, selon leur humeur ou selon
les circonstances, ils gouvernaient en matres
despotiques, souponneux, avides et cruels, ou
bien en princes clairs et gnreux, sint
ressant au sort des petites gens, multipliant
les travaux publics et menant une vie fastueuse
au milieu dune cour dartistes, de savants, de
belles femmes et de beaux jeunes gens.
Samos ne pouvait chapper cette contagion,

qui atteignait Milet sa voisine avec Thrasybule,


Lesbos avec Pittacos, Corinthe avec Priandre, Athnes avec Pisistrate, et qui se pro
pageait jusque dans les cits de la GrandeGrce et de la Sicile. La figure de Polycrate,
le tyran de Samos, est une de celles qui sduisent
le plus limagination. Polycrate tait le fils
dAeacs, gros fabricant de couvertures et de
vaisselle, qui ne ddaignait pas non plus les
bons profits de la piraterie, dont il versait
dailleurs honntement la dme la desse Hra.
En sappuyant sur la classe laborieuse, Poly
crate semparait de lautorit la suite dun
soulvement. Il partageait dabord le pouvoir,
dans une sorte de triumvirat de famille, avec
ses deux frres, Pantagnote et Syloson; puis il
sen assurait rapidement lexclusivit en met
tant mort le premier et en exilant lautre.
Il prenait soin ensuite daffermir son autorit
et daccrotre son prestige en se crant dutiles
amitis politiques et en faisant beaucoup pour
lamnagement et lembellissement de Samos,
en mme temps que pour laccroissement de
ses forces navales et militaires. Il contractait
alliance et changeait des cadeaux avec Amasis le Pharaon; il mettait sur pied tout un pro
gramme de grands travaux qui comportait la
construction de fortifications, de digues et
daqueducs; il se constituait une magnifique
flotte de pentcontores x; il organisait un grand
bazar, et reconstruisait lHraion de telle sorte
quil pt rivaliser avec lArtmision dEphse;
enfin il se composait une cour particulirement
1. Daprs Thucydide, les Samiens avec les Corin
thiens auraient t les premiers constructeurs de ces
vaisseaux de guerre cinquante rames.

brillante, o devaient se rencontrer des esprits


de premier ordre dans les arts comme dans les
sciences.
*

**
Au temps de la jeunesse de Pythagore1, Samos
traversait une priode de grande prosprit dans
tous les domaines, et Mnsarchos y put faire
donner son fils une ducation de prince,
celle qui convenait un enfant prodige, pour ne
pas dire un enfant du miracle. Il en avait les
moyens et les facilits. Le jeune Pythagore fr
quenta naturellement le gymnase, afin de se
former un corps selon lharmonie des forces
et des lignes; il apprit chanter en saccom
pagnant de la lyre, linstrument mme dApol
lon; il apprit la peinture par laquelle on sini
tie aux proportions; enfin on ne ngligea aucune
discipline. On lui donna pour cela les matres les
plus illustres. Hermodamas, dit-on, fils de Crophile de Samos, lequel aurait t lhte du vieil
Homre et le chef dune de ces corporations de
rhapsodes qui conservaient comme un dpt
sacr le texte de Y Iliade et de l'Odysse, fut
charg de lui faire apprendre par cur la colre
dAchille et le retour dUlysse, en lui expliquant
et commentant le sens cach de tous ces beaux
vers, o lon croyait dcouvrir alors tous les
secrets de la science humaine et de la divine
1.
La chronologie tant trs incertaine, nous ne pou
vons observer que grosso modo le paralllisme des
faits. Peut-tre Polycrate ne stait-il pas encore
empar du pouvoir quand Pythagore ntait quun
adolescent; mais il est fort probable quil occupait
dj une place importante dans la cit.

lenfant prodige

sagesse \ Plutarque (ou plutt quelque pseudoPlutarque2) na-t-il pas prtendu que Pytha
gore avait tir des pomes homriques lessentiel de sa doctrine?
En fait, les leons dHermodamas (en admet
tant quil y ait eu un Hermodamas), conues
selon les mthodes traditionnelles, nont eu
probablement dautre rsultat que dexciter la
curiosit du jeune homme et son apptit de
certitudes. Bien que lautorit dHomre soit
hautement respectable, lAde nous donne par
fois des dieux immortels une opinion bien
dsavantageuse, et les notions quil nous four
nit sur la constitution du monde restent par
trop lmentaires et sont loin de satisfaire
pleinement lintelligence. Au-del des pomes
dHomre et de lle de Samos, il y a encore bien
des vrits dcouvrir et bien des terres
explorer. Le jeune Pythagore a pu dj sen
apercevoir en accompagnant son pre dans cer
tains de ses voyages. Encore enfant, il aurait
en effet visit lItalie o de Zancl (Messine)
Kym (Cumes), les Grecs avaient, depuis le
vne sicle, fond de splendides tablissements.
Beau voyage propre laisser dans sa mmoire
de lumineux souvenirs, qui, plus tard, le sollici
teront choisir la Grande-Grce pour y faire
fructifier la bonne graine de sa doctrine.
Il nest pas non plus interdit de penser que
1. LIliade et YOdysse taient alors, crit V. Brard,
le manuel scolaire, lencyclopdie de toute science
et de toute sagesse, la Bible cultuelle, o lHellne
digne de ce nom avait chercher ses rgles de conduite,
ses ides sur les dieux, ses connaissances du monde et
de lhomme, sa morale et sa foi en mme temps que
ses modles de bien penser et de bien dire .
2. Dans un trait Sur la vie et la posie dHomre.

19

Polycrate, ayant entendu vanter la beaut apollonienne et les dons surnaturels du jeune homme,
ait manifest le dsir de le voir et de lentendre.
Polycrate tait alors plein de confiance en soi,
sr de son bonheur. A sa main brillait, sertie
dans lor, la pure meraude, grave par le grand
artiste Thodros, lequel tait lauteur du cra
tre dor offert par Crsus au temple de Delphes.
Ses devins lui prdisaient les plus hautes des
tines, et Maeandrios, habile ministre, senten
dait, semble-t-il, parfaitement soutenir ses am
bitions. Polycrate attirait autour de lui les esprits
les plus distingus de son temps : Dmocde,
mdecin originaire de Crotone, le maintiendrait
dans un merveilleux tat de sant grce un
emploi judicieux de remdes mollients ou to
niques, destins maintenir son quilibre phy
siologique; larchitecte Eupalinos de Mgare
amnagerait sa ville et son palais dans lhar
monie des lignes, des plans et des volumes;
Anacron, pote des ftes/ galants, rpandrait
autour de lui, toute heure, en saccompagnant
de la cithare, de charmantes chansons, lgres,
fraches et capiteuses comme les roses, dont la
philosophie ainsi que les rythmes, sauraient
dissiper les moindres soucis de cette demeure
o tout ne devait tre quenchantement et dou
ceur de vivre, luxe, calme et volupt. Rien de
vulgaire, certes, dans cette manire de passer
les jours, qui excluait la grossiret scythe
comme labrutissante sensualit des satrapes
de lAsie toute proche. A la cour de Polycrate,
on connaissait le prix de la science, la valeur de
lintelligence; le mets le plus recherch, le vin
le plus parfum y auraient paru fades, sils
navaient t assaisonns et relevs des condi
ments de lesprit. Invit la table du tyran

20 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

le jeune Pythagore y aura peut-tre recueilli


certains propos qui ne lui auront pas t tout
fait inutiles pour lclairer sur sa propre voie.
Toutefois il eut vite fait sans doute aussi de
dceler la vanit et le matrialisme de cette vie
dore dont toute la morale consistait cueillir
les heures, et qui annonait ainsi, prs de trois
sicles lavance, la naissance dEpicure sur le
sol de la mme Samos. Pythagore, sous cette
apparence dharmonie, neut certes pas de peine
reconnatre des germes de dsagrgation et de
corruption : Sma esti sma; le corps est une
tombe. On a beau loindre des parfums les plus
rares, le parer des toffes les plus chatoyantes,
le corps, spulcre de lme, est inluctablement
promis, lui aussi, au spdlcre. Peut-tre que
Pythagore, dou du sens de la double vue, aper
cevait dj l-bas lhorizon, de lautre ct du
dtroit, la pointe du cap Mycale, le cadavre
du beau tyran cartel sur la croix qui lui tait
rserve; et lmeraude continuait briller dun
tonnant clat sur une main de squelette, cette
main qui, dans linstant, soulevait avec tant de
confiance dans lavenir, la coupe destine aux
dieux de la maison.
*
**
Pythagore navait rien faire et pas grandchose apprendre dans la maison de Polycrate.
Sil y pouvait comprendre quelque chose, cest
seulement quil devait quitter Samos afin dlar
gir le champ de ses connaissances. A cette
poque, celui qui tient faire des tudes
approfondies doit voyager, parcourir le monde
pendant des annes pour interroger de vive

voix les gens et observer directement les cho


ses 1. Il ny a pas de livres; on communique
difficilement par lettres. Le seul moyen de pro
fiter de la parole des matres est daller de
meurer auprs deux, de vivre dans leur socit,
dans leur intimit, de sattacher leur personne
comme celle de pres adoptifs. Pythagore
dcide donc de partir, de quitter ses parents et
ses frres, peut-tre pour toujours, afin de se
consacrer travers le monde la recherche de
cette vrit laquelle sa mission exige quil
sacrifie toute affection terrestre. Il part muni
de lettres de recommandation. Mnsarchos a
sans doute pu lui fournir, avec un solide viati
que et dexcellentes adresses, de prcieuses indi
cations sur les tapes et les itinraires. Poly
crate lui remet entre les mains, scell, je pense,
du chaton de sa prcieuse bague, un message
pour le Pharaon dEgypte en personne, message
dans lequel il prie le royal destinataire de bien
vouloir accorder des facilits au voyageur pour
quil soit introduit auprs du sacerdoce gyp
tien. Car le jeune Pythagore, qui connat son
Homre et son Hsiode galement sur le bout
des doigts, brle maintenant du dsir dtre
initi, comme Lycurgue, Solon et Thals, aux
mystres sacrs et aux secrets scientifiques que
les prtres du Delta ou de la valle du Nil,
jalousement, se transmettent depuis des sicles.
1. Ultimas terras lustrasse Pythagoram, Democritum, Platonem accepimus : ubi quid enim esset,
quod disci posset, eo veniendum judicaverunt. Nous
savons que Pythagore, Dmocrite et Platon ont
voyag dans les pays les plus lointains; selon eux on
ne pouvait se dispenser daller l o il y avait quelque
chose apprendre. (Cicron, Les Tusculanes, II, iv.)

PYTHAGORE CHEZ LES IONIENS

PYTHAGORE CHEZ LES IONIENS

Accompagn, dit-on, dHermodamas, Pytha


gore, obissant aux ordres du dieu qui lanimait,
quitta donc sa famille pour se rendre dabord
auprs de Phrcyde de Syros.
Phrcyde, dont on montre encore maintenant
dans lle de Syros la grotte o il tenait cole,
exposait ses lves un systme de lunivers
dans une Thologie rdige en prose : innovation
de premire importance, en ce quelle consacrait
la sparation entre la posie et la science, entre
linterprtation mythique de la nature et son
explication rationnelle. Dj le bon vieil Hsiode,
au cours de sa Thogonie, o il personnifie les
forces naturelles, a fait un louable effort pour
en expliquer logiquement les rapports hirar
chiques. Dailleurs Phrcyde de Syros, bien quil
avance sur le terrain plus ferme et plus consis
tant de la prose, nose gure abandonner les
douces habitudes de la fiction mythique. Toute
fois, au lieu de tout faire driver du Chaos,
mme les divinits, le matre de Syros prsente
Zeus ses lves comme le principe mme de
la vie. Zeus se mtamorphose en Eros, qui se
met en devoir dtendre sur le chne qui repr
sente larmature mme de lunivers un vaste

23

voile, afin dy dessiner les belles broderies des


terres et des mers. Mais Zeus, avant dasseoir
dfinitivement sa puissance, doit engager un long
combat contre les forces mauvaises de la nature,
qui sopposent ses desseins sous la figure dun
monstrueux serpent. Imaginations romanesques
dont on retrouverait sans doute lorigine dans
les inventions religieuses des premiers ges euro
pens. Le chne de Phrcyde rappelle invin
ciblement le frne Yggdrasyl des lgendes nor
diques. Phrcyde, pas plus quHsiode, ntait
linventeur de ses fables thogoniques. Il est
remarquer toutefois que Phrcyde, sur ce thme
probablement fort ancien, dveloppe laffirmation
dune victoire dfinitive du bien sur le mal
grce lintervention du dieu crateur en per
sonne. Sa thologie contient une esprance de
salut. Phrcyde enseignait la doctrine de lim
mortalit de lme. Cicron, dans les Tusculanes,
prtend quil fut le premier le faire x. Il ensei
gnait, parat-il, aussi la mtempsychose.
Etant donn le peu que nous connaissons de
luvre de Phrcyde, dont il ne nous rest que
quelques fragments, nous ne saurions dire dans
quelle mesure Pythagore en a t influenc. Tou
jours est-il quil avait vou son vieux matre
une profonde et fidle affection puisque, vingt
ou trente ans plus tard, nous le verrons sem
presser son chevet pour lui rendre les derniers
devoirs. De la prose de Phrcyde manait sans
doute une agrable lumire qui remplissait daise
le cur de ses disciples. Mais ell, en tait reste
1. Pherecydes primum dixit animos hominum
esse sempiternos. (Cicron, Tusc., I, xvi.) Phr
cyde fut le premier dire que lme humaine est im
mortelle.

PYTHAGORE CHEZ LES IONIENS

aux conjectures potiques. Et Pythagore avait


besoin de certitudes.
*

**
Ctait lornement de lIonie, la ville de
Milet quincombait la mission doffrir lin
telligence de Pythagore sa premire nourriture
scientifique. Milet partageait alors avec Tyr et
Carthage la prpondrance maritime : elle comp
tait trois cents colonies sur la Propontide et le
Pont-Euxin; elle possdait une escadre de cent
navires de guerre; elle avait quatre ports, dont
le plus important tait le Port aux Lions, bord
de vastes quais orns de portiques, et quon
appelait ainsi cause de deux statues colos
sales de lions qui le dominaient. Par sa flotte
de commerce et par ses caravanes, Milet tait
en relation constante avec les pays les plus loin
tains, en particulier avec lEgypte, o elle avait
son quartier Naucrate sur la bouche canopique
du Delta. La ville senorgueillissait dune longue
histoire; elle conservait des souvenirs qui da
taient du roi Minos, car elle faisait remonter
ses origines une ancienne colonie crtoise. Les
bourgeois de Milet, les ngociants en grains, con
serves de poissons, peaux, laines, tissus, mtaux
prcieux, ses armateurs, constructeurs et manu
facturiers, ntaient pas de vulgaires marchands
ou industriels uniquement occups de leurs pour
centages. Ils constituaient une aristocratie de
la fortune, un patriciat de largent qui se pi
quait de culture et sintressait aux choses de
lesprit. Leur ville tait, au dbut du vie sicle,
le centre intellectuel le plus brillant du monde
grec. Cest Milet que se fonde, vnement
considrable dont on ne saurait trop souligner

25

limportance, la premire cole philosophique, ou


plus prcisment, la premire socit savante,
sorte dassociation laque pour la recherche scien
tifique selon des mthodes rationnelles, et ce fut
le fameux Thals, dont le nom brille en tte
de la liste des Sept Sages, auquel revint ce
titre le trpied dor dHellne x, qui la fonda et
lorganisa. Pythagore, aprs avoir reu lensei
gnement de Phrcyde, se fit inscrire parmi les
auditeurs de cet institut, o chacun avait le
droit de faire intervenir librement ses critiques
et ses sug^stions, et que lon considre bon
droit coulIe le berceau de la science vritable,
comme la ^furce aussi de ce que Renan nomma
le miracle grec .
Thals, dont certains disent quil tait dori
gine phnicienne, et qui avait beaucoup voyag,
particulirement en Egypte, tait n la fin
du vne sicle; il aurait vcu jusquau milieu du
vie. Ctait un astronome, un physicien et un
gomtre. Il ne vivait pas seulement dans le
domaine de la science pure, comme tendrait
le faire croire lanecdote raconte par Platon,
selon laquelle il aurait fait bien rire sa servante
(quelque Bcassine venue du fond de la Thrace)
pour tre tomb dans un puits en y observant
les toiles. Philosophe qui tombe dans un puits
certes par excs dattention et de curiosit, mais
qui, libr du mythe, ne donne plus dans les
contes selon lesquels le soleil, durant les clipses,
se laisse dvorer par quelque dragon. Il prdit
un an lavance celle qui se produit en 585. Tha
ls avait, coup sr, ses distractions de savant
dont les regards portent plus loin que la ralit
prsente et tangible, et qui reste indiffrent aux
1. Cf. Plutarque, Vie de Solort.

26 ^ P Y T H A G O R E

FILS

d'aPOLLON

contingences. Mais il ne se contentait pas le


moins du monde des abstractions. Daprs ce
que nous en savons, il ne sest jamais compl
tement dparti de toute considration dordre
utilitaire. Ctait un excellent ingnieur. Il sin
tressait tous les problmes de la technique,
ceux qui relvent du gnie militaire ou de la
navigation, autant quaux thories cosmologi
ques ou mtorologiques. Le thorme qui porte
son nom a dabord ses yeux un intrt pratique,
puisquil permet de mesurer la hauteur dun
difice daprs son ombre et la distance dun
navire en mer. On lui attribue la rdaction dun
manuel dastrologie nautique. Il soccupe de tra
vaux dhydraulique, et Crsus a recours ses
talents pour dtourner le cours de lHalys. Alors
quil vivait en Egypte, il ne se contentait pas
dy tudier la gomtrie, il suivait attentive
ment les travaux entrepris par Nchao pour le
percement dun canal destin joindre le Nil
la mer Rouge. Dailleurs, mme sil faisait quel
que commerce pour vivre, le profit ne le tentait
gure. Clibataire endurci, il se rservait du
loisir pour ses recherches, bien quil et pu faci
lement amasser une grosse fortune grce ses
connaissances. Un jour seulement, pour le plaisir
de confondre ses compatriotes qui le raillaient
de vivre pniblement, ayant prvu, grce ses
observations mtorologiques, que la rcolte des
olives serait particulirement abondante, il mo
nopolisa tous les pressoirs du pays pour les
louer des prix exorbitants au moment de la
cueillette, prouvant ainsi par l que, si le vri
table savant ne senrichissait pas, ce ntait
pas par incapacit, mais parce quil ddaignait
cette satisfaction comme tant dun ordre inf
rieur. Cest probablement en vertu des mmes

PYTHAGORE CHEZ LES IONIEN? 27

principes que Thals, qui ne mprisait pas ltude


des questions politiques 1, laissa prendre, dit-on,
Thrasybule lautorit suprme, alors quil lui
et t facile de sen saisir lui-mme.
Bien que Thals ait fait accomplir de grands
progrs la science, en lappuyant sur ltude
directe des phnomnes et sur leur mesure, on
peut douter nanmoins quelle ait dpass chez
lui les limites dun empirisme raisonn qui se
traduisait en formules dutilit pratique. Avait-il
rationnellement dmontr le thorme qui porte
son nom, en avait-il mthodiquement construit
la figure? Cela nest pas fr^s sr. Cependant
Pythagore eut de quoi tre iSflp par la rvlation
de certaines dcouvertes du matre de mme que
par lesprit de sa mthode. Thals lui ouvrit
certainement les yeux sur limportance du nombre
dans la constitution du monde et dans la pro
duction des phnomnes.
Dailleurs Thals ne se contentait pas dtudier les phnomnes naturels comme des faits
indpendants les uns des autres. Il essayait de
constituer une thorie qui et une valeur uni
verselle. Il aborda le problme des origines, des
causes et de la substance. Il abandonnait bien
entendu les romans thogoniques la manire
dHsiode ou de Phrcyde. Il substituait au
Chaos, ou Chronos ou Zeus, un lment fon
damental, unique, do tout manait et o tout
retournait en dpit de linfinie diversit de la na
ture. Pour Thals, leau constituait llment fon
damental, principe gnrateur de toutes choses.
Tout, vient de leau, et tout se rsout en eau.
1. Il avait donn un excellent conseil aux Ioniens
en leur indiquant le plan dun Etat fdratif qui leur
aurait permis de se dfendre plus efficacement contre
les Perses. (Hrodote, I, 170.)

28

'

PYTHAGORE

FILS

DAPOLLON

Il suffit de considrer les changements qui se


produisent dans la nature pour en tirer cette
loi gnrale. La production de tous les phno
mnes implique la prsence universelle de leau.
Lhumidit nourrit toute chose : le feu du ciel
lui-mme clate au milieu des nues issues de
llment liquide. Et Thals va jusqu prtendre
que la terre repose sur la vaste tendue de ce
fluide essentiel. Ainsi que le fait remarquer Aristote, cest tout autre chose que de dire, comme
les potes, que lOcan et Tthys sont les auteurs
de lunivers.
La physique de Thals se compltait de con*
sidrations sur lme et sur sa destine. Il ensei
gnait que lme tait un principe moteur, une
substance qui se meut toujours et par elle-mme,
et quelle se mle toutes choses par linterm
diaire de leau. Pythagore dfinira lme comme
un nombre qui se meut par lui-mme. Il rem
placera leau par lther, plus subtil, mais, dans
la forme, il ne scartera gure des vues de
Thals.
Il est donc hors de doute que le savant milsien put avoir une influence dcisive sur lorien
tation de la pense de Pythagore. Thals ne
se contenta dailleurs pas de lui fournir les l
ments dune initiation la science vritable.
Thals stait impos un rgime moral dont il
fit probablement profiter son disciple. Il lui
enseigna, dit-on, la faon dconomiser le temps,
cest--dire, si lon comprend bien, une mthode
de rationalisation et de distribution quilibre
des heures accordes au travail, au repos, la
mditation. Il lui enseigna galement la temp
rance, cest--dire une juste mesure des besoins,
un rgime physiologique tabli daprs dqui
tables calculs. La morale de Thals tait, on

PYTHAGORE CHEZ LES IONIENS

29

peut le supposer, celle dun vieux savant cli


bataire, dun moine lac, qui aime la tranquil
lit, qui a horreur de limprvu et qui entend
que tous ses gestes soient rgls comme ceux
des astres. Plus tard, quand il organisera sa
communaut, Pythagore se souviendra cer
tainement des habitudes de son matre et peuttre aussi du rglement de linstitut milsien.
*
**
Pythagore suivit galement les confrences
dAnaximandre lequel, plus jeune dune gn
ration, prendra la succession de Thals dans la
direction de linstitut, et y dveloppera consi
drablement lesprit de mthode scientifique
hrit de son matre. Anaximandre sintressait
particulirement la gographie. Il voyageait
beaucoup afin de saisir le monde sous ses diff
rents aspects. On le voit diriger une expdi
tion coloniale, qui se termine par la fondation
dApollonie sur le Pont-Euxin. Il dresse une
carte de lunivers, et cette carte nest nulle
ment une fantaisie potique et mythologique
analogue aux broderies de Phrcyde; cest
bien une carte, grave sur une planche de cuivre,
o sont indiqus non seulement les villes, les
fleuves, les montagnes conformment leurs
distances respectives, mais aussi les produc
tions des diverses contres. La carte quAristagoras de Milet placera sous les yeux des
Spartiates quand il ira les solliciter pour aider
sa patrie se librer du joug des Perses, nen
sera pas autre chose quune copie, perfectionne
par Hcate. Anaximandre aura donc pu four
nir Pythagore des renseignements trs pr-

cis pour les grands voyages quil a lintention


dentreprendre.
On dit galement quAnaximandre est linven
teur de lhorloge ombre, dite gnomon, ins
trument de premire utilit pour les observa
tions astronomiques, sorte de cadran solaire,
qui servait dterminer le midi vrai, les points
cardinaux, les solstices et les quinoxes, les
latitudes. Il fut le premier, disent certains,
reconnatre, grce cet instrument, que le
zodiaque avait une position oblique. Enfin
Anaximandre construisit une sphre cleste,
divise en cinq zones, essayant ainsi de se
rendre compte de la position des astres par
rapport la terre, de leurs dimensions et des
distances qui les sparent. Il dcrivit ainsi une
mcanique cleste qui, si elle ntait pas con
forme la vrit, offrait lavantage et le charme
de la cohrence et de lharmonie mathmatique,
et laquelle Pythagore apportera des perfec
tionnements : selon Anaximandre, la Terre a
la forme dun cylindre plac au milieu du ciel,
cylindre au sommet duquel vivent les hommes;
les astres, cest le feu primitif qui fuse par les
tuyaux disposs sur les jantes des roues creuses
concentriques qui tournent autour de la Terre,
et qui correspondent aux orbites du soleil, de
la lune, des toiles fixes et des plantes. Anaxi
mandre calcule leurs rapports numriques, et
il rsulte de ses calculs que les chiffres sont tous
des multiples de 3. Voil des concordances
mathmatiques faites, si fausses quelles soient,
pour frapper lesprit de son disciple.
Anaximandre ne se contente pas de dcrire
selon ses observations et ses hypothses la
terre avec le ciel. Il cherche en comprendre
lorigine et sexpliquer la formation des subs

PYTHAGORE CHEZ LES IONIENS

31

tances et des tres. Primitivement, il y a, selon


lui, lInfini (Vapeiron), qui est ltte inorganis,
indtermin, anim dun mouvement ternel,
do toutes choses et tous tres sont sortis
par voie de dissociation. La premire dissocia
tion qui sopre au sein de cet indtermin est
celle du chaud et du froid, dissociation dordre
qualitatif par laquelle sexplique la formation
des astres et de leurs cercles. Aprs quoi, le
chaud oprant sur leau, aurait suscit de nou
velles dissociations, en particulier celle de la
terre davec la mer, et finalement aurait fait
natre la vie sous des formes de plus en plus
diffrencies, les premiers tres vivants tant
tous des poissons, ns dans lhumide , lhomme
comme les autres. Conception volutive qui
marque une intuition gniale, darwinisme lon
guement anticip, bien fait aussi pour retenir
lattention de Pythagore, dont la- mtempsychose est fonde sur lidentit dessence de
tous les tres vivants, et qui, prcisment,
manifestera, nous le verrons, des attentions
particulires lgard du peuple des poissons.
A ces thories sur la formation du monde
physique et sur sa composition, Anaximandre
superposait une doctrine de retour cyclique, par
voie de dissolution, au chaos initial en vue dune
nouvelle recomposition du monde : retour qui
est destin faire rgner dans le monde une
justice immanente mathmatique, les tres se
payant les uns aux autres, lchance marque,
la peine et la rparation de leur injustice . Cette
philosophie du devenir, dune originalit et
dune logique indiscutables, comment nen pas
trouver la trace dans certaines conceptions
pythagoriciennes, dans la thorie des incarna
tions successives et dans celle de la Grande


32 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

Anne lachvement de laquelle, les astres


ayant repris leur point de dpart primitif,
recommencent le circuit de tout ce qui a t
avec le droulement inluctable des sicles selon
lordre dj suivi1.
*

**
Telles furent probablement les connaissances
et les ides que Pythagore recueillit dans la
cit milsienne. Outre cela, pendant son sjour,
il eut tout loisir pour couter, de la bouche des
ngociants et des marins quon y croisait sans
cesse toutes sortes de relations sur les pays qui
bordent la Mditerrane de lHellespont jus
quaux colonnes dHercule, en particulier sur
lEgypte, vers laquelle sans doute il se sentait
de plus en plus attir, dautant plus que Thals
lui conseillait vivement de sy rendre. Thals,
tenu par la loi du secret, ne se serait certaine
ment pas permis de rvler son disciple, si
digne de confiance quil lui part, les mystres
auxquels lavaient initi les prtres du Nil. Le
bavard Hrodote lui-mme a bien soin sur
certains sujets de se mettre un buf sur la
langue : Sur ces mystres, qui tous, sans
exception, me sont connus, dit-il, que ma
bouche observe un respectueux silence. Si
Pythagore est curieux de les connatre son
tour, quil parte afin den obtenir communi
cation de ceux mmes qui les dtiennent en
vertu dun privilge hrditaire. Et nous aimons
1. Voir ce sujet le commentaire de M. J. Carcopino sur le vers 5 de la IV0 glogue de Virgile : Magnus
ab integro saeclorum nascitur ordo , dans son ouvrage
sur Virgile et le Mystre de la IVe glogue.

PYTHAGORE CHEZ LES IONIENS

33

croire quil reut lordre de partir dApollon


lui-mme dans ce fameux temple de Didymes,
o, de Milet, on accdait* par une magnifique
avenue entre deux ranges de lions et de sphinx
monumentaux1.
1. Le muse du Louvre possde de magnifiques mor
ceaux, chapiteaux et bases de colonne, de ce temple.

LES ESCALES PHNICIENNES

LES ESCALES PHNICIENNES

Selon certains, Pythagore, au lieu de faire


voile directement sur lEgypte, passe par la
Phnicie. Cela est dautant moins surprenant
qu cette poque les navires vitent autant
que possible les routes directes. On prfre ne
jamais perdre les ctes de vue. On est prudent,
ne serait-ce que pour viter de mourir de soif,
sans eau au milieu dun calme plat. Vingtquatre sicles plus tard Chateaubriand, au cours
de son plerinage vers Jrusalem, suivra le
mme itinraire, quil prolongera de la mme
faon jusquen Egypte.
Autant descales sur cette cte phnicienne,
autant de capitales sacres dans chacune des
quelles on clbre le culte dun Baal, dun sei
gneur divin ou dune Baalat. A Byblos, premire
station, le Baal cest Adonis, et la Baalat cest
Astart. Couple divin dont la dramatique
lgende, qui symbolise le cycle de la vgtation
et qui rappelle tellement celle dIsis et dOsiris, a t, selon certaine vraisemblance, emprun
te jadis aux Phniciens par les Egyptiens,
quand ceux-ci venaient annuellement charger
leurs navires de cdres du Liban, dont ils
avaient besoin pour leurs charpentes, leurs

35

bateaux et leurs cercueils. Adonis tait n dun


arbre; il avait t tu la chasse par un san
glier, et son pouse, Astart, tout en pleurs,
obtenait sa rsurrection grce des oprations
magiques. Pythagore aurait donc assist aux
grandes reprsentations donnes en lhonneur
du dieu, non loin de la source du Nahr Ibrahim
actuel qui, dans un site tonnant, jaillit dune
grotte flots presss et tumultueux auxquels
la nature du terrain donne la couleur du sang.
De tels sites, crit Barrs, valent tous les
efforts. Les oreilles de Pythagore ont alors
retenti des cris dlirants que, dans leurs dplo
rations rituelles, pour rappeler Adonis, les
femmes rptaient en se dchirant la poitrine,
et qui se rpercutaient au loin le long des
gorges sonores o se prcipitaient les eaux de
pourpre. Car la lgende voulait que le dieu
revnt chaque anne dans ces lieux pour y
trouver la mort et y renatre. Ces ftes mys
tiques qui renouvelaient chaque printemps
le drame divin, comportaient des danses fr
ntiquement rythmes au son de fltes stri
dentes, des processions aussi o lon promenait
des statuettes du dieu gisant; et lexposition
aux portes des maisons de toutes sortes de
vases et de rcipients, jardins en miniature o
lon avait sem des plantes germination
rapide, de la laitue surtout, parce que, disait-on,
Astart, lamante dAdonis, avait dpos sur
un lit garni de fraches et tendres feuilles
empruntes cette plante potagre le cadavre
ador.
A Sidon (Sada), dans le premier millnaire
avant notre re, on rendait un culte au Baal
Eshmoun, dieu chthonien, qui devint le dieu
de la mdecine, et que les Grecs assimilrent

36 P Y T H A G O R E

FILS aPOLLON

Asklpios. A Tyr, ctait Melqart, assimil


Hracls, dont le nom signifiait roi de la
ville , divinit solaire et marine. Pythagore
eut la possibilit de lier connaissance avec ces
autres dieux. Grce aux relations que son ]5re
entretenait avec les Syriens, il bnficiait sre
ment du prjug favorable. Peut-tre mme
eut-il le privilge de connatre les noms propres
de ces divinits essentiellement nationales, noms
que lon cachait soigneusement aux trangers,
afin que ceux-ci ne pussent profiter de toutes
leurs grces.

Les doctrines des prtres phniciens, telles


que nous les a transmises Philon le Juif, taient
galement de nature intresser Pythagore.
Daprs Jamblique, Pythagore aurait eu locca
sion de sentretenir Sidon avec le prophte
et physiologue (physicien) Mkkos, qui ensei
gnait une thorie atomistique. Lenseignement
du clerg phnicien comportait, outre des expli
cations sur la formation du monde, un expos
des progrs de lhumanit travers les ges.
On ne serait pas tonn que les philosophes
ioniens aient puis dans la cosmogonie phni
cienne, en y faisant un choix conforme leur
besoin de logique et de clart. Car cette cosmo
gonie tait plutt confuse. A lorigine du monde,
selon ce que nous en dit Philon, prsidait le
souffle divin et le dsir. Intervenaient ensuite le
temps avec lair et laura, laura tant le souffle
qui anime les tres. Lther pythagoricien ne
serait-il pas driv de cette aura?

LES ESCALES PHNICIENNES

37

*
*
Au sud de Tyr savance en promontoire, domi
nant une mer libre, le mont Carmel, en arabe le
Djebel Mar Alias, cest--dire la Montagne du
Seigneur Elie dont Jamblique dit que cest la
montagne sacre par excellence et quelle est
interdite aux profanes. Cest l que commencent
la Philistie avec la Palestine, le royaume dIsral
avec celui de Juda, dj politiquement spars
lpoque du voyage de Pythagore. Ctait l
que le prophte Elie, il ny avait pas si long
temps, avait convoqu les prtres de Baal afin
de les confondre et de convaincre Achab que le
seul vrai dieu tait Iaveh, le dieu des Juifs :
Quon nous donne deux veaux, avait prononc
le prophte, que les prtres de Baal en choisissent
un pour eux, quils le mettent sur du bois, mais
quils ny mettent point de feu; et je prparerai
lautre veau, je le mettrai sur du bois, et je
ny mettrai point de feu. Puis invoquez le
nom de vos dieux, et moi jinvoquerai le nom
de lEternel, et que le dieu qui aura exauc
par le feu soit reconnu pour Dieu. Or les
prtres eurent beau invoquer le nom de Baal, le
bois ne voulut pas prendre, tandis qu la
premire invocation du prophte le feu de
lEternel tomba pour consumer lholocauste, et
cela bien quElie let abondamment arros
deau. Mais tait-ce bien de leau?
Pythagore a-t-il entendu parler du dieu des
Juifs? A-t-il entendu quelquun de leurs pro
phtes? Lhistorien Josphe prtend que Pytha
gore avait introduit dans sa philosophie les
ides religieuses des Juifs. Il est certain que
lide du dieu unique et de la providence, essen

38 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

tielles dans la religion juive, se retrouvent dans


la doctrine du sage de Samos. Toutefois lpoque
o Pythagore parcourait la Palestine tait celle
de la captivit de Babylone, o les rares prtres
juifs rests dans le pays devaient avoir bien
soin de se cacher et de se taire.
Il convient en effet de rappeler ici quen
597 Nabuchodonosor avait pris une premire
fois Jrusalem, et quaprs avoir pill tous les
trsors des temples et des palais, il avait dport
Babylone dix mille Juifs choisis parmi llite
de la population, ne laissant en Palestine que
du menu peuple. Il avait remplac sur le trne
par son oncle Sdcias le roi Joachim, quil
emmenait en captivit. Malgr les conseils rp
ts de Jrmie qui recommandait la patience,
les Juifs avaient cru bon dorganiser la rsis
tance avec le soutien dApris, successeur de
Psammtique II en Egypte. Mais Apris nosa pas
se mesurer avec Nabuchodonosor, qui tait
venu mettre de nouveau le sige devant Jru
salem. Aprs un an et demi de famine et de
misre, la ville tomba sous la pousse des Chaldens qui la pillrent encore une fois et la
mirent feu et sang. Une nouvelle dporta
tion eut lieu, si bien quil ne resta plus grand
monde en Palestine. Toutefois Jrmie, tou
jours aussi opportuniste et partisan de la colla
boration avec les Chaldens, y tait demeur, se
lamentant nuit et jour sur les ruines de la cit
sainte. Nabuchodonosor avait plac la tte
de ce qui restait de Juifs en Palestine le fils
dun ami de Jrmie, Godolias. Celui-ci, ayant
t abattu par des rsistants, une partie de la
population, par crainte de reprsailles, stait
enfuie en Egypte, entranant avec elle, malgr
lui, Jrmie lui-mme accompagn de son dis

LES ESCALES PHNICIENNES

ciple Baruch. Cinq ans staient juste couls


depuis la seconde prise de Jrusalem en 586
que, pour avoir particip au soulvement des
Moabites, les Juifs eurent subir une troisime
dportation. On conoit donc qu ce compte,
lors du passage de Pythagore sur la terre pales
tinienne, les hauts lieux devaient tre bien
dserts; on ny voyait plus monter la fume des
sacrifices; on ny entendait plus les sacrs can
tiques. Pythagore erra quelque temps sans
doute sur les pentes du Carmel sans y rencon
trer me qui vive. La grande grotte, lcole des
prophtes, o Elie enseignait les saints mys
tres, tait vide. La fontaine tait encombre
par les herbes, et cest peine si lon pouvait
encore distinguer, au milieu de lenvahisse
ment des broussailles, ce que lesDruses appellent
encore maintenant la place consume #,
lendroit o le feu du ciel avait donn raison
au prophte. Il est possible cependant que
Pythagore ait recueilli sur la montagne sacre
quelque reste des inspirations divines qui
laurolaient nagure. Il y fit retraite, dit-on,
dans une grotte. On limagine sy abandonnant
une longue mditation, et sortant sur le seuil
pour promener tour tour son regard sur la
mer brillante, sur les montagnes de Galile,
sur celles du Liban, sur le grand Hermon, tout
en rflchissant sur lunit divine laquelle
avaient accd les Hbreux. Peut-tre mme
a-t-il dcouvert, au fond de la grotte, quelque
lvite qui continue enseigner dans la clan
destinit la loi de Mose. Mais un jour il sort
de sa retraite, attendant un signe pour conti
nuer sa route, lorsquil aperoit, longeant la
cte, un bateau quil lui est facile de reconnatre
pour gyptien. Pythagore descend sur la plage

cwfifoflRnf^i

40

'^KflQQlif

PYTHAGORE FILS D APOLLON

qui sincurve au fond de la baie quabrite le


Carrael au sud; le bateau aborde sur le sable,
sans doute pour faire provision deau douce.
Cest alors que les matelots aperoivent Pytha
gore. Ce sont des hommes rudes, des pirates
peut-tre, des cumeurs de mer, et leur premire
pense na-t-elle pas t de ranonner, de
dpouiller ltranger? Mais en lapprochant, ils
perdent toute ide de mal faire, frapps quils
sont par la beaut divine de son visage. Ils se
font un plaisir de le recevoir et de linstaller
leur bord, abandonnant du mme coup leurs
manires grossires, sabstenant de profrer leurs
jurons habituels, et respectant religieusement
son silence. Ils attendent les ordres du lumi
neux plerin. Pythagore ne prononce quune
parole : En route pour l'Egypte! Et les'matelots
obissent avec le respect sacr quils accorde
raient la parole dun dieu. On hisse la voile;
la mer est belle, les vents sont favorables.
Comment ne le seraient-ils pas avec un tel
passager? Pendant tout le voyage, Pythagore
reste couch sous les regards intrigus de lqui
page qui se garde bien de limportuner. Bientt
on reconnat les rivages sablonneux du Delta,
dont la ligne incertaine se distingue peine de
ltendue liquide. La quille racle le fond. Pytha
gore, toujours muet, dbarque et va sallonger
sur le sable, tandis que les matelots reprennent
la mer, sans trop oser encore se livrer des
commentaires sur lidentit de leur myst
rieux passager : Osiris peut-tre?
Les indignes de la cte dcouvrent Pytha
gore toujours profondment absorb dans ses
mditations. Comme les matelots, ils subissent
le charme. On lui apporte des offrandes, comme
sil sagissait dun messager tomb du ciel. On

LES ESCALES PHNICIENNES

41

lui facilite, avec toutes les marques de la vn


ration, laccs auprs du pharaon Amasis, qui
avait install sa capitale Sais, sur la branche
canopique du Delta. Mais Amasis, souverain
issu du peuple, usurpateur du pschent, dont il
a dcoiff pris, prouvera-t-il au sujet de
Pythagore la mme religieuse admiration?

lgypte

LGYPTE

Les Egyptiens stant rvolts contre Apris,


dernier
reprsentant
des
dynasties
divines,
celui-ci leur avait dpch Amasis, qui tait
alors un de ses gnraux, avec mission de les
ramener au calme. Tout dabord, Amasis, con
formment aux ordres reus, stait^ mis en
devoir dexhorter les rebelles la soumission.
Mais tandis quif les haranguait, lun deux lui
avait pos un casque sur la tte en le procla
mant roi. Alors Amasis, dont le loyalisme ntait
certes pas du meilleur teint, stait immdiate
ment saisi de lexcellente occasion qui lui tait
offerte en sempressant de faire tout le nces
saire pour semparer de la personne mme du
Pharaon. Celui-ci, averti de ce qui le menaait,
avait
immdiatement
ripost
en
dpchant
Patarbmis avec ordre de lui ramener Amasis
vivant. Mais lorsque Patarbmis tait arriv
auprs dAmasis pour lui enjoindre lordre de le
suivre, le gnral, qui tait cheval, stait
dress sur ses triers en laissant chapper un
pet sonore accompagn de cette simple parole :
Tiens, voil ma rponse. Apris, voyant
Patarbmis rentrer bredouille, lui avait fait
couper le nez et les oreilles. Ce traitement bar-

43

bare inflig un homme qui jouissait de lestime


gnrale navait fait quexasprer le peuple.
Les Egyptiens qui lui taient rests jusque-l
fidles staient prononcs pour Amasis. Fina
lement le Pharaon avait t battu la tte de
ses troupes rgulires dans une bataille range
contre les auxiliaires que commandait le gn
ral rebelle. Il avait pri trangl par ses propres
sujets.

Cest ainsi quAmasis avait coiff la double


couronne des pharaons o figuraient lpervier
sacr du Nord et la vipre mystique du Sud,
et quil stait install Sais dans le somptueux
palais de Mycrinos1. Les Egyptiens, qui vivaient
depuis des millnaires sous lautorit de sou
verains investis de la puissance divine, eurent,
parat-il, malgr tout, quelque peine shabi
tuer ce pharaon de basse extraction. Mais
Amasis ne manquait pas desprit et grce son
habilet, il russit se faire agrer par son
peuple. Il possdait une magnifique cuvette
dor qui lui servait de bain de pied, voire
durinal; il la fit fondre en une statue de dieu
quil proposa la vnration de la foule dans le
carrefour le plus frquent de Sais. Les Egyp
tiens se pressaient autour de cette nouvelle
idole pour lui offrir leurs dvotions. Cest alors
1. En 570, cest--dire la date que lon assigne en
gnral la naissance de Pythagore. Jrmie qui avait
t oblig de suivre en Egypte les Juifs migrs tout
en leur prdisant un chtiment pour leur idoltrie (ils
staient mis rendre un culte aux dieux gyptiens)
leur avait prophtis la chute et la mort prochaines
dApris.

44 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

quAmasis leur fit connatre lorigine de ce dieu


quils vnraient avec tant de ferveur : Ma
destine, ajouta-t-il, est pareille celle de ce
bassin; lorigine en effet je ntais rien quun
simple roturier, mais maintenant je suis devenu
votre souverain, et jai droit toutes les marques
de votre respect. Les Egyptiens acceptrent
lapologue et le vnrrent dsormais lgal
des Chops et des Ramss.
Du reste Amasis ne cherchait pas trop
sen faire accroire. Il tait peuple, et il restait
peuple, du moins dans son particulier, se sou
ciant assez peu de vivre dans une reprsenta
tion continuelle. Aprs avoir travaill toute la
matine expdier les affaires de ltat, il se
mettait table pour le reste de la journe et
se livrait afors toutes sortes de plaisanteries et
facties peu dignes dun pharaon, dautant plus
quil tait grand buveur. Lhistoire du pet nous
permet de penser que ses plaisanteries ntaient
pas toujours du got le plus iaffin. Aussi ne
faut-il pas stonner que ses familiers aient
jug bon un jour de lui en faire quelques remon
trances. Amasis, qui aimait user de mta
phores, leur rpondit, sans se fcher, que les
archers ont bien soin de dtendre la corde de leur
arc, quand ils ne sen servent pas, de peur que,
continuellement tendu, il ne se brise : il prou
vait le besoin, lui aussi, aprs lexpdition des
affaires, de se dtendre lesprit.

lgypte

45

dbranler les fondements thocratiques de la


civilisation gyptienne. Sil abolissait les sacri
fices sanglants destins racheter la vie des
dfunts de marque, il permettait que lon subs
titut aux victimes vivantes des figures de cire.
Les prtres navaient pas se plaindre de lui.
Il faisait construire beaucoup de temples, dont
lun, Sais mme, comportait des propyles qui
surpassaient en beaut toutes les autres cons
tructions de ce genre.
Amasis aimait les Grecs. Il le manifestait
par des attentions lgard de leurs divinits,
lgard dAthn particulirement, que lon
confondait volontiers avec Isis, ou plutt
Nith, fondatrice de Sais. A Cyrne, il lui avait
consacr une statue dore; Linde, deux statues
de marbre. Mais il navait eu garde doublier
Hra, laquelle il avait offert pour son temple
de Samos deux statues sculptes daprs ses
propres traits. Ajoutons quil avait contribu
pour mille talents dalun (matire ignifuge)
la reconstruction du grand temple de Delphes,
dtruit en 548 par un incendie.
Amasis enfin avait pris pour femme une
Grecque de Cyrne, et il avait favoris linstal
lation dune colonie grecque Naucrate 1, con
tinuant ainsi une politique inaugure par Psammtique. Ajoutons que les Sates prtendaient
que les Athniens appartenaient la mme
nation queux avant lengloutissement dAtlantis. Leurs prtres avaient expos Solon lhis-

**
A en juger par ces traits, Amasis tait dou
dun certain gnie politique. Aprs Bocchoris,
il continua faire passer sur la vieille Egypte un
souffle de libralisme. Toutefois, il prenait garde

1. Cest Naucrate, sous le rgne dAmasis, que


Rhodopis, la belle au teint de rose , lancienne
compagne desclavage dEsope auprs du Samien Iadmon, stait installe pour vendre ses charmes. Elle
y avait t affranchie par Charaxos, frre de Sappho.

