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Pourquoi lire Le Hobo

aujourdhui ?
par Anne-Marie Arborio,
Pierre Fournier

Naturellement, il me fallut leur expliquer tous les deux que


je ntais quun enquteur, un tudiant en sociologie et que je
tentais de voir comment vivait lautre par tie du monde. Ds que
jeus dit cela, ils se refermrent comme des hutres. Je ntais
plus quelquun de leur espce, ma faon de parler avait chang,
et le ton de ma voix-mme tait devenu diffrent. Je faisais partie dune classe suprieure la leur. Ils taient magniques dans
leur discrimination sociale.
Jack London, Le Peuple den bas
Phbus, Libretto, 1999, p. 84.

En 1993, la traduction du premier ouvrage de Nels Anderson mettait


enn disposition du lecteur franais une uvre originale de l cole
de Chicago , soixante-dix ans aprs sa publication aux tats-Unis.
Comme le souligne Olivier Schwartz dans sa prsentation (p. 23),
cette tradition de recherche commenait alors tre bien connue. Elle
tait prsente et commente dans des manuels qui lui taient parfois
entirement consacrs ou qui en faisaient un chapitre dune histoire
plus large. Sagissant du Hobo, ces manuels insistaient sur les aspects
de mthode, en particulier sur le recours aux rcits de vie et lobservation directe en lien avec la propre biographie dAnderson (Coulon,
1992, p. 93-94, 99-101) ou sur la liation avec les travaux de Robert

Le hobo, sociologie du sans-abri, Nels Anderson - Armand Colin 2011

Le Hobo

Park (Simon, 1991, p. 492). Des travaux sur des populations aux marges
de lemploi et de premires traductions douvrages amricains portant
sur la ville (Hannerz, 1983, p. 51-56 ; Grafmeyer, Joseph, 1984, p. 134)
y faisaient rfrence. Mais le lecteur franais ne pouvait toujours pas
accder au texte intgral dans sa propre langue alors mme que la part
quy occupe le vocabulaire indigne dans tous ses ranements rend
dicile la lecture rapide de louvrage en anglais.
Lattente du public des sciences sociales par rapport cette traduction na pas t dmentie : le livre sest trouv rapidement puis, lisible
bientt uniquement dans les bibliothques universitaires. Alors que
trois dentre elles seulement disposaient de la premire dition amricaine ou de la rdition de 1961, prs de soixante disposent encore,
n 2010, de louvrage traduit en franais1. Le Hobo est par suite devenu
une rfrence davantage cite dans les ouvrages franais de sociologie.
Il lest bien sr dans les manuels dhistoire de la sociologie et dans les
travaux de plus en plus nombreux depuis le dbut des annes 1990 qui
ont approfondi la connaissance de la tradition de Chicago, ft-ce pour
situer cette uvre ses marges du fait de lorigine populaire et de la
carrire modeste de son auteur comme le fait Jean-Michel Chapoulie
en clairant les circonstances de sa ralisation et la biographie de Nels
Anderson (Chapoulie, 2001, p. 368-390). Les travaux de recherche
rcents en font aussi usage sur des thmatiques diverses, en particulier autour des sans-domicile (Pichon, 2002, p. 11), de la prcarit du
travail (Chauvin, 2010, p. 144-145), de la prcarit sociale (Bresson,
2010, p. 34) ou de la dynamique urbaine (Fournier, Mazzella, 2004,
p. 306 ; Grafmeyer, Authier, 2008, p. 77) Enn, il illustre des rexions
sur lenqute de terrain, que ce soit dans des manuels (Arborio, Fournier, 2010, p. 15, 89 ; Paill, 2006, p. 162), dans des recueils de textes
(Cefa, 2003, p. 41), ou dans les dveloppements mthodologiques de
recherches caractre ethnographique, voire dans des rexions dhistoriens (Dutour, 2002, p. 27).
Lengouement pour la tradition de Chicago a conduit la traduction franaise dautres recherches originales. Certaines sont, linstar
du Hobo, issues de la gnration pionnire comme Le Paysan polonais
(Thomas et Znaniecki, 1998) ou de leurs successeurs immdiats comme
1. Daprs le catalogue du systme universitaire de documentation Sudoc
(http://corail.sudoc.abes.fr/) consult le 25 novembre 2010.

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Pourquoi lire Le Hobo aujourdhui ?

Street Corner Society (Whyte, 1995) sur un quartier italo-amricain


de Boston la n des annes 1930, accompagne dune longue et prcieuse note mthodologique. La plupart sont plutt caractristiques
de ses prolongements daprs-guerre avec des thmes diversis et des
rexions mthodologiques approfondies (par exemple Hughes, 1996 ;
Roy, 2006 ; Becker, 2002 ; Glaser et Strauss, 2010 ; Humphreys, 2007 ;
Liebow, 2011). Le manque initial de traductions de travaux issus de la
tradition de Chicago semble ainsi avoir t en bonne partie combl.
Alors pourquoi tenir toujours donner lire aujourdhui, dautres
que des spcialistes dhistoire de la sociologie, une uvre consacre
une population marginale semble-t-il disparue, caractristique dun
moment particulier du dveloppement des tats-Unis et prsentant
quelques faiblesses danalyse dment releves par Olivier Schwartz
dans sa prsentation (p. 37-39) ? En rsum, pourquoi lire Le Hobo
aujourdhui, en particulier pour un tudiant de sciences sociales ?
Les lments de rponse quon propose dapporter cette question
sappuient sur notre exprience de laccompagnement dapprentissociologues se confrontant la lecture de louvrage