46 p y t h a g o r e

fils dapollon

toire primitive dAthnes dont les lois avaient


encore leurs analogues en Egypte 1.
LEgypte cette poque jetait de tels feux
quelle avait tout lair de renatre dans toute
son ancienne splendeur. Les peuples ont parfois,
comme les individus, de ces surprenants regains
de force vitale avant de mourir. Ils y puisent
tout dun coup leurs suprmes ressources. Cette
renaissance sate dont parlent les historiens,
renaissance sociale et morale, autant quartis
tique et scientifique, ntait quun ultime appel
fait par lEgypte aux valeurs traditionnelles,
aux sources ancestrales, pour prolonger de quel
ques annes son existence.
t

**

Larrive de Pythagore, dont le front rayon


nait de toute la beaut et de tout le gnie grecs,
ntait certes pas faite pour dplaire Amasis.
Le souverain le reut bras ouverts, heureux
de pouvoir sentretenir avec un esprit que
Polycrate navait pas manqu d lui reprsen
ter comme exceptionnel mme parmi les Hel
lnes. On aime croire que Pythagore lui en
imposa si bien quil dpouilla ses manires de
soudard, et quil sabstint de tenir le genre de
propos qui allaient jusqu choquer ses com
mensaux habituels. Polycrate demandait Ama
sis de bien vouloir recommander Pythagore au
prs du sacerdoce gyptien. La demande tait
assez embarrassante. Cest que le sacerdoce
dHliopolis, dtenteur et dfenseur des plus
anciennes traditions thocratiques, ne recon
1. Cf. le Time de Platon.

lgypte

47

naissait gure lautorit du nouveau Pharaon.


Il ne pouvait consentir voir en lui le fils de R,
le descendant lgitime de la premire dynastie
qui se confondait avec la grande Ennade. Ama
sis avait-il mme ses entres libres dans le temple
du Soleil? Avait-il subi dans la sacristie du
temple, appele la Maison du Matin, la cr
monie du sacre? Les deux prtres commis
cette fonction, coiffs des masques dHorus et
de Thot, lavaient-ils purifi avec les ablutions
dusage, en employant les mmes objets rituels
dont ils se servaient chaque matin pour la
purification dAtoum-R? Lui avaient-ils seu
lement ouvert les yeux selon le rite osirien, lui
avaient-ils donn les vtements, les couronnes
et les talismans de R? Car ctait seulement
aprs de pareilles crmonies que le Pharaon,
mme quand il tait reconnu dascendance di
vine, possdait son ka sur la terre et tait admis
lui-mme au rang des dieux. Or, le ka royal,
gnie protecteur du Pharaon, habitait la Maison
du Matin. Les prtres dHliopolis, gardiens des
anciens dogmes, jaloux de leur autorit sacre,
avaient-ils runi lusurpateur son ka? Lapo
logue du bassin, si ingnieux et si bien tourn
ft-il, sil avait pu faire impression sur le popu
laire, leur apparaissait sans doute eux comme
une factie desprit fort. On serait tonn quil
les et convaincus.
La situation dAmasis envers le sacerdoce
gyptien tait donc assez dlicate. En dpit de
son scepticisme et de son sans-gne, comme il
ne manquait pas dun certain sens politique,
Amasis vitait probablement toute pression qui
pt aboutir des manifestations de rsistance
et de mauvaise volont de la part dun clerg
rfractaire, dont il fallait mnager lorgueil et

..

48 P Y T H A G O R E

FILS D'APOLLON

les prjugs de caste, et qui ne partageait certai


nement pas son got pour le modernisme. Nan
moins, pour complaire Pythagore, il fit signe
lun de ses scribes, toujours prt, accroupi, le
calame la main et la feuille de papyrus sur les
genoux, enregistrer, en signes harmonieuse
ment tracs, ses paroles souveraines, et se mit
lui dicter une lettre dintroduction en faveur
de son hte auprs des hautes autorits religieuses.
Peut-tre Amasis pensait-il galement que le
voyageur samien, introduit dans la forteresse
sacerdotale, serait mme de servir les desseins
de sa politique.
*

**

M
Pythagore, muni du prcieux papyrus, se ren
dit donc Hliopolis en remontant sans doute
sur quelque baris 1 la branche canopique du
Delta. Hliopolis, antique mtropole religieuse,
dont Onou et Pi-R (ville de R) taient les
noms gyptiens, et qui, selon Plutarque, avait
t btie par Acte, un des Hliades ou premiers
habitants de lle de Rhodes, qui lui avait donn
le nom du Soleil, dont il se disait le fils, exerait
sur les Pharaons une attraction magntique. Les
Pharaons ne se sentaient bSn respirer que dans
une atmosphre divine. Le soleil R stait
alors substitu au dieu du Sud Horus, ou du
moins il stait mis cooprer avec lui. Khephren
stait intitul Fils de R et R incarn ,
cest--dire Fils du Soleil , Soleil incarn .
R est le dieu dispensateur des couronns, et
le disque du Soleil prcde ds lors dans les
inscriptions le nom reu par le Pharaon au jour
1. Barque voiles de papyrus.

lgypte

** *

49

du sacre. A partir de la Ve dynastie, le Soleil


dHliopolis tait devenu le matre incontest
de lEgypte, dans le temporel comme dans le
spirituel.
Cette hgmonie de R sur le monde gyp
tien tait le rsultat de lambition et de lactivit
du clerg dHliopolis. Depuis des sicles Hlio
polis constituait le plus actif des foyers intel
lectuels et scientifiques. De toute antiquit on
y avait clbr des rites solaires. On y repr
sentait le soleil tantt sous la forme dun faucon
planant travers le ciel, tantt sous celle dun
scarabe roulant sa boule, tantt sous celle dun
veau qui tette sa mre. On prtait au soleil des
aventures hroques lissue, desquelles il avait
assur son hgmonie sur lunivers. On ly invo
quait sous le nom de R, bien que le nom du
dieu local ft Atoum. Et puis on avait cons
titu lEnnade, consortium des neuf dieux pri
mordiaux, dont les puissances coalises sous la
direction de R ne redoutaient aucune rivalit.
Les joues rases, toujours vtus de lin blanc,
sinterdisant de boire pendant le jour, tant quils
taient sous les yeux du Soleil, leur seigneur et
leur roi, les prtres astronomes dHliopolis, fon
dateurs et directeurs du calendrier, dominaient
donc toute lEgypte de leur haute valeur spi
rituelle. Ils sintitulaient eux-mmes Ceux-quivoient . Dailleurs, au dbut de la Ve dynastie,
ils navaient pas hsit prendre la place
mme des Pharaons.
Evidemment, lpoque de Pythagore, les
prtres dHliopolis taient bien dchus de leur
ancienne puissance temporelle. Mais ils nen
taient que plus jaloux peut-tre de leurs secrets
scientifiques et de leurs privilges spirituels, quils
dfendaient avec pret contre les indiscrtions

50 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

et les empitements des profanes. Porphyre nous


conte que, malgr la recommandation dAmasis,
les prtres dHliopolis ne consentirent pas
favoriser Pythagore de la moindre rvlation.
Vous autres, Grecs, vous serez toujours des
enfants... Vous ne possdez aucune antique tra
dition, aucune connaissance blanchie par le
temps , avaient dit nagure Solon leurs col
lgues de Sais. On se mfiait sans doute un peu
dans le clerg gyptien de ces esprits curieux et
turbulents, disputeurs et touche--tout, qui te
naient trop souvent la fois dAchille et dUlysse
et dont limpatience et le sans-gne se permet
taient les pires sacrilges. Pythagore, dailleurs,
ntait pas homme se satisfaire du maigre
enseignement que lon accordait aux trangers
dans les coles annexes aux temples. Les Hliopolitains le renvoyrent aux prtres de Memphis, comme tant plus gs, disaient-ils, et plus
mme de dcider sil tait digne de linitia
tion. Manire de se dbarrasser poliment de lui,
ou de mettre sa constance lpreuve, qui le
sait?
***
Ayant essuy ce premier chec, Pythagore
se dirigea donc vers Memphis. Sur le parcours, il
vit slever lhorizon des sables les triangles des
Pyramides. Il est supposer que le philosophe,
comme tous les voyageurs, sarrta de longues
heures devant ces constructions prodigieuses,
propres confondre limagination, tout fait
trangres au gnie des Hellnes, dont les uvres,
comme les divinits, restent toujours conues
la mesure de lhomme. Mais Pythagore se trou
vait en prsence du nombre lui-mme, sub

i/gypte

51

stance et forme des choses et des tres, la pyra


mide tant, croyait-il, llment constitutif de
la matire, la raison mathmatique du feu. En
prsence de ces difices gigantesques, la pense
de Pythagore ne se contentait pas de mditer,
comme lavait fait Thals, un problme de go
mtrie pratique; encore moins, comme devait
le faire plus tard Hrodote, dtablir une statis
tique sur les quantits doignons consomms par
les ouvriers employs leur construction. Entre
ces artes, ces plans et ces sommets, de la base
au pyramidion, restaient cachs des secrets nu
mriques, secrets divins, quil tait avide de con
natre, et quil arracherait au sphinx immobile
en sentinelle devant eux. Pour construire les
pyramides, les architectes avaient appliqu cer
taines formules que conservaient dans leurs
archives les prtres de la Maison du Matin.
Pythagore en obtiendrait communication. Des
milliers de signes nigmatiques taient gravs
sur les parois soigneusement polies. Pythagore
ne quitterait pas la terre gyptienne avant davoir
appris lire ces textes rdigs par les prtres
dHliopolis.
La ville de Memphis, cest--dire le MurBlanc, ville dePhtah etBalance-des-deux-Terres,
avait t fonde par Mns. Nombreux y taient
les temples levs la gloire de R. Ils poin
taient vers le ciel leurs oblisques de pierre
blanche, affils et brillants, qui reprsentaient le
rayon du Soleil, le regard direct de R. Partout
sur les difices resplendissait le disque sacr.
Il ntait gure de temple qui ne ft consacr
quelque attribut ou quelque aspect du dieu
de lumire. Il y avait le Temps de R, la Cam
pagne de R, la Place du Cur de R, le Repos
de R, la Gloire de Cur de R, lhorizon

"> -

52 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

de R. Ctait, selon lheureuse expression de


M. A. Moret, une vritable litanie de pierre com
pose en lhonneur du Soleil.

Pythagore stant prsent devant les prtres


de Memphis, ceux-ci ne consentirent pas plus
que leurs confrres dHliopolis reconnatre
en lui un fils du Soleil. Ils le renvoyrent leurs
confrres de Diospolis, cest--dire de Thbes,
Thbes-aux-cent-Portes, la ville dAmon, o se
dressaient encore dans toute leur splendeur, sur
la rive orientale du Nil, les deux groupes de
temples de Karnak et de Louqsor, levs la
gloire dAmon-R, que lon dsignait sous le
nom de Trnes-des-deux-Terres, et qui se prsen
taient squs laspect de vastes villes sacerdotales *.
De Thoutms Ier aux Ramss, les Pharaons
navaient cess dagrandir, dembellir et denri
chir le temple primitif lev par Amennemhat et
Denouset. Prodiges darchitecture bouleverser
la raison. Mais Pythagore restait matre de son
esprit. Eut-il ;in seul mouvement de surprise
devant cette accumulation inoue de temples,
de palais, de spulcres, de statues dont les
dimensions dfiaient Yintelligence comme les
sens? Ne stonner de rien , oSv 0au(iea0ai,
1.
Le temple tait alors la maison du dieu, au
sens le plus terre terre du mot. Il y logeait en per
sonne comme Pharaon dans ses palais, et, de mme
que les palais humains, ce palais divin contenait les
lments dune ville complte..., htels du haut clerg,
manses des prtres infrieurs, taudis des serfs sacrs,
magasins o recueillir les revenus du dieu, celliers, gre
niers, curies, tables, tout ce qui est indispensable
un souverain qui entend tenir son rang avec honneur.
(G. Maspro, Ruines et paysages dEgypte.)

lgypte

53

cest, daprs Plutarque, une maxime pytha


goricienne. Dailleurs, pour Pythagore, la cons
truction correcte dun triangle tait une uvre
bien plus extraordinaire que lextraction, le trans
port et la taille de ces blocs normes de pierre.
En revanche, cette impassibilit avait de
quoi tonner les prtres. Jamais ils navaient vu
cela. Qutait-ce donc que ce personnage aux
longs cheveux, aussi beau quOsiris au jour de
sa rsurrection, et dont les regards se posaient
sur les choses comme si elles lui avaient t
depuis longtemps, de tout temps, familirement
connues. Ils prirent les lettres quil leur ten
dait, mais avant mme quils les eussent dca
chetes, Pythagore leur en disait le contenu
exact. Les prtres navaient plus qu sincliner
et ouvrir toutes grandes les portes de leurs
sanctuaires celui dont la science et les dons de
voyance taient tels. Ils lui firent nanmoins
subir les preuves. Pythagore, comme lon pense
bien, triompha de toutes, des plus dures, des
plus ardues, des plus prilleuses. Alors les Diospolitains, convaincus, linitirent leurs mys
tres et lui firent place leurs sacrifices; ils
ladmirent pntrer dans ladytum, la place
mystrieuse, le lieu o rside limage vivante
du dieu dans la cabine de la barque sacre.
Chose tonnante, les dmarches de Pythagore
avaient exactement, point par point, suivi
le protocole indiqu dans le papyrus de la
XIXe dynastie, dit papyrus de Leyde : Quand
il y a un message au ciel, on lentend Hlio
polis, on le rpte Memphis, on en fait une
lettre pour la ville dAmon. La rponse en est
donne Thbes, et un ordre en sort...

54 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

*
**
Pythagore devait, daprs la tradition, rester
vingt-deux ans sur la terre des Pharaons, jusqu
sa conqute par Cambyse (525). Cest dire quil
eut le temps de se naturaliser Egyptien. Il tait
arriv pour assister aux derniers moments de
lEgypte pharaonique, pour en recueillir les su
prmes paroles, le testament philosophique et
religieux.
Pythagore se mit tout dabord tudier la
langue et les critures gyptiennes, le langage
pistolaire, les hiroglyphes et lcriture sym
bolique, nous dit Porphyre, cest--dire, si lon
comprend bien, les caractres phontiques de
lcriture dmotique, les signes idographiques
et les signes emblmatiques. Etude prlimi
naire indispensable qui voulait connatre
fond les mythes, les doctrines thologiques et
les systmes scientifiques. Daprs Plutarque,
le matre de Pythagore fut le prtre hliopolitain Enuphis, qui sans doute lui fit lire, avec
commentaires, le texte des pyramides. Cest
ainsi que Pythagore put connatre dans tous ses
dtails lhistoire de la cration du monde par
Khepri-R-Atoum et celle de la lutte du dieu
pour le maintien de so^n gouvernement contre les
puissances de tnbres reprsentes par SethApophis. Il lut toutes ces histoires extraordi
naires de gnalogies divines o se plaisait
limagination du peuple gyptien. Mais Pytha
gore sintressait certainement beaucoup plus
lexpression abstraite du systme du monde
quavait labor le sacerdoce hliopolitain en
suivant dassez prs les contours des lgendes
mythologiques.
Selon les thologiens dHliopolis, existait

lgypte

55

avant toutes choses un chaos inorganis, sorte


de masse liquide o flottaient les semences des
choses; ctait le Noun, o habitait galement
un esprit indfini, qui, par un effort pour con
qurir son indpendance personnelle, avait russi
sen dgager et devenir la Lumire. Cest
Atoum, le dmiurge, qui crera toutes les choses
par le Verbe en prononant leurs noms. Le
Verbe-Raison reprsent par Thot, Seigneurdes-Paroles divines , prside lharmonie de
lUnivers, avec Phtah, lIntelligence et Horus,
le Cur. Il semble hors de doute que Thals et
Anaximandre aient t inspirs par ces doctrines,
et Pythagore leur suite. Le sage de Samos,
lorsquil parlera de lme cratrice de lharmo
nie, se rappellera lui aussi les enseignements de
ses matres gyptiens, et il naura garde doublier
le rle du Ka, essence primordiale qui se divise
en essences individuelles, mes ou gnies, char
ges de cooprer lordre dans la confusion
initiale du Noun. Dailleurs le dieu de Pytha
gore, Apollon, t . sest-il pas ds lors confondu
avec Atoum-R, dont la figure symbolique, le
disque ail, brillait la pointe des oblisques,
dont il avait appris ds ses premires leons
reconnatre le signe dans les textes hirogly
phiques, et que les prtres lui avaient appliqu
en feuilles dor sur la cuisse aprs lavoir adopt
comme un des leurs. Ce qui donna cours la
lgende que Pythagore avait une cuisse en or.
Pythagore fut initi galement la doctrine
osirienne, autrement dit aux mystres de la
mort et de la survie, que les Egyptiens avaient
toujours placs au premier rang de leurs proc
cupations. Comment Pythagore en effet nau
rait-il pas assist aux reprsentations de la
passion du dieu, victime de Typhon, aux pi-

56 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

sods successifs de sa mort, de son ensevelis


sement, de sa rsurrection, la grande illumina
tion destine faciliter la qute dIsis, la
procession solennelle qui accompagnait la barque
divine, la confection des jardins dOsiris
(analogues ceux dAdonis) 1 ? Osiris, qui repr
sente la vie terrestre et la vie posthume, est le
complment de R, crateur et organisateur.
Le Livre des Morts ne dit-il pas quOsiris sappelle
Hier et que R sappelle Demain ? La
thologie et la liturgie gyptiennes apprenaient
Pythagore ne pas sparer les deux problmes
de la vie et de lau-del. La mort est une renais
sance, elle est le commencement dune autre
vie. Il nest pas interdit de penser que Pytha
gore a t admis bnficier de la faveur
dune seconde naissance en passant par le rite
totmique de la peau gnratrice, rite qui assu
rait liniti une survivance ternelle. En vertu
de ces croyances, il sagissait pour lEgyptien
de sortir de la vie terrestre pur et sans tache,
de se sparer de ses pchs pour voir la face
des dieux . Aussi pratiquait-il la confession,
du moins ngative, et vers la fin de lempire, la
religion stai^-elle dbarrasse des formules
magiques pour devenir lexpression dune foi
personnelle et dun dsir fervent de faire son
salut. Pythagore prescrivit plus tard ses dis
ciples lexamen de conscience bi-quotidien. Il
est permis de voir dans cette prescription,
comme dans celles qui concernent le respect de
la vie sous toutes ses iormes avec les interdic
tions et les tabous qui en drivent, une influence
gyptienne 2. Nous aimons croire que Pytha1. Cf. ce sujet A. Moret, Les Mystres gyptiens.
2. Pour la mtempsycose, cela resterait douteux,
malgr lafFirmation dHrodote.

gore a rpt cette belle prire quenseignaient


les prtres dAmon-R : Cur de ma mre,
cur de ma naissance, cur que javais sur la
terre, ne tlve pas en tmoignage contre moi;
ne sois pas mon adversaire contre les puissances
divines; ne pse pas contre moi..., ne fais pas
surgir de grief contre moi devant le grand dieu
de lOccident.
A coup sr, Pythagore a pu emprunter
lEgypte certains lments de sa philosophie.
Mais ce qui le sollicitait avec le plus de force,
ctaient videmment les mathmatiques. Cepen
dant a-t-il trouv auprs des Egyptiens de
quoi satisfaire toute sa curiosit en ce do
maine? Certes les Egyptiens possdaient une
mathmatique lusage des arpenteurs, des
architectes et des comptables, mathmatique
qui se rduisait un certain lot de formules
opratoires propres rsoudre les problmes
de pratique courante, et dont ils avaient com
pos des manuels, comme celui que nous a con
serv le papyrus Rhind. Mais en dehors de cette
science primaire, exprimentale, qui se contente
de la preuve sans se soucier de la dmonstra
tion, avaient-ils pos les fondements dune ma
thmatique spculative? Comme le fait remar
quer M. Abel Rey, nous sommes peut-tre,
avec notre documentation gyptienne, en face
de la documentation'quon rencontrerait dans
quatre mille ans en dbrouillant les ruines de
notre civilisation, sil nen restait que des livres
de classe 1 . Les grandes vrits mathmati
ques, celles qui ne sont pas dusage commun,
taient peut-tre caches soigneusement au fond
des sanctuaires et rserves quelques initis.
1. La Jeunesse de la Science grecque.

58 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

Ainsi que le dit Aristote, les loisirs dont jouis


saient les prtres gyptiens leur avaient permis
dapprofondir la science des nombres.
Mais en vertu de leur xnophobie, de leur
esprit de caste, de leur mfiance professionnelle
et mme de leur foi religieuse, les prtres
ntaient gure disposs livrer aux profanes
le plus prcieux de leurs connaissances. Quon
imagine dailleurs le tremblement sacr qui
semparait de lesprit quand il tait mis en con
tact avec certaines combinaisons arithmtiques
ou gomtriques. Nallait-on pas, de formule en
formule, dcouvrir bientt celle qui permet
trait daccder la toute-puissance, de boule
verser le monde, de plier les lments toutes
ses volonts? La prudence tait ncessaire. Le
dieu tte dibis, Thot-Herms, le dieu de
lIntelligence, dieu des paroles divines qui
rvle les arts et les sciences ses prtres, ne
permettait pas quon divulgut ses grands
secrets au profit dune masse stupide qui en
aurait immdiatement abus pour de mauvaises
fins. Arts et Sciences en tout genre taient
des mystres, dont les hommes ne prenaient
connaissance que par rvlation divine x. Cest
ainsi quen notre Moyen Age les alchimistes
nintroduisaient pas le commun des mortels au
milieu de leurs fourneaux et de leurs cornues.
Nous savons que ds lanne 1850 les Egyptiens
connaissaient la formule du tronc de pyramide :
ce qui semble supposer tout de mme autre
chose que la connaissance de notions rudimen
taires et reprsenter le rsultat de recherches
approfondies. Mais^en ce domaine nous ne sau
rions tout de mme* suivre les spculations de
1. A. Moret, Les Mystres gyptiens.

lgypte

59

certains auteurs, de Piazzi Smith en particulier,


qui vont jusqu dcouvrir dans les propor
tions de la pyramide de Chops, employe
comme talon universel, le nombre n, le nombre
dor (rapport entre le ct du pentagone et la
diagonale), la distance entre la terre et le
soleil, la circonfrence de la terre et cent autres
merveilles de ce genre.
Mme en rabattant quelque peu de la science
gyptienne, Pythagore, aprs Thals, qui avait,
parat-il, emprunt aux Egyptiens la notion que
le nombre est une somme dunits, put, aprs
avoir vou une statuette Mat, compagne
de Thot et desse de la Vrit, recueillir dans les
temples de prcieuses donnes sur les rapports
mathmatiques, et spcialement sur les pro
portions qui prsident la construction des
triangles, proportions que les architectes et les
harpdonaptes, cest--dire les tendeurs de cor
deau ou arpenteurs, avaient t conduits
tudier de prs pour lorientation des difices
et pour lajustement des pierres dont ils taient
construits. On ne sait trop ni o, ni quand, ni
comment Pythagore a dcouvert le fameux
thorme qui porte son nom et qui dfinit le
rapport de lhypotnuse avec les deux autres
cts du triangle rectangle. Il est probable que,
sous des formes simplifies, ce thorme tait
depuis longtemps dj connu en Orient. Callimaque raconte dans ses ambes que lArcadien Bathycls, qui apportait Thals la coupe
dor1 offerte au plus sage des Grecs, avait
trouv le savant dans le temple A Didymes
prs de Milet occup tracer sur le sol, du bout
de sa frule, la figure trouve par Euphorbe le
1. Dautres parlent dun trpied.

60 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

Phrygien. Par Euphorbe, cest--dire par Pytha


gore lui-mme, qui prtendait avoir t dans
une vie antrieure ce hros de la guerre de
Troie. Le problme du pont-aux-nes pas
sionnait le monde savant de lpoque. Et quand
Pythagore en eut dcouvert la dmonstration
applicable tous les cas, il considra, dit-on,
cette dcouverte comme une faveur de la divi
nit; on raconte en effet quil sempressa, en
guise daction de grces, de sacrifier une hca
tombe1. Geste de profonde modestie et de haute
srnit intellectuelle, ct duquel la course
dArchimde rptant son Eurka dans les
rues de Syracuse manque tout fait de sangfroid au point de nous paratre purile et ridi
cule.
Pour Pythagore, autant que pour les Egyp
tiens, la science mathmatique est une science
religieuse. Elle est dessence mystique, et les
nombres, avec les figures qui en drivent, ont
tous une valeur de symbole et se doublent dun
attribut divin. Les nombres sont autre chose
que mesure. En eux rsident lexplication et la
raison de toutes choses. Au contact de ses matres
gyptiens, Pythagore a laiss loin derrire lui
le terrain de la ralit concrte o Thals se
confinait dans ses ingnieux calculs.
1. Hcatombe factice, corrigent certains, compose
danimaux en pte de farine, puisque Pythagore nad
mettait p&s les sacrifices sanglants. Dailleurs les
auteurs ne sont pas daccord sur la dcouverte qui fut
loccasion de ce sacrifice. Certains disent que ce fut
loccasion de la mesure de laire de la section para
bolique du cne. (Cf. Plutarque dans son trait On
ne peut vivre en suivant la,doctrine dEpicure.)

lgypte

61

*
**
Grce son prestige quasi divin, Pythagore
avait russi forcer les intimes secrets de cette
Egypte hermtique qui, depuis des millnaires,
cherchait dans le fond des tombeaux la solution
des problmes de la vie. Il recueille dans les
mtropoles religieuses des bords du Nil tout un
trsor de science et de sagesse dont il fera pro
fiter les Grecs en modifiant leurs vieilles concep
tions sur la destine de lhomme comme sur la
constitution de lunivers. Dsormais Homre et
Hsiode ne seront plus les directeurs exclusifs
de la conscience grecque, ni leurs seuls guides
intellectuels. Des penses plus hautes et plus
pures ennobliront ce que les conceptions de ces
potes ont de trop terrestrement humain. Les
dieux de lOlympe y gagneront. Ils seront moins
agits de passions. Ils se montreront suprieurs
dsormais aux hommes quils gouvernent. Ils
atteindront enfin la perfection divine, et
deviendront les dignes inspirateurs de Pindare,
de Sophocle et de Platon. La morale ne se
contentera plus de recettes propres garantir la
scurit de lindividu envers la ncessit ou les
hommes. Elle deviendra une doctrine de per
fectionnement et de salut. Quant la science
elle se librera compltement des fictions po
tiques et mythiques pour reconnatre la raison
comme son seul guide. Elle distinguera la ralit
de lapparence, le noumne du phnomne;
elle deviendra recherche dsintresse de la
vrit *.
1. Une nouvelle cole dgyptologie, dite symboliste,
confirme par ses dcouvertes nos propres conjectures
au sujet des enseignements que 'Pythagore aurait

62

lllr

***

PYTHAGORE FILS DAPOLLON

retirs de son sjour auprs du clerg gyptien. En


effet, pour cette nouvelle cole, le temple est
limage du ciel . Il est lincarnation des connais
sances astronomiques de ses auteurs, il permet de
traduire la loi commune tout lunivers, et qui est
la loi du Nombre . Il est enfin la demeure du Neter
(le principe divin), aspect du tout, qui est Unit; son
enseignement global sera la gense du monde. Aussi
reconstruisait-on le temple certaines dates indiques
par rvolution cosmologique. La doctrine pythagori
cienne se conforme prcisment ces conceptions.
Nous ne pouvons penser que ce soit l simple conci
dence.

chute de lEgypte

Tandis que les prtres gyp tiens transmettaient


Pythagore lhritage de leur sagesse, la puis
sance perse, se substituant celle des Mdes,
simposait aux valles delEuphrate et duTigre,
stendait sur la Syrie, sur lAsie Mineure et
faisait peser sa lourde menace sur lEgypte ellemme. Cyaxare (Ouvakhshatra), roi des Mdes,
tant mort en 584, son fils Astyage (Ishtumegu)
tait mont sur le trne. Mais Astyage ne son
geait qu jouir de son opulence. Ce ntait pas
un guerrier; il prfrait la chasse aux batailles.
Aussi lempire des Mdes tait-il tomb sous la
domination des Perses achmnides qui r
gnaient Suse. Cyrus (Kurach II), quatrime
prince de cette dynastie, avait battu les Mdes en
550 et fond rapidement, grce son prestige
lgendaire, son gnie militaire et ses talents
dorganisateur, ce vaste empire perse qui allait
bientt tenir le premier rang dans lhistoire,
jusqu Marathon et Salamine.
*
**
Aprs sa victoire sur Astyage, Cyrus avait
dabord attaqu Crsus, lequel venait dannexer

64 P Y T H A G O R E

FILS daPOLLON

Milet et les colonies grecques de lIonie. Le


royaume de Lydie avec les fabuleuses richesses
de son roi tait tomb au pouvoir des Perses.
Sardes, la capitale, avait t prise en 546. Aprs
quoi, avait t le tour des colonies grecques,
qui avaient eu le tort de ne pas venir en aide
Crsus et de compter sur le secours des Spar
tiates. Cest cette poque que se place lexode
massif des Phocens, qui prirent alors la mer
pour aller rejoindre leurs compatriotes tablis
soixante ans plus tt Marseille. Cyrus pour
suivait ses conqutes en soumettant la Margiane, la Sogdiane, les Saces. Il semparait de
Babylone et recevait la soumission de Nabonide (539). Peu de temps aprs, il autorisait les
Juifs exils rentrer Jrusalem et recons
truire leur temple (536). Mais son toile stait
brusquement teinte. Cyrus tait battu et tu
en 529 dans une grande bataille contre les Massagtes, peuple de Scythie, que commandait leur
reine Tomyris. La reine lui avait fait couper la
tte pour la plonger dans une outre remplie de
sang. Ainsi sachevait une existence glorieuse
ment romanesque, qui se prsente dun bout
lautre comme un beau conte oriental, et dont
Mlle de Scudry devait faire le plus gros succs
de librairie de son temps.
*

**

Le fils de Cyrus, Cambyse, poursuivit les con


qutes perses en se tournant du ct de lEgypte.
Amasis, qui tait bien renseign sur laccrois
sement de la puissance perse et sur les ambi
tions des Achmnides, commenait salarmer
srieusement, et sapprtait dfendre la terre
des Pharaons contre une invasion. Cest alors

CHUTE DE

lGYPTE

65

que, pour disposer dune marine opposer


celle des Phniciens et des Ioniens soumis
Cambyse, il avait contract alliance avec les
Grecs insulaires et en particulier avec Polycrate,
qui, nous lavons vu, nourrissait lambition de
devenir le matre de la mer et possdait une
puissante flotte. Amasis, qui avait un intrt
direct la prosprit de Polycrate, lui avait con
seill, pour sassurer contre ladversit, de sacri
fier lobjet auquel il tenait le plus: Il est doux
dapprendre, lui avait-il crit selon Hrodote,
quun ami et un alli vit dans la prosprit;
cependant des succs continuels ne me plaisent
pas moi qui sais combien la divinit est jalouse.
Je souhaite donc, et pour moi et pour ceux
qui me sont chers, des succs et des revers, et
je prfre que la vie soit faite dune suite de vicis
situdes plutt que de scouler dans un bonheur
sans mlange, car je ne connais personne qui,
ayant russi en tout, nait fini par un renverse
ment total de fortune. Ainsi, si vous voulez
me croire, vous agirez vous-mme contre votre
propre bonheur. Rflchissez ce que vous avez
de plus prcieux et de plus cher, et dfaitesvous-en dfinitivement. Polycrate neut pas
longtemps rflchir. Lobjet auquel sans con
teste il tenait le plus tait lmeraude, monte
sur or, quil portait toujours au doigt, et qui
avait t grave par le grand artiste Thodros,
fils de Tlcle. Polycrate avait donc fait quiper
une de ses pentcontores, sy tait embarqu
avec ses amis, avait gagn le large, et en grande
crmonie avait jet son bel anneau dans les
flots bleus. Sorte de sacrifice Posidon qui le
comblait alors de ses faveurs, et dont le beau
temple, difi par les Ioniens, se montrait sa
vue sur le promontoire du Mycale.

66 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

Ayant vu seffacer dans la mer les cercles


donde qui marquaient limmersion de la bague,
Polycrate tait rentr dans son palais pour
sabandonner au chagrin que lui causait cette
perte. Quelques jours aprs, une semaine peine,
un pcheur tirait de leau un norme poisson,
la doyenne peut-tre des dorades qui pullulaient
dans les courants entre lle et la cte, et
jugeant que sa prise tait bien digne de la table
princire de Polycrate, il se faisait introduire
auprs du tyran. Admis en sa prsence, le pauvre
pcheur, bonnet au poing, avait offert son pois
son : Quoique je ne vive, avait-il dit, que du
travail de mes mains, je nai pas voulu vendre
ce poisson sur le march; il nest digne que
de vous; je vous lapporte, et je vous en fais
cadeau. Polycrate, flatt de cette marque de
sympathie populaire, non content de remercier
le pcheur, lavait invit dner sa table pour
y dguster en sa compagnie la chair du prodi
gieux poisson. Le matre queux vint prendre
lui-mme la pice pour lemporter la cuisine
et la vider de ses propres mains. Cest alors que
dans les boyaux, il avait retrouv lmeraude,
plus verte que jamais. Il stait empress de
lapporter Polycrate. Celui-ci ne put sempcher
de voir un miracle dans ce retour inattendu,
et il crivit sans attendre Amasis pour len
informer. Le Pharaon en conclut quil tait
impossible darracher un homme au sort que
lui rservait le destin, et que Polycrate, quoi
quil ft, aurait une fin malheureuse. Soit quil
craignt davoir partager lui-mme ses mal
heurs, ou que son peuple net en souffrir, il
dpcha un messager pour rompre son alliance
avec le tyran.
On peut supposer que cest aprs cette rup

CHUTE DE L'GYPTE

67

ture que Polycrate mit la disposition de Cam


byse, qui prparait alors son expdition contre
lEgypte, des soldats de marine comme troupes
auxiliaires.
Amasis ne vcut pas assez pour connatre les
malheurs du tyran de Samos, ni mme ceux de
lEgypte. Il mourut six mois avant le dclen
chement de loffensive perse, laissant Psammtique, troisime du nom, sur le trne (525).
*
**
Sur les causes, ou plutt sur les prtextes de
linvasion, Hrodote nous conte encore de cu
rieuses histoires. Cambyse, sur les instigations
dun mdecin gyptien, un ophtalmologiste,
ennemi personnel dAmasis, aurait demand la
fille du Pharaon en mariage. Mais Amasis, qui
se doutait bien que le roi des Perses ne la pren
drait pas comme femme lgitime, lui avait envoy
la place Nittis, fille de son prdcesseur Apris.
Nittis aurait rvl la supercherie, et Cambyse
pour se venger stait dtermin marcher sur
lEgypte. On prtendait aussi que ctait Cyrus
qui avait pous Nittis. Celle-ci, daprs cette
version, lui avait donn un fils, qui ntait autre
que Cambyse en personne, lequel aurait t par
consquent le propre petit-fils dApris, et pou
vait en consquence faire valoir ses droits sur
la double couronne des Pharaons. Cassandane,
femme de Cyrus, se serait plainte un jour dtre
dlaisse en faveur de lEgyptienne. Alors Cam
byse, qui ntait encore quun gamin de dix ans,
stait cri : Patience, maman; quand je serai
grand, je te vengerai en saccageant lEgypte.
Quoi quil en soit du prtexte invoqu, Cam
byse acclrait les prparatifs de linvasion, tu-

68 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

diant de prs son itinraire, sassurant la neu


tralit des Arabes, et organisant le ravitaillement
en eau potable pour la traverse du dsert. Il
recevait les conseils dun certain Phans, Grec
dHalicarnasse, renomm pour ses talents mili
taires, et qui avait quitt le service dAmasis
la suite de quelque fcherie. Cambyse partait
de Cadytis, cest--dire selon certains, de Jru
salem, selon dautres de Gaza. Pour la traverse
des rgions arides qui sparent la Syrie de
lEgypte les caravaniers utilisaient habituelle
ment des jarres. Comme Cambyse ne disposait
pas de tels rcipients, il sentendit avec les
Arabes qui lui fabriqurent des outres en cuir
de chameau, et les apportrent toutes remplies
deau sur le passage des troupes. Selon certains,
les Arabes avaient fait encore mieux : ils auraient
tabli un pipe-line qui, partant dun oued, abou
tissait dans le dsert en trois points diffrents.
*
**
Cest ainsi que Cambyse, grce aux Bdouins,
traversa sans difficult les sables brlants, et
vint camper la frontire de lEgypte, face
larme gyptienne. La bataille sengagea devant
Pluse, bataille sanglante, o les pertes des
deux cts furent considrables, et qui se termina
par la dfaite complte de larme gyptienne
(525). Cest sur lemplacement de cette bataille
quHrodote constata, ou du moins crut constater
en frappant dessus avec un caillou, la fragilit
du crne des Perses, et au contraire, la solidit
de celui des Egyptiens. Larme gyptienne en
droute se retrancha dans Memphis, o Cam
byse finit par entrer aprs un sige assez long.
Cambyse vainqueur se livra toutes sortes de

CHUTE DE LGYPTE

69

violences et de reprsailles, faisant excuter le


fils du Pharaon, obligeant sa fille des travaux
desclave. Nanmoins il mnagea dabord Psammtique lui-mme. Ce ne fut que plus tard quil
le condamna boire du sang de taureau pour
avoir complot dans lespoir de reprendre le
pschent1. Il se rendit Sais, o le corps dAmasis
reposait dans un tombeau lev dans lenceinte
dun temple consacr Isis. Il se livra toutes
sortes dinsultes et de profanations contre le
corps momifi du Pharaon. On le battit de
verges, on lui arracha les cheveux, on lui larda
la peau coups daiguille, enfin on le brla,
ce qui fut considr par les Perses mmes comme
un abominable sacrilge, puisque, considrant le
feu comme divin, ils nadmettaient pas quon
le souillt au contact dun cadavre. Mais lacte
le plus abominable de Cambyse fut perptr
contre le dieu Apis. La population de Memphis,
malgr la dfaite, tait en liesse. Le dieu Apis
venait dapparatre, sous la forme dun buf
naturellement, avec la marque blanche sur le
front, laigle sur le dos, des poils doubles la
queue et le scarabe sur la langue, tous les signes
dune indniable authenticit (nous soupon
nerions volontiers les prtres gyptiens davoir
eu toujours sous la main, dans une table secrte,
un buf Apis destin servir dans les circons
tances graves). Cambyse se fit prsenter lani
mal. Mais au lieu de se prosterner devant lui,
il le frappa dun coup de poignard. Cest partir
de ce jour que Cambyse perdit compltement le
contrle de ses actes. Il fit tuer son frre Smerdis
(Bardiva), gouverneur des provinces orientales de
1. On dit aussi que le dernier Pharaon prit sur le
champ de bataille de Pluse.

70 P Y T H A G O R E

FILS D'APOLLON

la Perse, craignant que celui-ci ne prit sa place;


il fit mourir sa sur Roxane, quil avait prise pour
femme en dpit des lois perses. Ctait une fr
nsie de meurtres. Comme son ministre Prexasps lui avait un jour rapport que les Perses
disaient de lui que ctait un ivrogne, Cambyse
pour lui dmontrer quil restait matre de ses
rflexes, et quil navait pas les tremblements de
lalcoolique, saisit un arc, et prenant le fils de
son ministre comme cible, le transpera dune
flche en plein cur. Crsus, quil tranait sa
suite, avait beau lui prodiguer les conseils de
modration appuys sur sa triste exprience per
sonnelle et sur le sentiment des obligations quil
devait Cyrus, lequel lui avait confi le soin
de veiller sur son fils, il nen persistait pas moins
dans lintemprance. Un jour mme, excd de
ses sermons, il bondit sur son arc pour tuer
lex-roi de Lydie. Crsus russit lui chapper,
grce la complicit de certains Perses, qui
aidrent le cacher, alors quils avaient reu
lordre de lexcuter. Cambyse, ayant appris
quelques jours aprs que Crsus vivait encore,
sen montra ravi, ce qui ne lempcha nulle
ment, tant donn son incohrence, de faire
prir les Perses qui ne lui avaient pas obi.
Cest ainsi que Cambyse, fou pileptique, se
distinguait par toutes sortes de fantaisies san
glantes, tandis quil adoptait la double car
touche, le protocole et le costume des pharaons.
Son sjour en Egypte allait se prolonger jus
quen 522. Pendant ce temps, les mages fomen
taient contre lui une vaste conspiration.
*
**
LEgypte tait finie. Pythagore avait sans
doute aperu depuis longtemps les fissures qui

CHUTE DE

lGYPTE

71

annonaient sa ruine. Le jour vient o les


tombeaux les plus hermtiquement clos, les
sarcophages les mieux dfendus contre la pro
fanation sont dfoncs par la hache dun con
qurant barbare. La momie la mieux embau
me, la plus soigneusement et troitement
emmaillote finit par se craqueler et tomber en
poussire. Pythagore avait, bien sr, diagnos
tiqu la fin prochaine, imminente de lEgypte
pharaonique. Il en avait recueilli les suprmes
confidences. Linvasion perse ne lavait ni sur
pris ni troubl. Ce ntait quune contingence,
une misrable vicissitude dans la vie du Cosmos,
pas beaucoup plus quun ternuement dans
celle dun individu. QUmt lui, il tait pri
sonnier de Cambyse. Il acceptait sans doute la
chose comme une volont du destin, volont
quil avait prvue comme tout le reste. Et puis,
ntait-il pas sollicit dune certaine curiosit
lgard de ces pays de Sumer et dAkkad,
dont les traditions taient peut-tre encore plus
anciennes que celles du Delta et de la valle
du Nil?

LA BABYLONIE

LA BABYLONIE

Le sjour de Pythagore en Babylonie est assez


nettement inscrit dans les textes. Il senchane
trs logiquement avec le sjour en Egypte et
concorde parfaitement avec les circonstances
historiques. Il rpond dautre part certaines
exigences de la pense et de la science pythago
riciennes. Comment Pythagore naurait-il pas
t dsireux de sentretenir avec les astronomes
chaldens, avec les mages de Mdie et avec les
disciples de Zoroastre? Et ce dsir tait si
facile satisfaire, quand il lui suffisait de suivre
le char du Soleil, le grand char vide tran par
huit chevaux blancs qui prcdait toujours
larme perse en campagne.
Parmi les prisonniers de marque qui sui
vaient Cambyse, il y avait toujours, nous
limaginons, le vieux Crsus. Celui-ci avait, bien
sr, trouv en Pythagore un auditeur attentif
pour couter le rcit de ses malheurs et les
discours que le sage Solon lui avait tenus
Sardes, dans son propre palais, lorsquil pr
tendait, lui Crsus, dans sa prsomption royale,
tre lhomme le plus heureux du monde. Crsus
avait retenu mot par mot les paroles du lgis
lateur dAthnes. Lorsque Cyrus, son vainqueur,

73

stait apprt le livrer aux flammes dun


bcher, Crsus avait prononc trois fois le nom
de Solon. Le roi des Perses sans attendre avait
demand ses interprtes le sens de cette invo
cation. Crsus avait rpondu lui-mme que
ctait le nom de celui dont les rois ne paieraient
pas lentretien trop cher de toutes leurs richesses.
Cyrus avait donn ordre dteindre les flammes.
Mais leur violence tait telle que tous les efforts
restaient vains. Crsus alors avait invoqu le
secours dApollon, qui, entendant son appel et
reconnaissant des dons nombreux quil lui avait
envoys Delphes, avait fait clater un violent
orage accompagn de torrents de pluie pour
noyer les flammes. Depuis ce miracle lex-roi
de Lydie avait vcu en ami et conseiller auprs
du roi des Perses.
O Crsus, lui avait dit autrefois Solon, pour
quoi minterrogez-vous sur la destine humaine,
moi qui sais combien la divinit, toujours
jalouse des prosprits, est prompte les bou
leverser...? Lhomme est, Crsus, toute misre.
Lhomme le plus riche nest pas plus heureux
que celui qui vit au jour le jour... On voit mme
des hommes avec de grandes richesses tre
malheureux, tandis que beaucoup dautres, dans
la mdiocrit, sont parfaitement heureux... Il
faut en toutes choses considrer la fin, puisque
la divinit ruine souvent de fond en comble
ceux qui elle a fait entrevoir la flicit.
Ces propos reprsentent une certaine philo
sophie morale, empreinte daustrit, et pourrait-on dire de puritanisme, qui aura cours
pendant toute* lAntiquit, do drivent lataraxie picurienne et la constance avec labsti
nence stocienne, et qui du reste na pas perdu
toute valeur, mme notre poque; philosophie

74 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

certes dmunie desprance, qui ne visait pas


au-del de la mort et limitait la condition
humaine celle des btes inquites qui se
recroquevillent dans la crainte des coups, mme
quand on leur prsente un bon morceau. Elle
contenait encore des traces de ltat dme
dune humanit primitive mal quipe, mal
outille contre les menaces du lendemain comme
contre les ncessits de laujourdhui. Elle ne
rpondait pas aux besoins nouveaux ni aux
possibilits nouvelles dune humanit qui* sen
tait chaque jour augmenter sa puissance et sa
libert daction; qui osait enfin regarder en face
les forces aveugles de la ncessit et de la fata
lit.
Pythagore pensait que la vritable sagesse
doit avoir des ambitions plus hautes que celles
que proposait Solon. La philosophie de la mdio
crit, quand elle ne se complte pas de hautes
esprances spirituelles, est un matrialisme plus
strile que celui de la richesse et de la puissance,
lequel, au moins, permet lhomme de prendre
conscience de sa vritable grandeur en le lib
rant des besognes abrutissantes destines assu
rer sa pitance quotidienne. Les regards de
Pythagore allaient bien au-del. Richesse, pau
vret, ce ntaient aprs tout que des accidents.
Tel qui est pauvre est quelquefois plus avide
que Crsus lui-mme. Et Pythagore rvait dj
dune cit idale, parfaite, o ces mots de
pauvret et de richesse nauraient plus de sens,
chacun ne dsirant rien de plus que la part qui
lui reviendrait en vertu des lois de lharmoni.
*

Pythagore,
suivait donc

**
selon certaines
Cambyse sur la

vraisemblances,
route de son

retour. On venait darriver Ecbatane de Syrie.


Or, pendant labsence du Grand Roi, deux
mages staient rvolts, deux frres, dont lun
sappelait Patizyths et dont lautre, Gaumta,
se faisait appeler Smerdis, du mme nom que le
frre de Cambyse que celui-ci avait fait assassi
ner, auquel il ressemblait dune faon surpre
nante. Comme la plupart des Perses ignoraient
la mort du frre de leur souverain, le sosie
avait eu toute facilit pour sinstaller sur le
trne, et Patizyths avait envoy dans toute
la Perse des messagers pour donner lordre
larme de reconnatre Smerdis. Un de ces
messagers, arrivant Ecbatane de Syrie, lana
sa proclamation. Cambyse se prcipita vers
Suse pour chasser limposteur. Mais dans sa
hte, en sautant sur son cheval, son pe sortie
du fourreau le blessa la cuisse, lendroit
mme o il avait frapp le buf Apis. La bles
sure senvenima ce qui na pas de quoi sur
prendre chez un alcoolique dont le foie devait
tre bien malade la gangrne envahit la
jambe, et Cambyse expira, victime de ses excs
et de ses actes sacrilges.
Pendant sept mois le faux Smerdis put jouir
tranquillement du pouvoir. Mais limposture
fut enfin reconnue par lune des femmes de
Cambyse, Phaedime, que lusurpateur avait gar
de dans son harem pour son usage personnel,
et qui, sur le conseil de son pre Otane, profitant
du sommeil de son nouveau seigneur et matre,
constata quil lui manquait les oreilles, ce qui
tait un indice certain, puisque le mage Smerdis
avait t condamn autrefois avoir les oreilles
coupes. Otane mit dans la confidence quelquesuns de ses amis, y compris Darius, fils dHystaspe, satrape dHircanie, parent de Cambyse

76 P Y T H A G O R E

FILS D'APOLLON

(selon linscription de Bsouton), peut-tre seu


lement personnage noble dune des sept familles
privilges de la Perse. Une conjuration se
forma. Les conjurs taient au nombre de sept.
Ils pntrrent dans le palais, turent lun et
lautre mage, leur couprent la tte et les mon
trrent la population. Ce fut le signal de ce
massacre gnral des mages, la magophonie,
dont les Perses par la suite, clbrrent rgu
lirement lanniversaire. Aprs cette victoire,
les conjurs se runirent pour dlibrer sur
la nouvelle forme de gouvernement. Darius
dfendit le principe de la monarchie, et il
lemporta. Les conjurs dcidrent daccorder
le sceptre celui dentre eux dont le cheval
hennirait le premier avant de sortir de la ville.
Grce au stratagme de son cuyer qui avait
cach une jument sur le passage du cheval de
son matre, ou qui lui avait donn flairer sa
main pralablement frotte aux parties gni
tales de la femelle, ce fut Darius qui lemporta.
Le hennissement fut triomphal. Aussi le premier
soin de Darius aprs cette victoire fut-il driger
un monument qui le reprsentait cheval avec
cette inscription : Darius, fils dHystaspe, grce
au talent de son cheval et celui de son cuyer,
est mont sur le trne de Perse.
Ce serait donc au milieu de ces circonstances
extraordinaires que Pythagore aurait pris con
tact avec les pays quarrosent lEuphrate et le
Tigre. Daprs certains, il y serait demeur
douze ans, pour parfaire ses connaissances astro
nomiques auprs des Chaldens, pour sinitier
la doctrin des mages et pour sentretenir avec
Zoroastre,

LA BABYLONIE

77

Nous ne pensons pas que Pythagore Babylone se soit longtemps attard contempler la
tour de Babel, lEtmnanki, difice de concep
tion enfantine avec son escalier extrieur en spi
rale et qui, bti de briques, tait destin tom
ber rapidement en poussire. Il sattarda bien
plutt tudier la carte cleste que figurait le
plafond en coupole du palais royal. Les savants
chaldens, qui voyaient des relations entre le
cours des astres et les destines humaines, le con
firmrent dans cette opinion quil faut confor
mer la vie morale lordre du Cosmos. Ils lini
tirent aussi cette mystique arithmologique
selon laquelle chaque chose est commande par
un nombre.
Aprs avoir frquent les astronomes, Pytha
gore se rapprocha des mages. Il accomplit cer
tains sacrifices en leur prsence. Ils navaient
pas tous pri dans la magophonie. Les mages
constituaient lorigine la plus noble tribu de
la confdration des Mdes, organise en cor
poration spcialise dans lexercice dun rituel
dont les traditions se perdaient dans la nuit
des temps aryens. Mais lpoque des Achmnides, les Perses ne connaissaient plus grandchose aux doctrines des mages, qui, nantis
encore de quelques privilges, ntaient plus
gure alors que des fonctionnaires chargs de
laccomplissement de quelques sacrifices. Les
Perses eux-mmes se reprsentaient leurs dieux
sous des espces naturelles, comme la lumire,
leau, la terre, le vent et surtout le feu; ils se
refusaient leur btir des temples et leur
lever des statues. Cest ainsi que Darius adore
Ahura-Mazda en se tenant simplement debout
devant une flamme.

78 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

*
**
La tradition veut que Pythagore ait eu des
entretiens avec Zoroastre (Zarathoustra). Cela
reste bien improbable, puisque, selon les sup
positions les plus favorables, Zoroastre aurait
vcu entre 660 et 583, donc avant la naissance
du Samien. Mais si Pythagore na pas connu
Zoroastre, il a pu entrer en relations avec
certains de ses disciples immdiats qui taient
mme de faire revivre ses yeux, avec toute
la vrit dsirable, la figure du prophte. Ce
qui expliquerait comment certains auteurs, dont
Aristoxne, considrent Zoroastre comme le
principal matre de Pythagore en matire phi
losophique.
Zoroastre tait n en Mdie, dans la province
Atropatne, lAzerbadjan actuel. Il tait venu
au monde en riant, au lieu de pleurer comme les
autres enfants. Son existence est un tissu de
miracles. A lge de vingt ans, il quitte la
demeure de ses parents pour chercher dans le
monde lhomme le plus juste et le plus chari
table; il fait une retraite de sept annes au fond
dun souterrain qui figure lunivers, afin de
mditer son aise sur la rforme religieuse et
morale dont il se croit charg. (Notons en pas
sant que lAntre des Nymphes o Pythagore
runira ses premiers disciples Samos prsen
tera le mme symbolisme cosmique.) A trente
ans, aprs une vision o lui apparut la bonne
pense , lesprit de sagesse (Vahu Mano), il
sentretient seul avec Ahura-Mazda sur les rives
de la Dati. Les apparitions se succdent; les
archanges groups autour dAhura-Mazda lini
tient toutes sortes de rites, doprations

LA BABYLONIE

79

sacres. Zoroastre sadonne aux trois uvres


pies, qui consistent nourrir les btes et les
pauvres, alimenter le feu et verser le sma,
sorte de liqueur fermente qui favorise lextase
en exaltant la spiritualit. Puis il se met en
route pour prcher sa rforme, mais il rencontre
de lopposition de la part des prtres et des
puissances du mal, en particulier de la part
dAngra Mayniu (Ahriman) et de son arme de
dmons. Il entreprend alors la conversion de
Vichstspa (sans doute Hystaspe, vice-roi de
Bastriane, le propre pre de Darius), ce qui ne
lui prend pas moins de deux annes. Il russit
plusieurs autres conversions la cour du roi.
Ds lors la doctrine se rpand avec rapidit
dans tout lIran ainsi que dans les pays circonvoisins, et les miracles se multiplient. Aprs
cette priode de prdication et de propagande,
vient une priode de guerres saintes. Zoroastre
les dirige en personne pour mourir en hros
sur le champ de bataille lge de soixantedix-sept ans.
Zoroastre avait lintention de restituer la
puret de lancienne religion. Il le dit dans les
hymnes de lAvesta. Il sagit pour lui de com
battre la superstition et la magie noire, et
denseigner que le monde est un vaste champ
de bataille o saffrontent, selon un dualisme
universel qui se reflte dans tous les objets, les
deux principes du bien et du mal. Pythagore
sinspirera peut-tre de ce dualisme quand il
expliquera le Cosmos par lopposition du pair
et de limpair, opposition qui selon lui prside
toutes les antinomies. La doctrine de Zoroastre
est donc une doctrine active de perfectionne
ment moral, et en ce sens elle tait bien faite
pour sduire le sage de Samos, plus que les

80

PYTHAGORE FILS DAPOLLON

doctrines gyptiennes qui se limitaient presque


des commandements ngatifs. Zoroastre enseigne
que, pour lutter contre les influences mauvaises
dont nous sommes investis, nous devons avant
tout nous rendre purs. Cest la seule efficace
faon de participer la victoire finale du bien
et de hter le grand jour o, aprs un embra
sement gnral destin nettoyer le monde
de toutes ses souillures, les hommes se tour
neront unanimement du ct dAhura-Mazda
pour ladorer. Ahriman ayant dtruit son
propre domaine, les hommes seront parfaite
ment heureux, nauront plus besoin de nour
riture et ne feront plus dombre. Cet embra
sement universel nous le retrouverons sous le
nom dekpyrosis dans la doctrine pythagori
cienne.
Aprs la naissance, la puret est le plus grand
bien. Aussi doit-on se garder de toute souillure
et en prserver tous les lments, le feu, la
terre et leau. Les disciples de Zoroastre
nurinent ni ne crachent dans les cours deau,
ils ne sy lavent pas mme les mains; ils ont le
plus grand respect pour les ruisseaux. Pline
lAncien raconte que tel mage refusait de sem
barquer pour un voyage en mer, prvoyant
quil serait oblig de salir les flots en y laissant
tomber ses excrments. A la mort se pratique
une extrme-onction accompagne de confes
sion. Pythagore se prta, parat-il, aux rites
cathartiques imposs par la religion de Zoroastre,
et qui taient destins conjurer laction nfaste
des dvas, des dewwant et des pris qui per
sonnifient les maladies et les pchs. Il reut,
dit-on, le baptme par immersion dans lEuphrate et, daprs Antoine Diogne (dans Porphyre), Zaratas (lisons Zoroastre) le purifia des

,____________

LA BABYLONIE

81

souillures du pass, et lui apprit les rgles de la


saintet.
*
**
Ce ntait ni auprs des sages ioniens, ni
auprs des hirophantes de Syrie, ni mme
auprs des prtres gyptiens que Pythagore
aurait pu sinitier cette nouvelle manire
denvisager et de rgler lexistence terrestre
comme une prparation une vie suprieure
dgage de toute matrialit. Il ne convient
plus de considrer la naissance comme une
calamit, ni de se concilier les dieux par des
supplications, ni de semparer de leurs secrets,
ni de connatre leurs volonts, ni de sacqurir
vis--vis deux certains mrites partiels. La
naissance est le plus grand des biens, parce
quelle vous libre du nant. Une fois admis
lexistence, il faut faire en sorte de ne pas sen
montrer indigne et de gagner son salut en
tendant sans cesse vers la perfection divine.
Nous possdons une part de libert qui nous
permet de lutter contre Yanank. Nous avons
prendre notre part dans le combat qui oppose
le bien et le mal. Tournons-nous alors du ct
d'Apollon, dieu du soleil et pre des Muses,
cest le vrai dieu, et sa ressemblance est dail
leurs frappante avec Ahura-Mazda dont le
corps, selon les Mages, est fait de lumire et
lme de vrit.
*
**
Le sjour Babylone stendit, dit-on, sur
douze annes. Selon Apule, dans les Florides,
Pythagore aurait t dlivr par un Croto-

LA RABYLONIE

82 P Y T H A G O R E

niate du nom de Gillos. Certains prtendent que


le philosophe poussa jusqu lInde pour en
tendre les brahmanes et mme jusqu la Chine.
Il est certain quil existait des relations cons
tantes entre ces pays et la Msopotamie. Sous
le rgne de Darius (521-485), lempire iranien
stendit au Penjb. Or, selon une chronologie
qui na rien dinvraisemblable, Pythagore aurait
vcu plus de dix ans en Perse aprs la chute
du pseudo-Smerdis. Dautre part, on est bien
tent, avec une autorit comme celle de M. Masson-Oursel, de reconnatre une connexion entre
le dveloppement tant du bouddhisme que du
janisme et la rforme iranienne de Zoroastre .
Les relations entre lInde et les Grecs dAsie
Mineure ne sont pas moins anciennes. Les
statues des saints janistes ont t conues selon
le modle dune statue dApollon qui daterait
du vie sicle, et les habitants de lInde dsi
gnaient couramment les Grecs sous le nom de
Yavanas, cest--dire Ioniens.
Le Bouddha est n en 560 et mort en 480. 'Ce
sont, quelques annes prs, les dates que lon
assigne la naissance et la mort de Pythagore.
La lgende selon laquelle Pythagore aurait
rencontr le Bouddha nest donc pas en dsac
cord avec la chronologie. Quoi quil en soit, il
est curieux de constater que le sage de Samos
conoit sa doctrine dans le mme temps que
le Bouddha rpandait la sienne. Et les deux
doctrines comportent beaucoup de points com
muns : prminence du dieu-soleil (Vischnou),
croyance aux rincarnations, fraternit des
tres, repect de la vie, asctisme, vie conven
tuelle. Ce sont l des analogies assez remar
quables pour quon nous permette de supposer
que, si Pythagore na pas rencontr le Bouddha,

83

FILS DAPOLLON

il a pu au moins recueillir quelques chos de


ses prdications 1.
En ce qui concerne la Chine, il est noter que
Confucius, n en 551 et mort en 479, selon la
tradition, est lui aussi un contemporain de
Pythagore. Lenseignement de Confucius com
porte surtout de la morale civique. Et, comme
Pythagore, il recherche les moyens de rgler et
dadoucir les relations sociales en y introdui
sant lharmonie selon les accords musicaux.
*
**
Ainsi, chose extraordinaire, dun bout
lautre du monde, Confucius, le Bouddha et
Pythagore, le Chinois, lHindou et le Grec,
taient anims la mme poque dinspira
tions analogues, et se mettaient prcher un
mme vangile. Est-ce simple concidence, est-ce
le fait du hasard seul? Nous avons peine le
croire. Sil est difficile dadmettre une influence
directe de lun sur lautre, il nest tout de mme
pas interdit de penser une diffusion de leurs
ides par des plerins qui suivaient les cara
vanes. Il y a du reste moyen dexpliquer cette
rencontre par le fait que la Chine, lInde et la
Grce, parvenues au mme stade de la civilisa
tion, prouvent en mme temps le besoin dune
mancipation morale par laquelle lhomme, pre1. Th. Gomperz dans Les Penseurs grecs, bien quil
considre quune influence, mme mdiate, de Bouddha
soit bien aventureuse, nen pense pas moins que la
thorie pythagoricienne de la transmigration concorde
plus exactement avec celle de lInde et son systme
cyclique des mtempsycoses quavec celle de lEgypte,
qui ne se prsente aprs tout que sous laspect dun
va-et-vient entre la vie et la mort.

84 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

nant conscience de ses moyens spirituels, affirme


son indpendance lgard de la nature et de
ses forces oppressives pour entreprendre une
vaste campagne contre la ncessit, le dsordre,
le mal et la mort, par les moyens de la science
de lascse et de la purification. Lhomme va
prendre possession de la partie pensante et
mystique de son tre. Pythagore sera pour la
Grce un second Promthe qui semparera de
lesprit divin, et grce auquel le miracle grec
clatera dans toute sa splendeur. Lhumanit
dsormais va pouvoir faire la conqute du
monde des ides. Cest seulement partir de
Pythagore que lhomme devient, conformment
au mot dAristote, un animal mtaphysique.

RETOUR A SAMOS

Au cours de ses voyages Pythagore avait


recueilli un large et prcieux butin de connais
sances et dides. Il avait maintenant linten
tion de les faire servir la construction dun
difice moral et social conu selon des lignes
toutes nouvelles. Mais cet difice il le cons
truirait en pays grec. Ce ntait ni en Syrie,
ni en Egypte, ni en Chalde, pays trop encom
brs de dbris, crass dj sous la masse pro
digieuse de leur pass, o fermentait un mlange
confus de races et de traditions, de dieux et
de croyances, quil lui serait possible de rali
ser une telle uvre, de mener bien ldifi
cation du temple qui serait celui de lharmonie
et de lunit. Seuls le climat grec, le marbre
grec, la lumire grecque offraient les conditions
et lments favorables. Pythagore rentra donc
Samos. Peut-tre eut-il quelque difficult
se rendre libre, car les rois perses ne lchaient
pas facilement leurs captifs grecs. Apule pr
tend que Pythagore y fut aid par un Crotoniate du nom de Gillos. De toute faon, quand il
remit le pied sur son le natale, ce fut pour sa
famille et pour ses concitoyens comme une
apparition miraculeuse. Malgr les annes cou

8G P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

les, il tait toujours le mme, aussi brillant de


jeunesse dans sa robe de lin blanc, ses longs
cheveux en boucles retombant sur les paules.
Aucune trace de fatigue, aucune ride. Le temps
lavait pargn. Il avait pass travers toutes
les preuves, toutes les plus dures expriences,
sans quelles lui eussent laiss la moindre meur
trissure. Plus apollonien que jamais. Il avait
cependant dpass la cinquantaine.
Polycrate, en dpit des prdictions dAmasis,
continuait jouir de la pleine faveur des dieux.
Il avait russi juguler compltement le parti
de la libert qui avait tent plusieurs reprises
de le dpossder du pouvoir. Ayant envoy
Cambyse, pour servir contre lEgypte, un corps
expditionnaire compos de soldats de marine
embarqus sur quarante vaisseaux, il avait eu
soin, nous lavons vu, denrler tous les hommes
dont il suspectait le loyalisme, et il avait bien
notifi Cambyse quil ne voulait plus les
revoir. Or, peu de temps sans doute aprs la
conqute de lEgypte, ces hommes taient reve
nus, malgr la menace que Polycrate avait fait
peser sur leurs femmes et leurs enfants. Ils
avaient dbarqu dans lle. Polycrate les avait
refouls, et cest alors que ces proscrits avaient
fait voile sur le Ploponse afin de demander
du secours Lacdmone. (On sadressait ainsi
volontiers Lacdmone comme la meilleure
entreprise
de
travaux
guerriers.)
Introduits
devant les phores, les bannis samiens se plurent
leur tenir un interminable discours. Celui-ci
termin, les Spartiates rpondirent quils en
avaient dj oubli lexorde et quils ne com
prenaient du reste absolument rien la conclu
sion. Ils les renvoyrent. Admis une deuxime
audience, les Samiens, qui avaient compris la

RETOUR A SAMOS

87

leon, prsentrent aux magistrats un sac vide


en prononant ces simples mots : Pas de farine
dans le sac. Cela tait suffisamment laconique.
Les phores comprirent tout de suite, habitus
quils taient ce style, et ils accordrent
lambassade les secours demands, non sans
remarquer toutefois quelle aurait pu faire
encore lconomie du mot sac et que pas de
farine et largement suffi.
Les Lacdmoniens, qui ne perdaient pas de
vue leurs intrts, avaient jug loccasion excel
lente pour reprendre bon compte un cratre,
autrefois destin Crsus, que Polycrate leur
avait intercept, avec une cotte darmes merveil
leusement brode que leur avait destine Amasis,
rplique de celle que le Pharaon avait consacre
Minerve dans le temple de Linde. Les Spar
tiates avaient donc mis sur pied une expdi
tion contre Samos, ils avaient attaqu lle
avec des forces considrables. Lopration du
dbarquement avait russi, et les Spartiates
avaient dj escalad la tour qui dfendait la
ville du ct de la mer. Mais Polycrate, la
tte dune vaillante troupe, avait russi les
en dloger. Il sen tait fallu de bien peu nan
moins que la ville ne ft prise. Les Spartiates
durent abandonner la partie et retourner chez
eux, la tte basse, leur brouet national, sur
leurs bateaux peints au minium, dont la proue
figurait une hure de sanglier. Quant aux bannis
samiens, aprs bien des tribulations, ils finirent
en captivit chez les Egintes.
*
*
Cest ainsi que Polycrate avait russi se
maintenir dans son le tout en affermissant sa
puissance. Il rgnait en matre incontest sur

88 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

Samos, et jamais cour de tyran navait respir


le luxe et le bonheur comme la sienne. Il ne
cessait de mettre en train de grands travaux
pour lembellissement et lamnagement de son
le. Son architecte et ingnieur, Eupalinos de
Mgare, fils de Naustrophos, avait pratiqu un
tunnel travers la montagne pour y faire passer
un aqueduc destin alimenter toute la ville
grce un rseau complet de canalisations. (On
peut encore visiter aux abords de Tigani les
vestiges de ce tunnel dont le trac et la perce
ont exig lemploi de mthodes et dinstru
ments qui supposent des connaissances math
matiques trs pousses.) Polycrate avait fait
construire galement un grand mle destin
protger le port, et comme il ne convenait pas
doublier lpouse de Zeus, Hra, patronne de
lle, on lui avait lev un vaste temple (celui
dont on peut voir encore les dbris de colonnes
aux chapiteaux garnis doves) o se dressait,
avec celle de Bathille, la statue dont Amasis
tait le donateur et dont les traits reprodui
saient ceux du Pharaon en personne.
Le mdecin Dmocde, fils de Calliphonte, na
tif de Crotone, sentendait entretenir leupho
rie du beau tyran, le maintenir dans un par
fait tat dquilibre physiologique. Dmocde
tait le plus habile mdecin de son temps.
Polycrate lavait attir auprs de lui en lui
faisant un pont dor, et il le retenait en em
ployant des chanes du mme mtal. Il savait
que la sant est une des conditions essentielles
du bonheur, et quon ne saurait lsiner sur ce
point. Dmocde en profitait sans scrupule. Il
recherchait la clientle riche; il ne semble pas
quil ait considr son art comme un sacerdoce.
Polycrate avait galement attir dans son

RETOUR A SAMOS

89

entourage le pote Anacron, dont le rle tait


de charmer son esprit daimables ides et den
chasser les penses incommodes. Anacron tait
n Tos, en Asie Mineure, vers 560. Ses con
citoyens ayant quitt leur patrie pour fonder
sur la cte thrace la colonie dAbdre, il les
avait dabord accompagns, mais pas pour y
rester bien longtemps. Cest quil tait amateur
de vie facile. Il aimait les lits tout faits et les
tables toutes garnies. La vie coloniale et ses
installations prcaires ne lui convenaient pas.
Appel par Polycrate, il stait empress de se
rendre auprs de lui, et depuis il navait pas
boug de Samos. Il y tait devenu lanimateur
des ftes et des festins, faisant lever sans peine,
aux sons de son heptacorde, les grces et les
ris, les amours et les jeux. Polycrate le comblait
de faveurs et de prsents. Mais il ntait pas
intress comme Dmocde. Comme il avait
reu de son prince, pour prix dune ode, un sac
rempli de pices dor, il le lui avait rendu ds
le lendemain. Pareil au savetier de la fable, lor
lempchait de dormir et de chanter en libres
strophes Aphrodite et le printemps, les roses et
vins, les vierges et les jeunes garons :
Ni Gyge prince de Sarde,
Ni l'or ni largent retarde
Mon plaisir dun petit point;
De cela ne me chaut point
Aux rois je ne porte envie,
Seulement je me soucie
De parfumer de senteurs
Ma barbe, et de mille fleurs
Faire un tortis ma tte :
C'est le soin qui plus m'arrte x.
1. Traduction de Rmi Belleau.

90 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

A cette poque Anacron touche la quaran


taine. Son front est dj quelque peu dgarni.
Raison de plus, selon lui, pour se livrer sans
contrainte aux plaisirs qui sofrent lui. Il
tient vivre, en dpit des avertissements de
lge; il veut danser et rire avec son bon com
pagnon Bacchus :
Pendant que vif je soupire
Je veux danser, je veux rire
Ayant toujours compagnon
Le bon Bacchus mon mignon.
A la cour de Polycrate la vie est dailleurs un
enchantement, et le pote semploie persuader
le prince de demeurer dans son le bienheureuse,
de ne pas courir de prilleuses aventures, de
prendre le bonheur tel quil vient se poser sur
son palais, pareil lhirondelle arrive de Mem
phis, dont les enfants chantent gament le retour
de porte en porte, de lattendre tranquillement,
sans courir sa recherche dans un monde inconnu
hors du cercle de ce bel horizon qui entoure
Samos comme lanneau dor qui encercle son
doigt. Le pote assurment ne voyait pas sans
apprhension Polycrate nourrir de folles ambi
tions qui le projetaient en dehors de son petit
cosmos, et qui lui faisaient entendre dune oreille
favorable les propositions insidieuses dOroits,
satrape de Magnsie. Anacron faisait son pos
sible pour retenir Polycrate sur la fatale pente
o lentranaient les chevaux indociles de la
volupt et de la concupiscence. Mais il est pro
bable que son influence tait fcheusement contre
balance par le ministre Maeandrios, dont je ne
mtonnerais pas quil intriguait avec le Perse
la longue robe pour perdre son matre et

RETOUR A SAMOS

91

prendre sa place. Dailleurs, les leons dAnacron manquent de poids. Cet hdonisme po
tique est sans consistance. Bacchus, bon com
pagnon, est un mauvais conseiller. Anacron
lui-mme, serait un jour victime de sa passion
pour la vigne. Il prirait touff en avalant de
travers un grain de raisin.
*

**

Pythagore son retour rendit-il visite Po


lycrate? Nous pouvons le supposer. En tout
cas, nous imaginons que, si Pythagore se pr
senta la cour du tyran, sa rapparition pro
voqua chez tous limmobilit et le silence.
Lheptacorde dAnacron, conscient de linsuf
fisance de ses accords, cessa de rsonner sous
le plectre frivole. Dmocde et Eupalinos se
sentirent domins par la supriorit intellectuelle
du visiteur. Maeandrios lexamina dun regard
mfiant. Le devin dElis, toujours prsent pour
rpondre aux consultations inquites du tyran,
comprenait quil avait en sa prsence un redou
table concurrent. Seule, la fille de Polycrate,
pouvait accueillir le sage avec un mouvement
de joie, un sourire desprance : elle avait der
nirement rv que son pre recevrait un jour
les ablutions de Zeus et lonction du Soleil, et
ce rve trange ne laissait pas de la tourmenter.
Quant Polycrate lui-mme, il reut bien sr
Pythagore avec son habituelle affabilit de grand
seigneur. Seulement Pythagore sans doute pro
nona quelques paroles qui rsonnaient comme
des avertissements, sinon comme des blmes. Il
avait l une excellente occasion de semer le
nouveau grain de sa sagesse, de rpter que le
corps ntait quune tombe; que Samos ntait

92 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

quun fragment dHads destin disparatre


sous les larmes du temps; quil ny avait rien
de plus sage que le nombre, rien de plus juste
que lharmonie, rien de plus vrai que la m
chancet des hommes, et que le seul bonheur
tait celui rserv aux purs dans lle des Bien
heureux o pousse la fleur dor. Pythagore com
prit bien vite certains signes que ce ntait
pas dans ce palais charg dornements que fruc
tifierait sa bonne parole. Il disparut. Polycrate
et ses amis se regardrent les uns les autres,
sinterrogeant mutuellement sur ce quil fallait
penser ou dire. Un rire clata, celui de quelque
mignon ou de quelque htare, de Bathylle ou
de Glycre. Une plaisanterie fut lance. Quel
quun fit le signe qui consiste se trbrer la
tempe du bout de lindex : ctait un fou, un
illumin, qui ne connaissait mme pas le code
des bons usages; il avait refus de boire la
coupe destine aux dieux de la maison. Bois
ou va-ten. Il tait parti. La fte avait repris
de plus belle, et lchanson circulait, remplissant
les coupes plein bord. La visite de Pythagore
navait t quun intermde divertissant. Tou
tefois les paroles du sage sinsinuaient invitable
ment dans les esprits. Ni le vin, ni la musique,
ni la danse ne parvenaient en abolir compl
tement les effets. Cette vie de festins, de spec
tacles et de volupts, on en saisissait pour la
premire fois la vanit, le vide. On regardait
enfin au-dedans de soi, et la voix dAnacron
se teintait dune mlancolie quelle avait ignore
jusque-l pour dire comment
L'incertaine vie de lhomme
De jour en jour se roule comme
Aux rives se roulent les flots,

RETOUR A SAMOS

93

Et aprs notre heure dernire,


Rien de nous ne reste en la bire
Que je ne sais quels petits os 1.
Rien? Etait-ce bien sr? Pourquoi le rpter
avec tant dinsistance, sinon pour justifier la
satisfaction sans frein de ses passions? Un espoir
peut-tre, une lueur despoir clairait un coin de
lme du pote, cette mme lueur que Pytha
gore allait bientt rpandre sur tout le monde,
lespoir dun bonheur ternel rserv ceux
qui, sur terre, ont su rsister aux suggestions
des mauvais dsirs.
1. Traduction de Ronsard.

VIII

LANTRE DES NYMPHES

Pythagore a compris que ce nest pas la


cour de Polycrate quil peut trouver une base
de dpart pour la diffusion de sa doctrine. On
y est trop emptr dans lerreur. Aussi le philo
sophe va-t-il chercher ses disciples dans la rue.
Les esprits vierges, et qui ne sont pas gts par
la jouissance, sont seuls capables de recevoir et
de garder lempreinte de ses enseignements. Dans
la rue on le considre avec une curiosit qui nest
pas exempte dun certain respect sacr. Il se
laisse approcher, on le suit, on sattache ses
pas; on recueille ses rares paroles, difficilement
intelligibles parfois, comme les oracles pythiques.
Quoi? Que vient-il de dire? Il a dit quil ne fal
lait pas sasseoir sur le boisseau; quil ne faut
pas remuer le feu avec une pe ni craser ses
poux dans un temple. Quest-ce que cela signifie?
Ce sont des nigmes, des devinettes hiroglyphi
ques. Faut-il en rire? Non, il ne se moque pas
des gens. Cest en vain que lon chercherait
saisir le moindre sourire au coin de ses lvres.
Il parle avec une impressionnante gravit, et
parfois, si lon tait tent de douter de sa raison,
il vous donne au contraire la preuve dconcer
tante dun jugement suprieur, dune pntration

lantre des nymphes

95

des sens et de lesprit telle que lon croirait


quil voit travers les murs, et quil lit comme
livre ouvert dans la pense. Cen est mme
plutt gnant quelquefois. Seulement il enseigne
des choses difficiles, qui ne sont pas la porte
du premier venu. Parfois il sarrte pour dessiner
une figure dans la poussire du chemin ou dans
le sable de la grve. Tout est nombre, se plat-il
rpter, tout dpend du nombre. Or les Samiens
consentent bien lcouter quand il raconte
quelque apologue. Mais quand il sagit dun pro
blme ils se fatiguent vite, et retournent leurs
passe-temps favoris. Jouer au pair et limpair,
cest moins casse-tte que de rflchir sur les
proprits du pair et de limpair. Et puis quoi
cela peut-il servir? Si Pythagore apprenait
tablir des comptes, calculer des intrts, il
ferait plus facilement cole. Or, la science de
Pythagore slve bien au-dessus de ces mis
rables contingences. Aussi ne sattache-t-on pas
au philosophe avec beaucoup dassiduit. On se
lasse probablement assez vite de ses charades
et de ses rbus.
*

**

Cependant Pythagore se met la recherche


dun disciple srieux. Il ne tarde pas le dcou
vrir. Un jour il remarque la palestre un jeune
homme pauvrement vtu qui lance et reoit la
balle avec une particulire adresse o se rvle
un sens inn de lharmonie et des proportions. Le
philosophe aborde lphbe au sortir du bain, et
lui propose de lui enseigner ce quil a appris
lui-mme ltranger, car il craint de loublier
en vieillissant, et il ne voudrait pas que ce
trsor se perde. Dailleurs, linverse de ce qui

96 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

se passe dhabitude, il paiera son lve les


leons quil lui donnera. Trois oboles le cachet.
Trois oboles, ctait pour un jeune Grec un
salaire magnifique. Il se rgalerait dolives, de
figues sches, de gteaux au miel, de sardines
et danchois, sans compter quil aurait enfin le
moyen de faire des conomies pour sacheter
une tunique neuve. Tout est dans la dpendance
du nombre. Rien de plus vrai. Ladolescent
accepte la proposition, bien quil y ait se
mfier dun professeur qui, contrairement aux
habitudes reues, paye ses lves au lieu den
tre pay. Mais Pythagore na pas la mine dun
mchant homme; il na pas le genre sducteur
et enveloppant des dbauchs.
Pythagore emmne son disciple dans la grotte
o il a lu domicile aux abords de la ville. Les
grottes, les souterrains jouent un rle important
aux origines de la science et de la philosophie.
Elles offrent le silence et la solitude avec la
pnombre propice aux mditations de mme
quaux initiations secrtes, la sonorit aussi qui
permet au matre de parler sans fatigue; enfin
il est possible que les manations telluriques
dont elles sont riches y favorisent les inspira
tions. Pythagore avait reu linitiation aux mys
tres gyptiens dans un souterrain; il avait fait
une retraite dans la grotte du prophte Isae
sur le mont Carmel; il avait frquent lcole de
Phrcyde installe dans une caverne.
Ayant attir son lve par lappt du gain,
Pythagore le retient par les sductions bien au
trement puissantes du nombre. Il linitie aux
premires notions de la mathmatique. Le jeune
homme y mord parfaitement. Quand Pythagore
estime que son disciple est tellement pris par
le charme de ses rvlations quil ne lchera plus

lantre des nymphes

97

ses tablettes jjour autre chose, il lui annonce


quil na plus les moyens de lui payer les trois
oboles du contrat, et quil lui donne son cong.
Alors, le jeune homme, qui se trouvait sans doute
sur le chemin de quelque merveilleuse pro
prit des triangles, dfinitivement pris main
tenant
dans
lenchanement
irrsistible
des
dmonstrations, lui dclare quil continuera vo
lontiers couter gratuitement ses leons. Mais
Pythagore lui rplique quil na plus lui-mme
de quoi vivre. Le disciple ne se tient pas pour
battu, et prtend dsormais entretenir son
tour son matre. Jamblique, qui nous raconte
lessentiel de cette anecdote, ajoute que le jeune
homme sattacha si bien par la suite Pythagore
quil fut le seul le suivre quand il quitta Samos.
*
**
A partir de ce premier disciple, Pythagore
se constitue un noyau dauditeurs zls qui se
runissent, labri des rumeurs de la ville, dans
cette grotte creuse naturellement au flanc de
la montagne, et do lon domine la mer. On
lappelle lAntre des Nymphes, car elle prsente
le mme aspect et les mmes dispositions int
rieures que celle dIthaque, au seuil de laquelle
les Phaciens avaient dlicatement dpos sur
le sable Ulysse endormi, aprs lavoir enve
lopp de riches couvertures.
Le vieillard de la mer, Phorkys, chante
lAde, a dans les champs dIthaque un de
ses ports. Deux pointes avances, qui dressent
leurs falaises abruptes, rejettent au dehors les
colres des vents et de la grande houle; audedans, les rameurs peuvent abandonner leurs
vaisseaux sans amarre, sitt quils ont atteint

98 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

la ligne du mouillage. A la tte du port, un


olivier sploie, et lon trouve tout prs la sainte
grotte obscure et charmante des nymphes quon
appelle Naades. On y voit leurs cratres, leurs
amphores de pierre, o vient rucher labeille,
et, sur leurs grands mtiers de pierre, les tissus
teints en pourpre de mer que fabriquent leurs
mains enchantement des yeux et leurs
sources deau vive.
La grotte a deux entres : par lune ouverte
au nord descendent les humains; lautre souvre
au midi, mais cest lentre des dieux; jamais
homme ne prend ce chemin dimmortels1.
Cest aux nymphes de cette grotte quUlysse,
quand il se rveille, adresse sa premire prire,
et cest lintrieur de la grotte quil range
soigneusement les prsents des Phaciens : lor,
le bronze et les toffes prcieuses, en attendant
que la desse en ferme lentre laide dune
dalle.
A Ithaque, la source de lAntre des Nymphes
sert aujourdhui alimenter la ville. On peut sup
poser que cest aussi dans lAntre des Nymphes
de Samos quEupalinos avait capt les eaux
qui scoulaient par son fameux tunnel pour les
besoins de la population samienne.
Le texte dHomre que nous venons de citer,
et dans lequel nous verrions volontiers le rappel
dimaginations populaires (au Huelgoat en Bre
tagne, les enfants du pays montrent aux tou
ristes dans un entassement de rochers bizarre
ment models et creuss par les eaux ce quils
appellent le Mnage de la Vierge ), a donn
matire toutes sortes de savants et minutieux
commentaires sotriques dans les cercles no
1. Homre, Od., ch. XIII (trad. Victor Brard).

lantre des nymphes

99

pythagoriciens qui florissaient au me sicle.


Selon Porphyre, dans son trait Sur lAntre des
Nymphes, la description dHomre nest pas
une simple fiction potique : lantre reprsente
le monde faonn dans la matire brute, inor
ganise. A lintrieur les objets sont rangs et
disposs selon lordre cosmique. Lhumidit qui
suinte aux parois, cest le symbole de la vie
mme; les mtiers de pierre reprsentent la
structure du corps humain, une armature dos
enveloppe de cette chair qui nest en somme
quun tissu de couleur pourpre. Lantre est le
sjour des vertus que figurent les amphores
remplies de miel, substance riche en principes
thrapeutiques et prpare par les abeilles qui
sont les mes. Les deux entres de la grotte
sont disposes pour la descente et lascension
de ces mmes mes, lune vers le Cancer, lautre
vers le Capricorne. Ainsi la grotte est limage
du monde en raccourci, un microcosme, dont la
personne humaine elle-mme nest quune r
duction. On y trouve tous les lments dont
est compos matriellement et moralement luni
vers. Connatre lantre, par consquent, cest
se connatre soi-mme et connatre en mme
temps lunivers.
Il nest pas interdit aprs tout de supposer
que Pythagore et ses premiers disciples se
plurent ds lorigine organiser lantre de Samos
selon les rgles de cette symbolique qui leur
tait dicte par Homre, et quils ntaient
sans doute pas les premiers lui emprunter.
Toute grotte, cette poque, la moindre anfrac
tuosit devait ncessairement voquer lantre
dUlysse. Ctait un souvenir littraire dont on
ne pouvait se dispenser. Nous ajouterons que
Pythagore avait certainement entendu de la

100 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

bouche de ses premiers matres de longues


gloses sur lnigmatique passage. La grotte de
Samos devint rapidement une chapelle autant
quune cole. Ce fut la premire cellule, la
premire loge du convent pythagoricien. Elle
tait la reprsentation de lexistence terrestre,
passage obscur, o les mes cherchent leur voie
vers la lumire de la vie vritable. Cet Antre
des Nymphes tait le prototype des basiliques
que construiraient, huit sicles plus tard, les
no-pythagoriciens; elle tait lanctre de la
basilique de la Porte Majeure, que lon devait
dcouvrir en 1917 Rome, la suite de leffon
drement de la voie ferre de Naples, et dont
M. Carcopino nous a donn la plus savante et
la plus attachante description x. Dj sans doute
les premiers fidles du Matre dessinaient ou
gravaient sur les parois de lantre toute une
imagerie allgorique qui interprtait les lgendes
mythologiques selon les besoins de la nouvelle
doctrine, en y dcouvrant une sduisante confir
mation du dogme capital de la palingnsie.
Dj on pouvait y lire les vrits essentielles
de cet vangile qui promettait ses adeptes
une existence divine au-del de la Voie Lacte,
ce pur fleuve de lait rpandu dans le firmament
par Amalthe, la chvre nourrice de Zeus.
*
**
Pythagore runit autour de lui dans sa crypte
vingt-huit disciples. Cest le chiffre quil fournit,
dit-on, Polycrate, quand celui-ci, inquiet sans
doute de son proslytisme, linterroge sur le
1. J. Carcopino, La Basilique pythagoricienne de la
Porte Majeure.

lantre des nymphes

101

nombre de ses adhrents. Pythagore parle ses


ouailles cach derrire une tenture :
Quy a-t-il de plus sage? demande-t-il.
Et les vingt-huit disciples de rpondre en
chur :

Le n o m b r e .

Quy a-t-il de plus beau? reprend le Matre.


L h a r m o n i e , rplique le chur.
Ce sont les deux articles initiaux du cat
chisme pythagoricien, articles de foi qui sont
dailleurs aussi bien ceux des Mathmatiques ,
particulirement dsigns pour linitiation scien
tifique, que des Acousmatiques , lesquels
doivent se contenter de linitiation morale, si
du moins cette distinction nest pas prmature,
puisque daprs Jamblique, les Acousmatiques
seraient une secte htrodoxe cre par Hippase
de Rhgium une date postrieure; moins
quil ne faille supposer une confusion entre les
deux termes, et que ce ne soient au contraire
les Acousmatiques qui remontent lorigine
de lEcole, et qui aient t les vritables et
fidles dtenteurs de la tradition. Du reste le
terme de Mathmatiques ne doit pas tre en
tendu dans lacception limite que nous lui
donnons maintenant. On doit ltendre tous
les domaines de la connaissance. Manthnein
en grec, cest apprendre. Les Mathmatiques
auraient t les disciples admis recevoir len
seignement complet du Matre, admis par cons
quent franchir le seuil de lcole; ctaient
donc les sotriques (es = au-dedans), les
disciples intrieurs. Les Acousmatiques , au
diteurs plutt qutudiants (akoein = entendre)
formaient une sorte de noviciat, ntaient pas
reus lintrieur mme de lcole; ils consti
tuaient la classe des exotriques (ex = en

lantre des nymphes

102 P Y T H A G O R E

103

FILS DAPOLLON

dehors); ils nauraient reu quun enseignement


prparatoire limit; ils nauraient eu le droit
ni de poser des questions ni de prsenter des
objections. On ne leur laissait aucune initiative
intellectuelle 1.
*

**
A la suite de certaines expriences accom
pagnes de mesures, Pythagore, raconte-t-on,
stait dfinitivement assur que tout est nombre.
On raconte que, passant un jour devant late
lier dun forgeron, il avait cru constater que le
son rendu par lenclume variait selon le poids
du marteau. Cest alors que, partant de cette
constatation, du reste errone (mais les grandes
dcouvertes ont souvent une erreur pour point
de dpart), il avait eu lide de suspendre des
poids diffrents des cordes de longueurs gales
afin dtudier les variations du son selon la
tension ; exprience qui, videmment, 11e pou
vait aboutir aucun rsultat. Enfin Pythagore
prit tout simplement un monocorde et mesurant
les longueurs ncessaires pour obtenir les diff
rentes notes de loctave, il russit dterminer
leurs rapports, qui sont les intervalles musi
caux. Il avait ainsi, crit Th. Gomperz, pli
aux rgles mathmatiques et introduit dans la
catgorie des quantits calculables un fait jus
qualors insaisissable... Cest l lune des choses
les plus extraordinaires que connaisse lhistoire
1. A la fin du v sicle, il se produisit un schisme
dans la confrrie pythagoricienne, les Mathmatiques
stant dfinitivement orients vers le rationalisme
scientifique, alors que les Acousmatiques donnaient
de plus en plus dans le spiritualisme en prsentant
Pythagore comme un dieu rdempteur.

des sciences... Alors souvrit lil tonn de


Pythagore et de ses disciples le suggestif spec
tacle de la rgularit universelle de la nature
lie des rapports numriques 1.
En somme, Pythagore venait dinventer la
mthode exprimentale qui, dailleurs, ne sim
posera que bien plus tard, aprs Bacon, aprs
Descartes, lesprit humain.
*

**

De cette exprience sur les cordes sonores,


qui confirmait certaines spculations des prtres
gyptiens, des astronomes chaldens et des
mages, il rsulte pour Pythagore que connatre
le nombre cest connatre le Monde dans sa
substance comme dans ses causes. Le nombre,
crivait Philolaos, pythagoricien contemporain
de Socrate, qui aurait t le premier exposer
publiquement les doctrines du Matre, le nombre
est la force souveraine et autogne qui main
tient la permanence ternelle des choses cos
miques. Les nombres ne sont pas seulement
des principes formels. Ils sont aussi, autant que
leau et le feu dans la physique ionienne, des
principes matriels; ils ne sont pas seulement
lexpression de rapports gomtriques, ils sont
lexpression des objets sensibles eux-mmes,
des corps physiques avec leurs ractions rci
proques. Cest ce que du moins nous permettent
de comprendre les textes de Philolaos et dAristote. Il est vrai que celui-ci, aprs avoir crit
dans sa Mtaphysique que ceux quon appelle
Pythagoriciens enseignent que les choses sont
1. Th. Gomperz, Les Penseurs grecs (trad. Reynond).

104 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

des nombres, ajoute, un peu plus loin que,


daprs les mmes, les choses sont limitation
des nombres, ce qui ne revient pas tout fait
au mme. En dfinitive, pour Pythagore, la
chose et le nombre sont comme le corps et
lme; ils ne se conoivent pas lun sans lautre.
Le nombre est donc la fois substance, forme,
principe, cause, rapport. Il est tout, et il est
partout. Transcendant et immanent, il domine
les choses en les pntrant. Il est la fois la
matire et la figure des choses, la quantit et
la qualit. Il dfinit les contours de la ralit
en lui imposant ses proprits. Et tout est
nombr.e, labstrait aussi bien que le concret, la
Justice comme le Cheval. Ainsi, bien quil nait
pas encore atteint les rgions intellectuelles o
labstraction rgne en matresse absolue, et quil
soit demeur sur le terrain des conceptions
concrtes o lavaient guid ses matres milsiens, le sage de Samos, en universalisant le
nombre, fait de larithmtique la science par
excellence, de laquelle dpendent toutes les
autres. Telle est, dit M. Rostagni, la puissance
magique des nombres, rgulateurs et arbitres
du temps et de lespace. Lesprit pratique a
trouv en eux un moyen de tenir un compte
exact de la ralit, en mme temps que lesprit
mystique a senti rsonner lharmonie univer
selle du monde et de la vie. Ils permettent aux
philosophes de sortir de la sphre de lindividu
pour pntrer dans le tout. Ce faisant, ils ne se
perdent pas dans un chaos sans limites, mais
ils sont obligs de voir dans le tout les contours
mathmatiques des choses x.

i/antre des nymphes

*
*

La mathmatique de Pythagore est essen


tiellement arithmtique. Pythagore semble
avoir estim larithmtique au-dessus de tout ,
nous dit Stobe, qui cite Aristoxne. La premire
notion que Pythagore enseignait ses disciples
tait celle du pair et de limpair, le pair tant
lillimit (Yapeirort), parce quentre ses deux
parties il reste un vide, limpair tant le limit
(le pras), attendu que, si on cherche le divi
ser en deux parties gales, on constate quil
subsiste toujours entre celles-ci une unit indi
visible qui est le pair-impair. Tout nombre est
donc une combinaison, une harmonie du pair
et de limpair. Il y a parmi les nombres pairs
ceux qui sont divisibles jusqu lunit par des
nombres pairs (64); il y a ceux qui, diviss par
2, donnent des nombres pairs, et qui diviss
par tout autre nombre plus lev donnent des
nombres impairs (12); viennent enfin les nombres
pairs qui, diviss par 2, donnent des nombres
impairs (14). Les impairs galement com
prennent trois espces qui sont : 1 les nombres
premiers non divisibles; 2 ceux qui sont le
produit de plusieurs nombres impairs (9, 15,
21, etc.); 3 ceux qui sont divisibles spar
ment par dautres nombres que lunit, mais
dont le rapport est irrductible (9, 25).
Pythagore examine aussi les nombres selon
le rle quils jouent dans la dcade. Les nombres
qui viennent aprs 10 ntant jamais que la
rptition des dix premiers, la dcade comrend tous les nombres avec leurs proprits.
,a dcade, selon Philolaos, est grande, toutepuissante et source de tout, commencement et

1. Rostagni, Il verbo di Pilagora, Turin, 1924.

105

106 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

modle des choses divines et des choses clestes


comme de lexistence terrestre. Cest le nombre
de lUnivers. Sans elle tout est indtermin,
mystrieux, obscur. Aux yeux de Pythagore,
elle symbolise le parfait, et renferme en soi
lessence de tous les nombres. En effet, elle
comprend un nombre gal de pairs et dim
pairs; elle a pour elle lUn considr comme
pair-impair, elle a le premier pair, le premier
impair et le premier carr. Enfin elle est cons
titue par la somme des quatre premiers
nombres, 1 + 2 + 3+ 4 =10. Les choses
relles se groupent, parat-il, par dcades, et la
dcade est donc la base de la connaissance.
Orphe lappelait la Tige. Elle symbolise la
Foi et la Mmoire. Les dix premiers nombres,
dont la dcade est la limite, crit Chaignet,
suffisent, au dire des Pythagoriciens, pour expli
quer linfinie varit des choses depuis le brin
dherbe jusquau soleil, depuis la ralit la
plus matrielle jusquaux attributs, aux modes,
aux proprits des choses, et jusquaux dieux
mmes. Quant la srie des quatre premiers
nombres, du fait que leur somme donne la
dcade, elle possde une importance capitale.
Cest la Ttractys, source et racine de la nature
ternelle. Aussi Pythagore, quand il fait prter
serment ses disciples, les fait-il jurer par le
nombre quaternaire, par la divine Ttractys.
On appelait grande Ttractys le nombre 36,
somme des quatre premiers pairs avec les
quatre premiers impairs, ou somme des cubes
de 1, 2 et 3.
*
**
Pythagore, tudiant successivement les nom
bres de la dcade, en dfinit les proprits essen-

l'antre des nymphes

107

tielles. Le nombre 1, cest le point vivant,


le germe, le sperme, cest lessence premire
do manent tous les nombres : LUn est le
commencement du Tout. Cest le pre des
nombres, le pre des tres, le Dmiurge. Cest
la raison pure et le principe de la connaissance.
Cest la monade qui participe la fois du pair
et de limpair; cest le pair-impair; il ralise en
lui les contraires. Le nombre 2 a pour lui
dtre le premier pair : cest la ligne, la science,
lopinion; cest la dyade qui, avec la monade,
engendre tous les autres nombres. Le nombre 3,
premier impair, est le nombre parfait, car il
comporte un commencement, un milieu et une
fin. Cest le nombre plan; il forme la surface et
le triangle. 4 est le premier carr; cest le nombre
des nombres, le principe de lternelle nature,
de la gnration; il cre le solide et les tres
individuels; il reprsente lme avec la sensa
tion. 5 est le premier nombre form dune
somme de pair et dimpair (2 + 3). Cest lui
qui, parat-il, confre aux choses leur valeur
sensible; il symbolise la lumire et le mariage.
6 est le premier nombre form du produit
dun pair et dun impair (2 X 3), il reprsente le
corps vivant; il est consacr lme, et son cube
(216) est appel cube psychogonique , cest-dire gnrateur de lme. 7 se distingue en ce
quil na ni facteur ni produit dans la dcade; il
symbolise la raison; 8 est le premier cube,
double du premier carr; cest le nombre de
lamiti. 9 est le carr du premier impair et le
dernier nombre des units; il reprsente la
mdecine.
t/

108 P Y T H A G O R E

FILS D'APOLLON

***
Pythagore ne se servait pas de lettres ou de
signes particuliers pour dsigner les nombres.
Il les reprsentait par des points rangs selon
des figures gomtriques comme sur les ds ou
sur les dominos, les nombres cernant les con
tours de la ralit dont ils sont insparables.
Son arithmtique est gomtrique, et inver
sement sa gomtrie est arithmtique. Cest
ainsi quil distingue gomtriquement deux
espces de nombres, les nombres carrs et les
nombres oblongs. Il constatait exprimentale
ment quen encadrant lunit de trois points
disposs en querre (ce quon appelait un
gnomon) il obtenait le quatre, ou carr de deux;
en encadrant le quatre de cinq points il obte
nait le neuf ou carr de trois, et ainsi de suite.
Mais en appliquant un gnomon pair, cest--dire
en encadrant initialement deux points laide
de quatre points en querre et ainsi de suite, on
obtenait successivement des figures oblongues,
cest--dire des rectangles dont le rapport des
cts variait indfiniment.
Cest ainsi que Pythagore dduisait des
nombres les figures gomtriques. . Il dfinis
sait la ligne par le nombre 2, la surface par le
nombre 3, le volume par le nombre 4. En effet
la ligne droite s limite par deux points, la
surface lmentaire, cest--dire le triangle par
trois lignes, et le volume lmentaire, la pyra
mide, par quatre triangles.
*
**
Pythagore initie ses lves aux secrets des pro
gressions arithmtique et gomtrique dont il

lantre des nymphes

109

sagit de calculer la somme, et qui repr


sentent pour lui certaines proportions qui
se retrouvent en politique. Il sintresse par
ticulirement la proportion dite harmo
nique ou subcontraire (12, 8, 6), o la diff
rence du moyen un extrme sexprime par le
mme rapport que sa diffrence avec lautre
. * /12 8 8 6 1 \ .
extrmeI^ = g = 3/' ^ette propor
tion, quil retrouve dans les intervalles musi
caux, il cherchera nous le verrons lui donner
son application en politique dans la constitu
tion de sa cit nouvelle.
En gomtrie proprement dite, Pythagore
enseigne ses lves lart de construire mtho
diquement et rationnellement des figures que
jusque-l lon construisait par ttonnements
et rectifications successives : construction dun
carr tant donns deux autres carrs, construc
tions de triangles divers, inscriptions de figures
dans le cercle, construction dune figure qui
valente une figure donne. Toute la go
mtrie lmentaire, crit Paul Tannery, nous
apparat comme sortie brusquement de la tte
de Pythagore de mme que Minerve du cerveau
de Jupiter. Enfin, il scrute le secret de cer
tains problmes obscurs ou insolubles comme la
trisection de langle, la duplication du cube, la
quadrature du cercle; il se penche sur les mys
tres du ttradre et du dodcadfe1. Il tudie
1.
Lon Robin, dans La Pense grecque, nous ap
prend que cest de cette dernire figure, coupe par
moiti en deux pentagones, qui se dcomposent leur
tour en six figures semblables, que les Pythagoriciens
tiraient le fameux emblme du Pentalpha, ce qui
suppose la division de la droite en moyenne et extrme
raison .

lantre des nymphes

110 P Y T H A G O R E

111

FILS DAPOLLON

enfin linsondable mystre de lincommensura


bilit de la diagonale du carr, problme qui, en
lui suggrant que larithmtique ntait pas
mme de mesurer effectivement tous les rap
ports gomtriques, le mettait sur la voie des
irrationnelles, et lui faisait ainsi poser le pied sur
le seuil de la connaissance mathmatique pure.
Cest ainsi que la mathmatique pythagori
cienne, qui est une arithmo-gomtrie, se pr
sente comme un intermdiaire entre la science
ionienne qui ne considre que les valeurs sen
sibles et celle de Znon qui, au contraire, les
rejette, le nombre tel que le conoit Pythagore
tant la fois matire et esprit.
*
**
Le nombre tant la cause de tout ordre et
de toute dtermination, la physique et la cos
mologie de Pythagore drivent directement de
sa mathmatique. Les Pythagoriciens, dit
Aristote dans sa Mtaphysique, construisent
tout le ciel avec des nombres. Or, comme
chaque nombre se dcompose en lments pairs
ou impairs, le pair et limpair sont la base de
la formation et de lorganisation des choses, et
comme le premier reprsente lillimit, lautre
le limit, les choses rsultent dun quilibre
entre ces doux principes. Le limit aspire
lillimit; le nombre dgage le rel du chaos
originel, il en fixe les contours, il en tablit
lharmonie. Le monde est en effet rythmique
ment balanc entre deux sries de termes
opposs, la tte desquels se trouvent le limit
et lillimit. Du ct du limit, il y a limpair,
lunit, la droite, le masculin, le repos, le droit,
la lumire, le bon et le carr; du ct de lilli

mit, il y a le pair, le multiple, le gauche, le


fminin, le mouvement, le courbe, lobscur, le
mauvais, le rectangle. Cest ce quon appelle la
Table des Oppositions, et lon dit que Pythagore
lavait rapporte de Babylone. Remarquons en
passant que Pasteur, dans ses recherches sur
les cristaux dissymtriques, aboutissait gale
ment ltablissement dune opposition fonda
mentale entre la droite et la gauche.
Cest lharmonie qui permet ces opposi
tions de se concilier pour former le Cosmos, et
lon dit que Pythagore fut le premier employer
ce mot de Cosmos , qui signifie bon ordre ,
pour dsigner lUnivers. Lharmonie cest lunit
du multiple et laccord du discordant . Elle se
montre partout o se manifeste une opposi
tion. Tout est opposition, tout est nombre, tout
est harmonie. Le monde est lharmonie de
lopposition pair et impair. Le ciel entier est
harmonie et nombre. Luvre de lharmonie
est universelle; elle se dfinit par loctave. Car
Pythagore tend tous les phnomnes la loi
quil a dcouverte en faisant ses expriences sur
les cordes sonores. Il rige la loi des accords
musicaux en loi universelle; il ltend non seu
lement tout le monde physique, mais aussi
lunivers moral. Avant Platon, qui lui doit
beaucoup, il dfinit la philosophie comme la
science musicale par excellence.
La physique pythagoricienne, ou plutt la
cosmo-physique, se prsente avec tous les carac
tres dune vaste conception qui permet denve
lopper en les expliquant tous les ordres de
phnomnes. Comme nous sommes dj loin
de Thals! Les Pythagoriciens, crit Aris
tote, cherchent dans le nombre la matire et les
proprits des choses. Cest lUnit qui aspire

112 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

en le limitant lair indfini pour en engendrer


les choses dfinies. Les nombres sont donc des
lments actifs do mane la matire que Pytha
gore aurait nigmatiquement appele lAutre ,
parce que, si lon en croit Jean Damascne, la
matire, sans cesse en devenir, est toujours autre.
Ce qui distingue par consquent la physique
pythagoricienne de la physique ionienne, cest
quelle se sert dlments quelle ne tire pas
des objets sensibles, ou plutt quelle ramne les
lments premiers des Ioniens des combinai
sons arithmtiques : la terre, selon Pythagore a
la forme cubique, le feu est ttradrique, lair
pouse la forme octadrique, leau est de nature
icosadrique. Enfin lther, o baignent les
autres lments, a une constitution dodcadrique. Dailleurs le systme peut sappliquer
aussi bien aux tres vivants q la matire
inerte. Et lon verra le pythagoricien Eurytos
tablir que la limite numrique de lhomme est
250. Autrement dit, avec 250 petits cailloux
de couleurs diffrentes (pour la facilit de la
dmonstration) Eurytos prtend raliser la figure
de lhomme, les 250 petits cailloux reprsen
tant selon lui le nombre de monades dont nous
sommes forms. Eurytos opre de mme pour
les animaux et les plantes, et la figure des cons
tellations dessines par les points brillants des
toiles ajiporte une apparente confirmation
cette manire darithmtiser toute chose.
Insistons galement sur ce fait que la phy
sique de Pythagore est dualiste, puisquelle
repose sur la coopration du limit (pras) et
de lillimit (apeiron), selon la thorie des oppo
sitions. Le monde est compos de deux parties,
la partie immuable et la partie changeante, la
partie ternelle et la partie corruptible, lune

lantre des nymphes

correspondant lunit, la Monade,


dualit, la Dyade, o sopposent les
traires. Cest le cinquime lment,
sert assurer la cohsion dans cette
LEther est le soutien du monde.

113

lautre la
forces con
lEther, qui
multiplicit.

De *

Pythagore ne se contentait pas dexposer les


grands principes de la constitution du Cosmos.
Il en dtaillait tout le mcanisme et les parti
cularits de structure. Le monde, tre vivant
dont lme tait lEther, avait, selon ses dduc
tions, la forme sphrique. Au milieu se trouvait
le foyer, lHestia, que lon dsignait par toutes
sortes de magnifiques mtaphores : ctait le
centre de gravit du monde, la quille du vaisseau
de lunivers, ctait la garde, la citadelle, le
trne de Zeus, lUn, la Monade. Ce feu central
est le premier corps du monde. Il a engendr
les corps clestes, qui sont au nombre de dix,
et qui tournent autour de lui douest en est.
Les toiles fixes, places sur des cercles ou des
sphres transparentes, occupent la priphrie.
Ensuite viennent les cinq plantes : (Vnus,
Mercure, Mars, Jupiter, Saturne), puis ie Soleil,
la Lune et laTerre, enfin, pour parfaire lquilibre
en compltant la dcade, lantiterre. Cest que,
remarque Aristote, les Pythagoriciens usaient
dune douce violence pour que tout dans leur
thorie ralist laccord parfait. Comme, par
exemple, la dcade tait pour eux la perfection
et renfermait en elle toute la srie des nombres,
ils soutenaient que les plantes sont aux nombres
de 10; mais comme en ralit on nen voit que 9,

114

pytiAgore fils dapollon


lantre des nymphes

ils ont invent lantiterre pour faire la diximel.


Lantiterre se meut entre le feu central et la
terre, et la chaleur du feu central nous est ren
voye comme filtre par le soleil, sphre de
constitution vitreuse ainsi que la lune 2. Le jour
a lieu lorsque, la terre et le soleil se tournent du
mme ct du feu central; la nuit, lorsquils se
trouvent chacun dun ct. Les saisons sex
pliquent du fait de linclinaison de lorbite ter
restre sur lorbite solaire; les clipses de soleil
par linterposition de la lune, et les clipses de
lune par linterposition de la terre. Pythagore
dtermine en outre lordre des plantes, et il
explique que ltoile du matin et ltoile du soir
nen font quune, qui est Vnus. On prtend
quil tenait cette dernire connaissance de ses
matres gyptiens, qui lui auraient enseign ga
lement la rvolution de cet astre et celle de
Mercure autour du soleil.
Les conceptions de Pythagore en cosmogra
phie et en astronomie marquent donc un progrs
considrable sur les thories antrieures, puisque
la succession des jours et celle des saisons se
trouvent maintenant expliques par un mouve
ment de la terre ramene au rang de plante
libre dans le ciel.
Les astres ainsi disposs et baignant dans
lEther sont anims dun mouvement perptuel
qui les ramne inluctablement vers leur position
de dpart, en vertu de lapocatastasis (la restau
ration)'enseigne par les astronomes chaldens,
lexpiration de la Grande Anne, quand avec
1. Arist., Mtaph., 15.
2. Selon Philolaos, Pythagore aurait enseign que
la lune tait habite par des animaux plus beaux et
plus grands quinze fois que ceux de la terre, et qui en
outre nvacuaient pas dexcrmentSi

115

lAge dOr tout ce qui sest dj pass doit


recommencer dans lordre des sicles1.
Lordre de lunivers repose sur lharmonie.
Les sept plantes cest--dire (la Lune, Vnus,
Mercure, le Soleil, Mars, Jupiter, Saturne) cor
respondent aux cordes de la lyre. Selon leurs
vitesses et leurs distances respectives, elles ren
dent des sons qui, dans lensemble, donnent
loctave. Chacune delles, dans son mouvement,
suit un mode qui lui est propre. La plus leve
des sphres, dit Scipion dans le songe que Cicron raconte au VIe livre de sa Rpublique, est
la plus rapide de toutes, tandis que lorbe inf
rieur de la lune donne un son grave et sourd.
Telle est lharmonie des sphres, chant des
clestes sirnes que nos oreilles ne sauraient
habituellement entendre, pas plus que celles du
forgeron, par laccoutumance, ne peroivent le
bruit de la forge. De mme, dira galement
Scipion, aux lieux o le Nil se prcipite des
plus hautes montagnes, proximit des cata
ractes, les peuplades voisines, assourdies par ce
fracas terrible, ont perdu le pouvoir de lentendre.
Ainsi lclatant concert du monde est si prodi
gieux que nos oreilles se ferment cette har
monie. Mais Pythagore, qui a russi librer
ses sens des routines terrestres et qui appartient,
comme dit Cicron ces nobles gnies qui ont
fait luire au milieu des tnbres de la vie humaine
quelque rayon de la lumire divine , avait acquis
le privilge de se laisser bercer ces musiques
clestes. Dans les nuits sereines, sur le parvis
1.
Si lon en croit les Pythagoriciens, dit Eudme,
il viendra un jour o je serai de nouveau l une
baguette entre les mains, parler devant vous, qui serez
assis comme vous ltes... Cit par P.-M. Schuhl,
Essai sur la Formation de la Pense grecque.

116 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

de la grotte, ses disciples lentouraient dans un


religieux silence, tandis quaprs tant de rv
lations extraordinaires sur la vie des nombres,
ils essayaient de surprendre, eux aussi, quelques
notes du divin concert.
*
**
En faisant du nombre le principe de toute
chose, et comme dit M. Rostagni la divinit
qui gouverne lunivers , Pythagore a dgag
la science des liens troits qui lenserraient encore
et lempchaient de se dvelopper librement en
une explication universelle, totale. Il a dfini
tivement rompu avec les formules empiriques
dorigine orientale qui donnent du monde des
explications partielles et provisoires. Il a com
pris que le monde est vritablement un, et que
lensemble des choses ne saurait dpendre que
dun principe unique, indivisible, indissoluble,
permanent, capable den expliquer tous les as
pects, den rgler tous les mouvements et de lui
assurer lternit. Pythagore se dsigne ainsi
comme le pre de la science vritable, et comme
celui dune science abstraite, librale, dsint
resse, qui ne se soucie pas datteindre des buts
pratiques, des ralisations concrtes, mais qui
cherche avant tout satisfaire les besoins de la
pense.

LHMICYCLE

Pythagore aurait donc maintenant transmis


les secrets de la mathmatique vingt-huit dis
ciples quil considre comme ses hritiers spi
rituels. Il a eu bien soin de leur imposer le silence
absolu. Il ne convient pas dinitier la masse ces
mystres, de les communiquer tout le monde.
Mais Pythagore ne limite pas son enseignement
la science proprement dite, il enseigne aussi
la thologie, la morale et la politique qui drivent
de la thorie des nombres. Il ouvre ce domaine
un public plus nombreux, quil rassemble dans
un amphithtre ciel ouvert, auquel il donne
le nom dHmicycle. Il y enseigne ses auditeurs
un catchisme accompagn de commentaires.
Cest comme dit Ed. Zeller, une cole de pit,
de bonnes murs, de temprance, de courage,
dobissance la loi, de fidlit . Ne sassied
du reste pas qui veut sur les bancs de lHmi
cycle. La doctrine du Matre a beau se prsenter
comme une doctrine de salut universel, il ne la
rpand pas au hasard. On ne verse pas nimporte
o le vin dune libation; on ne sme pas le bon
grain dans la mer, dans la boue, ni dans la pous
sire. Pythagore choisit ses auditeurs, afin que
la semence de ses ides ne se perde pas, ne se

118 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

corrompe pas ds labord en des esprits borns


ou des caractres mal faits. Ne mettez point
votre nourriture dans un vase malpropre , disait
Pythagore, selon Plutarque J, cest--dire ne te
nez point de discours senss des hommes per
vers, car la parole est la nourriture des mes,
et la perversit des hommes la corrompt. Nous
verrons plus tard, quand il aura dfinitivement
organis son cole Crotone, quelles preuves
le Matre soumettra les candidats dsireux dy
tre introduits.
*
**
Cest quil nest pas donn tout le monde
de poursuivre jusquau bout cette recherche de
la sagesse que Pythagore dsigne le premier
sous le nom de philosophie 2. Quant la sagesse
elle-mme, privilge de la divinit, qui donc peut
se vanter, parmi les mortels, de latteindre dfi
nitivement? Pythagore lui-mme se refuse le
titre de sage, et se contente de celui dami de
la sagesse, de philosophe. Le philosophe a dail
leurs la part la plus enviable dans les choses de
ce monde. Et Pythagofe expliqpe ses audi
teurs, dans une parabole fameuse, comment le
philosophe est comparable au spectateur des
Jeux olympiques qui, bien quil nen tire aucune
gloire ni aucun profit matriel comme les athltes
ou les marchands, est le seul jouir pleinement
du spectacle et le comprendre.
Pythagore enseigne ses disciples rassembls
1. Dans son trait de LEducation des Enfants.
2. Cest Pythagore qui invente le mot. On trouve
le verbe philosophein , philosopher, pour la pre
mire fois dans Hrodote (I, 30) au dbut du discours
dans lequel Solon endoctrine Crsus. Cette recherche
de la sagesse, il ne convient dailleurs pas de la distin
guer de celle de la science.

lhmicycle

119

dans lHmicycle trois sries de maximes qui


correspondent trois questions essentielles que
dokrse poser le philosophe : Quest-ce qui existe?
(cest la question qui prside la science).
Quy-a-t-il de meilleur? (question qui concerne
la morale). Que faut-il faire ou rte pas faire?
(question qui intresse laction). A la vrit,
les maximes du Matre restent pour nous, mal
gr lexgse, bien enveloppes dobscurit. Quelques-unes sont de vritables nigmes. Nul doute
que Pythagore leur ait donn primitivement
pareille mystrieuse physionomie. Le trs divin
Pythagore, crit Jamblique, a dissimul les tin
celles de la vrit, resserrant ainsi dans une for
mule concise pour ceux qui pourraient en faire
jaillir la lumire, les limites infinies, inaccessibles
de la spculation 1.
Mais voici le catchisme des Acousmatiques
tel quil se dveloppe selon les trois questions
primordiales : sur la premire question se greffent
trois autres :
D e m a n d e . Quest-ce que lle des Bien
heureux?
R p o n s e . Cest le soleil et cest la lune.
D. Quest-ce que loracle de Delphes?
R. Cest la Ttractys.
D. Quest-ce que lHarmonie?
R. Cest le chant des Sirnes.
Trois questions et rponses qui ncessiteraient
des claircissements. Nous comprenons toute
fois que Pythagore considre le monde sublunaire
comme imparfait, obscur et mensonger; que le
seul vrai moyen de connatre ici-bas la vrit est
de consulter les nombres dont la divine Ttractys
est la clef; enfin que la sience par excellence est
1, Jamblique, Vie de Pythagore, ch. xxix.

120 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

celle de lharmonie, science des rapports qui


fixent lordre des choses et des lois qui rglent
leurs mouvements.
Viennent ensuite les questions sur ce quil y
a de meilleur.
D e m a n d e . Quy-a-t-il de plus juste?
R p o n s e . Lacte du sacrifice. /
D. Quy a-t-il de plus sage?
R. Le nombre et en second lieu le verbe.
D. Quy a-t-il de plus sage ici-bas?
R. La mdecine.
D. Quy a-t-il de plus beau?
R. Lharmonie.
D. Quy a-t-il de plus puissant?
R. Lesprit.
D. Quy a-t-il de meilleur?
R. Le bonheur.
D. Quy a-t-il de plus vrai?
R. Que mchants sont les hommes 1.
Pythagore imite ici les Sept Sages qui, dans
leurs propos de table, se posaient dj lun
lautre des questions de ce genre sous la forme
superlative. Thals disait que la chose la plus
sage tait le temps, la plus forte la ncessit;
Clobule que la meilleure tait la mesure; Bias
que le plus grand nombre tait constitu par
les mchants. Mais Pythagore met au point la
srie. Il sagit, par ce genre dinterrogations,
de fixer le maximun de perfection sur lequel on
doit tendre ses nergies et rgler son existence.
1. On en ajoutait dautres comme celles-ci : Quy
a-t-il de plus honorable? Ce qui est le plus ancien.
Quy a-t-il de meilleur dans la pratique? Locca
sion. Les Pythagoriciens disaient galement que la
sphre tait le plus beau des volumes, que la feuille
de mauve tait la chose la plus sacre, lart de per
suader le plus important, etc.

lhmicycle

121

A la srie des perfections faisait suite celle


des prescriptions et des proscriptions, celle des
gestps faire ou ne pas faire, longue suite de
prceptes, d'acousmata, sous forme de symboles
dont quelques-uns ne se laissent pas facilement
comprendre. Une partie de ces maximes dter
minait la conduite tenir lgard de la divi
nit : il faut avoir des enfants pour laisser des
serviteurs aux dieux; il faut verser les libations
du ct de lanse et ne pas boire soi-mme de
ce ct; il est interdit de porter une bague o
se trouve grave limage dun dieu; il est interdit
de faire lamour dans un temple, comme dy
craser ses poux; on ne doit entrer dans un
temple quavec des vtements o lon nait pas
dormi; on doit y aller sans tourner la tte; lacte
du sacrifice doit se faire les pieds nus; il est inter
dit aux femmes daccoucher dans lenceinte
sacre. Une autre srie concernait la propret
physique et morale : il ne faut pas employer le
bassin destin la toilette pour y faire de la
teinture; il ne faut pas se laver au bain public;
on ne doit pas mettre sa nourriture dans un
vase malpropre; on ne doit pas faire denfant
une femme qui porte de lor (cest--dire
une courtisane); les jours de fte, il est interdit
de se couper les cheveux comme de se rogner
les ongles. Une troisime srie dacousmata
semble sappliquer particulirement au respect
de la probit et de la vrit : en se levant, il est
recommand de se chausser dabord du pied
droit (le ct droit est celui de limpair o se
range tout ce qui est bien); il ne faut pas suivre
la voie publique (cest--dire le vulgaire); on
ne doit pas donner la main nimporte qui; on
ne doit pas sasseoir sur le boisseau ni marcher
sur la balance; on doit viter de porter une

122 P Y T H A G O R E

FILS

daPOLLON

bague troite; on ne doit pas remuer le feu avec


le glaive; on ne doit pas parler sans lumire; on
ne doit pas aider son prochain se dcharger
dun fardeau, mais seulement laider sen
charger, etc. Les recueils d'acousmata, dit
M. Delatte, ont t nombreux et varis, chaque
secte, chaque confrrie, chaque gnration ajou
tant des superstitions nouvelles au vieux fond
commun x. Il est hors de doute que le Matre
en a recueilli un bon nombre au cours de ses
prgrinations. Hrodote nous dit que ce sont
les Egyptiens qui, les premiers, se sont fait une
loi de ne pas sunir des femmes dans les sanc
tuaires et de ne pas y entrer en quittant des
femmes avant de stre lavs. Beaucoup de ces
proscriptions rappellent du reste certains inter
dits en usage chez les peuples primitifs, ou
mme dans nos populations campagnardes. Nous
reviendrons plus tard sur les prescriptions qui
concernent spcialement le respect de la vie
animale et la consommation de certaines nour
ritures. Sur lensemble de ces prceptes all
goriques domine un impratif catgorique : II
faut suivre le dieu. Du dieu seul nous sommes en
droit dattendre de vritables bienfaits. Il est
sot dadresser au gouverneur de la province les
hommages attendus par le souverain. Dailleurs
la divinit sait beaucoup mieux que nous ce
dont nous avons besoin.
* **
-

Tous ces prceptes taient accompagns sans


doute de commentaires plus ou moins savants
selon le degr dinitiation des disciples. Les
j

1. Dclattc, Eludes sur la Littrature pythagoricienne.

Mathmatiques, qui le Matre, daprs eux,


en transmettait un plus grand nombre quaux
Acousmatiques,
prtendaient
que
Pythagore,
quanfl il se fut install en Italie, ne jugea pas
utile de donner ses auditeurs gs, dont beau
coup taient des hommes daffaires, les raisons
de ces prescriptions, les personnes dge mr
ayant la mmoire moins fidle et lintelligence
moins alerte. Aussi les Mathmatiques taientils choisis parmi les jeunes. Les jeunes, mal
heureusement, sont trop souvent insouciants.
Hippomdon dEge, pythagoricien acousmatique, prtend que cest par paresse intellectuelle
que les disciples se sont contents de transmettre
le prcepte sans la glose. A vrai dire, toute reli
gion, toute doctrine philosophique, une fois
tombe dans le domaine public ne tarde pas
se rduire quelques formules que lon rpte
en automate sans en comprendre lesprit, et
trop souvent mme en en dformant la lettre.
Il convient de reconnatre aussi avec M. Delatte
que le caractre nigmatique dune formule lui
confre, dans lesprit du vulgaire, une puissance
magique que lui ferait perdre toute explication
rationnelle.

Cependant Pythagore ne se contentait pas


de fournir ses disciples ce catchisme qui
relve quelque peu du recueil de devinettes. Il
leur faisait un expos raisonn de sa doctrine
ontologique, thologique et tlologique. Il leur
expliquait dabord comment il convenait de
concevoir lessence de lme. Lme, qui cor
respond au nombre 6, serait de la nature de
lther, qui est, nous lavons vu, le cinquime

124 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

lment, la quinte essence. Lme humaine


nest quune manation de lme du monde 1,
de lesprit qui agite la matire; cest un nombre
qui se meut soi-mme . Elle est le soutien du
corps, comme lther le soutien du monde. Cette
me dorigine cleste est seule mme de
connatre la vrit absolue, parce quelle par
ticipe lexistence absolue. Mais cela ne se
produit sur terre que pour certains tres pri
vilgis et dans certaines conditions, dans les
songes par exemple, lextase, livresse. Divine,
toujours en mouvement, immortelle, lme est
harmonie et concourt lharmonie. Dailleurs
lme na pas t faite pour tre enferme dans
le corps; elle y est emprisonne en punition
danciennes erreurs. Le corps est mme plus
quune prison, cest un tombeau. Sma esti
sma, rptait le Matre en une formule que le
jeu de mots rendait plus saisissante. De cette
prison, ou plutt de ce tombeau, lme doit
faire effort pour svader; elle peut hter le
jour lumineux de sa libration en se purifiant
de ses souillures et en expiant volontairement
ses fautes. Elle emploiera pour y parvenir las
cse, la contemplation et la science. Cest ainsi
quelle vitera les cruels chtiments du Tartare,
et quaprs avoir pass, en un voyage circulaire,
par des rincarnations salutaires, elle sera reue
de nouveau dans sa vraie patrie, dans le cercle
suprieur du Cosmos, constitu uniquement
dther, qui est lOlympe pythagoricien, pour
y reprendre sa vie incorporelle. A jamais dta
che du corps qui est la partie titanique de
notre nature, elle y jouira dune batitude ter
nelle.
1. Ex universa mente delibalos animos. (Ciccron,
De Senectute, xxi.)

lhmicycle

125

La doctrine de la palingnsie dominait la


philosophie de Pythagore. Ctait elle assur
ment qui faisait le plus dimpression sur ses
auditeurs. Rien ne se perd, tout se transforme.
Toutice qui a t renat priodiquement. Cest
la roue du destin et de la cration. Pythagore
ne se rappelait-il pas ses diverses rincarnations?
Il avait t Aethalide, fils dHerms, puis
Euphorbe, hros troyen tu par Mnlas, dont
il avait mme reconnu le bouclier dpos dans
un temple en ex-voto; il avait t Hermotime
le rhapsode, et enfin Pyrrhos, simple pcheur
de lle de Dlos. Pour ntre pas en retard sur
le Matre, on pense bien que les disciples t
chaient eux aussi, en des expriences mystiques,
de retrouver au fond de leur subconscient le
souvenir de leurs existences antrieures. Mais
nous reviendrons sur ce sujet quand il sagira
pour nous dexaminer le contenu de ce Discours
sacr auquel Pythagore aurait dfinitivement
confi le trsor de sa sagesse.

HI
NOUVEAUX VOYAGES

NOUVEAUX VOYAGES

Pythagore coupe son sjour Samos par


quelques nouveaux voyages. Il a pour seul
compagnon, dit-on, son premier disciple, le fils
dEratocls, le jeune homme du gymnase. On
le signale Dlos, o il assiste, parat-il, son
vieux matre Phrcyde ses derniers moments.
Phrcyde est atteint de la maladie pdiculaire.
Autrement dit, il est rong par une vermine
opinitre.
La sainte Dlos, terre venteuse, comme
chante Callimaque, terre sans labours faite plu
tt, roche battue par les flots, pour le vol des
mouettes que pour lbat des chevaux 1 , cest
la nourrice dApollon, du dieu de lUnit, celui
que Pythagore considrait comme le seul vrai
dieu, et dont leffluve, fcondant le sein de
Pythas, lavait lui-mme engendr. Dlos est
forte de ce dieu. La sur de Lt, Astria, pour
ne stre pas prte aux dsirs de Zeus, avait
dabord t mtamorphose en caille, puis stait
transforme en une le flottante qui avait pris
le nom dOrtygie. Libre, elle errait sur les flots.
1. Callimaque, Hymne Dlos, v. 11-12 (trad. Em.
Cahen).

127

Lt, grosse dApollon, aprs stre abandonne,


elle, aux treintes du matre de lOlympe, pour
suivie par la jalousie dHra, cherchait vaine
ment un asile pour mettre son enfant au monde.
On la lhassait de partout. Cest alors que Lt
pensa sadresser sa sur, devenue le, qui
voulut bien lui prter asile alors quau gr des
courants, comme une tige dasphodle, elle vo
guait de lEube vers les Cyclades. Pour la
circonstance, lle changea son nom dOrtygie
contre celui de Dlos, la Brillante. Aprs de.
longues et terribles douleurs, Lt mit au monde
Apollon. Ainsi que le chante lhymne hom
rique, elle entoura de ses bras le tronc dun
palmier, elle pressa de ses genoux la molle prai
rie, et la terre au-dessous delle sourit, et len
fant dieu bondit la lumire 1 . Et Callimaque
dajouter : Cest alors que les cygnes, servants
mlodieux dApollon, quittrent le Pactole, sept
fois tournrent au-dessus de Dlos, sept fois ils
chantrent pour laccouche. Ce qui explique
pourquoi Apollon tendit sept cordes sur sa lyre.
Dor cette heure fut toute la terre, Dlos;
dor, tout au long du jour, le flot de ton lac
arrondi.
On demeure toujours attach par des liens
puissants son pays natal. Dlos est, avec
Delphes, le sjour prfr du dieu larc dar
gent. Cest Dlos, Phoibos, qui te charme
surtout le cur; cest l que se runissent les
Ioniens aux robes tranantes, avec leurs enfants
et leurs pouses. Pour te plaire, aux jours fixs
pour les jeux, ils se livrent en ton honneur au
pugilat, la danse et au chant. Il croirait voir
des immortels, toujours exempts de vieillesse,
1. Hymne homrique Apollon Dlien, v. 117 sq.

128 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

celui qui vient Dlos quand les Ioniens y sont


runis. A laspect de tant de grce, il se rjouirait
dans son cur, admirant les hommes et les
femmes la belle ceinture et les vaisseaux
rapides et toutes leurs richesses 1.
***
Sans doute Pythagore Dlos fit-il sensation,
comme partout o il apparaissait, et les Ioniens
la longue robe purent croire que le fils de
Lt, descendu de lOlympe en posant le pied
sur le sommet du Cynthe, venait honorer de sa
prsence divine leur le sonore, terre de danses,
de chants et de prires, tant Pythagore, dieu
toujours beau, toujours jeune tait la vivante
image de son pre. Pythagore se rendit imm
diatement vers le grand temple pour se pros
terner devant lautel dApollon Gntor, charg
de toute*- les fleurs que les Heures font natre
sous le "Zphire , et y faire ses dvotions en y
dposant des gteaux, du lait, des fruits, car
cet autel tait le seul quon ne souillt pas du
sang des animaux. Pythagore se refusait
croire que son pre divin ft avide de victimes
sanglantes. De longues heures, il sentretint
avec le dieu. Peut-tre est-ce l quil se rappelle
avoir t lhumble pcheur Pyrrhos. Aprs quoi,
il va recueillir les dernires paroles et le suprme
soupir de Phrcyde, pour lensevelir ensuite
dans un cercueil de terre cuite, sur une couche
de myrte, dolivier et de peuplier noir, si du
moins il avait dj introduit ce mode dense
velissement dans les rites de son cole philoso
phique.
1. Callimaque, op. cit.

129

NOUVEAUX VOYAGES

*
**
Pythagore complte sa connaissance de la
Grce; il sinforme, il semble se livrer une
minutieuse enqute sur ltat des murs, des
opinions et des croyances dans toutes les parties
du monde hellnique. Un jour il dbarque en
Crte. Voyage plus merveilleux que tous les
autres, celui-l, car il va le conduire jusque
dans le sjour des morts.
La Crte est une le mystrieuse o subsistent
les vestiges dune tonnante civilisation. On y
trouve des peintures, des vases, des armes qui
conservent le souvenir dun grand peuple o
rgnait la justice et lordre; on y trouve des
milliers de tablettes o sont gravs les signes
dune sagesse perdue par suite de la folie ou de
lindiffrence des hommes. Les prtres du mont
Ida, lpoque o Pythagore le visite, y sont
encore les matres de secrets qui remontent au
temps o rgnait Minos sur un peuple de hardis
navigateurs, avant quil ft dsign pour faire
fonction de juge aux Enfers. Cest justement
dans cette le que souvrent les portes des
demeures sombres de lHads. Pythagore ne
saurait se dispenser dune Descente aux Enfers
qui le mettra au rang dHracls, dOrphe, de
Thse, dUlysse. La Crte est toute dsigne
pour ce genre dexpdition. Les descentes y
sont organises sous la direction de guides
prouvs, dont le plus renomm est Epimnide
qui, lui-mme issu dune nymphe, a disparu
de la surface de la terre pendant cinquantequatre ans. Cest Epimnide qui va servir de
cicerone Pythagore dans le labyrinthe infer
nal.
5

130 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

Epimnide de Crte, n Cnosse mme, dans


la capitale, auteur dune Thogonie en quinze
mille vers et dun pome sur les Sacrifices,
avait conserv les traditions de lancienne
cathartique crtoise. Ctait lui qui, aux envi
rons de lan 600, appel en consultation par
Solon, alors quune peste svissait sur la popu
lation dAthnes, avait diagnostiqu les causes
morales du flau en pntrant dans le pass
obscur de la ville par une divination rtrospec
tive, psychanalytique pourrait-on dire, et puis
lavait purge et gurie de la souillure dont elle
souffrait. Epimnide, dit Plutarque dans sa Vie
de Solon, tait cher aux dieux et, en matires
divines, possdait la sagesse inspire dun ini
ti . Il tait spcialis dans ce genre de con
sultations morales, et lui-mme observait les
pratiques dune catharsis rigoureuse, ce qui lui
permettait de se tenir constamment en con
tact avec la divinit. On racontait que, dans son
adolescence, envoy par son pre la recherche
dune brebis perdue sur la montagne, il tait
entr pour se reposer, lheure la plus chaude
du jour, dans lantre de Zeus sur le mont Dict.
Le sommeil navait pas tard fermer ses pau
pires, et les dieux, accompagns de la Vrit
et de la Justice, lui taient apparus pour sentre
tenir avec lui. Son sommeil devait se prolonger
pendant plus dun demi-sicle, et il fut bien
tonn, quand il se rveilla, de retrouver son
jeune frre avec des cheveux blancs.
Pythagore donc naurait pu trouver guide
plus averti quEpimnide pour une descente
aux Enfers. Epimnide connaissait toutes les
pratiques accomplir pour mener bien une
pareille expdition : il savait la nourriture quil
fallait emporter (une sorte de pte faite de

NOUVEAUX VOYAGES

131

mauves, dasphodles et de scilles); il connais


sait sur le bout des doigts les tours et dtours
des souterrains, et il conduisit sans doute
Pythagore dans cet antre de Zeus dicten o
il stait lui-mme endormi. Ctait lantre o
Rha, lpouse de Cronos, lequel avait la manie
de dvorer ses enfants nouveau-ns, avait
fait transporter Zeus sa naissance sous la pro
tection des nymphes Adrast et Ida, filles du
roi de Crte Mlisseus; le mme o Minos, tous
les neuf ans, faisait retraite, et do, inspir
par Zeus, dont il se disait le fils, il avait rapport
ses fameuses lois 1. L, pour empcher que le
vorace Cronos nentendt les vagissements du
nourrisson qui suait les mamelles de la chvre
Amalthe, les Courtes, prtres Crtois, chefs
dune fodalit sacerdotale, et qui se prten
daient fils de la Terre et de la Pluie, staient
livrs des danses frntiques en frappant leurs
boucliers de leurs pes. A lpoque de Pytha
gore il y avait encore sans doute un collge de
Courtes qui rendaient un culte orgiaque la
grande desse Rha, et qui chantaient lhymne
rcemment dchiffr sur les ruines du temple de
Zeus dicten Palokastro :
Io, trs grand Couros, salut, Cronide... Viens
Dict, et rjouis-toi des airs que nous te
jouons, mlant les harpes aux fltes...
Io, trs grand Couros, salut, Cronide. L te
saisirent, immortel enfant, des nourriciers por
teurs de boucliers qui te reurent des mains de
Rha et te cachrent au bruit de leurs pas.
Io, trs grand Couros, les saisons furent
fcondes. Dict prit possession des hommes, et
1. Valre Maxime, ch. m.

132 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

la paix qui aime les richesses domina toutes les


btes sauvages.
Io, trs grand Couros, saute pour nous vers
nos jarres, saute vers nos troupeaux laineux,
saute vers les vergers et vers les ruchers fruc
tueux.
Io, trs grand Couros, saute vers nos cits,
vers nos nefs marines, vers les jeunes citoyens et
vers la belle Thmis 1.
Pythagore retrouvait en Crte des croyances et
des rites analogues ceux de Syrie, dEgypte et
de Chalde : processions, purifications, reprsen
tations destines clbrer des cultes agraires.
Les Crtois croyaient la rsurrection et
lexistence dune me indpendante du corps,
quils se reprsentaient sous la forme dun
papillon. La lgende du Zeus crtois compor
tait une passion suivie dune rsurrection, et
lon montrait sur le mont Ida le tombeau du
dieu. On raconte que le plerin de Samos traa
sur la pierre du monument une inscription
conue en ces termes :
Ci-gt Zan que lon nomme communment Zeus.
On clbrait galement en Crte le culte
de Zagreus, que lon assimilait Dionysos, et
qui, subissant une passion comme Adonis ou
comme Osiris, aprs avoir t mis en pices par
les Titans, renaissait dans toute sa beaut
juvnile. La Crte semble avoir transmis
toute la Grce les pratiques dun mysticisme
qui se perptuera dans les crmonies orphiques,
les orgies dionysiaques et les mystres dEleu
1. Cf. P.-M. Schuhl (Essai sur la Formation de la
Pense grecque) qui nous empruntons cette traduc
tion.

NOUVEAUX VOYAGES

133

sis. Epimnide, qui exerait les fonctions de


Courte, fit donc probablement subir Pytha
gore les crmonies initiatiques de lancienne
religion crtoise. Il lui donna dabord mordre
aux fruits de larbre sacr, arbre de vie plant
lentre de la grotte aux branches duquel
on suspendait offrandes et ex-voto, et lintro
duisant dans la grotte elle-mme, o lon ense
velissait les morts, il lui imposa les rites de
lincubation. Le patient absorbait certaines ti
sanes narcotiques dans la composition (les
quelles entrait, le pavot bleu et qui le plon
geaient dans un sommeil artificiel peupl de rves
et de fantmes. Le Courte, grce certaines
passes et incantations, dirigeait alors son gr
les visions du dormant. Porphyre raconte que
les prtres crtois purifirent Pythagore en se
servant de la pierre kraunienne, la pierre de
foudre, et quils le revtirent au pralable dune
toison dagneau noir. Pythagore demeura dans
la grotte trois fois neuf jours, autant de jours,
remarquons-le, que le produit du premier carr
dimpair par le premier impair, produit luimme impair, ce qui faisait donc un compte
absolument conforme la notion du limit.
Laspect sauvage du site, les tnbres de la
grotte, les sarcophages creuss dans les parois
taient on ne peut plus propres favoriser les
apparitions funbres. Aussi Pythagore, quand il
se fut rveill de son profond sommeil de vingtsept jours, put-il avoir la certitude quil avait
visit le sjour des morts, et quil y avait assist,
entre autres spectacles significatifs, aux tor
tures subies par Hsiode ligot une colonne
de bronze et par Homre pendu la branche
dun arbre enguirlande de serpents, tous deux
svrement chtis pour avoir, dans leurs

134 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

pomes, calomni les dieux en leur attribuant


des aventures scandaleuses et des sentiments
misrablement humains. Cest du moins ce que
racontait Hironyme de Rhodes dans ses M
moires .
*
H *

Los Descentes aux Enfers taient cette


poque fort la mode. Autour de Pythagore
lui-mme a gravit un trange personnage qui,
la faveur dune expdition souterraine, se
fit rapidement passer pour un dieu par ses con
citoyens. Cest le Gte Zalmoxis, dont la tra
dition rpte quil tait lesclave de Pytha
gore, et quaffranchi par son matre, il tait
retourn chez ses concitoyens pour leur dicter
des lois et pour leur prcher limmortalit de
lme, et sur lequel Hrodote nous fournit les
curieux renseignements que nous croyons devoir
reproduire ici textuellement. Les Gtes, crit
Hrodote, la seule des nations thraces qui ait
oppos une rsistance Darius, se sont donn
le surnom dimmortels, et ce titre ils lont pris
de lopinion o ils sont quils ne meurent pas,
mais que tous ceux qui sortent de la vie ne font
que se rendre prs de leur dieu Zalmoxis. Tous
les cinq ans le roi dsigne un dput quils
envoient Zalmoxis pour lui faire part de leurs
besoins. Un certain nombre de Gtes se rangent
en ordre, chacun tenant en main trois piques.
Dautres saisissent par les pieds et par les
mains celui qui doit tre envoy Zalmoxis, et
le lancent avec force en lair sur les pointes de
ces piques. Si lhomme meurt sur-le-champ de
ses blessures, ils en concluent que la divinit
est favorable; sil survit, ils accusent lenvoy
dsign comme coupable de quelque crime, et

croient quil est un mchant homme. A sa place


ils en envoient un autre qui ils donnent leurs
commissions pendant quil vit encore...
Jai appris, poursuit Hrodote, des Grecs
habitant les bords de lHellespont et du PontEuxin quelques particularits sur le compte de
ce dieu. Ils disent que Zalmoxis ntait quun
homme, quil avait t esclave Samos, o il
appartenait Pythagore; quayant ensuite ob
tenu sa libert il avait amass de grandes ri
chesses, et quil tait retourn avec elles dans sa
patrie. Ils ajoutent que dans le temps o les
Thraces, plongs dans lignorance, vivaient une
existence misrable, Zalmoxis stait instruit de
la manire de vivre des Ioniens, et avait appris
des murs plus polies que celles de sa patrie,
soit par le commerce quil avait eu avec les
Grecs, soit par les leons de Pythagore, qui nest
pas le moins distingu des sages de la Grce;
que de retour dans sa patrie-, il y forma un
tablissement dans lequel il rassemblait les
principaux citoyens, quil leur donnait des repas,
et que dans ces repas, il enseignait que lui et
ceux quil admettait sa table ne devaient
jamais mourir et seraient transports dans un
lieu o ils jouiraient de tous les biens dsirables;
quen mme temps quil leur tenait ces dis
cours, il se faisait secrtement construire une
chambre souterraine; que, lorsquelle fut linie,
il disparut et se retira dans ce souterrain, o
il vcut trois ans; que cependant on le pleura
comme mort dans toute la Thrace, mais qu la
quatrime anne il reparut, et confirma ainsi
lui-mme ce quil avait annonc ses compa
triotes.
Et voici la prudente conclusion dHrodote
au sujet de cette merveilleuse histoire :

136 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

Quant moi je regarde ce qui dans ce rcit


a rapport la construction du souterrain, ni
comme tout fait indigne de foi, ni comme une
chose avre; mais je crois que Zalmoxis a vcu
plusieurs annes avant Pythagore
Il est en dfinitive bien difficile de dterminer
de faon indiscutable les relations de Pythagore
avec ltrange Zalmoxis. Ledit personnage nous
parat appartenir quelque peu lespce des
charlatans. Le subterfuge du souterrain arti
ficiel tendrait nous le faire croire. Cependant
la tradition veut que Pythagore ait fait un voyage
en Thrace. Or, la Thrace, ne loublions pas, est
le pays dOrphe, le prestigieux musicien, revtu
peut-tre de la dignit royale, qui, des sons de
sa lyre, attirait lui les animaux, les arbres et
mme les rochers. Embarqu sur YArg, il avait
rendu de signals services lquipage en em
ployant ses chants toutes sortes de miracles.
Cest ainsi quun jour, les Argonautes ne parve
nant pas remettre leur bateau la mer, Orphe
le charma si bien quil se dplaa lui-mme pour
continuer le voyage. Mais Orphe stait aussi
rendu clbre par une descente aux Enfers sen
sationnelle, puisquil avait russi, toujours grce
la vertu de ses chants, obtenir dHads et
de Persphone la permission den ramener sa
femme, permission dont, par impatience amou
reuse, il avait dailleurs perdu tout lavantage.
Et lon sait comment les femmes thraces, ja
louses de lentendre sans cesse pleurer la perte de
son Eurydice, dchirrent les membres du pote
inconsolable, et comment sa tte pose entre les
branches de sa lyre, puis jete dans un fleuve,
parvint jusqu Lesbos pour y prononcer des
1. Traduction A.-F. Miot.

NOUVEAUX VOYAGES

137

oracles. Orphe appartient sinon aux temps my


thiques, du moins aux temps hroques. On lui
attribuait la composition de Discours sacrs qui
contenaient thogonie, morale, mystique et doc
trines relatives la destine de lme. Orphe
avait, selon la tradition, fond un culte mystres
qui stait propag dans tous les pays grecs.
La Thrace tait donc, nen pas douter, un
foyer de mysticisme, une terre prophtes. On
cite galement Eumolpe qui devint lorganisa
teur du culte Eleusis; Muse, son fils, qui aurait
compos le premier hymne Dmter, enfin
Philamon avec son fils Thamyris, dont il est
question au deuxime chant de Y Iliade. Pytha
gore, semble-t-il, sest inspir de lorphisme dans
la partie religieuse de sa doctrine. Daprs un
texte cit par Jamblique, il sy disait lui-mme
initi par un certain Aglaophanos. Mais on peut
contester lantriorit de lorphisme sur le pytha
gorisme religieux. Tous deux seraient drivs de
certaines confrries mystiques appeles thiases,
qui exeraient des cultes funraires dans le sud
de lItalie. Les doctrines de ces associations
reposaient sur le mythe de Dionysos-Zagreus,
fils de Persphone et de Zeus, dvor par les
Titans et ressuscit par son pre. Elles ensei
gnaient les moyens dchapper la fatalit des
existences, de se purifier et de se rdimer du
pch originel par des lustrations, des morti
fications, qui se compltaient dune communion
o liniti mangeait de la chair dun animal qui
figurait le dieu. Comme nous lont fait connatre
les fameuses lamelles dor dcouvertes Ptlie
et Thurium dans les tombes orphiques, le ca
tchisme comportait les instructions ncessaires
pour que liniti aprs la mort, ne sgart pas
dans le labyrinthe doutre-tombe, et rejoignt

138 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

sans erreur le lac de Mmoire pour y boire leau


frache de limmortalit.
Le pythagorisme, semble-t-il, se contente de
complter et de perfectionner lorphisme en y
ajoutant sa doctrine du nombre. On aurait tort
en effet de considrer Pythagore comme un ini
tiateur dans le domaine religieux. Il sest con
tent dadapter sa philosophie, en les purant,
des croyances et des pratiques qui avaient cours
dj depuis longtemps en divers points des pays
grecs. Dailleurs, il ny a pas, proprement parler,
dans la secte pythagoricienne, du vivant mme
du matre, dinitiation aux mystres. Il y a ini
tiation la philosophie, cest--dire la science.
Cest l la vritable religion de Pythagore, comme
ce fut celle, au sicle dernier, dun Auguste
Comte. Pythagore ne prtend pas ouvrir ses
disciples le paradis par une exaltation ou par
une extase dans une union directe avec la divinit.
Pythagore invite ses disciples la contemplation
des lois de lunivers et lintelligence du nombre,
qui seules permettent la participation lharmo
nie, o rside le bonheur suprme x.
*
**
Les textes parlent dun voyage de Pythagore
Sparte. Sparte tait dj considre cette
poque comme la ville la mieux police du monde
1. Cf. Delatte, Eludes sur la Littrature pythago
ricienne : Pythagore se trouve au confluent des
deux courants de la pense grecque du vie sicle.
Entre les mystiques et les philosophes, il a oscill,
cherchant son chemin et, comme son esprit avait des
affinits avec les uns et les autres, il a cru pouvoir
synthtiser leur uvre.

grec 1. Il tait en somme assez naturel que Py


thagore dsirt se rendre compte sur place de
la manire dont fonctionnait la constitution de
Lycurgue. Mais si nous admettons que Pytha
gore ait visit la creuse Lacdmone , nous
ne pensons pas quil sy soit longuement attard.
Il reconnut assez vite, nous le pensons, que sa
constitution timocratique et autoritaire, base
sur le culte du chef, bien que lidal politique
des Doriens semble avoir quelque analogie avec
le sien, ne rpondait que bien imparfaitement
celle quil envisageait dinstaurer, lui dans
quelque ville de son choix.
Tant de choses taient faites pour dplaire
Pythagore dans les murs et le rgime de cette
ville-caserne o rgnait un communisme de
popote, o le citoyen-soldat, abruti par des
exercices violents, lapait bruyamment, sans par
ler, le brouet noir de sa triste gamelle; o la
chasse avec la guerre taient les seules occupa
tions librales; o lon mprisait la philosophie
autant que lagriculture; o lon jetait dans un
gouffre les enfants contrefaits; o lducation
ntait que dressage; o la morale consistait
enseigner aux enfants que le vol, comme le men
songe, ou mme le meurtre ntaient choses
condamnables que si lon avait la maladresse
de se laisser prendre; do les sentiments dhu1. M. Pierre Roussel dans son ouvrage sur Sparte
exprime lopinion que le rgime attribu Lycurgue
na d tre parachev quau cours du vi8 sicle . 11
ajoute que selon une hypothse rcente au vi sicle
lphore Chilon aurait mis sous le nom et le patronage
dun lgislateur du pass, Lycurgue, toute une srie
de rformes dont il est linspirateur et qui donnrent
lEtat Spartiate la rigide armature que nous lui
connaissions .

140 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

manit enfin taient formellement bannis au


profit dun orgueil de groupe exclusif et froce,
sans piti. Pythagore, lui, nentendait pas, dans
sa cit nouvelle, tablir lordre social sur la
discipline extrieure de linquisition policire,
mais bien sur le libre consentement des esprits
aux lois du cosmos. Latmosphre de la cit
laconienne dut lui sembler irrespirable. On y
avait les oreilles continuellement tourdies, de
laube au crpuscule, par des sonneries de trom
pette, des pas cadencs, des hurlements de sousofficiers, des fracas de lances et de boucliers.
Les ftes consistaient, sur le Plataniste, en luttes,
parades, dfils et revues o triomphait lauto
matisme totalitaire; les chants taient des marches
militaires, et les danses, comme la pyrrhique,
des simulacres de combat. Quelle figure pou
vait faire Pythagore au milieu de ces miliciens
sans me, pour qui la science se limitait la
thorie, et pour qui le nombre se rduisait au
un-deux du pas cadenc?
Pythagore ne pouvait cependant rester tout
fait insensible au fait que les Spartiates
vouaient un culte particulier Apollon qui
avait inspir Lycurgue dans llaboration de ses
lois, et ne cessait de leur donner des conseils par la
voix de la Pythie. On lui consacrait Sparte
les trois grandes ftes nationales, les Carnia,
les Gymnopdies, les Hyakinthies. Mais ces ftes,
destines dailleurs primitivement dautres di
vinits, se droulaient selon des rites quelque
peu barbares, avec cavalcades, mascarades,
danses grotesques, chorales militaires. La figure
dApollon Pythien ny reprsentait pas lhar
monie divine des sphres. Ctait plutt celle
dun dieu des armes, auquel on devait obissance
en vertu de la sacro-sainte discipline.

NOUVEAUX VOYAGES

141

Les biographes de Pythagore, que je sache,


ne mentionnent pas quil ait visit Athnes.
Ville trop humaine sans doute, un peu trop
exclusivement humaine, mme dans sa religion.
Athnes, par ce fait quelle tait une desseraison, enseignait ses fidles le positivisme,
voire le scepticisme et le libertinage de lesprit.
Ctait une divinit laque, et croire en elle re
venait croire dabord en soi, en lhomme, en
la vertu de ses paroles et de ses ides. Certes,
aprs un sjour Sparte, asphyxi par son atmo
sphre de corps de garde et de poste de police,
on respirait Athnes, on sy rgnrait les
poumons dun souffle dlicieux de libert et
dindividualisme. Cependant, la dmocratie, telle
quelle tait conue Athnes, noffrait pas, il faut
en convenir, des garanties suffisantes de scurit
et de tranquillit. Lopinion changeante y r
gnait en matresse, se faufilant dans la foule de
lagora, allant de lun lautre, semant la divi
sion, chauffant les esprits. Cette opinion protenne, il suffit quun habile homme la prenne
dans les filets de sa rhtorique, pour quil dispose
son gr des esprits et des corps.
Les lois de Solon, malgr leur sagesse, navaient
pas russi tablir lquilibre et la bonne entente
entre les citoyens. Solon avait rdig, comme
il le dit lui-mme dans un de ses pomes, des
lois gales pour le bon et pour le mchant,
fixant pour chacun une justice droite . Il avait
couvert dun fort bouclier les deux partis qui
divisaient la cit, et il nen avait laiss aucun
vaincre injustement . Pisistrate n vers 590,
une vingtaine dannes avant la naissance de Py-

142 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

thagore, stait empar du pouvoir. Il avait


gouvern la ville en se conformant aux lois de
Solon avec beaucoup de modration, et il lui
avait donn limpulsion qui devait, au sicle
de Pricls, la conduire la plus brillante des
destines artistiques. Il navait pas russi plus
que Solon y teindre les rancunes politiques.
Mort en 527, lpoque environ du retour de
Pythagore Samos, il avait laiss ses deux
fils Hippias et Hipparque une succession difficile.
Harmodius et Aristogiton vengeraient bientt la
libert en poignardant Hipparque. Hippias,
chapp leurs coups, se rfugierait en 510
la cour de Darius.
Telle tait la situation dAthnes lpoque
de Pythagore. A supposer quil ait pu visiter la
ville en cette priode de troubles, Pythagore sy
serait certes confirm dans cette ide que seuls
les initis aux valeurs numriques sont mme
de constituer un tat o rgne lharmonie, les
valeurs simplement humaines prsentant trop
de fluctuations et dincertitudes et ne pouvant
du reste acqurir quelque solidit et stabilit
qu condition dtre ramenes des nombres.
Plus tard Socrate et Platon consolideront ces
valeurs humaines, mais ils y seront singulire
ment aids par les leons de Pythagore.
Il y avait bien aussi Eleusis et ses mystres,
do ntaient pas exemptes les proccupations
de lau-del, mais, lpoque de Pythagore, les
croyances entretenues dans ce foyer spirituel,
soigneusement rserves un petit nombre dini
tis, ne staient pas encore rpandues dans la
population, comme il arrivera plus tard sous
linfluence de Pricls. Et dailleurs les mystres
dEleusis comportaient un lment de trouble
et de sensualit tout fait contraire lesprit

NOUVEAUX VOYAGES

143

de la doctrine pythagorique. Lducation mys


tique y consistait non dans la communication
de dogmes thologiques et moraux, mais dans
certaines preuves destines subjuguer le
myste par une forte commotion nerveuse de
terreur, puis de joie sacre. Linitiation se pour
suivait par la reprsentation dun drame mys
tique qui se terminait par une invocation au
ciel et la terre : Fais la pluie, demandait-on
au ciel ; sois enceinte, commandait-on la terre.
Enfin il y avait la clbration sacramentelle
dun mariage avec la desse dont le rite compre
nait lattouchement dorganes sexuels figurs.
Cet rotisme religieux aurait eu de quoi faire
reculer Pythagore.
Sur le sol de lAttique Pythagore aurait eu,
en outre, la possibilit de se familiariser avec le
culte de Dionysos.
Iacchos, Iacchos, chantaient les initis dans
une crise de dlire collectif obtenu par le vin et
la danse, viens danser dans cette prairie, viens
parmi les membres du saint Thiase, en agitant
autour de ta tte une couronne de myrte cou
verte de fruits abondants, et, dun pied hardi
frappant le sol, dirige la danse ptulante et
foltre, la danse sacre de tes mystes pieux. Or
ces folies dionysiaques, ces scnes divresse dsor
donne, cette surexcitation nerveuse o les
prit comme le corps perd tout contrle, cette
orgie de tous les sens Pythagore les auraient
fuies. Le dieu de Pythagore cest Apollon, dieu
de lordre, du calme et de la rgle, et non
celui du drglement. La dmence dionysiaque
naboutit qu des scnes ignobles. Le culte de
Dionysos se ressent encore de la barbarie pri
mitive. Pythagore a entrepris de policer lhuma
nit, de calmer les instincts, de les apprivoiser

144 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

pour faire rgner sur terre la tranquille harmo


nie qui prside la course rgulire des astres.
Aussi interdit-il lusage du vin qui drgle les
penses; quant la danse, il ne la tolre qu
condition quelle soit limage de la chor
graphie cleste.
***
Un plerinage qui simposait Pythagore,
ctait celui de Delphes. Delphes tait, avec
Dlos, le rendez-vous de tous ceux qui croient
que la vrit se trouve dans la rgle et non dans
le dsordre, dans la paix et non dans le tumulte
guerrier, dans la lumire et non dans les tnbres.
Selon la lgende, quatre jours aprs sa nais
sance, Apollon, aprs avoir travers la Pirie,
lEube et la Botie, tait arriv dans le val de
Crissa. Il tait arm des flches quHphaistos
lui avait spcialement fabriques. La nymphe
Telphonsa rgnait dans ce pays. Perfide, elle
lui avait conseill une excursion dans une gorge
sauvage du Parnasse. Or ctait l que se cachait
le serpent Python, dragon des tnbres, monstre
femelle quHra avait suscit contre Lt avant
la naissance du dieu. Le dragon stait prcipit
sur Apollon, mais celui-ci avait tout de suite
prouv quil ntait pas indigne du prsent
dHphaistos, et de son arc dargent, il avait
dcoch une de ses terribles flches. Le serpent
tait mort aprs daffreuses convulsions exha
lant dans un souffle ftide sa vie avec des flots
de sang .
Et maintenant tu peux pourrir ici mme,
avait prononc larcher divin en repoussant du
pied limmonde cadavre.

NOUVEAUX VOYAGES

145

Et cest ainsi que lendroit o stait dcom


pos le dragon avait pris le nom de Pyth,
( pourrir se dit en grec puthein ).
Aprs avoir abattu le serpent, sans attendre,
Apollon avait construit un autel dans un bois
sacr. Le site ntait gure sduisant, rocheux
et rude, dsert et sauvage. Cependant la mer
y pntrait entre des promontoires escarps.
Pour tablir un culte, il est ncessaire de cons
tituer un clerg, qui se chargera, lui, de trouver
les fidles. Tout alentour, hlas, il ny avait
me qui vive. Aussi Apollon se trouvait-il par
ticulirement embarrass. Assis sur un rocher,
il rflchissait sur le moyen de se tirer daffaire,
lorsquil aperut sur la mer vineuse un navire
crtois. Apollon eut vite fait de se transformer
en dauphin, de plonger pour bondir ensuite de
lame en lame, datteindre le navire et de sau
ter sur le pont au grand moi de tout lquipage
qui ntait pas habitu ces familiarits, mme
de la part de ces joyeux et factieux suiveurs de
navires. Ayant repris sa forme premire, Apol
lon signifia ses volonts aux braves matelots
crtois. Il leur fit savoir quils ne reverraient
plus leurs foyers, quils auraient la charge de
garder son temple, quils connatraient les volon
ts des dieux, quils en transmettraient les
oracles, et quils jouiraient dune ternelle consi
dration. Cest bien beau cela, avaient rpondu,
en substance, les matelots, mais qui est-ce qui
nous ravitaillera? Il ny a rien dans ce pays,
et on ny ferait pas pousser une botte de per
sil. A quoi Apollon leur rpondit quils vi
vraient trs largement des offrandes que leur
apporteraient les plerins. Les Crtois accep
trent, et Apollon leur demanda de ladorer sous
le nom de Delphinien, pour rappeler le souve-

146 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

nir de sa mtamorphose. Ainsi lendroit prit


dsormais le nom de Delphes. Delphes devint le
sjour habituel dApollon, bien que le dieu ft,
durant la mauvaise saison, un sjour au bienheu
reux et vertueux pays des Hyperborens, do
il revenait au printemps sur un char attel de
cygnes blancs.
Delphes tait la capitale religieuse et poli
tique des Hellnes. Si lon avait une grande d
cision prendre, un grave problme rsoudre,
une affaire difficile trancher, on sadressait,
loracle delphique, et ctait Delphes que se
runissait chaque anne, au printemps, le con
seil des Amphictyons qui discutait des intrts de
tous les Grecs. Les paroles de la Pythie avaient
dans toute la Grce force de loi, et le trpied de
la prophtesse tait le pivot autour duquel
squilibrait le destin de lHellade. Comme dit
Michelet : La grande lyre dApollon, ctait la
Grce elle-mme par lui rconcilie. Enfin
Delphes tait le plerinage oblig de tout Grec
qui sentait que ses actions et ses paroles ntaient
pas indiffrentes aux Dieux.
Pythagore se prsente Delphes comme
lincarnation mme dApollon hyberboren, et se
met en rapport avec la prtresse Thmistocle1.
Il crit des lgies sur le tombeau dApollon.
Car Apollon, de mme que Dionysios, de mme
que Zacinthos et Zagreus,- avait lui aussi subi
une passion suivie de rsurrection. Cette lgende
tait commune beaucoup de dieux, et elle
trouvera son expression la plus parfaite dans le
1. Selon Diogne Larce (VIII, 21, 8). Porphyre
lappelle Aristocle et Suidas Thocle.

NOUVEAUX VOYAGES

147

christianisme. La vie est faite dune succession


de dfaites et de victoires, dun cycle de morts
et de renaissances. Apollon est un dieu dori
gine crto-asiatique, et sa lgende reste tout
imprgne de traditions orientales. Par ailleurs,
il na pu rsister la mare de mysticisme qui,
en plusieurs vagues a envahi la Grce en se mani
festant dans les mystres de Dmter, le culte
dionysiaque et lorphisme. A Delphes mme,
dans le temple quil a fond, et dont le fate
tait surmont de statues dores, qui reprsen
taient, disait-on, les Sirnes (comme au palais
royal de Babylone), Apollon stait vu contraint
de faire une place Dionysios. On attribue
lun, crit Plutarque, lgalit, lordre et une
activit paisible; lautre les jeux foltres et
ptulants, le dsordre et la fureur x. Une reli
gion qui se limite lobservation dun rituel ne
suffit pas aux foules qui se dirigent vers la
ville sainte, et lidal de mesure, dquilibre et
dharmonie propos par le dieu est trop simple
ment humain pour contenter des esprits en
proie aux inquitudes mtaphysiques. Pytha
gore le comprend bien. Il ne retiendra ses dis
ciples quen leur proposant une sorte de reli
gion philosophique, une thosophie, si lon veut,
qui constitue un moyen terme entre la stabi
lit apollinienne et le mouvement dionysiaque,
qui ne se contente pas de leur donner les moyens
de raliser sur la terre un bonheur tranquille,
une protection contre les troubles du corps et
de lesprit, mais qui leur fournisse galement des
dlectations analogues celles de lextase mys
tique.
1. Plutarque dans son curieux trait intitul Que
signifie le mot ei?

*<

I.E DISCOURS SACRE

LE DISCOURS SACR

Lenseignement de Pythagore tait oral. Le


livre est chose rare son poque. Il sert fixer
la parole plutt qu la rpandre. Ceux qui
savent se gardent bien du reste de confier leurs
connaissances nimporte qui. La science est
un privilge que lon tient de la divinit, et
quon ne transmet qu quelques hritiers choi
sis, quelques lus. Plutarque crit dans sa Vie
de Numa que les Pythagoriciens nestimaient
ni beau ni honnte de confier leurs mystres
des lettres mortes. Toutefois, daprs Diogne
Larce, Pythagore aurait compos des ouvrages
sur lEducation, sur la Politique et sur la Phy
sique. Il serait galement lauteur dun pome
intitul Pri tou holou, cest--dire de lUnivers.
Platon,durant son sjour en Sicile, aurait mme
achet au poids de lor certains de ces ouvrages
Archytas. De tous ces ouvrages, qui pour
raient dailleurs fort bien ntre que des lucu
brations de disciples, dont lavantage tait de
placer leurs propres productions sous un nom
qui leur donnait immdiatement plus dautorit
(en admettant quils ne se soient pas contents
de se faire modestement les simples interprtes
du Matre) nous ne connaissons que les titres.

Mais il est tout de mme une uvre de Pytha


gore sur laquelle nous possdons des prcisions
qui ne sont pas ngligeables. Cest le Discours
sacr, le Hieros Logos, qui contenait la somme de
la doctrine par laquelle le Sage de Samos comp
tait amener les hommes faire leur salut, et
qui tait, proprement parler, la bible pytha
goricienne.
Pythagore aurait dabord compos son Dis
cours en vers. Puis il laurait transpos en prose
dorienne, en lattribuant alors Orphe pour
lui confrer plus de prestige auprs des popula
tions de la Grande-Grce. Dailleurs le Discours
naurait pas t fix par lcriture du vivant
mme du Matre. La publication en reviendrait
Tlaugs, mari de Bital, petite-fille de Pytha
gore, lequel Tlaugs aurait travaill sur des
notes (hypomnmata) que Pythagore aurait
laisses sa fille Dam.
La tradition parle assez nettement et avec
des dtails assez circonstancis du Discours
sacr pour que nous nayons gure douter de
son existence. La critique philologique en a
repr dans les textes biographiques et doxographiques de nombreux fragments qui pr
sentent, dit M. Delatte, tous les caractres dune
antiquit remarquable . Mieux que cela, la
suite dune argumentation analytique trs ser
re, M. Rostagni nhsite pas dclarer que le
discours quOvide, dans ses Mtamorphoses, prte
au philosophe, ne serait quune paraphrase du
Discours primitif. Enfin la compilation du
ine sicle, connue sous le titre de Vers dors,
manuel de morale et de pit, sorte dintroduc
tion la vie pythagoricienne, et que Hirocls, qui en a fait le prcieux commentaire,
tenait pour luvre dun collge sacr, semble

150 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

contenir de nombreux dystiques qui auraient


survcu travers les sicles tels que Pythagore
les avait composs.

Le Discours sacr de Pythagore se prsentait


la fois sous la forme dun trait scientifique
et philosophique et sous celle dun vangile.
Cest dailleurs la gnm, lintelligence, qui nous
met sur le chemin de la rvlation. Les secrets de
la doctrine exigent une intelligence lucide, qui
se dveloppe dans le calme, loin de lagitation
de la rue :
Je vais chanter pour ceux qui peuvent
comprendre, dclarait dabord le Matre; fer
mez les portes, profanes *.
Puis :
Jeunes gens, adorez dans un respectueux
silence toutes les vrits.
Nous ne reviendrons pas sur les doctrines
scientifiques du Matre, qui ont fait lobjet
dun prcdent chapitre. Cest maintenant la
partie vanglique du Discours qui va retenir
notre attention.
Aprs une longue description de la vie de
lhumanit depuis lAge dOr, lge dinnocence
do taient bannis Ars et le Tumulte, le
Discours passait des rvlations dordre eschatologique. La voix du Sage slve; cest celle
de linspir qui va prononcer des oracles. Il
lui plat, prononce-t-il, de voyager parmi les
astres sur un nuage, de se poser sur les paules
dAtlas et dendoctriner les hommes tremblants
en leur expliquant lordre de la destine. Avec
1. Stobe, Floril., xli.

laccent vibrant du prophte, Pythagore, sr


de la vrit quil tient de lesprit divin, rvle
ses auditeurs le fond mme de sa doctrine,
et leur explique la mtempsycose et la mtacosmose, en les dlivrant ainsi de la crainte
odieuse de la mort :
O race que la peur de la mort paralyse,
Pourquoi crains-tu le Styx et lombre et de vains
[mots?
Pour les convaincre, il leur raconte ses incar
nations successives, et se sert de brillantes et
irrfutables comparaisons :
De mme que la cire o simpriment de nou
velles figures nen reste pas moins la mme,
bien quelle ne garde pas la mme forme,
ainsi lme demeure toujours pareille, bien
quelle migre, je vous le dis, en des figures
nouvelles.
Tout change, tout scoule, comme leau, le
temps, le ciel, les astres, les fleurs, et tout cepen
dant demeure identique soi-mme selon le
rythme unitaire des nombres.
Lme humaine obit cette loi. Mais il
arrive un temps o, ayant russi se dgager
de tout attrait pour les choses terrestres, elle
chappe enfin au cycle des rincarnations, pour
ne plus se repatre, compltement purifie, que
des nourritures spirituelles. Elle a pris rang
parmi les dieux :
Quand, ayant quitt le corps, tu seras partie pour
[lther,
Tu deviendras dieu immortel, et tu ne mourras
[plus h
1. Vers dors.

152 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

Il ny a dailleurs pas de diffrence essentielle


entre les hommes et les dieux. Les uns comme
les autres appartiennent la grande famille
des tres vivants. Lhomme est un esprit
cleste, un damon qui, par suite de ses erreurs,
a subi une dchance, et auquel il nest possible
de retrouver son essence divine, dans toute sa
puret, quen suivant une voie difficile et secrte,
en se prtant lasksis et la catharsis,
lascse et la purification. Autrement lme
risque dtre rejete dans lHads, qui pour
rait bien ntre aprs tout, selon Pythagore, que
la rgion place entre le ciel et la terre, ce bas
monde sublunaire, cest--dire la vie elle-mme,
dont les tortures sont pires que celles du Tartare imagines par les potes.
Un grand impratif domine, nous lavons
dit, toutes les prescriptions imposes Pytha
gore par celui qui dsire accder au bonheur
suprme : Hpou the, suis le dieu; conformetoi au modle offert par la divinit. Dieu est
en nous, imitons-le. Le prcepte se confond avec
cet autre : N peithou, obis lesprit. Suivre
les voies de lesprit, cest suivre le dieu, cest se
plier ses lgitimes exigences; cest le chercher
dans lamour de la sagesse, dans la philosophie,
en fermant les oreilles aux suggestions perfides
des passions, qui nous conseillent linsubordina
tion, la rbellion, lris, enfin lesprit de rsis
tance la volont divine, cause de tous nos
malheurs.
Lidal atteindre, cest lUn, le triomphe
sur le Multiple qui se partage le corps. Hna
gnesthai, devenir un : autre forme, autre
aspect du prcepte dapplication la divinit.
Car tel est le vrai dieu ternellement existant,
immuable, immobile, identique lui-mme ,

LE DISCOURS SACR

153

quil faut prendre bien garde de ne pas dchi


rer en soi.

La mtempsycose1 tant la pice essen


tielle de la doctrine pythagoricienne occupait
une grande place dans le Discours sacr. Pytha
gore la rsumait en un dystique que nous a
transmis Diogne Larce : Lme, disait
Pythagore, parcourant le cycle de la Ncessit,
change de forme vivante chacune de ses
tapes. Ce nest peut-tre pas l une doctrine
absolument originale. Au dire dHrodote 2, elle
avait cours chez les Egyptiens. Cependant,
daprs certains gyptologues, les Egyptiens,
avant larrive des Grecs, ignoraient cette doc
trine. Telle quelle est conue par le matre de
Samos, la mtempsycose est intimement lie
ses vues sur la parent universelle de tous les
tres, sur leur fraternit, leur consanguinit.
Le Monde lui-mme, le grand Cosmos, ne
loublions pas, est un tre vivant, dont toutes
les parties rptent la constitution de lensemble.
LHomme, microcosme faonn daprs le macrocosme, perdu dans la multiplicit des formes
vivantes, ne peut atteindre lUnit et sinstal
ler dans le royaume de lAbsolu, qu condition
de passer par toutes ces formes. La mtem
psycose nest en ralit quun corollaire de la
mtacosmose, du changement altern univer
sel auquel est soumise la Nature, et qui fait que
1. Il vaudrait mieux la dsigner sous le nom de
mtensomatose puisquil sagit dun changement de
corps et non dme.
2. Hrodote, II, 123.

! ___ ____ i ___

154 P Y T H A G O R E

FILS D'APOLLON

lUn (pair-impair), dans le mouvement de la


roue des naissances, se divise en Multiple tandis
que le Multiple se concentre en Unit. Rien ne
se perd, tout se transforme. Les mes tournent
en cercle, comme les astres. Il nen apparat
pas de vritablement nouvelles. Seuls les corps
changent continuellement et sans repos.
En vertu de ces principes, Pythagore, dans
son Discours, interdit formellement de tuer les
animaux, du moins les animaux inoffensifs :
Ne faire prir, ne dtruire nulle douce crature,
Bref aucun animal qui ne soit pas nuisible aux
[hommes,
n
soit pour les immoler sur les autels, soit pour en
faire sa nourriture 1. Le souille qui anime les
btes est de mme qualit et de mme nature que
le ntre. Pythagore, selon Sozion, cherchait
inspirer ses disciples la peur de commettre
un parricide en mangeant de la viande. Empdocle, qui fut son disciple, slevait en termes
vhments dans son pome des Purifications,
contre ceux qui consentaient de tels horribles
festins : Nous agissons ainsi, disait-il, comme les
Titans qui ont lacr les membres de Zagreus.
Comme un mme dieu existe dans tous les
tres vivants, nous dchirons ainsi le dieu qui
est en nous. Il faut convenir, crit Porphyre,
que tous les animaux pensent, et que la seule
diffrence qui est entre eux et nous ne consiste
1. Cependant daprs Aristoxne, cit par Diogne
Larce, Pythagore aurait autoris les nourritures
animales sauf toutefois la chair des bliers et des
bufs de labour. Daprs le mme, Pythagore nau
rait pas ddaign les porcelets et les chevreaux, non
plus que les fves.

155

que dans le genre de vie, de sorte que nous


devons les considrer comme des allis. En les
immolant, nous commettons une monstrueuse
impit. Cest risquer de violer avec le fer ou
avec les dents le corps o est hospitalise quelque
me parente; cest risquer tout bonnement de
manger son pre ou sa mre. Les sacrifices san
glants ne sauraient tre agrables aux dieux,
et dailleurs notre organisme peut se contenter
dun rgime vgtarien.
Ovide dans ses Mtamorphoses prte Pytha
gore, ds son arrive Crotone, une longue
prdication, qui pourrait bien tre, nous lavons
dit, une traduction du Discours sacr. Le Matre
sy tend longuement sur labstinence de la chair
des animaux. Il y exhorte vhmentement ses
auditeurs se contenter de lgumes, de fruits,
de lait et de miel, aliments que la nature four
nit en abondance et sans effusion de sang :
Quon nimite pas les lions et les tigres qui se
dlectent de repas sanglants (dapibus cum san
guine gaudent). Cest un crime que de sengrais
ser de la substance des tres vivants, que de
vivre de leur mort (animantis vivere leto). Quoi?
Faut-il donc revenir la sauvagerie des Cyclopes
anthropophages? Revenons plutt lAge dOr
o lhomme se contentait de glands, o
LE DISCOURS SACR

Sans peur le livre errait travers les campagnes.


Encore si lhomme sattaquait seulement aux
btes sauvages. Mais il sattaque aussi aux ani
maux domestiques. Il nhsite pas se repatre
de la chair des brebis et mme des bufs, ses
plus fidles serviteurs. Il les abat coups de
hache. Quand vous dchirez de vos dents un
morceau de buf, sachez que cest tout comme
si vous dvoriez un brave paysan :

156 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

Cumque boum dabitis caesorum membra palato


Mandere vos vestros scite et sentite colonos.
Et cest ainsi que le pre en arrive immo
ler son fils pour le manger, le fils immoler ia
mre, et faire un repas de Thyeste des membres
mmes de ceux qui lui furent pourtant si
chers. Comment ne pas en frmir dhorreurl
Parmi les animaux domestiques, Pythagore
recommande dpargner surtout les bufs de
labour, les coqs blancs (consacrs la lune) et
les chiens. Selon Xnophane, comme il voyait
un homme battre son chien, il larrta : Malheu
reux, dit-il, ne frappe pas. Cest un de mes
amis que je reconnais sa voix. Parmi les
autres animaux, Pythagore dfendait de toucher
aux poissons queue noire (bars ou mulets),
particulirement affects aux mtempsycoses
humaines.
*

*
Le vgtarisme est une nouveaut dans le*
monde hellnique. Comme le fait remarquer
Porphyre dans son trait Sur labstinence de
la Chair des Animaux, aucun des Sept Sages ny
avait pens. Il est certain que cette doctrine
apportait un souffle de mansutude dans un
monde o rgnaient encore trop de pratiques
froces par lesquelles on cherchait se conci
lier les tnbreuses divinits chthoniennes, o
linstinct, dorigine titanique, gouvernait encore
trop facilement les hommes. Les no-pythagoriciens insisteront particulirement sur ce
thme. Porphyre dans son trait nous donne
toute une thorie et toute une pratique de vg
tarisme : La vraie patrie, dit-il, est la patrie des

esprits. Aussi, pour latteindre, devons-nous nous


dpouiller de tout ce qui est matriel et mortel.
La chair des animaux rveille les passions. (Elle
fortifie le corps, dit Plutarque, mais elle affai
blit lme. ) Les sens sont des clous qui attachent
lme au corps, ils ne sont jamais satisfaits
quaux dpens de la partie intellectuelle. De
mme que leau qui coule travers les rochers
est plus pure que celle qui passe travers les
terres fangeuses, ainsi lme qui exerce ses fonc
tions dans un corps dcharn, lequel nest pas
rempli de sucs des chairs trangres, se gou
verne beaucoup mieux, est plus parfaite, plus
pure et plus intelligente. Comme disait Diogne, ceux qui se contentent de pain dorge
nont dessein ni de voler, ni de faire la guerre.
En bornant nos besoins nous nous rendons sem
blables aux dieux. Les plus agrables prmices
que nous puissions offrir la divinit sont un
esprit pur et une me dgage des passions.'
Quand tous les loups et tous les vautours du
monde approuveraient lusage de la viande, nous
ne conviendrions pas que ce soit une chose
juste. Les Pythagoriciens, ajoute Porphyre, par
leur douceur lgard des btes, ont travaill
rendre les hommes plus humains et plus com
patissants. Car la justice doit tre tendue
tout ce qui est anim. Pythagore prtendait
que le repas le plus satisfaisant tait de ne faire
de tort personne, et de ne scarter jamais de
la justice. Enfin labstinence des viandes, et
en gnral la temprance et la sobrit sont
propres assurer notre bonheur. Un corps
trop gras rend lme moins heureuse, parce
quil augmente ce qui est mortel en nous, et
quil est un obstacle pour arriver la vie ter
nelle , et nous nous rendons encore plus mor

158 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

tels par lusage que nous faisons des choses mor


telles .

En marge des prescriptions dordre alimen


taire, nous devons placer linterdiction des
fves, dont la bizarrerie fait ltonnement de
tant de gnrations dcoliers qui rptent
danne en anne, titre dexemple de syntaxe,
la phrase de Cicron : Interdidum erat Pythagoricis ne fabis vescerentur, il tait interdit aux
Pythagoriciens de se nourrir de fves x. Quel
tait donc le sens de ce tabou? On a beaucoup
glos l-dessus. Les adversaires dmocratiques
de la socit pythagoricienne prtendirent, nous
le verrons, quil avait un but politique, et
que Pythagore cherchait ainsi dtourner ses
.disciples de la place publique o les lections,
aux temps anciens, se pratiquaient en employant
les fves comme bulletins de vote. Plutarque
fait sienne cette explication dans son trait
Sur lEducation des Enfants. Mais ce ntait l
probablement quun argument polmique. Les
doxographes expliquent dhabitude cette inter
diction par des considrations dordre religieux
ou dordre hyginique. La tige de la fve pr
sente cette particularit dtre creuse, sans
nuds qui lobstruent; elle a lapparence dun
tuyau, par lequel les mes trouveraient un pas
sage pour leurs migrations. Dautre part ce
lgume farineux est particulirement flatulent,
et les vents dont il est charg ne seraient autre
chose que les esprits des morts. On remarque
en outre que la fve prsente des ressemblances
1. Cicron, De Divinatione, i, 62

LE DISCOURS SACR

159

avec les organes sexuels de lhomme ou de la


femme. Aussi linterdiction signifierait-elle quil
convient dviter les rapports sexuels. La fve
ressemble galement la tte humaine : manger
des fves, ce serait risquer de manger la tte
de ses parents, dit Hraclide Pontique, lequel,
de mme quAntoine Diogne, tudie la germi
nation dune fve quil a enfouie dans un pot
rempli de terre. Voil videmment autant
dexcellentes raisons pour considrer ce lgume
comme sacr, participant la nature du tout
et au principe spirituel du monde. Mais la
fve est dautre part un aliment chauffant,
qui obnubile le cerveau. On dit aussi quelle
est nuisible aux autres plantes et quelle rend
les animaux striles. Elle est contre-indique
dans le rgime de ceux qui cherchent viter
tout obstacle la libert des mes aussi bien
que toute corruption 1.
*
**
Pythagore proposait enfin ses disciples une
srie de maximes propres les guider durant
les tapes de lexistence. Il enseignait la conduite
1.
Hrodote nous fait connatre (II, 37) que les
Egyptiens ne sment pas de fves, et que leurs prtres
nen supportent pas la vue. Pour eux, cest un lgume
impur. Comme le fait remarquer Ph. M.-F. Legrand
dans une note de son dition dHrodote (Ed. Les
Belles-Lettres ), cette assertion contredit certains
textes gyptiens daprs lesquels Ramss III en
aurait fait cadeau dune grande quantit aux prtres
dHliopolis
et
de
Memphis.
Linterdiction
serait
peut-tre dorigine tardive. Aristoxne prtend par
ailleurs (dans Aulu-Gelle) que les fves taient au
contraire recommandes comme laxatives et diges
tives.

160 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON
LE DISCOURS SACR

tenir vis--vis de soi-mme, puis des autres


hommes, puis des dieux. Envers soi-mme, il
recommande lexamen de conscience bi-quotidien :
Ne pas recevoir le sommeil dans ses yeux alourdis
Avant davoir repass trois fois les actes du jour :
Par o ai-je pass? Quai-je accompli? Quelle
[tche nai-je pas acheve?
Et sitt sorti du sommeil aux douceurs de miel
Considrer ce que tu vas faire dans la journe.
Etude et surveillance constante de soi-mme,
telle tait la loi que devait simposer le pytha
goricien soucieux de sa perfection et de son
salut. Il lui tait recommand en outre de se
montrer toujours souriant et daccepter les
chagrins dun cur content, car bonnes sont
les peines , dtre vaillant dans le combat et
de ne recevoir de blessures que par devant.
A lgard de la socit, Pythagore recom
mande lobissance aux lois et la lutte contre
lillgalit : porter secours la loi, combattre
lanarchie. (Nous reviendrons bientt l-dessus.)
En ce qui concerne les dieux enfin, il dict ce
prcepte :
Les dieux immortels dabord, selon lordre lgal,
Honore-les, et respecte le serment, et puis les
[bienheureux hros.
Car Pythagore na pas rompu avec le poly
thisme de lOlympe.Mais il place son Olympe en
des zones beaucoup plus hautes et plus pures
que ne le faisait Homre. Il nen bannit pas les
dieux traditionnels; il les adapte sa doctrine.
A chaque nombre, selon larithmologie pytha-

161

goricienne, correspond un dieu, ou plutt une


manifestation de la divinit. Le dieu par excel
lence, ce nest plus Zeus, cest Apollon qui
reprsente la Monade, Apollon, lennemi du
multiple (et par jeu de mots lon fait driver
son nom de apo polln). Cest aussi le dispen
sateur de la lumire, le pre des Muses, le cra
teur de lharmonie. Encore nest-ce l quune
concess^n faite aux agrables fictions de lan
thropomorphisme. Car le vrai dieu pythagori
cien na pas de corps, ou plutt son corps cest
le ciel mme, lther qui maintient lensemble
des choses, ses yeux sont le soleil et la lune, ses
membres les diffrentes parties de lunivers.
Comme le proclame dans son pome des Puri
fications Empdocle, lve de Pythagore : Dieu
est un esprit sacr qui parcourt le monde avec
de rapides penses.

XII

LA GRANDE-GRCE

Pythagore fut bientt oblig de reconnatre


que Samos ne prsentait pas le climat favorable
la diffusion de sa doctrine. Lle tait vrai
ment trop troite, ses habitants imbus de pr
jugs ancestraux, de traditions locales, engags
sans issue en de vieilles querelles politiques.
Polycrate, travaill par des ambitions nfastes,
ntait pas dans les dispositions voulues pour
lcouter; son ministre Maeandrios ne lui aurait
pas permis, jimagine, de cder au charme des
discours du Matre. Comme la suite des vne
ments semble le montrer, Maeandrios employait
tout son machiavlisme entraner Poly
crate ^^perte afin de semparer de ses d
pouilles. Nous le souponnons fort de combiner
avec le gouverneur de Magnsie le pige o
le beau tyran doit infailliblement tomber.
Oroits est un de ces satrapes avides, luxurieux
et cruels qui svissent sur les provinces perses
en les pressurant de leur mieux. Hrodote
raconte quil avait t excit contre Polycrate
par Mitrobate, gouverneur de la satrapie de
Dasylion, qui lui aurait adress ces paroles
mprisantes : Cest bien vous de prtendre
vous compter parmi ceux quon appelle des

LA GRANDE-GRCE

163

hommes, vous qui navez pas su acqurir cette


le de Samos, toute proche de votre province,
et quil est si facile de soumettre quun de ses
habitants, aid seulement de quinze hommes, a
pu y exciter un soulvement et semparer de
lautorit. Mais on disait galement quOroits, ayant envoy un messager auprs de
Polycrate pour certaine affaire, Polycrate qui,
au moment o on introduisait ce messager
coutait chanter Anacron, ne se serait pas
mme dtourn pour lentendre. Impolitesse
gratuite, qui ne semble pas avoir t dans les
manires de Polycrate. Mais quand on a le
bonheur dcouter Anacron, on est excusable
de ne pas se laisser distraire par les affaires,
mme les plus srieuses. Le messager pouvait
attendre que le pote et fini. Il avait sans
dpute lpiderme sensible, et sa vanit, lui
fonctionnaire du Grand Roi, ne pouvait souf
frir quon lui ft marquer le pas au bnfice
dun simple porte-lyre.
Quoi quil en soit des antcdents de laffaire,
un complot se prparait contre Polycrate, et
bientt le tyran reoit dOroits la lettre sui
vante :
Oroits a Polycrate.

Je sais que vous avez form de grands


projets, mais comme je sais aussi que vous
navez pas largent ncessaire pour les excu
ter, je vous offre les moyens dlever votre puis
sance et en mme temps de me sauver la vie.
Cambyse menace mes jours, et je suis instruit
trs positivement de ses desseins contre moi.
Je vous propose donc de venir me chercher pour
me transporter hors dici, moi et toutes les

164 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

richesses que je possde; de ces richesses une


partie vous appartiendra, et vous me laisse
rez jouir du reste; mais avec tous les trsors
que je vous abandonne, vous vous rendrez
matre aisment de toute la Grce. Si vous avez
des doutes sur lexistence de ces biens, vous
pouvez menvoyer quelquun de confiance
qui je les ferai voir.
La mention de Cambyse dans cette lettre la
ferait remonter bien avant le retour de Pytha
gore Samos, moins quil ne faille consid
rablement rduire la dure du sjour de Pytha
gore chez les Perses (si du moins il y a t).
Dailleurs, il serait bien extraordinaire quHrodote, quoiquil ait vcu Samos, et eu sous
les yeux le texte original de la lettre. Pourtant
la mention de Cambyse ntonne pas lhisto
rien, que les anomalies chronologiques mettent
habituellement en veil. Mais il y a eu peut-tre
plusieurs lettres avec des annes dintervalle.
Dailleurs nous navons pas lintention de nous
garer dans une discussion qui naboutirait
rien tant donn labsence de documents. Ce
que nous voulons faire ressortir ici cest la
concordance entre lhistoire du tyran et celle
du philosophe, concordance symbolique dune
poque o la rapacit la plus sanguinaire se
rencontre avec lidalisme le plus pur, o se
prpare aussi le grand orage qui va, dans trois
ou quatre dcades, clater entre la Perse et la
Grce, orage quannoncent dj dinquitantes
lueurs et de dangereuses tincelles.

Pendant que Polycrate sengage pas pas dans


le traquenard quon lui tend, Pythagore sassure

LA GRANDE-GRCE

165

de plus en plus que ce nest pas Samos quil


fera triompher sa doctrine. Pourtant de par
tout, parat-il, on vient le voir. Ses compa
triotes ne laissent pas de lui montrer quelque
considration. Ils lentreprennent mme pour
quil accepte de faire partie des ambassades, et
quil participe aux affaires publiques. Peut-tre,
mais on ne le dit pas, est-ce le parti de loppo
sition qui le sollicite de la sorte. Le Matre ne
se laisse pas entraner. Il se sait dsign pour
de plus hautes et nobles entreprises. Il na pas
perdre son temps en de mesquines querelles de
partis. Certains disent que Polycrate, craignant
son influence, prend contre lui un dcret de
bannissement. La chose est bien possible, dau
tant plus que Maeandrios, qui se mfiait cer
tainement de la perspicacit du Sage, tait fort
capable de lui suggrer cette mesure. Certains
autres prtendent que Pythagore quitta lle
de son plein gr. Les deux versions sont conci
liables, Pythagore ayant peut-tre devanc un
arrt quil tait bien mme de prvoir. De
toute faon, il lui tait impossible de demeurer
plus longtemps Samos. Il lui fallait un champ
daction plus vaste, plus libre, des auditoires
moins prvenus, plus neufs. La vraie patrie
est pour lui, comme dit Jamblique, le pays o
il rassemblera le plus de disciples.
*
**
A lpoque de Pythagore, lItalie tait pour
les Grecs ce quau sicle dernier lAmrique
tait pour les Europens, un pays tout neuf,
riche en ressources de toutes sortes, o les
villes, opulentes et vastes, avaient pouss comme
des champignons. Ctait l luvre dmi

166 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

grs et de proscrits, dindividus audacieux


affranchis des prjugs et des routines qui
inhibent llan vital, de pionniers, anims dun
vigoureux dynamisme, de self made men, si lon
eut dire, fiers de leurs prodigieuses russites,
a grande mare migratoire, qui avait commenc
la fin du vme sicle, probablement favorise
par le rcit des voyages dUlysse, stait ter
mine au dbut du vie, prcisment vers lpoque
de la naissance de Pythagore. Mais la fin de
ce vie sicle, il se produisait encore quelques
mouvements, puisque des Samiens, bannis par
Polycrate, avaient t accueillis par les habi
tants de Cumes et autoriss sinstaller Dicarchia (Puteoli), et que dautres avaient trouv
lhospitalit Zancl (Messine). Pythagore en
fant, nous lavons vu, avait probablement fait,
avec son pre, en voyage daffaires, le tour des
tincelantes villes toutes neuves, qui se miraient
dans les flots le long des ctes de cette nouvelle
Hellade qui devait prendre le nom de GrandeGrce. Ctait une vision propre transporter
limagination de nimporte quel enfant, mais
quand cet enfant est marqu du sceau du gnie,
un pareil voyage laisse des souvenirs plus pro
fonds et plus fconds que de belles images
colores, des fleurs brillantes, des fruits dor, des
toffes chatoyantes, des marbres clatants. Le
jeune Pythagore, en parcourant ces villes qui
ne cessaient de stendre et de sembellir, o
rien ne portait les stigmates de la vieillesse, de
la misre et de la fatigue, concevait peut-tre
dj lespoir dy revenir un jour et de sy fixer.
Car cest dans un pays neuf que Pythagore
pourra semer des ides neuves avec quelque
chance de fructification. Ailleurs elles risquent
dtre touffes par lignorance et la prven

LA GRANDE-GRCE

167

tion. Cest ainsi que lAmrique a t le pays


dlection pour la fondation, la transplantation
et le dveloppement de sectes nouvelles, comme
celles des Mormons ou des Quakers, sectes qui,
sur le sol de la vieille Europe taient destines
tomber dans le ridicule et le dcri, ou du moins
vgter au milieu de lindiffrence gnrale.

La Grande-Grce respire un autre air que la


Grce proprement dite, un air plus occidental.
Du ct de la mer Tyrrhnienne elle regarde
vers des horizons mystrieux, des lointains
tranges, o le soleil senfonce dans les brumes,
o les monts Rhipes et les monts Pyrrhnes
slvent en immenses remparts pour cacher de
vastes pays couverts de forts profondes, cer
ns de grves dsertes o brillent lor, lambre et
ltain. Plus on avance vers lOccident, plus les
choses et les tres se prtent la simplification
et lunit. Vers lOrient au contraire, tout ce
complique sous un soleil qui favorise les fermen
tations, les foisonnements, les multiplications.
LOccident ne garde que lessentiel; il se refuse
cette prolifration exubrante, qui ne fait
aucune discrimination entre le bon et le mau
vais. Si Pythagore veut fonder le royaume de
lUnit, ce nest certes pas sur les bords du
Gange quil aurait chance dy parvenir. Ce nest
mme pas en Ionie, trop pntre de mol
lesse orientale et qui dailleurs na que fort peu
de disposition la vie mystique. Le mieux est
de se rapprocher de cette zone o le soleil tout
nu, comme dpouill de ses rayons, senfonce
dans les flots glauques de locan. Pythagore,
en quittant Samos, prend donc la direction que

168

PYTHAGORE FILS DAPOLLON

suit le soleil : il faut suivre le Dieu. Nous ver


rons ainsi toutes les philosophies et toutes les
religions, y compris le christianisme, avec saint
Paul, prendre la mme direction, afin de se
formuler dans leur expression la plus simple, la
plus lumineuse et la plus universelle.
Il convient dajouter que depuis longtemps
dj la Grande-Grce tait tourmente dinqui
tudes religieuses. Les populations du sud de
lItalie montraient dj des dispositions sp
ciales pour les spculations de la mtaphy
sique et de la mystique. On y avait vu sy dve
lopper librement ces associations, appeles
thiases, qui rendaient un culte DionysiosZagreus, victime des Titans et qui, sous le nom
dOrphe, avaient publi maints discours mes
sianiques, auxquels dailleurs Pythagore fera de
nombreux emprunts pour constituer la partie
religieuse de sa doctrine. Les esprits, crit
M. Delatte, y taient prpars la rception
dun prophte... Avec le relief de sa puissante
personnalit, sa foi enthousiaste en sa mission,
ses hallucinations communicatives, son pou
voir de suggestion, le prestige de sa science orien
tale, Pythagore doit leur apparatre comme le
sauveur que leur promettaient les livres sacrs.
***
Pythagore arrive en Italie la fin du vie sicle
(selon les donnes dAristoxne vers 530, selon
celles de Time vers 512). Il est accompagn
sans doute de sa femme Than, fille de Pythanax, quil aurait pouse en Crte, de ses
enfants et de quelques fidles et fervents dis
ciples. 11 vite les cits dorigine dorienne,
comme Locres et Tarente, immobilises dans le

LA GRANDE-GRCE

169

corset des lois spartiates. Il dbarque Sybaris. Au sud-ouest du golfe qui slargit entre la
semelle et le talon de la pninsule, Sybaris,
vaste cit, qui comptait, dit-on, trois cent mille
habitants, avait t fonde par les Achens
en 710. Ctait une des plus anciennes fonda
tions des Grecs en ftalie mridionale. Elle
avait jailli dun site admirable. Je ne crois
pas, crit F. Lenormant, quil existe nulle part
au monde quelque chose de plus beau que les
champs o fut Sybaris. Sybaris tait ne
pour symboliser les raffinements du luxe et du
bien-tre. Ctait la ville des gourmets, o
taient exonrs dimpts les chasseurs et les
leveurs danguilles, o lon accordait des cou
ronnes dor avec des brevets dinvention aux
plus habiles cuisiniers, o lon adressait une
anne lavance les invitations aux banquets;
o lon enseignait aux jeunes filles de la socit
lart des caresses, o lon faisait une guerre
acharne aux bruits qui risquaient de rveiller
le citoyen sur son lit de roses; do lon avait
exclu la corporation des serruriers, laborieux
Vulcains , et la race des coqs rveille-matin.
Tout ce qui faisait un vacarme trop matinal
tait relgu par dcret municipal hors des
portes de la ville. Les Sybarites avaient horreur
des mtiers manuels. On raconte que lun deux
suait grosses gouttes rien qu voir un homme
de peine fendre des bches. Un autre prtendait
que la vue dun paysan qui labourait son
champ lui avait donn mal aux reins, et celui
auquel il racontait la chose le pria de passer
un autre sujet de conversation, car, lentendre,
il se sentait, disait-il, venir un point de ct.
Le Sybarite vivait du revenu de ses terres,
trs fertiles. Le bl y rapportait cent pour un;

170 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

le vin coulait flots tels que, pour lamener


des chais jusquau port, on avait tabli un
pipe-line. Sybaris possdait en outre des riches
ses minrales, en particulier des mines dargent.
Enfin, elle jouissait de la position la plus avan
tageuse pour le commerce maritime : elle com
mandait en effet le transit par terre des mar
chandises de la Mditerrane orientale la
Mditerrane occidentale, de la mer Ionienne
la mer Tyrrhnienne. Comme elle possdait une
bonne rade, elle tait devenue le plus grand
entrept pour les marchandises en provenance
de Milet. Elle distribuait toute la GrandeGrce et aux pays trusques les articles de
bijouterie, dorfvrerie, de cramique fabriqus
dans cette ville, et en particulier ces fines
toffes teintes de pourpre et enrichies de brode
ries dont taient revtus tous les gens la mode
et mme les enfants Sybaris.

Lexistence facile que menaient les Syba


rites, dans une atmosphre de foire-exposition
permanente, avait dvelopp chez eux une sorte
desprit qui ressemblait assez ce que nous
appelons lhumour et qui est en effet une manire
propre aux oisifs dinterprter par dironiques
contresens les petits accidents de lexistence. A
Sybaris on aimait les histoires drles, les bons
mots, les joyeux propos : un pauvre pcheur,
dans la saison dhiver, aperoit une pieuvre
entre deux eaux : Si je plonge pour lattraper,
dit-il, je vais mourir de congestion; si je la
laisse, mes enfants vont crever de faim. Une
femme laisse tomber un vase qui se brise; le

LA GRANDE-GRCE

171

vase se met crier et ameuter les passants


pour les prendre tmoins de son malheur :
Plutt que de faire tant de bruit, lui dit la
femme, tu ferais mieux de courir chez le mar
chand acheter un bandage de cuivre.
Mais les Sybarites ne se contentaient pas,
dit-on, de ces plaisanteries anodines; ils taient
devenus ce petit jeu des esprits forts, et
staient mis traiter les dieux avec quelque
dsinvolture, au point quils essayrent de
faire concurrence Zeus lui-mme en organi
sant des jeux destins surpasser ceux dOlympie.
Pauvre Sybaris, malheureux Sybaritesl Un
sort lamentable leur tait rserv, celui que les
fcheux moralistes prdisent toutes les cits
qui aiment les bonnes choses et savent prati
quer la vie heureuse.

Un peu plus au sud, Sybaris avait sa rivale,


Crotone1, qui stait dveloppe en mme
temps quelle, fonde elle aussi vers 710 par les
Achens 3, dans une situation rpute pour sa
salubrit. Crotone possdait comme Sybaris un
excellent port. Les Crotoniates tiraient de
beaux revenus du commerce maritime, mais
aussi de la pche, de llevage, de lagriculture
et de lexploitation forestire. Ils possdaient
aussi leurs mines dargent qui leur permettaient
de frapper une abondante monnaie. Leur ville
1. Actuellement Cotrone, rpute pour son bois de
rglisse.
2. Certains auteurs attribuent sa fondation aux
Plasges. Hrodote prtend que de son temps, on y
parlait encore la langue de ce peuple.

172 P Y T H A G O R E

FILS

daPOLLON

tait devenue la mtropole religieuse des Grecs


de lItalie. On y clbrait le culte dune Hra,
apparente celle dArgos, sous le nom de
Lakinia et dont le temple de style dorique,
dont il ne subsiste quune colonne, slevait
sur un promontoire quelque distance de la
ville. On y rendait aussi un culte Hracls
lequel avait annonc la fondation .de la ville,
aprs avoir tu par mprise Croton roi de la
contre 1. Sous la protection de ces divinits, Crotone avait fond autour delle un certain nombre
de villes, dont Caulnia, lextrme pointe de
la pninsule.
Ctait une active cit, dont les habitants,
lencontre des Sybarites, taient passionns
dexercices physiques. Elle remportait chaque
olympiade une brasse de palmes. De lol. 58
lol. 40 les Crotoniates enlevrent douze vic
toires. La cit avait elle-mme organis des
jeux quelle dotait de magnifiques prix. On
cite parmi les plus clbres champions croto
niates Philippe, qui avait pous la fille de
Tlys le Sybarite, personnage dont nous retrou
verons bientt le nom. Philippe tait si beau
que, lorsquil fut tu au cours dune expdition
contre la Sicile, les habitants de Sgeste le
mirent au rang des demi-dieux. Il y avait aussi
Phayllos qui battait tous les records du saut
en longueur (55 pieds) et du disque (95 pas),et
qui devait se conduire en hros Salamine.
Mais le plus illustre tait Milon, qui deviendra
le gendre de Pythagore en pousant sa fille
1. Naturellement il sagit l d'une interprtation
lgendaire du nom de Crotone qui se rattache hortus
(ail. Garten; russe gorod), et qui signifie tout simple
ment jardin .

Myia, et en mme temps lun de ses plus fer


vents et dvous disciples. Il jouera un rle
de premier plan dans les affaires pythagori
ciennes.
Milon accumulait les distinctions toutes les
grandes manifestations agonistiques de la Grce
(aux Olympiques six victoires, aux Pythiques
sept, aux Isthmiques dix, aux Nmens neuf).
Il tait devenu imbattable, et ne trouvait plus
de concurrent qui ost se mesurer lui. Sa
force musculaire passait limagination. Les
guides dOlympie (voir Pausanias) ne taris
saient pas danecdotes ce sujet : Milon por
tait lui-mme sur son dos sa propre statue cou
le dans le bronze; en gonflant les veines de ses
tempes, il faisait sauter la corde dont il se cei
gnait la tte; la force de ses doigts tait telle
quil tait impossible quiconque de les spa
rer, lorsquil les fermait sur une grenade; il
consommait quatorze livres de viande par jour
et les arrosait de trois congs (dix litres) de
vin. On en faisait ainsi une espce de gant
vorace. On racontait qu Olympie il stait
amus un jour faire le tour du stade, un buf
sur les paules, quil avait ensuite assomm
lanimal dun coup de poing, puis quil lavait
dvor tout entier. Mais on le prsentait aussi
sous les traits plus sympathiques dun bon
colosse, quand on le montrait, par exemple,
soutenant de ses larges paules le plafond prt
scrouler de la salle o staient runis les
Pythagoriciens et quavaient mine leurs ad ver-

174 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

A ct de Sybaris et de Crotone, parmi les


grandes cits de la confdration achenne, il
faut citer galement Mtaponte, dont la pa
tronne tait Dmter et qui frappait une mon
naie lpi de bl. Elle aura, elle aussi, son rle
jouer dans lhistoire du pythagorisme.
Crotone et Sybaris restrent longtemps amies,
poursuivant de concert leur uvre civilisatrice
parmi les populations demi sauvages du sud
de lItalie. Crotone reconnaissait lhgmonie
de Sybaris sur les Achens. Mais cette entente
fraternelle ne devait pas durer. Entre les villes
doriennes (Locres et Tarente) et les villes
achennes slevrent des rivalits qui ne tar
drent pas envenimer leurs rapports.
Il y eut dabord une guerre entre Sybaris et
Siris. Puis Locres fut attaque par Crotone.
Enfin commena la rivalit entre Crotone et
Sybaris, les conflits naissant des conflits.
Siris tait une riche cit, dj fort ancienne,
puisquon prtendait que des Athniens sy
taient installs avant mme la guerre de Troie.
Sa population stait accrue dune migration de
Troyens qui y avaient apport, parat-il, le
palladium. Enfin les Ioniens de Colophon sy
taient rfugis pour chapper au joug de Gygs
et des Lydiens, et y avaient apport les habi
tudes de leur luxe oriental. Sybaris sempara
de Siris avec lappui des Crotoniates et des
Mtapontins. Au cours de lassaut les troupes
de la confdration achenne gorgrent cin
quante adolescents rfugis dans le temple
dAthn Polias, sacrilge que Sybaris devait
payer bientt par sa ruine complte et dfini

LA GRANDE-GRCE

175

tive, alors que Crotone et Mtaponte russis


saient, en accomplissant des sacrifices expia
toires, apaiser la colre divine, qui stait
manifeste par une peste.
Les Crotoniates attaquaient ensuite les Locriens en prtextant quils avaient soutenu
Siris. Les Crotoniates furent battus plate cou
ture. Ils taient pourtant dix contre un. Le
choc eut lieu au passage de la Sagra, rivire qui
servaient de frontire entre le territoire de
Locres et celui de Caulnia. On racontait que
Castor et Pollux taient intervenus avec Ajax,
fils dOle, en faveur des Locriens, et quAjax
avait lui-mme bless Lonyme, gnral des
Crotoniates. Enfin la bataille avait t entoure
de circonstances si merveilleuses que par la
suite les Crotoniates, quand on leur racontait
quelque chose qui leur paraissait peu croyable,
marquaient leur scepticisme par ce dicton :
Cest toujours plus vrai que la Sagra.
*%
*
*#
Quand Pythagore dbarque en Italie pour y
apporter la bonne parole, il met le pied dans un
nid de gupes. Mais il avait l justement une
excellente occasion de faire lessai de sa doc
trine en calmant les passions qui agitaient les
cits. Il ne sattarda pas Sybaris. Sans doute
jugea-t-il que le climat moral de cette ville
ntait pas favorable, et que ses ides risquaient
dy tre accueillies par des rires et des bro
cards. Crotone a la rputation dtre plus
srieuse. Il se dirige donc vers Crotone en sui
vant le bord de la mer. Un matin, alors que le
soleil vient de sortir tout humide des flots quil
caresse de ses humides rayons, il aperoit un

176 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

4'

quipage de pcheurs occups haler pnible


ment une senne sur le sable. Pythagore sarrte
pour suivre lopration, car il sintresse tout,
aux moindres aspects du monde et de la vie :
Rien nest vil dans la maison de Zeus. La senne
est lourde. A lintrieur du demi-cercle que
dessinent les flotteurs de lige, grouillent, fr
tillent et sautent les poissons qui cherchent
chapper au pige. Les pauvres pcheurs, rayon
nants dans leurs loques, activent leur besogne.
Le coup de filet sannonce magnifique. Enfin
le filet est sur le sable, masse grouillante qui
sent bon lalgue marine, o sagitent des reflets
dor, de pourpre et dmeraude. Au march de
Sybaris, o les amateurs ne manquent point,
on en tirera de quoi vivre plusieurs jours sans
rien faire, se rtir au soleil sur les quais ou
bien boire frais sous la treille. Dun coup dil
on value le butin. Chacun donne son chiffre.
Les paniers sont l que le mousse vient dappor
ter. Pythagore, auquel jusque-l les pcheurs,
trop occups leur besogne, nont prt aucune
attention, donne aussi le sien, mais ce nest pas
un chiffre approximatif, cest un chiffre prcis.
On parie. Le philosophe nexige rien, sil gagne,
que de se rserver toute la prise, et encore en
la payant. On fait le compte des poissons, et
quand il nen reste plus un seul aux mailles du
filet, il se confirme que Pythagore ne sest pas
tromp dune unit. Mais ce qui met le comble
ltonnement, cest que les poissons restent aussi
vivants que sils navaient pas quitt leur l
ment. Cest vraiment une pche miraculeuse, et
Pythagore, la stupfaction de tous, aprs avoir
pay comptant le produit de la pche, ordonne
aux pcheurs de rejeter tous les poissons la
mer.

LA GRANDE-GRCE

177

Le miracle des poissons, on aime limaginer,


se rpand sans doute avec rapidit le long de la
cte. De bouche en bouche se propage la nou
velle quun personnage tonnant, descendu du
ciel, vient dapparatre, qui apporte aux popu
lations la lumire salvatrice de la batitude et
de la philosophie . Il prononce les paroles
propres sduire la fois les riches blass de
labondance et les pauvres accabls de leur
misre. On imagine que les pcheurs ont aban
donn leur barque pour le suivre et que, lors
quil arrive aux portes de Crotone, il a dj
derrire lui tout un cortge de peuple auquel
nchappe aucun de ses gestes, aucune de ses
sentences.
x

** *

A Crotone, Pythagore porte ses pas tout de


suite vers le Gymnase. Il lui convient tout
dabord dinstruire les jeunes. A son arrive,
on suspend tout exercice, on se presse autour
de lui, on fait silence, on attend quil parle.
Le Matre est dune grande prudence, plus pru
dent que ne le sera Socrate. Dans son entre
en matire, il expose tous ces adolescents par
fois turbulents et impertinents sa thorie de
lordre par la hirarchie : Dans le monde
comme dans la vie humaine, comme dans les
cits et dans la nature mme, on doit honorer
dabord ce qui est antrieur; on doit prfrer
le lever au coucher, laurore au soir, le commen
cement la fin, la gnration la dcomposi
tion; de mme les indignes aux trangers;
parmi les trangers on doit mettre en tte les
chefs de colonie et les fondateurs de villes; on
doit prfrer les dieux aux damons, les da-

178 PYTHAGORE FILS d a POLLOI^


mons aux hros, les hros aux hommes; parmi
ceux-ci il faut prfrer les parents aux enfants.
Aimer ses parents, cest le fondement de toute
morale. Les enfants, explique-t-il, doivent au
tant de reconnaissance leur pre et leur mre
quun mort en devrait celui qui le ramne
rait la lumire du jour. Ce sont nos parents
en effet qui nous ont permis de nous librer
dune incarnation infrieure o nous risquions
de demeurer ternellement oublis.
Pythagore continue son allocution en pr
chant la temprance, vertu qui honore parti
culirement les jeunes gens, trop facilement
ports par la vivacit de leur sang la dme
sure. La temprance est cette vertu qui fait
rgner dans la vie sociale lordre et la beaut
que Dieu aMnis dans le monde physique. Elle
est la source de tous les biens. Elle conserve la
sant, elle nourrit et renforce le got de ltude.
Alors que lardeur corporelle dcline, lardeur
intellectuelle dure jusqu la mort, et au-del;
elle apporte quelquefois la gloire immortelle.
Les savants sont plus rares que les bons cou
reurs. Aussi conseille-t-il ces jeunes gens, fiers
exagrment de leurs performances, de ne cul
tiver leurs muscles, de ne soigner leur forme
physique, que dans la mesure o cela peut
servir leur perfectionnement spirituel, leur
ascension vers le divin. Alors que les dons phy
siques restent intransmissibles, et ne sont sus
ceptibles que 'dun dveloppement limit, la
science, elle, na pas de limites, elle peut se trans
mettre, enfin elle demeure entire quand on la
partage.

Lathltisme a fourni nombre de disciples


Pythagore. Nous connaissons par un catalogue
les noms dIccos, de Crison, dAstyle... Mais
parmi ces jeunes auditeurs au torse frott
dhuile et de sable fin, se trouve, nous lavons
dit, Milon, qui les domine tous, dj fameux
par ses exploits, et dont la mort singulire
ment tragique sera une clatante dmonstra
tion de ce que Pythagore professe sur les
bornes quassigne la nature lentranement
sportif. ulu-Gelle nous raconte en effet, com
ment Milon, devenu vieux et triste de cons
tater que ses muscles perdent leur belle vigueur
passe, remarque en traversant la fort de la
Sila, un chne moiti fendu; il prouve le
dsir dessayer ses forces et de fendre larbre
entirement. Mais ses biceps le trahissent, et
les deux parties de larbre, un moment cartes,
se referment sur ses mains, la manire dune
norme pince. Sans secours, dans limpossibilit
de se dgager, il prira dvor par les loups.
Telle devait tre la fin misrable de ce puis
sant athlte, qui, sil avait mieux compris les
prceptes du Matre, et pris, la vieillesse
venue, sa retraite pour se consacrer la philo
sophie, qui exclusivement est occupation de
tous les ges.
Cependant lallocution de Pythagore a en
thousiasm Milon; il offre lenvoy divin
lhospitalit dans sa propre maison. Cette mai
son va devenir le foyer des Pythagoriciens de
Crotone, et plus tard elle sera le thtre des
vnements qui aboutiront la dispersion de la
secte.

180 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

*
**
Aprs ce discours la jeunesse, tous les Crotoniates veulent entendre le philosophe. Les
autorits, les bourgeois, le peuple se disputent
le privilge et lhonneur de bnficier de sa
parole, qui devient vite parole dvangile. Selon
certains, Pythagore aurait mme t reu par
le snat (sundrion) compos dun millier de
citoyens, descendants des familles fondatrices
de la colonie. Crotone constituait u*e sorte de
rpublique censitaire, timocratique, gouverne
par le commerce, lindustrie et la finance. Ngo
ciants, courtiers, constructeurs, armateurs, ban
quiers, voil de quoi se composait lassemble
crotoniate, qui se mfiait sans doute des inno
vations en matire politique. Cette assemble ne
se refuse pas entendre Pythagore. Peut-tre
mme le convoque-t-elle pour lcouter. Il est
rfrable de prendre contact avec lui afin de
ien connatre ses intentions. Dailleurs les dcla
rations de Pythagore rassurent tout de suite ces
gros propritaires et capitalistes qui tremblent
quil ne soit venu l pour ameuter le populaire
contre leurs coffres-forts.
Il faut employer tous les moyens, dclare for
mellement Pythagore, le fer et le feu, sil le faut,
pour dtruire la maladie, lignorance, la luxure,
lanarchie, les querelles domestiques, enfin tous
les excs quels quils soient.
La profession de foi est suffisamment expli
cite. Pythagore se prsente comme un soutien de
lordre moral, de la loi et de lautorit et aussi
un dfenseur de ce quon appelle les honntes
gens. Il nest pas venu Crotone pour tout bou
leverser, pour y prcher la rvolution. Ce nest

LA GRANDE-GRCE

181

pas un fauteur de troubles, de guerre civile.


Cest mme plutt un conservateur, dont les
ides et les principes sont propres calmer les
esprits, apaiser les rcriminations du prol
taire, et dont les prescriptions et les croyances
sont de nature amuser le peuple en lui fai
sant oublier ses misres. Le dogme des rin
carnations et la fable de lle des Bienheureux
sont mme dexcellentes inventions pour le
consoler et le faire patienter en lui proposant
dillusoires compensations qui le dtournent de
sen procurer dune autre sorte aux dpens de la
classe privilgie. Donc on applaudit Pytha
gore; cest un bon prophte; on aurait tort de
linquiter; au contraire, il convient de le
favoriser, de lui donner toutes facilits pour
rpandre son enseignement. Et tous les bour
geois de Crotone se mettent pythagoriser.

Dailleurs les bourgeois de Crotone ne se


trompent gure. Pythagore na nulle intention
de dmolir quoi que ce soit. Cest un pacifique,
et sa doctrine est dabord une doctrine de salut
spirituel. Il na pas lintention de briser les
cadres de lordre tabli pour constituer sa socit
idale. Il veut la dvelopper peu peu, progres
sivement jusqu simposer toute la cit, sans
heurt ni secousse. Nest-ce pas ainsi que SaintSimon et Fourier concevront eux aussi lins
tallation du socialisme dans lEtat?
Le gouvernement de Crotone laisse donc au
philosophe toute facilit pour moraliser une
population dailleurs un peu remuante depuis
quelque temps. Pythagore prononce une grande
confrence devant deux mille auditeurs. La pre-

182 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

mire chose quil leur demande, cest de faire


lever dans la ville un temple ddi aux Muses
afin que la concorde se maintienne intacte
parmi eux , et puis il leur fait comprendre que
la patrie est un dpt commun , dpt que
tous et chacun ont le devoir de protger et de
dfendre, et que chaque citoyen doit accomplir
exactement la fonction qui lui incombe, car le
Cosmos souffre de toutes les ngligences. Il leur
recommande dviter les vains serments, les
paroles grossires; de faire bon mnage avec
leurs pouses, selon le contrat qui est grav non
sur des tablettes ou des colonnes, mais dans la
chair mme de leurs enfants; de ne pas connatre
dautres femmes que la leur; dtre honntes
non par crainte de la loi, mais par amour du
bien; il les exhorte en outre combattre la
paresse, car, dit-il, il ny a quune seule occasion
pour chaque affaire.
Pythagore fait salle pleine; il semble exercer
sur les Crotoniates une influence magntique; il
les attire comme lambre frott sur la laine le
fait des balles de sureau; en mme temps il
exerce sur eux une influence salutaire en rgn
rant leur climat moral, en leur apportant sur
tout cette magnifique raison de vivre, qui est de
survivre.
***
Le Snat demande Pythagore de prcher
dans le temple dApollon Pythien devant les
enfants et dans le temple dHra pour les femmes.
Il accepte : les enfants sont les chris des dieux,
et si lon a quelque chose leur demander, la
pluie par exemple, il est recommand de le faire
par leurs bouches. Aux enfants, il prche avant

tout lobissance; il leur dit quil faut dabord


apprendre couter avant de se mettre parler.
Dans son allocution aux femmes, il prche la
soumission au mari : quelles aiment plus leurs
poux que leurs parents; quelles estiment avoir
le dessus quand elles leur cdent; pour faire
plaisir aux dieux, quelles apportent sur les
autels des produits prpars de leurs propres
mains. Aprs ce sermon, il parat que les femmes
de Crotone sempressent de retirer de leurs
coffres leurs vtements prcieux pour les consa
crer Hra, lpouse mille fois trompe de Zeus.
On imagine que les hommes ny trouvent rien
redire. Mais les femmes nentendent pas que
cette morale de fidlit conjugale ne joue quau
bnfice du sexe fort. Elles demandent Pytha
gore dentreprendre leurs maris sur le mme
thme. Et cela russit. Cest encore mieux que
le miracle des poissons : les maris se conver
tissent la fidlit conjugale; dsormais ils
sabstiennent de frquenter les courtisanes, den- tretenir des concubines, et mme de rechercher
les phbes, car Pythagore jette linterdit sur
toute dviation sexuelle. Mieux que cela, Pytha
gore, inventeur de leugnisme, expose ses ides
sur lacte de procration : avant de faire un
enfant on doit prendre des prcautions; on ne
doit pas laisser au hasard dune improvisation
htive, irrflchie, cet acte sacr par lequel une
me se rincarne. Un temprament trouble et
vicieux ne donne que de mauvaises semences.
Hlas, la gnration chez les hommes se pra
tique au petit bonheur dans la plupart des cas,
comme chez les btes. Pythagore recommande
en particulier de faire lamour en hiver et non
dans la saison chaude. Au reste, il conseille for
tement la chastet, et comme on lui demande

184 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

quel moment lacte sexuel est prfrable, il


rpond que cest quand on veut perdre ses
forces.
*
**
A la suite de ces confrences, Crotone sen
gage, parat-il, avec enthousiasme sur le chemin
de la perfection. Chaignet1 a raison dcrire que
cest par... cette esprance chimrique et h
roque de raliser dans la vie prive et dans la
vie publique un idal de perfection scientifi
quement dtermin que le pythagorisme enleva
les mes .
Il semble dailleurs quaprs une premire
priode trs active de propagande publique, sur
de larges auditoires, Pythagore cesse de se mani
fester la tribune. Il sloigne de lagora, dcid
ne plus se faire voir et entendre que dun petit
troupeau choisi dont il pourra aisment liminer
les brebis galeuses qui sy introduiraient. La
foule ne lui dit rien qui vaille; il y circule trop
de miasmes : Il ne convient pas, dit-il, douvrir
tout le monde les portes de lesprit, comme on
fait de celles dune auberge. Tout nest pas
dire tous. Je chanterai pour les initis;
restez la porte, profanes. Dans ses conf
rences publiques, il sest content dexposer ses
principes de morale individuelle et sociale.
Quant admettre tout le monde pntrer
les arcanes de la science et de la philoso
phie, ce serait trop dangereux. La philosophie,
telle quil la comprend, est dailleurs si exigeante
en ses prescriptions, quil nest pas donn
1. Ed. Chaignet, Pythagore et la Doctrine pythagori
cienne.

LA GRANDE-GRCE

185

tout le monde, nimporte qui, sans une prpa


ration spciale, de sy soumettre. Cest alors que
Pythagore fonde Crotone sa congrgation
(homakoeion) dont il avait dj form lbauche
dans son le natale. Il a videmment lintention
dagirbeaucoup plus par une habile et patiente
pntration que par la prise directe du pouvoir.
En cela sa mthode, on la remarqu, prsente
aussi quelque analogie avec celle de la Compa
gnie de Jsus.

LA CONFRRIE PYTHAGORICIENNE

XIII

LA CONFRRIE PYTHAGORICIENNE

La confrrie pythagoricienne est organise


selon de rigoureux principes de hirarchie spiri
tuelle. Nous avons dj parl de deux catgories
de Pythagoriciens, les Mathmatiques et les
Acousmatiques. Cette classification fondamen
tale comportait, parat-il, des distinctions secon
daires. Il y avait, si lon en croit certains auteurs,
les Pythagoriques, qui sadonnaient spciale
ment aux exercices dascse, les Pythagoristes
qui vivaient dans le sicle une vie conforme aux
prceptes du Matre; on parle aussi de Pythagoriens, disciples des Pythagoriques. Il y avait
par ailleurs les Sbastiques, chargs des actes
religieux, les Thortiques, qui taient les sp
culatifs, les Physiques, qui taient les savants,
enfin les Politiques chargs des questions so
ciales. Il nest pas facile de sy reconnatre dans
les positions respectives de ces diffrentes classes.
Nanmoins lon peut, avec M. Delatte, supposer
que la communaut pythagoricienne, la ma
nire de nos communauts chrtiennes, se pr
sentait sous laspect dun organisme dont
chaque partie avait son rle bien tabli, ses
fonctions nettement dfinies. Elle est btie
limage du Cosmos, o chaque espce dtres

187

a sa tche propre accomplir et risquerait de


mettre le dsordre en se mlant dun travail
pour lequel elle na pas t dsigne et ne se
trouve Das spcialement qualifie. La socit
pythagoricienne prsentait donc une organisa
tion tripartite, lun des compartiments tant
affect ltude de la nature, lautre celle de
la divinit, le troisime celle de la socit :
ctait la fois une socit savante, une asso
ciation politique, un ordre religieux.
*
**
Ntait pas admis qui voulait dans cette com
munaut pythagoricienne, jalouse de ne pas se
laisser noyauter par des lments trangers.
Pythagore soumettait ceux qui exprimaient le
dsir dy tre inscrits une srie dexamens trs
minutieux, qui stendaient parfois sur plusieurs
annes. Puis les candidats passaient par un
noviciat qui durait trois ans. Pythagore se
livrait sur leur compte une enqute approfon
die : On ne sculpte pas un Herms dans
nimporte quel bois , disait-il, selon Apule \
Il sinforme en particulier de la faon dont ils
traitent leurs parents, lafection pour les pa
rents tant pour lui la vritable pierre de touche
qui permet de discerner les bonnes natures. Il
tend loreille pour saisir dans les inflexions de
leur voix ou dans leur faon de rire les dessous
de leur caractre. Le rire en effet se colore de
toutes les passions. Il soupse leurs moindres
paroles et leurs silences mmes. Il sinforme de
leurs amitis, de leurs gots, de leurs occupa1. Ap., De Mag., 48 : Non ex omni ligno, ut
Pythagoras dicebat, debet Mercurius exculpi.

188 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

tions favorites, de leurs joies et de leurs peines,


surveillant de prs leurs gestes, leurs attitudes,
leurs comportements. Certains ajoutent mme
que Pythagore soumet les candidats des
preuves dendurance physique, et quil prouve
leur rsistance la douleur par le fer et par le
feu. Au bout de ce noviciat de trois annes, le
Matre connat les qualits et les dfauts du pos
tulant. Sil a enfin reconnu quil na pas affaire
quelqueindiscret, quelque vellitaire ou quelque
arriviste, il le reoit en qualit de disciple exotrique, admis seulement quelques crmonies,
soumis la rgle du silence, exclu de la vue du
Matre qui parle cach derrire une tenture.
Aprs cinq annes de ce rgime, quand le dis
ciple sest montr de la meilleure toffe, il entre
dans la catgorie des sotriques, il est admis
passer de lautre ct du rideau, connatre
tous les secrets scientifiques et autres de la
secte, vivre compltement dans la fraternit
pythagoricienne en y apportant tout ce quil
possde. Car la secte est un phalanstre o tout
est commun, o personne ne possde dobjet
en propre : Amiti est Egalit. A noter que les
femmes taient admises dans la communaut
lgal des hommes, ce quf tait une nouveaut,
presque une rvolution, alors que jusque-l elles
avaient toujours t soigneusement mises
lcart de toute participation aux activits
intellectuelles et sociales. Ds sa premire au
rore, crit Mario Meunier1, le pythagorisme,
conformment sa doctrine de lharmonie uni
verselle, sut donner la compagne de lhomme,
soit au foyer, soit dans ltat, une situation
approprie son destin particulier.
1. Mario Meunier, Femmes pythagoriciennes (LAr
tisan du Livre dit.).

LA CONFRRIE PYTHAGORICIENNE

189

*
**
Soumis des rgles dittiques prcises, le
Pythagoricien se levait avec le soleil, mais pas
avant : on suit le dieu, on ne le prcde pas. Une
fois sorti dult, le Pythagoricien se livrait une
mditation sur ce quil avait fait, dit ou entendu
la veille, et sur lemploi quil ferait de sa journe.
Il nomettait pas non plus de se remmorer les
rves faits dans la nuit. Car le Matre ne consi
drait pas les rves comme de vaines images.
Il leur attribuait autant de ralit quaux per
ceptions de sens. Cet examen de conscience
achev, le disciple sortait dans ses vtements de
lin blanc pour une promenade dans la campagne,
l o rgnaient le calme et le silence, car cest un
sacrilge que de se mler au tumulte de la rue
au lieu de profiter de la srnit que le sommeil
a rpandue dans lme. Aprs cette promenade
dans la rose, les frais parfums de la vgtation
et le chant des oiseaux, on rentrait au temple
pour y entendre quelque leon. Ensuite ctait
le tour des soins corporels et de la culture
physique : massages, courses pied, haltres,
exercices dassouplissement, mouvements ryth
miques. Jusquici le Pythagoricien na pas
encore pris de nourriture. Ce nest quaprs cette
sance de gymnastique quil a le droit de faire
son premier djeuner, compos de tartines de
pain avec du miel. On soccupe ensuite des
affaires publiques, des questions politiques.
Quand arrive le soir, les membres de la confrrie
se groupent par deux ou trois pour une nouvelle
promenade au cours de laquelle ils saident
mutuellement se rappeler les enseignements
de la journe. Aprs quoi, on se rend au bain, et

190 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

le bain pris, on se runit pour dner autour de


tables qui ne donnent place qu un maximum
de dix convives. Repas prcd de libations et
de rites sacrificatoires; repas vgtarien, com
pos de lgumes, de fruits, de bouillies et de
galettes, arros deau et de lait \ Certains pr
tendent quon y mangeait quelquefois de la
viande, celle des animaux autoriss pour les
sacrifices; quon y consommait aussi du poisson,
lexception du rouget et des espces queue
noire; on y aurait mme bu du vin, lequel nau
rait t interdit quaux spculatifs et aux poli
tiques, qui doivent se garder de toute erreur et
de toute injustice. Il est possible quil y et des
diffrences de rgime selon les catgories. On ne
voit pas comment Milon par exemple se sewit
dispens dalimentation carne. En principe, on
cartait des tables tous les aliments contraires
la puret et la chastet. Les abats sont rigou
reusement interdits : ni cur, ni foie, ni cer
velle; encore moins les organes de la reproduc
tion. Du ct des lgumes, on vite les flatulents.
Ce repas termin, on procdait une nouvelle
libation, et le plus jeune des disciples tait
charg de faire une lecture, ou plutt une rci
tation, de quelque passage dHomre ou dHsiode indiqu par le plus ancien qui prsidait
aux agapes. La fin de la lecture tait suivie
dune prire et dun rappel des articles du rgle
ment que prononait le prsident.
Lheure tait venue de rentrer chez soi pour
1. Au sicle dernier, on faisait encore usage de
lexpression : repas pythagoricien pour dsigner un
repas frugal (au sens propre du mot). On la trouve
sous la plume de George Sand. Il existe Paris un
restaurant vgtarien lenseigne de Pythagore.

,
LA CONFRRIE PYTHAGORICIENNE

191

faire son examen de conscience : Par o suis-je


pass? se demandait-on selon un formulaire
obligatoire. Quai-je fait? A quel devoir ai-je
manqu? Comme dit Ausone \ le Pythagori
cien avait soin de se peser et de sexaminer au
plateau dune juste balance, de passer longle
sur toutes ses actions, ses sentiments, ses paroles
et sur leurs motifs et mobiles. Il sefforait,
crit Jamblique, de se remettre en mmoire
tout ce qui stait pass, en observant bien
lordre et la succession de toutes ses actions et
de toutes ses paroles et cette enqute, outre
quelle servait au perfectionnement moral, tait
une manire dentretenir et dentraner la m
moire, jusqu lui permettre de retrouver, dit
Hirocls, les souvenirs de ses vies antrieures.
Quoi de plus beau, scriera le stocien Snque,
que cette habitude de repasser ainsi toute sa
journe! Quel sommeil que celui qui succde
cette revue de soi-mme! Avant de se mettre au
lit, on absorbait certaines tisanes calmantes et
on accomplissait certains rites pour entrer
dans la vie des rves en de convenables disposi
tions afin de nen tre pas du2.
***
Dans lhoraire de la journe pythagoricienne
sinsraient aussi des sances musicales. Nous
savons quelle importance le Matre attachait
la musique, dont les lois taient, selon ses tho
ries, celles mmes qui prsidaient aux mouve
ments du Cosmos. Pour vivre en bon tat de
sant morale et physique, il suffit de se confor1. Idylles, xvi.
2. Cicron, De Divinatione.

192 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

mer aux rgles de la musique. Le ftus se dve


loppe selon les principes de lharmonie. Pythagore
invente toute une hygine et une thrapeu
tique musicales. Il naccorde quune con
fiance relative la mdecine ordinaire; il rejette
toute intervention chirurgicale. La sant est
un quilibre maintenir, une isonomie, comme
la vertu, comme le bien. Gest lide que dve
loppera le mdecin crotoniate Alcmon, qui
fut sans doute son disciple. La musique agit
mieux en cela que les purgatifs et les dpura
tifs. Elle est cathartique; elle dbarrasse des
mauvaises humeurs; elle a particulirement
dheureux effets au printemps, lorsque le sang
est sollicit par le mouvement universel des
sves; elle remplace trs avantageusement les
bouillons dherbes. Le Matre, cet effet, ras
semblait ses disciples autour dun joueur de
lyre qui accompagnait des cantiques Apollon.
Outre que les disciples trouvaient beaucoup de
plaisir accorder leurs voix au son de lins
trument, et que, ce faisant, ils glorifiaient,
comme il se doit, le dieu et les hros, ils sen
trouvaient comme dsintoxiqus, dans un tat
deuphorie quaucun tonique naurait pu leur
procurer. Certains vers dHomre ou dHsiode
valaient eux seuls toute une boutique dapothi
caire. Le Pythagoricien cherchait devenir
harmonieux et eurythmique dans son
corps comme dans son esprit. Pythagore em
ployait dailleurs surtout la musique pour la
gurison des affections morales. Il avait tout un
rpertoire de mlodies quil appliquait comme
des remdes spcifiques contre la mlancolie, le
dcouragement, la colre, lenvie, contre toutes
les espces de drangements de lme et de
lesprit, de psychoses, dirait-on notre poque.

|
$

LA CONFRRIE PYTHAGORICIENNE 193

Il connaissait la valeur psychique de tous les


modes. Un jour il avait rencontr dans la rue un
jeune homme qui, sexcitant aux sons de la
flte phrygienne, sapprtait mettre le feu
la maison de sa matresse. Il intervint pour
calmer le jaloux, qui, naturellement, se retourna
contre lui. Mais Pythagore tranquillement lui
demanda de bien vouloir lui jouer un air spondaque. Leffet fut immdiat. Ce rythme pai
sible et lent calma le furieux qui rentra chez
lui oubliant linfidle et consol de son infor
tune. Empdocle, dont on dit quil avait reu
lenseignement de Pythagore, calmera de mme,
en lui chantant un passage de l'Odysse, un
jeune homme qui sapprtait faire passer un
mauvais quart dheure au juge qui avait pro
nonc contre son pre une sentence de mort.
On faisait appel galement la musique pour
faciliter le rveil et favoriser le sommeil. Au
rveil, des chants alterns libraient lme de
toute somnolence. Avant le coucher, une douce
musique tait la bienvenue pour purger lesprit
de tous les troubles diurnes et pour dgager les
oreilles de tous les bruits importuns qui y rson
naient encore. Les accords de la lyre, dit
Plutarque dans son trait sur Isis et Osiris,
flattaient et apaisaient, comme par %une incan
tation, la partie sensible et irrationnelle de
lme1.
*
**

La basilique pythagoricienne est un temple


des Muses. Le chur des Muses, dirig par
1.
Le mme Plutarque, en divers endroits de ses
traits moraux, raconte les effets de la musique sur
les cerfs, les chevaux, les crabes mme et les aloses
(cf. P.-M. Schuhl, op. cit.).

194 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

Apollon, dieu de lUn, ennemi du Multiple,


symbolise la vie parfaite, la communaut idale
dans laquelle lensemble profite de chaque partie
tandis que chaque partie profite la fois de
chacune des autres parties et de lensemble.
Cest ce modle, image lui-mme du Cosmos,
que se conforme la communaut pythagori
cienne. Tout y est en commun, personne ny
possde dobjet en propre, en vertu de ce prin
cipe quil ny a pas de fraternit sans galit.
Egalit, Fraternit, cest en effet la devise
sociale de la secte. Anims, crit M. Rosta
gni, dun sens aigu, aussi bien pratique que mys
tique, de lorganisation et de lassimilation..., ils
subordonnaient constamment le particulier au
gnral, lindividu la famille, la famille ltat,
ltat au Cosmos; et cette suprme unit qui
comprend tout, loin de svanouir dans linfini,
dans lindistinct, labsurde, prenait la chaleur,
lintimit, lvidence qui sont celles de ltat,
de la famille, de lindividu. Tous les tres et
toutes les choses fraternisaient en un grandiose
organisme, dont la loi tait lamiti ou lamour :
amiti et amour qui sexpriment dans le nombre
et la mesure. La bonne humeur et laffabilit
taient de rgle dans la confrrie; on ny et
tolr ni disputes ni grossirets. La politesse,
lentraide, la solidarit y taient pratiques
dans un pur esprit daffection mutuelle. A ce
sujet on raconte vingt anecdotes qui font des
Pythagoriciens les dignes prcurseurs des Chr
tiens, tels que ceux-ci vivaient Ephse ou
Corinthe dans leurs premires glises domes
tiques. Les Pythagoriciens sentendaient vi
ter toute variation dhumeur; on ne les voyait
pas tantt riant, tantt renfrogns. Ils conser
vaient leur galit dme dans une atmosphre

LA CONFRRIE PYTHAGORICIENNE

195

de joie douce et tranquille. Ils vivaient, crit


Jamblique, dans une joie gale et douce, selon
la verticale, pourrait-on dire. Si lun deux
parfois se sentait envahi par la mlancolie, il
sempressait de sloigner de ses frres, et dal
ler attendre tout seul dans un eoin que se pas
st cette fcheuse disposition, afin de ne pas
gter le bonheur des autres. Sil se produisait
entre deux frres quelque petite brouille, on
leur imposait de se raccommoder avant la fin
de la journe.
*
**
Lamiti pythagoricienne devint vite prover
biale tel point que de deux insparables on
disait quils taient pythagoriciens. Tout le
monde connat lhistoire de Damon et Phintias,
histoire vraie sans doute puisque Aristoxne la
tenait de la bouche mme de Denys le Jeune. Ce
tyran, jaloux de la puissance des philosophes
il le montra bien par sa conduite lgard de
Platon voulut mettre lpreuve ces Pytha
goriciens dont on disait tant de choses ton
nantes, et dont on vantait en particulier la
fidlit mutuelle. Le tyran fit comparatre
devant lui Phintias, quil condamna mort sous
un quelconque prtexte. Phintias, sans smouvoir, lui demanda un dlai qui lui permt de
rgler, avant de mourir, quelques affaires dordre
familial, et son ami Damon soffrit comme otage.
Denys accepta la combinaison, un sourire au
coin des lvres : le naf Damon apprendrait
ses dpens jusqu quel point il est permis de
compter sur la parole de son meilleur ami.
Phintias selon lui profiterait de loccasion pour
sauver sa tte. Mais le tyran dut savouer battu

196 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

quand, exact au rendez-vous, Phintias rapparut


pour lexcution de la sentence. Il fit grce au
condamn, et demanda mais en vain aux deux
amis de partager leur amiti pythagoricienne.
Lhistoire de Lysis, moins dramatique, est
moins connue, mais sa simplicit est une garan
tie supplmentaire dauthenticit : Lysis, qui
sortait du temple dHra, se rencontre avec
Euryphane qui de son ct y entre, et qui lui
demande de bien vouloir lattendre un petit
moment. Lysis sassied alors sur un banc, tan
dis quEuryphane accomplit ses dvotions. Or,
Euryphane se plonge dans une oraison si pro
fonde quil oublie compltement que Lysis lat
tend dehors, et le voil qui sort par une autre
porte. Lysis, sans stonner le moins du monde
de la longueur des prires de son ami, reste
assis sur son banc, un dur banc de pierre, lat
tendre jusquau lendemain matin. Il y serait
demeur indfiniment si Euryphane lcole
navait entendu les disciples stonner de lab
sence de Lysis.
*

**

Les Pythagoriciens mettaient en pratique les


principes dune troite solidarit. Ils taient
organiss en socit de secours mutuels. Clinias de Tarente, ayant appris que Proros de
Cyrne est sur le point de perdre sa fortune, se
hte de prendre le bateau afin de le tirer daffaire
au risque de se ruiner lui-mme. On relate bien
dautres traits de ce genre. On sait par ailleurs
quil ntait pas besoin que les Pythagoriciens
se connussent personnellement pour quils se
prtassent aide loccasion. Mme quand ils ne
staient jamais vus auparavant, ils se soute

CONFRRIE PYTHAGORICIENNE 197

naient entre eux. La secte possdait cet effet


des signes secrets de reconnaissance. Un membre
de la Congrgation tant tomb malade dans
une auberge, sans argent, crit sur une pan
carte un message avec les signes convention
nels pour prier le premier de ses frres qui vien
drait passer de rgler sa note laubergiste.
*
**

La cohsion entre les frres de la doctrine


tait encore singulirement renforce par la
loi du secret, loi mystique, le secret tant pour
eux, comme dit M. Rostagni, un exercice reli
gieux, une ascse, 1111 moyen de purification.
Les Pythagoriciens se connaissaient entre eux
comme les dtenteurs et gardiens de vrits qui
les plaaient bien au-dessus du vulgaire, puis
quelles leur permettaient daccder au divin. Il
sagissait donc de garantir la doctrine contre
tout risque daltration. Le premier soin de
Pythagore, quand il examinait un candidat,
tait de sassurer de sa discrtion (echmuthia).
La confrrie nadmettait pas les bavards qui
ont des dmangeaisons la langue, ni les fats
qui se font valoir tout venant en rptant ce
quon vient de leur glisser loreille. Les Pytha
goriciens ne badinaient pas l-dessus. Ils con
damnaient mort (fictivement bien sr), en
leur levant un catafalque au milieu de leur
salle de runion, les frres qui staient mon
trs coupables dindiscrtions. La Pythago
ricienne Myllia, soumise la torture par Denys,
qui voulait apprendre delle le secret de lin
terdiction des fves, se coupa la langue entre
les dents et lui en cracha le bout en pleine

198 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

figure 1. La matrise la plus difficile de toutes


est celle de la langue , disait une maxime de
lcole. La divulgation dun secret tait un vri
table sacrilge que les dieux, dfaut des
hommes, ne manquaient pas de punir. Cest
ainsi quHippase de Rhgium mourut en mer
alors quil rvlait ses compagnons de voyage
le secret du dodcadre2, figure qui, daprs le
Time de Platon, a servi de modle au Dmiurge
dans la cration du Cosmos. La vulgarisation
des dmonstrations mathmatiques tait for
mellement dfendue. Cependant, daprs cer
taine tradition, la gomtrie serait tombe dans
le domaine public la suite dune autorisation
donne un Pythagoricien ruin den donner
des leons payantes. Dautres accusent Philo
laos de Crotone, qui aurait inspir Platon dans
certaines parties du Time, davoir t le pre
mier violer les secrets de la secte par la publi
cation dun ouvrage Sur la nature.
Nous connaissons assez bien les considrations
sur lesquelles sappuyait Pythagore pour impo
ser le secret ses disciples. Lysis, qui aprs la
dispersion de la secte deviendra le matre dEpaminondas, les dveloppe dans une lettre Hipparque. Lysis crit cette lettre de Thbes, o il
sest rfugi aprs le massacre de ses frres
dans la maison de Milon Crotone. Lysis,
fidle au serment malgr la disparition du
Matre et la dispersion de la secte, vient dap
prendre que son frre Hipparque sest cru auto
ris divulguer certain secret. Il lui en exprime
son profond chagrin. Quil fasse amende hono
1. Jamblique, Vie de Pythagore, ch. xxxi. Dautres
attribuent le geste Tlian, femme de Pythagore.
2. Jamblique, qui le fait originaire de Mtaponte,
dit quon le jeta la mer.

LA CONFRRIE PYTHAGORICIENNE 199

rable, autrement il le considrera comme mort,


et il lui lvera, selon la coutume, un monument
funraire. Communiquer des esprits impurs
des secrets acquis avec tant de peine est une
action aussi impie que de divulguer les mystres
dEleusis. Cela est contraire aux lois divines
comme aux lois humaines. Rappelle-toi, lui
dit-il, que nous avons dabord pass cinq ans
nous nettoyer de toutes les taches qui obscur
cissaient notre me avant de recevoir la sainte
doctrine; le Matre nous prparait avec un soin
attentif pour ntre pas tromp dans les espoirs
quil fondait sur nous, de mme que le teintu
rier fait dune tole quil lave et quil apprte,
avant de la teindre des plus brillantes couleurs.
Il ne convient pas de verser une eau pure dans
une citerne boueuse. Le cur impur que lon
initie la science reste envahi de mauvaises
herbes qui empchent lintelligence de slever,
de saccrotre et de stendre. Avant de confier
la science lintelligence, il est indispensable de
dbarrasser celle-ci par le fer et par le feu de
toutes les passions qui lobstruent, en particu
lier de lintemprance et de lavarice.
**

*,

Ainsi les frres de la doctrine pythagoricienne


obissaient des principes et des rgles stricts
qui maintenaient dans leurs rangs une forte dis
cipline en cultivant le sens de lharmonie et de
lunit, de la dignit et de la fidlit. Toutefois
ctait surtout lautorit personnelle du matre,
son ascendant moral, son prestige intellectuel et
son caractre divin qui maintenaient les adeptes
dans lobdience. On suivait le Matre comme
on aurait suivi le dieu lui-mme, attentif

200 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

toutes ses prescriptions, ses moindres signes,


ses moindres paroles. Ctait l u i ; car pour faire
ressortir ce quil y avait dunique en sa per
sonne, on le dsignait communment par le
simple dmonstratif : a u t o s e p h a , disait-on;
c e s t l u i q u i l a d i t . Et il tait lobjet dun
vritable culte. On lui attribuait des pouvoirs
merveilleux, tous les dons du thaumaturge, la
double vue du devin, les intuitions de linspir.
Ctait, dit Empdocle, dont on dit quil fut
son disciple, ctait un homme dune science
profonde et du plus vaste et du plus puissant
gnie, vers dans tous les arts et toutes les
connaissances. Lorsquil tendait les forces de
son esprit, son regard pntrant voyait chacune
des choses innombrables qui se manifestent
dans une suite de dix, de vingt gnrations.
***
Les biographes de Pythagore ont recueilli
quantit de faits miraculeux son actif. Arriv
sur le sol de lItalie, Pythagore multiplie les
miracles. Nous avons dj racont celui des
poissons. En voici un autre non moins surpre
nant. Le Divin, le Pythios, comme on lappelle,
entend parler un jour dune ourse qui, aux envi
rons de Daunie, fait des ravages parmi la popu
lation. Cest une bte terrible. Nul, mme parmi
les plus hardis chasseurs, nose laffronter pour
essayer den dbarrasser le pays. Seul Pytha
gore nhsite pas laborder. La bte, son
approche, simmobilise, fascine. Pythagore dou
cement la morigne et parvient lui faire jurer
il comprend le langage des btes que d
sormais elle ne touchera plus aux tres vivants,
et se contentera pour ses repas de fruits et de

LA CONFRRIE PYTHAGORICIENNE 201

gteaux de miel. Conversion fabuleuse qui pr


figure celle, par saint Franois, du loup trs
froce de Gubbio, lequel promet au saint, en
levant la patte droite, dobserver le pacte de
paix 1.
Mais en voici une autre, non moins extraordi
naire : Le Matre, en se promenant dans les
champs, aperoit un buf qui, sans penser
mal, broute des fves. Il avise le bouvier, et le
prie de bien vouloir signifier la bte quelle ait
sabstenir de ce lgume. A quoi le rustre rpond
sans amnit quil ne connat pas le langage des
bufs. Pythagore sourit, et sapprochant de
lanimal, il se met lui parler loreille, pour lui
manifester sa dsapprobation. Le buf com
prend tout de suite et cesse de brouter. Pour sa
rcompense, on lui permet de couler dsormais
des jours heureux, dlivr du joug et de la pers
pective de labattoir, dans lenceinte du temple
dHra Tarente.
Pythagore met en fuite les serpents : les aigles
viennent se poser sur sa main; mieux que cela,
un jour quil traverse le fleuve Nessos, celui-ci
le salue dun : Bonjour, Pythagore. Le Pythios
possde en outre le don dubiquit : le mme
jour il parle ses disciples Mtaponte en Italie
et Tauromnium en Sicile; il prdit les tremble
ments de terre, les pestes; il calme les temptes,
les inondations, les chutes de grle. Il y a peuttre du vrai dans quelques-uns de ces prestiges.
Pythagore avait sans doute rapport de ses
sjours en Orient certaines connaissances des
sciences occultes dont il aurait fait quelques
expriences, que limagination de ses fidles
aurait embellies et exagres. Il tait indubita1. Fioretli, xxi.

202

PYTHAGORE FIT.S

APOT.T.ON

blement dou de pouvoirs psychiques peu ordi


naires. Mais on aurait tort de prendre Pythagore
pour un de ces charlatans, nombreux son
poque comme la ntre, qui abusent un public
avide de mystre. Un mathmaticien de sa
classe ne se permet pas de tromperie, pas plus
lgard des autres que de soi-mme. Ses prvi
sions peuvent tre aussi bien le rsultat dobser
vations, de dductions et de calculs : sil annonce
un tremblement de terre, cest aprs avoir
got de leau dun puits. La science et lintelli
gence sont ses principaux sortilges. Il est de la
race de ces gnies prcurseurs, qui stant rendus
de bonne heure matres de certains secrets,
tonnent, en les soulevant contre eux parfois,
leurs contemporains. Aussi naccordons-nous
quun mdiocre crdit aux mchants propos
dHermippe qui prtendait que Pythagore fai
sait de temps en temps rpandre le bruit de sa
mort pour se retirer dans un endroit connu seu
lement de sa mre : Il rapparaissait au bout
dun certain temps, le visage ple et les traits
macis, comme sil revenait des Enfers, et
racontait ses disciples en larmes tout ce qui
stait pass Crotone durant son absence. Il
est possible seulement que le Matre ait fait
quelquefois retraite dans une grotte, et que la
malignit de certains y ait vu un moyen pour lui
de mystifier la foule.
*
**
La lgende met Pythagore en relations avec
les principaux thaumaturges de son temps :
Epimnide, Zalmoxis, Empdocle, Abaris. Nous
avons dj parl des deux premiers. Empdocle
dAgrigente passe pour avoir t le disciple de

Pythagore, dont il a dailleurs chant les


louanges en vers exalts : Lorsqu'il tendait,
disait-il, tous les ressorts de son vigoureux gnie,
son pntrant regard dcouvrait plus de vrits
quil ne sen rvle une suite de dix, de vingt
gnrations. Mais Empdocle, au sujet duquel
on dit par ailleurs quil fut exclu de lordre
pour en avoir rvl la docLrine, semble, dans
le domaine du merveilleux, avoir quelque peu
renchri sur son matre. Dans son pome des
Purifications, dont il fait donner lecture
Olympie par le rhapsode Clomne, il proclame
avec toute la grandiloquence et lenthousiasme
dune foi sincre quil est descendu parmi les
hommes comme un dieu immortel, le front
ceint de bandelettes et de guirlandes de fleurs .
On le suit en foule dans lopulente cit dAgri
gente pour lui demander le chemin qui mne au
salut, car il apporte aux hommes le message de
vrit. Cest un dieu exil. Aprs tre pass par
toutes sortes dincarnations, avoir vcu sous la
forme dun arbuste, dun oiseau, dun poisson
(Pythagore se contente lui dincarnations hu
maines), aprs de longues annes dexpiations,
il a retrouv sa forme divine. Il gurit les ma
lades; il prononce des oracles. Dans son pome
De la Nature, il proclame que la connaissance
de la physique le met en mesure de produire des
miracles, dimposer ses volonts aux forces de la
nature, de ressusciter les morts. Sa fin est en
tout digne de sa vie : il disparat sans mot dire
la fin dun banquet, pour aller se prcipiter
dans le cratre de lEtna, et le volcan ne resti
tue de lui que ses sandales.
De mme que Pythagore, Empdocle faisait
de la science une collaboratrice de la religion. La
puissance du thaumaturge ne sexerce pas en

204 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

marge des lois naturelles, sans leur concours;


elle est la rsultante dune connaissance appro
fondie de ses lois, connaissance quEmpdocle,
au contraire de Pythagore car il est rempli
dune foi dmocratique nhsite pas r
pandre dans le peuple avec lardeur fanatique
dun rvolutionnaire, ce qui a fait dire de lui
que ctait un jacobin mystique , un Savonarole.
*
**
Abaris, lui, apporte dans la lgende de Pytha
gore les prestiges du merveilleux celtique. Les
Celtes ntaient gure connus cette poque que
sous la vague dnomination dHyperborens.
Ils vivaient une existence obscure au-del des
rivages de Bore , comme dit Callimaque, dans
les brouillards et les frimas. Cest le moment o
ils vont faire leur entre dans lhistoire. Dj
leurs vagues avaient dferl jusque sur les bords
du Rhne pour se mler aux populations ligures,
et mme elles avaient atteint la Mditerrane,
non sans inquiter les Phocens installs Mar
seille. Les Celtes sont arms de la grande et large
pe de fer, assez mal trempe dailleurs, que les
protohistoriens dsignent sous le nom dpe de
la Tne, et cest en la brandissant quils fonde
ront bientt ce vaste empire, qui stendra de
lEbre lElbe, du P lEscaut, de la Garonne
au Danube, empire instable autant que leur
esprit, et quils- ne se soucieront ni dorganiser
ni de maintenir.
Abaris appartient donc cette race gauloise,
qui possde le don de raliser les rves en appa
rence les plus absurdes, mais qui manque de
la constance ncessaire pour leur donner une

LA CONFRRIE PYTHAGORICIENNE 205

forme et une existence dfinitives. La rencontre


dAbaris avec Pythagore ne dparerait certes
pas les contes les plus extraordinaires des Mabinogion, o lon voit des vaisseaux qui marchent
sans rames et sans voiles, des chteaux o les
tables se dressent toutes seules charges de
mets, des pices dchecs qui se dplacent
delles-mmes de case en case. Abaris est grandprtre du temple dApollon Hyperboren, au
tant dire le gutuater du temple de Blen1. Nous
savons que les Gaulois de Toulouse, les Volques
Tectosages, peuple originaire de la rive droite
du Rhin (le Rhin tait un fleuve celtique) hono
raient particulirement Blen que, plus tard,
aprs la conqute romaine, on confondit avec
Apollon. Le lac voisin de Toulouse o les
Volques avaient la coutume de jeter leur bu
tin, tait plac sous la protection de ce dieu.
Vraiment cela naurait pas lieu de nous tonner
quAbaris vnt de Toulouse. Cest un beau par
leur, assez hbleur, et qui aime les grands gestes
et les dmonstrations exubrantes. Il est bien
de notre Midi, franchement gascon, anctre de
Cyrano, amateur comme lui de voyages dans la
lune. Il aime voir du pays, connatre de nouvelles
gens. Avant datteindre le sud de lItalie, il
a zigzagu un peu partout; on la vu passer dans
toutes les villes de la Grce. Sa rencontre avec
Pythagore est amusante au possible. En pr
sence du Matre, notre Abaris lve les bras au
ciel, puis se prosterne le nez contre terre, comme
sil avait devant lui Blen lui-mme, ou Apol
lon. Puis il se redresse, et, pour se faire recon
natre comme un favori du dieu, il sort de son
1. A noter que Blen a tout lair dtre le doublet
celtique dApollon.

206 PYTHAGORE FILS DAPOLLON


tui la flche merveilleuse quil avait prise
son dpart dans le trsor du temple. Cest une
flche enchante qui lui permet de traverser en
les survolant les fleuves, les montagnes, les
mers, et grce laquelle il a fait, sans manger,
le tour du monde. Cette flche lui sert aussi
conjurer les flaux, dtourner les vents,
chasser les maladies. Abaris se vante davoir
dbarrass Sparte et Cnosse dune pidmie de
peste, grce aux sortilges de cette flche. Cette
arme mirifique est la proprit du dieu. Aussi
Abaris la remet-il Pythagore, quil reconnat
ainsi comme tant Apollon hyperboren en per
sonne. Pythagore, sans rire (Le Sage de Samos
ne rit jamais), accepte la restitution, et pour
ntre pas en reste de politesse ni de merveilleux,
relve sa robe pour montrer au Gaulois sa cuisse
en or, ou plutt limage dore du dieu R que
les prtres gyptiens, lors de son initiation, lui
avaient applique, nous le savons, sur la cuisse
droite comme garantie de son origine solaire 1.
Pythagore reconnat la flche comme sienne, et
mme il numre le catalogue complet des objets
qui ornent et meublent son temple au pays des
Volques; il ajoute quil est descendu sur terre
pour sauver lhumanit, et il demande Abaris
de laider dans son uvre, de se faire son aptre.
Il lui enseigne la divination par les nombres, et
lui communique ses traits de physique et de
thologie. Abaris en compensation dpose tout
son or la caisse de la congrgation.
Il est bien difficile de faire la part de la fable
et de la ralit dans cet amusant roman.
Nanmoins il est fort plausible que Pythagore,
Crotone, ou dans tout autre port de la

LA CONFRRIE PYTHAGORICIENNE 207


Grande-Grce ou de la Sicile, ait eu loccasion
de rencontrer quelque thurge venu de Gaule.
Certains auteurs prtendent que Pythagore au
rait mme fait un voyage en Gaule, et y aurait
tudi les doctrines des Druides x. Il est bien
vrai de dire que ces doctrines, qui admettaient
la mtempsycose et limmortalit de lme ne
sont nullement en contradiction avec celles du
sage de Samos.
Dsormais Abaris ne quitte plus Pythagore.
Il sattache lui comme son ombre, et se fait
son garde du corps. Cest ainsi que, Pythagore
tant tomb entre les mains de Phalaris le
tyran qui le tenait prisonnier pour le destiner
bref dlai au fameux taureau dairain o il se
plaisait faire rtir ses victimes, Abaris se
fait introduire auprs de son matre sous pr
texte de questions intressantes lui poser. La
conversation a lieu en prsence de Phalaris qui
ricane, et qui sirrite dentendre Abaris se r
pandre en phrases admiratives sur Pythagore et
sa divine sagesse. Phalaris, grossier personnage,
blasphme horriblement, niant, comme une
bte brute quil est, la divination et la religion.
Abaris, auquel les froncements de sourcils de
ce monstre ne font pas peur, et qui, en bon
Gaulois quil est, na pas la langue gele pour
si peu, se lance dans une brillante improvisation
au cours de laquelle il tente de persuader Pha
laris, laide dexemples, quil existe bel et bien
une providence qui dpasse toute conception
comme toute puissance humaine . Phalaris, le
front barr de rides, sinscrit en faux, avec une
1. Aprs tout la trhverse de Crotone Marseille ne
jrsentait pas plus de difficults que celle de Samos en
Egypte ou en Italie.

1. Ce qui lui a valu son surnom de Chrysomre.

____

il)

208 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

fureur redouble contre une pareille propo


sition. Il est sur le point de se donner raison
par le meurtre cest sa manire quand
Pythagore prend lui-mme la parole pour d
fendre cette providence dont Phalaris prtend
pouvoir contrecarrer les dcrets : il y a, dit-il,
du ciel la terre un passage continuel; lme est
libre et ne dpend que delle-mme; les dieux ne
sont pas cause de nos maux; ceux-ci viennent
de notre intemprance; la providence nest nul
lement responsable de nos malheurs; au con
traire, elle ne nous veut que du bien. Mais
Phalaris sobstine dans son incrdulit, et, faute
de stre laiss convaincre, le jour mme il
prit victime dun attentat, victime en dfini
tive de sa propre violence. Pythagore est une
sorte dHercule sans massue, qui en faisant
appel aux dieux vengeurs et aux Furies, obtient
promptement justice pour les faibles et les
opprims.

XIV

SUPPLICE ET MORT DE POLYCRATE

Tandis que Pythagore sinstallait Crotone


et commenait y rpandre les bienfaits de sa
doctrine, accueilli avec empressement par une
population qui le considrait comme un mes
sie, avide quelle tait desprances supra-terrestres, Polycrate, toujours avide, lui, de biens
temporels, rpondait au perfide message dOroits, en lui dpchant son ministre. Oroits
avait fait remplir de pierres huit grandes caisses,
ne laissant que juste la place dtaler la sur
face une couche de lingots dor. A peine Mae
andrios tait-il dbarqu que le satrape lui
faisait voir les caisses et lui en soulevait les
couvercles devant ses yeux blouis. Sans perdre
de temps, le ministre, repassa le bras de mer
qui spare lAsie de Samos pour rendre compte
Polycrate de sa mission. Et Polycrate se
rsolut franchir son tour le dtroit pour
traiter avec Oroits. Ce ntaient pourtant pas
les avertissements et les bons conseils qui lui
avaient manqu. Ses devins lui avaient plu
sieurs reprises signal le danger; ses amis avaient
fait tout leur possible pour le dtourner de
cette aventure. Sa fille surtout avait manifest
une grande inquitude : elle avait eu un rve

210 P Y T H A G O R E

FI X, S DAPOLLON

o elle avait vu son pre lav par Zeus et frott


donguents par le Soleil. Pour le retenir elle
lavait suppli jusquau moment mme du
dpart. Tout avait t inutile. Polycrate stait
obstin dans sa funeste rsolution; au lieu de
cder laffection de sa fille, il lavait mme
menace de ne pas lui donner de mari, si elle
insistait encore : Jy consens avec joie, lui
avait-elle rpondu, car je prfre le malheur
de ne point me marier celui de perdre mon
pre.
Sourd toutes les mises en garde et toutes les
prdictions, Polycrate stait donc embarqu.
Il avait emmen avec lui un groupe damis
fidles ou intresss, parmi lesquels se trouvait
Dmocde. Ce qui devait arriver ne stait pas
fait attendre. A peine Polycrate tait-il d
barqu, quOroits semparait de sa personne
pour le faire prir sur la croix comme un vil
esclave. Ainsi la mort du beau tyran ralisait
exactement le rve de sa fille, puisque son
cadavre, cartel sur la croix, fut en effet lav
par les pluies de Zeus et oint par le soleil dont la
chaleur en fit suinter les humeurs. Amasis ne
stait pas tromp : le bonheur insolent de
Polycrate se terminait par une fin lamentable,
et lmeraude retrouve dans le ventre du pois
son brillait maintenant sur une main de cadavre.

Oroits relcha les Samiens qui avaient accom


pagn Polycrate, mais il garda comme esclaves
les trangers. Il ne tarda du reste pas tre
puni de son crime. Darius fit tomber la tte du
satrape sous le coup de imeterre dun de ses
propres gardes. Il fit transporter Suse, sa

SUPPLICE ET MORT DE POLYCRATE

211

capitale, tout ce que possdait Oroits en fait


de meubles ou de personnes 1. Cest ainsi que
Dmocde eut loccasion de gurir le Grand Roi
qui stait dmis le pied en tombant de cheval.
Darius, reconnaissant, le combla de prsents,
parmi lesquels se trouvaient deux chanes dor.
Dmocde lui demanda sil voulait ainsi dou
bler son esclavage. Le mot plut Darius qui
fit alors conduire le mdecin dans lapparte
ment de ses femmes. Sitt que les eunuques
eurent annonc au harem la visite de celui qui
avait rappel leur seigneur et matre la vie,
elles sempressrent de remplir chacune une
tasse dor de pices du mme mtal et de loffrir
au mdecin. La quantit despces que Dmo
cde reut de cette manire fut si considrable
quun esclave se fit un beau pcule en ramas
sant les seules pices tombes des tasses dbor
dantes. Dmocde tait donc devenu fort riche
et possdait un grand train de maison. Cepen
dant le roi ne consentait pas se sparer de
lui, et ne lui donnait toujours pas la permis
sion de retourner en Grce. Pour obtenir sa
libration, le mdecin, qui dsirait vivement
revoir sa ville natale, nhsita pas suggrer
Darius dentreprendre la conqute de la Grce,
ou du moins lencourager dans cette entreprise.
Il profita pour cela de ce quAtossa souffrait
dune tumeur au sein. Il promit de la gurir
condition que, dans lintimit du lit, elle
rpterait loreille du roi tout un discours
1. Anacron fut appel Athnes par Hippias et
Hipparque, les fils de Pisistrate. Aprs leur chute, il
rejoignit Tos sa patrie. Lors de la rvolte des Io
niens contre Darius, il alla se rfugier Abdre, en
Thrace, o il mourut davoir aval de travers un ppin
de raisin.

212 PYTHAGORE FILS

daPOLLON

habilement compos qui le dterminerait cette


expdition. Le discours se terminait ainsi :
Satisfaites au dsir que je nourris depuis long
temps davoir pour servantes quelques-unes des
femmes de Lacdmone, dArgos, dAthnes, de
Corinthe dont jai entendu parler. Vous avez
un homme parfaitement en tat de vous donner
sur la Grce toutes les informations qui vous
seront ncessaires; cest celui qui vous a guri
le pied. Darius se laissa convaincre, et cons
titua une mission compose de quinze Perses
sous la conduite de Dmocde avec ordre de
visiter et dexaminer les ctes de la Grce.
Mais les Perses avaient ordre de ramener Dmo
cde une fois lexpdition termine. La mission
se rendit dabord Sidon o elle fit armer
deux trirmes et un vaisseau de transport
charg de prsents destins par Dmocde sa
famille. Les trois vaisseaux, aprs avoir reconnu
tous les points importants de la cte grecque,
se dirigrent sur lItalie et entrrent un jour
dans le port de Tarente. Dmocde, une fois
dbarqu, obtint facilement dAristophilide, qui
gouvernait alors les Tarentins, quil ft enlever
les gouvernails des trois vaisseaux et mettre en
prison, comme espions, les quinze Perses de la
mission. Aristophilide ne rendit la libert aux
Perses que lorsquil sut que Dmocde tait
arriv Crotone.
Les Perses, remis en possession de leurs
bateaux, poursuivirent Dmocde jusqu Cro
tone. Ils le rencontrrent qui se prompnait
tranquillement sur la place publique, et se
jetrent sur lui pour le ramener de force leur
bord. Mais les Crotoniates tombrent . coups de
btons sur les assaillants, qui durent rembarquer
aprs avoir t srieusement malmens. Au

MORT

POLYCRATE

moment o ils passaient bord, Dmocde les


chargeait dannoncer Darius son prochain
mariage avec la fille de Milon. Dmocde avait,
parat-il, sacrifi beaucoup dargent pour deve
nir le gendre de lathlte. Tels furent les v
nements, crit Hrodote, qui amenrent la pre
mire fois les Perses dans la Grce.

________

LA POLITIQUE PYTHAGORICIENNE 215

LA POLITIQUE PYTHAGORICIENNE

Nous sommes la veille des guerres mdiques.


Peu de temps aprs le retour de Dmocde
Crotone, Darius sempare de Samos sur laquelle
Maeandrios, aprs la mort de Polycrate, exer
ait le souverain pouvoir. A ce moment le
pythagorisme rayonne avec clat dans le sud de
la pninsule italique. Il y jouit du plus grand
prestige. Les esprits, fatigus des choses posi
tives, des spculations matrielles, staient tour
ns avec joie, avec enthousiasme mme, vers les
profondes et heureuses perspectives que leur
ouvrait la doctrine du Matre. On tait heureux
de parler dautre chose que de prix de revient,
de pourcentages, de fret de retour. Les clubs
pythagoriciens staient multiplis. Il sen tait
cr Tarenfe, Hracle, Tauromnium,
Rhgium, Himre, Catane, Agrigente et
mme Sybaris. Certains vont jusqu pr
tendre que les Lucaniens, les Messapiens, voire
les Etrusques et les Romains staient empresss
de venir prendre leur part de la bonn$ parole,
et que les chefs de gouvernement e^ les lgisla
teurs taient accourus pour profiter des bons
conseils de Pythagore. Mais les biographes en
prennent leur aise avec la chronologie. Ou

bien ils anticipent sur les vnements, ou bien


au contraire ils restent bien en retard, car des
personnages comme Zaleucos de Locres, Charondas de Catane et le bon roi Numa vivaient
antrieurement Pythagore. En ce qui con
cerne les Romains, ils taient alors les sujets de
Tarquin le Superbe, et Cicron est le premier
reconnatre que cest une grossire erreur de
placer le sjour de Pythagore Crotone au
temps de Numa, lequel tait mort depuis un
sicle et demi 1. Il nen est pas moins vrai que
le pythagorisme primitif ne se confina pas au
sud de la pninsule puisque vers 320 avant
Jsus-Christ durant la guerre des Samnites, les
Romains, sur lordre dApollon Pythien, dres
srent place des Comices, en face de la statue
dAlcibiade, le plus brave de tous les Grecs, celle
de Pythagore, le plus sage; monument que plus
tard Sylla fit disparatre pour la construction
de la Curie (Pline, N. H.).
Nempche que le bon Numa fut toujours
tenu par ses compatriotes comme suspect de
pythagorisme, et que les pres conscrits, en leur
rigide sagesse, firent brler la moiti des livres
enterrs avec lui, et dterrs en 181 avant
Jsus-Christ comme contenant des doctrines
subversives propres corrompre la religion
officielle et branler les fondements de ltat.
1. La lgende concernant Numa reprsenterait
(du moins) comme lcrit M. A. Grenier (Le Gnie
romain) un souvenir de linfluence exerce Rome
par des ides morales et par lactivit lgislative
issues, dans lItalie mridionale, des enseignements
du grand philosophe .

216 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

***
Quoi quil en soit de ces erreurs chronolo
giques, elles prouvent combien le pythagorisme
fit sensation, en exaltant les esprits et en sus
citant de grandes esprances. On se prcipita
avec avidit sur cette nourriture spirituelle,
nourriture dimmortalit, vritable npenths,
prcieuse ambroisie. Les conversions se prci
pitrent. Il y en eut dclatantes. Ne raconte-t-on
pas que Symichus, tyran des Centorupini, avait
dpos le pouvoir et distribu tous ses biens
pour suivre la nouvelle doctrine?
La maison de Crotone, qui comportait au
dbut trois cents adhrents, prit en peu dannes
une place de plus en plus importante dans la
vie morale, sociale et politique de la ville, peuttre mme dans celle dun nombre important
dautres cits environnantes o elle aurait eu
des filiales 1. Dans les premiers temps linstitut
pythagoricien se garda bien dailleurs dinter
venir dans les affaires publiques. Pythagore se
contente dagir en exerant une influence phi
losophique sur les ides et les murs des magis
trats et des citoyens, dont beaucoup sont
admis dans la congrgation. Linstitirpan
dait dautant plus facilement sa doctrine que
ses membres ne vivaient pas clotrs et conti
nuaient, comme les adeptes du tiers ordre dans
les congrgations chrtiennes, vivre dans leur
condition dhommes privs. Le pythagorisme ne
permet pas de se dsintresser de la vie sociale;
ce nest pas une doctrine de reclus et de solii
1. Selon Delatte lexistence de ces filiales est dou
teuse. Dans les autres cits, il ny aurait eu qu ac
tivit sporadique de la secte.

LA POLITIQUE PYTHAGORICIENNE 217

taires; elle enseigne linterdpendance, la cor


respondance de toutes les parties de lUnivers
et de tous les tres qui lhabitent. Dans le Cos
mos toutes les parties vivent la vie de lensemble,
tandis que lensemble vit celle des parties.
Loin denseigner lindiffrence et labstention en
matire politique, Pythagore prconise, mieux
que cela, il exige la participation : cest une loi
organique universelle laquelle on ne peut se
dispenser dobir. Celui qui ne consacre pas une
part de son temps aux affaires publiques manque
ses obligations envers le Cosmos. Il y a, dit
Architas de Tarente, deux directions rivales de
la vie qui se disputent la prfrence : la vie pra
tique et la vie philosophique. La plus parfaite
de beaucoup est celle qui les runit toutes deux
et, dans chaque voie diffrente, se prte et
sharmonise aux circonstances. Nous sommes
ns pour une activit rationnelle, que nous
appelons pratique. La raison pratique nous con
duit la politique; la raison thorique la
contemplation de luniversalit des choses *.
Selon le programme des tudes pythagori
ciennes, les jeunes gens reoivent une duca
tion civique. Ils suivent des cours sur les tra
ditions t les lois de la cit, afin quayant
atteint leur majorit, ils soient bien assouplis
la mcanique des affaires publiques. Les lois ne
doivent pas tre graves sur les maisons et
sur les portes, mais dans les curs des citoyens.
Pythagore ne permet mme pas aux vieillards
de se retirer compltement de la vie politique.
Tout vieillard a le devoir de mditer sur ses
expriences et de faire profiter de ses mdita
tions les nouvelles gnrations; il doit clairer
1. Traduit par Ed. Chaignct, op. cit.

218 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

de ses lumires acquises au cours dune longue


vie les dlibrations publiques; cest lui
dexercer la justice comme tant le plus
mme de manier la redoutable balance avec
impartialit et prcision.
Pythagore nest donc pas de ceux qui
craignent la politique comme une peste et qui
se retirent dans leur coin, bien calfeutrs, pour
viter les claboussures et ne pas entendre les
cris discordants de la place publique. Au con
traire, sil y a des discordances, cest au philo
sophe de les faire disparatre et de rtablir
lharmonie des contraires. Loin davoir la per
mission de se rfugier dans une tour divoire ou
dans ces temples sereins dont parlera plus tard
Lucrce, Tardent disciple dEpicure, il a pour
mission de rappeler les hommes lobservation
des lois qui rglent lordre universel. Mais il
semble bien que Pythagore ne veuille dabord
sattribuer quun rle rgulateur, et quil nait
nullement lintention de renverser lordre exis
tant, pour y substituer sans transition un nou
veau gouvernement selon ses ides et prendre
en mains lui-mme la direction des affaires.
***
Nous avons vu que Pythagore, en arrivant
Crotone, avait prononc devant le Snat une
profession de foi o il affirmait notamment
quil ny avait rien de pire que lanarchie, et
que le premier devoir du citoyen tait de la
combattre et de porter secours la loi. En vertu
de quoi Pythagore demandait aux Crotoniates
dlever un temple aux Muses, chur indisso
luble qui prside lharmonie universelle, afin
dobtenir de leur intervention le maintien de

LA POLITIQUE PYTHAGORICIENNE 219

lordre et de la paix dans la cit. Les snateurs


ayant reu la patrie comme un dpt prcieux
ont charge de la conserver et de la dfendre, et
pour cela ils sont tenus de faire rgner la jus
tice sur tous. La justice politique et sociale est
une des parties de lordre cosmique; la loi sur
terre, parmi les hommes, est reprsente par le
gouvernement, de mme que chez les dieux elle
est reprsente par Thmis et dans les Enfers par
Dik. Aussi Pythagore insiste-t-il sur la nces
sit dtablir des lois conformes aux besoins
de lharmonie, de les dfendre et dy obir.
Lhomme soucieux de son destin ne saurait
vivre que dans lobissance aux lois. Comme un
pre de famille demandait Xnophile, pytha
goricien, dans quelles conditions son fils pour
rait recevoir la meilleure ducation, Xnophile
rpondit que ce serait en vivant dans une ville
bien police. La loi est dorigine et dessence
divines. On doit lui vouer un vritable culte,
comme aux dieux, aux hros, aux damons et
aux parents. Le mpris de la loi amne rapide
ment la dcadence de la cit. Aussi doit-on fuir
tous les excs dune prosprit matrielle qui,
en flattant les sens et en dveloppant lorgueil,
ruinent le respect de la loi. Et mme il ny a rien
de mieux que les misres, les fatigues et les dif
ficults pour cimenter ldifice de la cit.
*
**
*
Pythagore ne se fie gure aux bons instincts
de lindividu : Quy a-t-il de plus vrai? Que
mchants sont les hommes. Il faudra attendre
Platon pour une rhabilitation, du moins par
tielle, de la nature humaine (nul nest mchant

220 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

volontairement) .Pour tourner la nature hu maine


vers le bien, certes Pythagore estime avant
Platon quil est ncessaire dclairer lintelli
gence, mais il se montre aussi partisan dagir
sur la volont en lui imposant une discipline
conue selon la hirarchie naturelle, et dont
lapplication soit confie une autorit sup
rieure qui dtienne ses pouvoirs de la divinit.
Une telle thorie aboutissait, semble-t-il, lins
tauration dun gouvernement thocratique. Il
tait craindre que les Pythagoriciens ne
sarrogeassent le privilge, fond sur linitia
tion aux mystres, dtablir sur la population
de Crotone une sorte de dictature morale de
droit divin, analogue celle que Calvin fera r
gner Genve, dictature soutenue par les deux
armes de la dnonciation et de linquisition.
Ceux qui ne chtient pas les mchants prtent
la main au tort caus aux gens de bien. On
est encore une poque o la loi ntant pas
encore bien assise, ni la justice solidement
organise, ni ladministration bien constitue, la
dfense de la cit ncessite la coopration de
tous les honntes gens, qui se sentent les coudes
dans une organisation de sauvegarde mutuelle
contre les coquins. Tout citoyen a le droit et le
devoir de se considrer comme un policier, un
juge et un justicier.
Toutefois il na jamais t dans les intentions
de Pythagore de remanier la cit en faisant
appel la force et la contrainte. La justice,
enseigne-t-il, sexprime par des rapports num
riques; elle est gale pour tous par un effet
de rciprocit mathmatique; nul ne saurait
y chapper. Pythagore lidentifie au premier
nombrecarr, parce quil est le seul qui soit
form du mme nombre par addition ou par

LA POLITIQUE PYTHAGORICIENNE 221

multiplication : 2 + 2 = 2 x 2. Le carr form


sur 2 est le seul dont le primtre soit numrique
ment gal la surface. Nous nentrerons pas
dans le dtail, parfois bien compliqu et subtil,
de toutes les spculations pythagoriciennes sur
le symbolisme moral et politique des nombres,
dautant plus quil y a beaucoup de variantes
selon les auteurs. Elles aboutissent toutes
cette dfinition que la justice est le pouvoir
daccorder ce qui revient chacun selon son
mrite; le droit le plus conforme la justice
est le droit proportionnel, qui est le droit natu
rel, et ce droit proportionnel est assur dans
lEtat par la constitution aristocratique (quil
ne faut pas confondre avec loligarchique ou
timocratique), laquelle est conforme la pro
portion subcontraire ou harmonique, ralise
lorsque le premier terme dune srie dpasse le
deuxime dune fraction de lui-mme identique
la fraction de lui-mme dont le deuxime
dpasse le troisime. Soit la srie 12, 8, 6.
12 dpasse 8 de 1/3, 4 tant le 1/3 de 12; de
mme 8 dpasse 6 de 1/3, 2 tant le 1/3 de 6.
Le droit oligarchique (ou tyrannique), lui, est
reprsent par la proportion arithmtique, celle
o la quantit dont le premier terme dpasse le
second tant gale celle dont le deuxime
dpasse le troisime, le rapport des plus grands
termes est moindre que celui des plus petits,
soit 6, 4, 2. Le droit dmocratique enfin, troi
sime forme du droit, trouve son expression
dans la proportion gomtrique o le rapport
des plus grands termes est gal au rapport des
plus petits, soit 8, 4, 2.
La meilleure forme du gouvernement serait
donc la forme aristocratique base sur la^proportion subcontraire ou l^armonique, qui donne

222 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

chacun selon ses mrites et organise hirar


chiquement lEtat. Gomtriquement, on la re
prsente par le triangle rectangle dont lhypo
tnuse est gale 5, et les cts de langle droit
respectivement gaux 3 et 4, parce que dans
ce triangle lhypotnuse est commensurable avec
ses cts. Dans ce triangle, daprs Plutarque,
3 reprsente le magistrat, 4 le simple citoyen,
et 5 la justice elle-mme. Le primtre reprsen
terait la valeur du citoyen, et laire ses droits
politiques.
A ces considrations dordre mathmatique
Pythagore en ajoutait dautres dordre astrono
mique et musical. Lordre de la cit doit se
conformer la chorgraphie des astres autour
du feu central, du foyer sacr qui claire et
rchauffe le Cosmos. Or cette danse cleste est
conforme aux rgles des intervalles musicaux.
Archytas dans son Pri Nom (de la Loi) dcla
rera que: La loi est lme et la vie de lhomme
comme lharmonie est loue et la voix.
La politique pythagoricienne cherche donc
obtenir laccord des parties de la cit. Cette
harmonie ne saurait tre obtenue quen se con
formant la proportion subcontraire, laquelle
prside toute la nature conformment la
providence apollinienne. Cest Apollon en effet
le sublime accordeur de la lyre universelle. Il a
pour auxiliaires ceux qui ont reu la grce de
linitiation mathmatique. Nul nentre ici sil
nest gomtre , est-il crit la porte du temple
de Delphes. Apollon est linspirateur des belles
ralisations politiques, de mme que des po
tiques. Aucune uvre humaine nest aussi sem
blable lunivers et aussi digne des dieux que
laccordement dune ville bien police.

LA POLITIQUE PYTHAGORICIENNE 223

*
**
Cest ainsi que linstitut pythagoricien rpand
dans Crotone les principes dune nouvelle poli
tique dessence thologique et scientifique la
fois, qui soppose dune part la politique
dmocratique, dautre part la politique oli
garchique, et qui dailleurs, remarquons-le, nest
gure autre chose quun socialisme hirar
chique la manire de ceux que rveront vingtquatre sicles plus tard Saint-Simon dune part
et Fourier de lautre, selon les formules : A
chacun selon sa capacit, chaque capacit
!S (Saint-Simon); chacun selon
travail et son talent (Fourier).
Tout va fort bien dans les dbuts. Les ides
de Pythagore ne rencontrent pas dopposition.
La propagande des Pythagoriciens, en sinsi
nuant dans tous les milieux, leur permet de
prendre pied peu peu dans les affaires publiques
et de sy assurer une place prpondrante. Cela
se fait sans heurts, sans secousses, sans bruit,
selon les vux mmes du Matre qui se refuse
tout bouleversement brusque de la constitu
tion, toute attitude rvolutionnaire.
Mais la situation potique Crotone, malgr
son calme apparent, nen contenait pas moins
des germes de graves dissensions, et ctait
linsouciante, la joviale Sybaris qui allait four
nir, pour son propre malheur, loccasion de
ces troubles la suite desquels la secte allait
tre dissoute et disperse.

XVI

CHUTE DE SYBARIS
/
A Sybaris le populaire sagitait, fatigu den
tretenir de sa sueur les plaisirs dune classe pri
vilgie. Sans doute lui rptait-on, selon un
sophisme qui na cess davoir cours, que lin
dustrie de luxe, entretenue par llgance des
murs, lui fournissait son gagne-pain, et que
ce sont les oisifs qui, en dfinitive, nourrissent
les travailleurs. Mais le peuple nen constatait
pas moins que de ses peines il ne lui revenait
que quelques crotons et rogatons, et quil
restait vtu de haillons, alors que les oisifs
ne. cessaient de festoyer ou de promener par
les rues leur nonchalance impertinente. Nous
sommes assez mal renseigns sur ce qui se pas
sait alors Sybaris crise de chmage peut-tre,
crise conomique, la suite de la rvolte de
lIonie et de Milet contre Darius? En tout cas,
le parti populaire, dirig par Tlys, sy tait
empar du pouvoir. Or les Pythagoriciens
avaient un groupement, sinon une section
Sybaris. Sans doute prirent-ils parti ouverte
ment contre les dmocrates. Ils suscitrent si
bien lanimosit du populaire quils lameutrent
contre eux. On les poursuivit; quelques-uns
furent tus; un bon nombre quitta Sybaris pour
>

CHUTE DE SYBARIS

225

se rfugier Crotone lombre de la maisonmre.


Il faut croire que Tlys et le parti dmocra
tique leur en voulaient particulirement, car le
nouveau gouvernement sybarite se hta den
voyer Crotone une dlgation charge de
rclamer lextradition des pythagoriciens rfu
gis. Parmi les membres de cette dlgation
sen trouvait un qui avait frapp de sa propre
main lun des Pythagoriciens tombs Sybaris;
il y avait aussi le propre fils de linstigateur de
la rvolution populaire.
Les citoyens de Sybaris sadressrent direc
tement Pythagore, comme si celui-ci poss
dait la haute main sur toutes les affaires crotoniates. Dailleurs la confrrie hbergeait les
fugitifs, sans doute dans le temple des Muses.
Et cela est dautant plus vraisemblable que les
dlgus commencent par contester lessence
apollinienne de Pythagore, comme si celui-ci,
pour appuyer sa fin de non-recevoir, avait
dabord invoqu la volont du dieu dont il se
prsentait comme lincarnation. Les dlgus
essayrent de corrompre Pythagore. Pytha
gore refusa leurs prsents; il invoqua le carac
tre sacr du droit dasile, et comme les dl
gus allaient passer outre, il leur interdit de
toucher aux rfugis venus en suppliant au
pied des autels. Et comme un dlgu lui deman
dait par manire de raillerie, de bien vouloir
puisquon disait quil faisait de temps en temps
un voyage aux Enfers, se charger dune lettre
pour son pre dfunt, Pythagore lui rpliqua
que, lorsquil faisait le voyage, ce ntait pas
prcisment pour aller y converser avec des
impies.
Cest ainsi que Jamblique expose la gense de

226 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

laffaire. Diodore' de Sicile (XII, 9) raconte, lui,


que les dlgus sybarites sadressent directe
ment au snat de Crotone, et la majorit de
lassemble, aprs une longue discussion, met
lavis que, pour viter la guerre, le mieux est
de livrer les suppMRts. Sans doute, les sna
teurs noublient pas que Sybaris avait t
nagure lallie de Crotone contre Siris. Cest
alors seulement que Pythagore serait inter
venu, et aurait russi retourner compltement
lopinion. Finalement le Snat avait vot contre
lextradition, et avait dcrt lunanimit la
guerre contre les Sybarites. Ils comptaient peuttre aussi par cette guerre se relever de la honte
du dsastre essuy sur les rives de la Sagra.
***
La guerre fut donc dclare (511). La popula
tion de Crotone laccueillait avec satisfaction;
lexpdition prenait le caractre dune vri
table croisade contre Sybaris limpie et la dver
gonde qui dailleurs sest moque de tous les
avertissements divins : celui dHra qui, sortie
de son temple, a vomi une bile noire sur lagora,
et celui dApollon qui, Delphes, a lanc
contre elle un flot danathmes. Et puis on ntait
pas fch dtendre son hgmonie, en sempa
rant de Sybaris, sur tout le sud de la pninsule.
Bien que Sybaris dispose de ressources sup
rieures, on est convaincu que ce ne sera quun jeu
de la rduire sa merci. Les Sybarites nont
pas lme guerrire, et ils ne se sont gure proc
cups de mettre leur ville en tat de dfense. Ils
ne tiendront pas. Pour les Crotoniates, quelle
belle proie en perspective, quel magnifique
butin partager!

Cest Milon, revtu dune peau de lion et


arm dune massue comme Hracls, protecteur
de Crotone, qui prend le commandement des
troupes, accrues dun corps dauxiliaires com
pos dmigrs spartiates commands par Drieus, frre de Lonidas, celui des Thermopyles.
Comme Milon appartenait la secte, il est vi
dent que les Pythagoriciens ont pris une part
importante laffaire. La bataille fut livre
sur la frontire, au passage du Trabis. On
raconte, que, pour mettre en droute la cava
lerie sybarite, Milon neut rien dautre chose
faire que de lui opposer une troupe de musi
ciens. Les Sybarites, au lieu de dresser leurs
chevaux au combat, leur apprenaient danser
pour figurer dans les parades. Aussi peine
ces btes eurent-elles entendu le son des fltes
quelles se mirent caracoler comme des che
vaux de cirque, selon leur habitude. Leur esca
dron ne sut rsister la charge de la cavalerie
croloniate, qui les bouscula de telle sorte que,
dans leur dbandade, ils rompirent les rangs de
linfanterie masse en seconde ligne. Les troupes
sybarites abandonnes par leurs allis se retran
chrent dans la ville. Tlys fut massacr par
le peuple, et Sybaris tomba soixante-dix jours
aprs louverture des hostilits.
Les Crotoniates se laissrent enivrer par leur
facile victoire au point de raser compltement
la ville aprs en avoir expuls la population. On
a peine faire retomber la responsabilit de ces
mesures cruelles, froces sur Pythagore. Com
ment, tant donns ses principes de modra
tion, aurait-il permis de tels excs? On peut
supposer que le parti contenait dj des l
ments extrmistes, des fanatiques, des enra
gs pour qui tous les moyens taient bons, le

feu comme le fer, pour obtenir le triomphe de


leur idologie. Milon, sous sa peau de lion, a bien
lair de jouer le rle de justicier; il nettoie les
curies dAugias. Sybaris disparat en une jour
ne de cette brillante guirlande de cits qui
ceignaient les rivages de la Grande-Grce, et
pour en effater dfinitivement la trace, on
dtourne sur elle le cours du Crathis, aprs
avoir appel la colre des dieux contre ceux qui
tenteraient de la relever.
***
Plus tard, en 443, les Athniens rassemblrent
les lments dune colonie qui se chargea dai
der les Sybarites rtablir leur cit quelque
distance du site ancien. On donna cette nou
velle Sybaris le nom de Thurioi. Hrodote fai
sait partie de lexpdition.

XVII

TROUBLES A CROTONE
DISPERSION DE LA SECTE
ET MORT DU MAITRE

La victoire sur Sybaris allait avoir de graves


rpercussions politiques, en suscitant mille con
voitises loccasion du partage des terres qui
appartenaient la cit dtruite. F. Lenormant
crit ce sujet que la destruction de Sybaris
condamna du mme coup luvre de la colo
nisation hellnique de lItalie mridionale un
chec irrmdiable et lui donna le coup de la
mort. En ne le comprenant pas, le philosophe
de Samos et ses disciples montrrent quils pou
vaient tre de bons lgislateurs, mais quils
ntaient pas des hommes dEtat, et quils man
quaient absolument de lintelligence de la grande
politique... Dtruire Sybaris, ctait commettre
un acte contraire aux intrts les plus mani
festes de lhellnisme occidental... Ctait ou
vrir dans ldifice si bien commenc de la colo
nisation grecque une brche par o lennemi
(Etrusques et Samnites) ne pouvait manquer
de se prcipiter pour latteindre au cur mme .
Les Pythagoriciens, aprs cette victoire,
semblent bien tre les matres du snat de
Crotone. Ils ont de leur ct la haute socit,

230 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

la classe dirigeante, celle qui possde largent


et les dignits. La bourgeoisie compte sur les
confrences de la secte pour maintenir le peuple
dans le calme et lobissance, en lui faisant com
prendre quil ne doit pas viser au-del de ses
modestes mrites et que les peines quil endure
sont bonnes et salutaires. Or les proltaires, qui
voient les bourgeois se faire la part du lion sur
les dpouilles de Sybaris, commencent mur
murer. Il nest pas difficile dimaginer leurs pro
pos :
Mni.^e nen demande pas lourd; je ne
suis pas crant; un bout de terre seulement
pour y planter quelques lgumes.
Bien sr, on est tous comme a parmi les
petits; on na pas grand apptit, habitus quon
est se serrer la ceinture. On nest pas comme ce
vorace de Milon, qui mange la moiti dun
buf son dner. Cest encore lui qui va prendre
le plus gros morceau, avec ceux de sa clique.
Ils ne te laisseront pas seulement la place de
semer un pois chiche.
a, cest sr. Ces Pythagoriciens, avec
leurs airs de ne pas y toucher, ils ramassent
tant quils peuvent, et ils sont maintenant les
matres. Ils dirigent tout par en dessous.' Et
cest des gens qui mprisent le peuple; ils nous
considrent comme des galeux; ils ne nous tou
cheraient pas la main; ils scartent de nous
quand ils passent; 011 dirait quils ont peur de se
salir rien qu nous regarder.
Tel tait le genre de propos que lon pouvait
entendre dans" les quartiers populaires. Latti
tude distante, sinon mprisante, des Pythagori
ciens les faisait considrer par les gens du
peuple comme des ennemis. Les membres de
la secte avaient une propension se prendre

TROUBLES A CROTONE

231

pour des tres dexception, diffrents des autres


mortels, devant lesquels la masse navait qu
sincliner et se taire. En dpit de leurs prin
cipes, ils en venaient tenir lhomme de la
rue pour un tre avec lequel ils navaient rien
de commun. Par ailleurs, leur club des TroisCents, leur Sundrion avait pris laspect dune
htairie politique; elle avait tendance impo
ser ses directives lEtat et rgler les affaires de
la congrgation sans mme tenir compte de
lopinion des autres adhrents. Cette attitude
tait faite pour inquiter les esprits libres et
pour gner certaines ambitions, lgitimes ou
non. Aussi vit-on bientt sorganiser contre la
secte un parti dopposition qui naturellement se
prsenta comme le champion des ides dmo
cratiques. A cette poque du reste le vent souffle
un peu partout la dmocratie. Harmodius et
Aristogiton dgainent leurs poignards contre les
Pisistratides, tandis que Tarquin le Superbe est
chass de Rome par Brutus (510).
Cest alors quintervient un personnage du
nom de Cylon pour tirer parti des sentiments de
mfiance et dhostilit du peuple lgard de la
secte et organiser contre elle un front dmo
cratique. Ce Cylon qui donne son nom la
coalition anti-pythagoricienne appartenait dail
leurs une des familles les plus nobles et les
plus riches de Crotone, et il ajoutait la sup
riorit de sa condition sociale des dons ind
niables dorateur et dhomme politique. Ctait,
selon Diodore de Sicile, un caractre violent,
indisciplin, imprieux. Nous sommes tents de
nous le reprsenter sous les traits de Mirabeau.
Daprs Aristoxne, dont le rcit nous a t
transmis par Jamblique, Cylon aurait ameut les
Crotoniates contre Pythagore et ses disciples par

"F-

232 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

dpit de ne pas avoir t lui-mme admis comme


membre de la secte. Il aurait essay dentrer
dans lordre par ambition politique, parce quil
pensait que ctait de l que soufflait le vent.
Il esprait un rle de premier plan dans lhtairie pythagoricienne, grce son argent et ses
talents. Or aprs une priode dpreuves, Py
thagore lvince. Le Matre a reconnu que 'ses
intentions ne sont pas absolument pures, et
quil y a une bonne dose darrivisme dans son
cas. Dfinitivement conduit, sans appel, le
candidat, doublement furieux dtre considr
comme un indsirable et davoir t trop bien
devin, tourne ailleurs ses esprances, et se
pnAet de faire payer cher aux Pythagoriciens
lanront quil vient de subir. Il commence sa
campagne, une campagne systmatique de dni
grement. Il sagit de dconsidrer la secte dans
lesprit public, ensuite de lui retirer son influence
dans la direction des affaires, en liminant ses
membres de tous les postes de commandement;
enfin dobtenir la dissolution de la socit,
comme constituant un complot permanent
contre la sret de lEtat. Pour atteindre ce
but, les Cyloniens emploieront tour tour la
propagande calomnieuse et diffamatoire, la
manoeuvre politique et laction directe.

Conformment leur programme, les Cylo


niens font circuler dans la rue et sur la place
publique toutes sortes de faux bruits et de
ragots, destins ruiner la rputation de la
secte et monter contre elle lesprit du popu
laire. On suggre que dans les chambres secrtes
du foyer pythagoricien se passent des horreurs

TROUBLES A CROTONE

233

contraires la religion et aux bonnes murs;


on accuse les Pythagoriciens denlever les petits
enfants pour les sacrifier au cours de leurs cr
monies initiatiques. On ajoute que, sils inter
disent de tuer les animaux, cest pour obtenir
bref dlai la disparition de la race humaine.
La propagande fait de rapides progrs, dautant
plus que linfluence sociale et politique de la
socit nest pas sans inquiter certains int
rts et certaines ambitions au sein mme de la
bourgeoisie. La population dsormais ne se
contente plus de simples plaisanteries lgard
des membres de lordre, et de ricaner sur leur
passage. On se met leur jeter des pierres. Les
Cyloniens trouvent facilement sur les quais et
dans les bas quartiers des trane-savates qui,
pour quelques drachmes, se chargent de cette
besogne. Une fois les esprits bien monts, on
organise le complot destin dbarrasser dun
seul coup Crotone de la confrrie.
*

* *

Quelle fut donc lattitude de Pythagore en


prsence de cette campagne de calomnies et
de ces perscutions? Qua-t-il dit? Qua-t-il
fait? Quelles mesures a-t-il prises pour parer la
menace? A notre grand tonnement, nous appre
nons (par Aristoxne) quil se retire subitement
Mtaponte. Un vrai coup de thtre et qui
franchement nous doit. Quoi? Voil celui que
nous considrions comme un envoy du ciel,
voil le Sauveur, le Messie qui a lair davoir
peur au point de fuir ses responsabilits, voire
de renier sa doctrine en se mnageant une douce
retraite, alors que ses disciples vont avoir
se dbattre contre les pires difficults et

234 PYTHAGORE FILS DAPOLLON

dfendre leur vie contre des adversaires impi


toyables, faire face une bande de nervis
arms de poignards, de matraques et de torches!
Il y a l quelque chose de gnant et de bien
dconcertant pour les admirateurs du Matre.
Aurait-il donc dsespr soudain, aurait-il dout
non seulement des autres, mais de lui-mme et
dApollon, au point de capituler devant la per
versit humaine? Lhypothse est plausible. Le
Christ lui-mme plus tard aura son heure de
dcouragement. Quy a-t-il de plus vrai? Que
mchants sont les hommes? Mais Pythagore
naurait-il retenu de son catchisme que cet
article pessimiste? On hsite tout de mme le
croire. Aussi lassertion dAristoxne touchant
cette retraite prcipite Mtaponte est-elle
contredite par dautres auteurs qui, pendant
toij^b ces affaires, placent son voyage Samos
et sa visite au chevet de Phrcyde mourant.
Mais cela pourrait bien ntre que lexcuse de
disciples qui veulent maintenir intacte la rpu
tation de leur matre. La meilleure explication,
autorise par l'Histoire miraculeuse dApollonios, serait que Pythagore ait t fch de cons
tater que, dans la congrgation crotoniate, les
proccupations, voire les apptits politiques,
laient emport chaque jour davantage sur les
autres, et quil ait prvu et prdit la cata
strophe qui devait en rsulter. Car Cylon navait
pas absolument tort. La classe des politiques
dans la secte tait devenue particulirement
remuante; elle prtendait imposer ses manirx
de voir toute la communaut. Elle formait
une section dextrmistes qui, moins soucieuse
de mathmatiques que dexpriences sociales,
cherchait en semparant des postes les plus
importants, imposer aux Crotoniates une dic

TROUBLES*A CROTONE

235

tature thocratique que lon pourrait compa


rer celle que les Jsuites feront peser sur le
Paraguay, et mme tendre sa domination
sur toutes les cits de la Grande-Grce et de la
Sicile; elle tendait faire de la congrgation
une sorte dtat dans ltat.
\ Or, le Matre nentendait certes pas que sa
doctrine servt couvrir de misrables ambi
tions personnelles, ni satisfaire un vil besoin
de puissance. Avec son habituelle pntration
desprit, il prvoyait quelles suites dsas
treuses ces prtentions risquaient daboutir. On
conoit assez bien comment, dans ces condi
tions, il a estim, peu de temps aprs la chute de
Sybaris, vers 510, que le mieux tait de rprou
ver cette fcheuse tendance en prenant une
sage retraite Mtaponte, o se trouvait sans
doute un groupe de disciples fidles au vri
table esprit de sa doctrine, et qui entoureront
ses dernires annes de soins attentifs et dun
culte fervent. Il pensait peut-tre aussi, en
sloignant de Crotone, apaiser lanimosit du
populaire. Il laissait dailleurs derrire lui des
hommes de confiance, dexcellents lieutenants
pour prendre en mains pendant son absence les
affaires de lInstitut.
Ce serait donc dune manire toute simple,
presque banale, que se serait acheve la vie du
Pythios, du divin Pythagore. Il serait mort en
effet tranquillement dans son lit en sentrete
nant avec quelques fidles. Rien de plus. Alors
quon a recueilli sur les lvres de mourants
beaucoup moins intressants des paroles main
tenant passes ltat de proverbes, les dis
ciples de Pythagore ne nous ont transmis aucun
souvenir prcis, aucune parole significative. Mais
quavait-il dire au fait? Il navait pas con-

236 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

TROUBLES A CROTONE

vaincre ses disciples de limmortalit de lme,


comme plus tard Socrate. On imagine plutt
quau chevet de Pythagore rgne un silence
profond : il ne convient pas de troubler le Matre
qui, lapproche de la mort, entend, de plus en
plus distinct, le chant des sirnes.
Polycrate est mort sur la croix, Pythagore
dans son lit. Nous voudrions que ce ft le con
traire; nous pensons que le martyre, la passion,
taient la conscration obligatoire de cette quasi
divine existence. Une condamnation mort
tait attendue pour dramatiser le dnouement
de cette existence, ou bien une mystrieuse
disparition, ou bien une mort hroque en
plein combat. Aristoxne nous doit. Aussi
allons-nous voir que certains auteurs, peu satis
faits de cette fin sans aurole, ont prsent les
v^flUnents dune faon plus avantageuse, du
moins en apparence, pour la gloire du sage et
lillustration de sa doctrine.
*
**
Aprs le dpart de Pythagore pour Mta
ponte, lcole de Crotone continue tre en
butte aux attaques des Cyloniens. Mais le parti
dmocratique commence prsenter pour les
conservateurs un danger beaucoup plus grand
que lhtairie pythagoricienne. Les Pythago
riciens restent un parti dordre et de scurit
publique, respectueux de la tradition. Il se pro
duit donc une coalition entre conservateurs et
pythagoriciens pour opposer un barrage au front
cylonien qui menace de tout renverser, et les
conservateurs acceptent volontiers une place
de second rang dans cette coalition.
3>ans une nouvelle phase de lvolution des

237

partis politiques Crotone, les dmocrates, ga


gnant chaque jour du terrain, remportent sur
les aristocrates des victoires essentielles : ils
obtiennent en particulier laccession de tous les
citoyens aux charges publiques et mme la
cration dune chambre des reprsentants du
peuple, dsigns par voie de tirage au sort,
habilits examiner et contrler les comptes
des magistrats. Les Pythagoriciens, parmi les
quels se trouvait maintenant Dmocde, ne
russissent pas empcher la motion de passer.
Les Cyloniens se prparent frapper leur der
nier coup contre la secte. Cylon, accompagn
de son bras droit, un nomm Ninon, habile
profiter du dsordre, lancer avec assurance
les mensonges les plus impudents, et qui pos
sde en outre un fameux bagout, prononce
contre la secte, au cours dune runion publique,
un discours diffus et prolixe qui fatigue les
auditeurs. Cest alors que Ninon, qui sent que
le public ncoute plus et va bientt tourner le
dos la tribune, nhsite pas couper la parole
son patron en annonant quil va faire con
natre un document du plus haut intrt, dont
il garantit lauthenticit, document qui rvle
dans toute leur perversit les desseins de la
confrrie pythagoricienne contre le peuple. Cest,
dclare-t-il, une copie conforme du Discours
sacr quil a russi se procurer, sans quil
lui soit permis de dire comment. Mais enfin
il la dans les mains. Cest un document massue.
Il constitue un tissu dhorreurs antidmocra
tiques propres faire dresser le poil tout ci
toyen quelque peu conscient de ses droits. Toutes
les propositions quil contient sont unique
ment destines inspirer la haine du peuple : il
faut honorer les membres de la Confrrie comme

23S P Y T H A G O R E

TROUBLES A CROTONE

239

FILS DAPOLLON

des dieux, dit le document; quant aux autres,


il faut les traiter comme des btes sauvages.
Pythagore fait sienne, daprs le texte mme du
Discours, la formule pasteur des peuples
employe par Homre pour dsigner les princes :
cest quen effet il mprise le peuple lgal
dun vil troupeau; son interdiction de manger
des fves nest quun moyen dtourn pour mar
quer quil est lennemi du suffrage populaire, les
fves ayant servi autrefois de bulletins de vote;
Pythagore aspire la tyrannie : ne dit-il pas
quil est mieux dtre taureau un jour que
buf toute sa vie? Pythagore et ses disciples
parlent et agissent en hypocrites : le Discours
sacr dclare quon peut louer les habitudes des
autres, mais quil est prfrable de sen tenir
ses propres dcisions. Toute la doctrine de
Pythagore nest quun abominable complot
contre le peuple.
Cest ainsi que, grce dhabiles coupures,
de subtiles retouches, quelques dplacements de
termes, quelques additions imperceptibles, Ni
non russit faire croire au public auquel en
impose sa faconde, que les Pythagoriciens
cherchent instaurer Crotone un rgime de
dictature anti-dmocratique, nous dirions main
tenant fasciste. Ninon triomphe. Lassistance
est compltement retourne. Les Pythagori
ciens veulent escalader la tribune pour se
dfendre et prouver que le document tel quil
a t prsent nest quune falsification, une
forgerie. On les en empche; ce sont eux qui se
font traiter dimposteurs. Ils ont beau jurer
leurs grands dieux, on se refuse les couter.
Ils se font huer. Ninon prononce, pour conclure,
en manire de motion, que dsormais on doit
considrer la main droite des Pythagoriciens

comme ennemie : Quoi donc, ajoute-t-il dans


sa proraison, vous qui avez triomph de
300.000 adversaires sur les rives du Tetraenta,
vous laisserez-vous opprimer par une faction
compose de 300 individus, et cela lintrieur
de vos propres murs?
Les Cyloniens ont donc russi monter lopi
nion publique contre la Congrgation. Ils nont
plus qu donner lordre leur section de choc
de donner lassaut la maison de Milon, o les
Pythagoriciens, conscients du danger, staient
runis pour dlibrer autour dun repas en
commun, sur la situation politique; moins
que ce ne ft au temple dApollon, pour y
chanter des hymnes et y clbrer une de leurs
ftes. Les hommes de main de Cylon encerclent
la maison, et, aprs en avoir ferm toutes les
issues, y mettent le feu. Ce fut une atroce gril
lade accompagne dgorgements, dont bien peu
russirent chapper, deux seulement au dire
dAristoxne : Archippe et Lysis, tous deux
Tarentins dorigine. Archippe rejoignit sa ville
natale. Quant Lysis, il prit le bateau pour
sinstaller en Achae, o il enseigna la doctrine
Epaminondas, qui dsormais lappela son
pre. Privs de leurs chefs, les Pythagoriciens
abandonnrent la gestion des affaires publiques;
les Cyloniens semparrent de toutes les places.
Les Pythagoriciens, disperss, ne recevant plus
de mot dordre, sans direction, se cachrent o
ils purent, se contentant de vivre pour euxmmes une vie solitaire , regrettant sans doute
un peu tard de navoir pas cout les conseils
de modration du Matre.

240 PYTHAGORE FILS J)APOLLON

Daprs Dicarque, cit par Porphyre, Pytha


gore, ayant rsid jusqu la date de ces v
nements Crotone mme, tait bel et bien
prsent dans la salle des sances lors de lassaut
donn par les Cyloniens. Nanmoins il ne serait
pas mort dans les flammes. Ses disciples se
seraient empresss de lui faire un pont de leurs
propres corps, en un geste de sacrifice quasi
religieux, et qui ennoblirait les derniers jours
de la secte en leur donnant le lustre du plus
beau drame sophoclen. Pythagore sauv des
flammes parvint, dit le biographe, schapper
de Crotone pour atteindre Caulnia, puis Locres.
A Locres, il se prsenta devant le Snat pour
lui offrir ses services. Mais ces bons et prudents
vieillards le prirent de sadresser ailleurs en
mlant dhonntes compliments leur fin de
non-recevoir : ils ne tenaient nullement sans
doute ce que leur ville devnt le thtre de
troubles comme ceux qui venaient dillustrer
Crotone. Ces grontes sont fort circonspects :
leurs lois sont excellentes, dclarent-ils; il ne
sy trouve pas un iota changer. Dailleurs,
comme sils craignaient que Pythagore ne sai
sisse pas trs bien le fond de leur pense, ils
le dirigent vers la maison voisine, en lui sugg
rant que les Tarentins accepteraient peut-tre
ses offres de service. Et ma foi ils dlivrent
Pythagore un petit viatique afin de sen dbar
rasser plus srement. A Tarente, Pythagore
reoit le mme accueil qu Locres. On le
redoute, on lcarte, comme sil portait la peste
avec lui. On ladmire peut-tre, mais on le
craint. De Tarente, le Matre se serait alors

TROUBLES A CROTONE

241

rendu Mtaponte, dernire tape de ce pnible


et humiliant plerinage. Laccueil quil reoit
des Mtapontins nest gure plus aimable. On
sy mfie galement, sinon de sa philosophie, du
moins de sa politique. Fatigu de frapper ainsi
de porte en porte, Pythagore aurait, toujours
daprs Dicarque, rsolu darrter l ses tri
bulations malgr lhostilit de latmosphre. Or
le cylonisme a fait tache dhuile dans toute la
Grande-Grce. La propagande antipythagori
cienne a fait de rapides progrs. La populace
un jour menace le Matre, quelle voudrait voir
partir. Il se trouve contraint de chercher un
refuge dans le temple des Muses, et l, du cha
grin de constater lchec de ses enseignements,
du chagrin aussi davoir perdu la troupe de ses
meilleurs disciples, il se serait astreint, comme
lavait fait Lycurgue son retour de Delphes,
un jene volontaire, et serait mort de faim
au bout de quarante jours.
Cette version de la fin de Pythagore, si elle
satisfait un peu mieux limagination en nous
apitoyant sur le prophte incompris qui subit
les mpris et les rebuffades de ses contempo
rains, prsente malheureusement les apparences
dun arrangement destin glorifier la mort du
sage. On na pas voulu que le Matre ft absent
de lvnement le plus important des annales
de la secte, et dautre part on lui a attribu un
genre de mort qui nest pas celui du commun
des mortels, par un suicide qui nest pas le vrai
suicide, qui est la macration pousse jusqu
son extrme limite, une purification absolue,
parfaite, avant dentrer dans la vie des dieux. Se
laisser mourir de faim, cest un suicide noble, au
caractre sacr, qui limine le sang, sans le
faire couler comme le suicide par le fer, sans

242 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON
TROUBLES A CROTONE

le corrompre comme le suicide par le poison. Et


cette fin de Pythagore nous parat en somme
fort acceptable, nullement contraire ses ensei
gnements 1.
*
**
Il existe encore dautres versions de la mort
de Pythagore. En labsence de documents pr
cis, on ne sest pas fait faute dinventer ce
sujet. Daprs Hermippe, auquel emprunte Diogne Larce, le Matre aurait dabord russi
chapper, en compagnie dune quarantaine de
ses disciples, au populaire dchan, mais alors
quil fuyait travers la campagne, il stait
trouv arrt par un champ de fves qui exi
geait dtre respect. Plutt que de le fouler aux
pieds, il aurait prfr se laisser cerner par ses
adversaires qui le mirent mort. Hermippe,
dans Diogne, raconte que cela se produisit
aux environs dAgrigente o Pythagore aurait
dabord trouv lhospitalit. Les Pythagori
ciens prenaient part alors, ayant le Matre
leur tte, une bataille contre les Syracusains.
Cette histoire du champ de fves ne laisse pas
davoir lair, avouons-le, dun persiflage de la
doctrine. La vie de Pythagore par Hermippe,
comme les autres biographies que cet auteur a
composes, si du moins nous en jugeons par les
fragments que nous en a conservs Diogne,
avait la forme et le ton dun roman satirique
o lauteur se plaisait exercer sa verve humo1. Schopenhauer (Le Monde comme Volont, livre IV)
tout en considrant le suicide comme une erreur, admet
la mort par inanition volontairement accepte sous
linspiration dun asctisme pouss ses dernires
limites .

243

ristique contre une secte dont il considrait les


adhrents comme des exalts et leurs pratiques
comme des bouffonneries. Il se divertissait,
semble-t-il, les ridiculiser dans le mme esprit
de scepticisme railleur qui agite la plume de
Voltaire contre les anabaptistes ou les quakers.
Aussi ne convient-il pas dattribuer au rcit
dHermippe une grosse valeur documentaire, et
la lgende du champ de fves ne serait peuttre quune bonne histoire propre gayer aux
dpens des Pythagoriciens. Certaines de leurs
pratiques prtaient, il faut le dire, la plaisan
terie. Dj Aristophane se divertissait, divertis
sait son public aux dpens de la secte : Comme
ils nont rien, disait-il, ils ont cherch de beaux
prtextes pour donner aux gueux une rgle de
vie conforme leur tat. Mais servez-leur des
poissons de choix et des viandes dlicates, sils
ne les mangent pas jusqu sen mordre les
doigts, je veux tre pendu dix fois x. De mme
les auteurs de la comdie nouvelle ne se feront
pas faute de ridiculiser les Pythagoriciens :
...pour boire de leau, cest une grenouille,
pour absorber des lgumes, cest une chenille ,
telle est la faon dont Alexis prsente sur la
scne un adepte de la doctrine. Mais propos
du champ de fves, on peut faire remarquer que
lhistoire anecdotique nous a relat plus dun
sacrifice de ce genre fait lobservation stricte
dune prescription religieuse prise au pied de la
lettre.
Que faut-il donc conclure de ces relations
divergentes sur la mort du philosophe? Laquelle
convient-il dadopter en dernire analyse? Certes
la version de la mort naturelle Mtaponte nous
1. Cf. Mautis, Recherches sur le Pythagorisme.

244 P Y T H A G O R E F I L S D A P O L L O N
4
parat la plus probable. Elle a pour elle dtre
crdite par Aristoxne, qui semble avoir t le
mieux document des biographes originaux. Elle
se trouve confirme par Cicron qui, dans le
De Finibus, raconte que voyageant dans le sud
de lItalie, il a vu de ses propres yeux la maison
o lme du Matre avait quitt son enve
loppe charnelle pour migrer vers lle des
Bienheureux : ilium locum ubi vitam ediderat
sedemque. Cicron est assez digne de notre con
fiance. Il sintressait dans ses voyages tous
les souvenirs et toutes les reliques laisss par
les grands hommes. Nest-ce pas lui qui, rsi
dant Syracuse, a dcouvert, dissimul dans les
broussailles, le tombeau dArchimde, sur lequel
tait sculpte la figure de la sphre. Nous
regrettons quil ne nous ait pas laiss des notes
plus dtailles sur le sjour de Pythagore
Mtaponte, et sur la faon dont il mourut. Sans
doute les Mtapontins cette poque ne conservaient-ils plus quune tradition bien efface
sur les derniers jours de leur hte divin. Cic
ron, en cherchant bien, aurait peut-tre dcou
vert le tombeau du philosophe. Valre-Maxime,
qui confirme la mort de Pythagore Mta
ponte et mme ajoute quil y fut inhum, pr
tend que Mtaponte tait plus glorieuse du
renom de Pythagore que de celui de nimporte
quel autre de ses enfants. On dit mme que les
Mtapontins avaient fait de la maison mor
tuaire une sorte de temple-muse la mmoire
du Matre.

**
Aprs la catastrophe de Crotone, Pythagore
retir Mtaponte ou tant mort, lhistoire de

TROUBLES A CROTONE

245

la secte primitive se rsume en quelques lignes.


Time nous raconte comment les plus rsolus des
jeunes Pythagoriciens qui ont chapp lin
cendie et au massacre se rassemblent sous la
conduite de Dmocde, sans doute le mdecin
de Polycrate, dans une localit du nom de
Plate. Les Cyloniens profitent insolemment de
leur victoire. Cylon lui-mme est mort; Cest
Ninon qui la remplac; il fait rgner la terreur;
il dcrte la mise hors la loi de Dmocde, et
met sa tte prix. Dmocde est tu dans un
combat. On ouvre ensuite contre les Pythago
riciens un procs monstre qui se termine par
une sentence de bannissement et la confisca
tion au profit du peuple des biens des accuss.
Plus tard, sous le gouvernement de Cleinas qui
stait empar du pouvoir, les extrmistes du
parti dmocratique, aprs avoir frapp dune
sentence dexil les membres du parti conserva
teur, dcrtent la rduction des dettes et le
partage des terres.
Il y aurait eu par la suite une courte priode de
restauration pythagoricienne. On rappela les
proscrits. La dernire phalange de la secte,
compose dhommes aux cheveux gris, prit en
dfendant bravement la ville contre les Thuriens.
Dans les autres cits de lItalie et de la Sicile
le pythagorisme perdait galement du terrain
parce quil se refusait toute rforme et mani
festait une opposition intransigeante tout
progrs social. Les derniers Pythagoriciens, dis
ciples directs du Matre, aprs un sjour Rhgium, dont ils furent assez rapidement chasss
par les dmocrates, se dispersrent dans les
villes de Sicile et de Grce. Philolaos se rfugia
Thbes, do il se rpandit un peu partout pour

246 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON

allumer de nouveaux foyers de pythagorisme.


Toutefois quelques disciples demeurrent en
Italie, et parmi ceux-ci, le clbre Archytas
de Tarente, ami et correspondant de Platon,
quil sauva des griffes de Denys; Archytas dont
les hautes vertus et les grands talents lui valu
rent dtre dsign pour le commandement en
chef de lUnion des Cits italiques. Mais Archy
tas, qui considrait ses esclaves comme ses frres,
eut lesprit dintroduire dans sa constitution cer
taines concessions lesprit dmocratique.
*
**
Pendant que se droulaient ces vnements
minimes en apparence, et qui du point de vue
de lhistoire proprement dite navaient quun
intrt local, Darius mobilisait toutes ses forces
militaires contre lEurope. Il avait une premire
fois travers le Bosphore sur un pont de bateaux,
construit par Mandrocls, ingnieur de Samos,
afin de sattaquer aux Scythes (511, anne de
la chute de Sybaris). Mais la tactique de ce
peuple nomade, qui lavait attir bien au-del
du Tanas (le Don), en dtruisant tout derrire
lui, lavait oblig battre en retraite et rentrer
en Asie, laissant du reste en Europe une arme
de quatre vingt mille hommes. Darius par la
suite stait empar de Milet (494) aprs la
rvolte dIonie; il avait conquis une une les
les grecques, puis la Chersonse de Thrace, les
colonies grecques de lHellespont et la Propontide, menaant ainsi de plus en plus la Grce
proprement dite, Athnes en particulier, quil
voulait chtier davoir aid Milet lors de sa
rbellion. Il y tait conseill par Hippias rfugi
auprs de lui, et qui esprait ainsi se venger de

TROUBLES A CROTONE

247

ses compatriotes. Darius mit donc une seconde


fois en branle toutes ses forces qui, dbarques
dans la plaine de Marathon, furent battues au
pas de charge par les hoplites de Miltiade. Et
ce grand vnement, qui donnait lexemple im
mortel de ce que peut lesprit de libert, quand il
a pour auxiliaire la vertu, se produisait en 490,
lanne mme que lon assigne la mort du
divin Pythagore, fils dApollon.
***
Il y a une espce danimal raisonnable qui
est le dieu; une autre est lhomme; Pythagore
est un exemple de la troisime. Ainsi sexprime
Aristote sur le compte du sage de Samos1. Pytha
gore est en effet un personnage exceptionnel,
dont les actes et les paroles ne se mesurent ni
ne se psent selon les seules normes humaines.
Il est le prophte dApollon, le fils spirituel,
sinon lincarnation de ce dieu, dont il suit par
tous pays les lumineuses traces, dont il inter
cepte les rayons pour clairer les domaines de
la thologie, de la science, de la morale et de la
politique. Il entreprend une grande rforme,
mais il se heurte une ralit plus forte que lui.
Pythagore, crit F. Lenormant, ne russit pas
refondre la socit grecque dans le moule quil
avait conu... Linstinct de libert individuelle,
inextinguible chez les Hellnes, lui opposa un
obstacle quil ne russit pas vaincre. Devonsnous le regretter? Tout bien considr, non.
Une Grce thocratise, soumise une disci
pline conventuelle, dont les passions auraient
1. Dans le seul texte, un fragment, o le Stagirite
le dsigne nommment.

248 P Y T H A G O R E

FILS DAPOLLON
TROUBLES A* CROTONE

t mthodiquement rgles, nous aurait-elle


donn la merveilleuse floraison des uvres du
ve et du ive sicle? Il est permis den douter.
Reconnaissons cependant que le pythagorisne
a servi le miracle grec , et quil eut une in
fluence des plus heureuses sur la littrature et
sur lart attiques, en les clairant de cette lumire
intrieure qui divinise les penses et les formes.
La doctrine de Pythagore, fonde sur la con
naissance du nombre et sur le sens de lharmonie
universelle, offrait cependant un ensemble plein
de sduction pour lintelligence comme pour la
sensibilit et limagination. Certains disciples,
chapps aux poursuites de leurs adversaires,
semployrent la sauver de loubli : Archippe
et Clinias Rhgium, Archytas Tarente, Philolaos, avec Simmias, Cbs et Lysis Thbes,
Eurytos Phlionte. Cest bien grce ces
fidles que le pythagorisme, aprs avoir fcond
linspiration de Pindare et la mditation de
Platon, se perptue et se propage en suscitant
de nouvelles gnrations de disciples. On suit
assez bien sa trace en Italie, o il finit par
atteindre Rome la fin du ive sicle. Il y trouve
faveur auprs de trs grands personnages, Appius
Claudius Caecus, Scipion lAfricain, Caton le
Censeur. Au ier sicle, au temps de Cicron, ce
fut une vritable renaissance qui dura jusquen
50 aprs Jsus-Christ. Mais sous le rgne de
Nron il se produisit une nouvelle extinction
de la doctrine, les Pythagoriciens tant spiri
tuellement trop prs des Chrtiens pour navoir
pas se ressentir des perscutions dont ceux-ci
taient lobjet. Enfin, au ni sicle, le pythago
risme bnficia dune nouvelle et dernire renais
sance, qui se confond quelque peu avec le no
platonisme, renaissance laquelle se rattachent

249

les recherches de Diogne Larce, de Porphyre


et de Jamblique sur le fondateur de la secte.
Le no-pythagorisme, pas plus que le no-pla
tonisme, ne se trouvait de force concurrencer
le christianisme. La masse avait besoin dune
religion nourrie de mystres et de liturgie et
non dune philosophie, si spiritualiste ft-elle.
La doctrine de Pythagore tait dune part trop
taye de rationalisme pour convenir au peuple,
dautre part trop imprgne de mysticisme pour
simposer aux doctes. Avant le christianisme
seulement, elle avait pu attirer elle une lite
en avance sur son temps, laquelle elle ouvrait
des perspectives plus libres que ne le faisaient
les fables du paganisme. Dsormais il fallait
opter soit pour lEvangile, soit pour la philo
sophie. Sans doute y a-t-il moyen de faire vivre
lune ct de lautre, si lon veut se donner
la peine de dlimiter leurs domaines respectifs.
Il est bien vrai quon a russi concilier les Ides
de Platon et les Catgories dAristote avec les
dogmes chrtiens. Mais le nombre pythagoricien
ne soppose-t-il pas absolument au Verbe des
Ecritures? Et comment la mtempsycose pour
rait-elle saccorder avec la rsurrection telle que
lenseignait le Christ?
Ainsi, malgr toute la puret de son spiritua
lisme comme malgr toute la sincrit de son
rationalisme, le pythagorisme tait destin
steindre. Il se ranime encore cependant deci de-l chez quelques isols, pris la fois de
rve et de raison, et qui nacceptent pas plus
la rvlation quils ne se satisfont dun syllo
gisme. Le sage de Samos, la fois savant et
prophte, qui tient le milieu, selon la formule
dAristote, entre le dieu et lhomme, reste leur
matre prfr.

BIBLIOGRAPHIE

Nous nindiquons ici quun certain nombre dou


vrages drudition moderne, auxquels devront se rf
rer les lecteurs curieux des questions pythagoriciennes.
Nous signalons au cours du volume les autres ouvrages
auxquels nous avons eu recours.
Ed. Zeller : La Philosophie des Grecs, premire par
tie, trad. par Em. Boutroux, 1877-1882.
Th. Gomperz : Les Penseurs de la Grce, trad. dA. Reymond, 1908-1909.
L. Robin : La Pense grecque, 1932.
Em. Brhier : Histoire de la Philosophie, t. I, 1928.
J. Burnet : LAurore de la Philosophie grecque, trad.
dA. Reymond, 1919.
P.-M. Schuhl : Essai sur la formation de la Pense
grecque, 1934.
Ed. Chaignet : Pythagore et la Philosophie pythago
ricienne, 1873.
Arm. Delatte : Etudes sur la Littrature pythagori
cienne, 1915.
La Vie de Pythagore de Diogne Larce. Etude
critique
avec
introduction
et
commentaires,
1922.
Essai sur la Politique pythagoricienne, 1922.
A. Rostagni : Il Verbo di Pitagora, 1924.
G. Mautis : Recherches sur le Pythagorisme, 1922.
J. Carcopino : La Basilique de la Porte Majeure,
1926.
Virgile et le Mystre de la IVe glogue, 1930.
Is. Lvy : Recherches sur les Sources de la Lgende
de Pythagore, 1926.
Paul Tannery : Pour lHistoire de la Science hel
lne, 1887.
A. Rey : La Jeunesse de la Science grecque, 1933.

TABLE DES MATIRES

Pages

7
11

Avant-propos.................................................................................
Chapitre I. LENFANT PRODIGE ...
Naissance et origine de Pythagore. L'le de
Samos. Mnsarchos et Pythas, parents
de Pythagore. Polycrate, tyran de Sa
mos. Premire ducation de Pythagore.
Dpart pour VIonie.
Chapitre II. PYTHAGORE

CHEZ LES
IONIENS............................................................. 22
Phrcyde de Syros et sa Thologie. Tha
ls et lInstitut de Milet. Travaux, d
couvertes et doctrines de Thals. Anaxi
mandre, successeur et continuateur de Thals,
ses voyages, ses inventions, ses thories.
Dpart de Pythagore vers lEgypte.

Chapitre I I I . LES

ESCALES PHNI
CIENNES ........................................................... 34

Passage de Pythagore dans les villes phni


ciennes : Bgblos, Sidon, Tyr. Doctrines
des prtres phniciens. Retraite au Mont
Carnet. Les dportations successives des
J u i f s Babylone; la Palestine dserte.
Embarquement de Pythagore pour lEgypte.
Chapitre IV. LGYPTE.....................................
Amasis l'usurpateur. Son caractre, sa po
litique, son philhellnisme. Accueil qu'il

42

252 P Y T H A G O R E F l k s

DAPOLLON

TABLE DES MATIRES

fait Pythagore. Pythagore Heliopolis.


Puissance temporelle et spirituelle du
clerg hliopolitain. Pythagore Thbes.

Initiation de Pythagore aux mystres


gyptiens.
Les tudes gyptiennes de Py
thagore.
La religion et la science gyp
tiennes.
Le fruit que Pythagore retire
pour lui et pour la Grce de son sjour en
Egypte.

Chapitre V. CHUTE DE LGYPTE . .


Dveloppement de la puissance perse.
Cy
rus, Cambgse.
Menace sur lEgypte.
Trait d'amiti entre Amasis et Polycrate.

Lanneau de Polycrate
Rupture du
trait.
Causes et prtextes de l invasion
perse.
Mort dAmasis, avnement de
Psamntique I I I .
Linvasion, les excs
de Cambyse.Dpart de Pythagore pour
la Babylonie comme prisonnier de Cambyse.

63

Chapitre VI. LA BABYLONIE....................... 72


Crsus et Pythagore.
Lusurpateur Smerdis.
Mort de Cambyse. Le massacre
des mages.
Avnement de Darius. Py
thagore auprs des astronomes chaldens,
Pythagore et les mages, Pythagore et Zo
roastre.
Probabilits de relations de Py
thagore avec lInde.
Chapitre V I I . RETOUR A SAMOS. . .
Ncessit pour Pythagore de construire son
cole sur le sol grec.
Situation de Poly
crate, sa prosprit, lclat de sa cour.

85

LANTRE DES NYM


PHES .................................................................. 94

Chapitre V I I I .

Pythagore entreprend dendoctriner les Sa


miens.
Dcouverte dun disciple auquel
il enseigne la mathmatique.
Installa
tion dans une grotte appele lAntre des

253

Nymphes.
L'exprience des cordes so
nores. Le nombre, principe de lunivers.

La mathmatique pythagoricienne. Le
systme des oppositions, le pair et limpair,
lillimit et le limit. Lharmonie. Phy
sique et cosmologie de Pythagore. La musique des sphres. Pythagore crateur de
la science vritable.

Chapitre IX. LHMI6YCLE.........................117


Elargissement de l'Ecole, l'Hmicycle.
La
philosophie pythagoricienne.
Le cat
chisme des acousmatiques. Ontologie, tho
logie, tlologie, escatologie.
La palingnesie.
Chapitre X. NOUVEAUX VOYAGES. .
126
Dlos.
La Crte : descente aux Enfers; Epi
mnide et Pythagore; Zalmoxis. Orphe.

Sparte et Athnes. Delphes : Apollon


et Diongsos.
Chapitre XI. LE DISCOURS SACR. .
148
Ouvrages attribus Pythagore.
Le Dis
cours Sacr, son contenu. Labstinence
des aliments carns; linterdiction des fves.

Maximes de conduite.
Chapitre X I I . LA GRANDE-GRCE . . 162
Polycrate et Oroits.
Dpart de Pythagore
pour la Grande-Grce.
Sgbaris et Cro
tone.
Querelles et guerres entre les cits
de la Grande-Grce.
Arrive de Pytha
gore Crotone; discours et confrences.
Fondation de la congrgation.

LA CONFRRIE PY
THAGORICIENNE........................................... 186

Chapitre X I I I .

La hirarchie pythagoricienne.
Lexamen
dentre. La rgle. Rle de la musique
dans la vie pythagoricienne. L'amiti.

La loi du secret. Pythagore thaumaturge.


Empdocle d'Agrigente, Abaris le Celte.

Chapitre X I V . SUPPLICE ET MORT DE

POLYCRATE.................................................. 209
Fin misrable de Polycrate. Dmocde et
Darius. Retour de Dmocde Crotone.

LA POLITIQUE PYTHA
GORICIENNE ................................................

Chapitre XV.

Progrs du pythagorisme.
Action sociale et
politique.
La loi et la hirarchie. Le
nombre et le droit.
Les trois espces de
gouvernement.
Chapitre X V I . CHUTE DE SYBARIS . 224
Diffrend entre Sybaris et Crotone. Crotone
dclare la guerre. Victoire des Crotoniates
et destruction de Sybaris.

TROUBLES A CRO
TONE, DISPERSION DE LA SECTE
ET MORT DU MAITRE.................................

Chapitre X V I I .

ACHEV DiMPRIMER
P A R LIMPRIMERIE FLOCH
MAYENNE
(2470)
LE 16 MARS 1953

N dd. : 3.204. Dp.lg. : 1QX trim. 1953


Imprim en Franco

Mcontentement de la classe populaire Cro


tone.
Organisation du parti dmocratique
et de la coalition antipythagoricienne par
Cylon.
La campagne des cyloniens contre
la secte.
Retraite et mort de Pythagore
Mtaponte.
Progrs du parti dmocra
tique.
Incendie de la maison-mre et dis
persion de la secte.
Autres versions de la
fin de Pythagore.
Suite de lhistoire de la
secte primitive.
Les conqutes de Darius
et la victoire des Grecs Marathon.
R
flexions sur l'chec du pythagorisme primi
tif et sur ses tentatives de rsurrection.
Bibliographie

250

FRANOIS MILLEPIERRES

PYTHAGOE
FILS. DAPOLLON

Franois Millcpierres reprend une une dans cet


ouvrage les tapes de la vie de Pythagore, depuis
sa naissance c_mos vers 579, jusqu sa mort en
Grande-Grce vers 490. Avec lui, nous passons
en Ionie par Milt, o Pythagore suit les cours de
Thals, puis en Phnicie, o il se recueille dans la
grotte dlie, pour aller stablir en gypte jusqu
la chute de lEmpire Pharaonique. Aprs quoi
lauteur nous invite suivre le Sage jusqu Babylone
do il rentre dans son le natale, pour en repartir
peu aprs, afin de sinstaller en Grande-Grce,
Crotone. Il y organise sa Congrgation. Enfin,
nous assistons sa tentative de rforme morale,
sociale et politique, tentative qui se termine tragiuement par lincendie de la maison mre et la
ispersion de la secte.

Cest donc une vie complte du Sage de Samos


que nous prsente Franois Millepierres ; vie re
construite daprs les sources antiques et les travaux
de lrudition moderne, dans son cadre historique
et son dcor gographique, de manire la rendre
intressante et agrable tous. En mme temps
en les intgrant la vie mme du philosophe,
lauteur explique les ides pythagoriciennes, ides
toujours vivantes, encore trs actuelles, dune sur
prenante jeunesse.
ETS. DHUIGE, IMP. - BAGNEUX (SEINE)

550 fr +T.L.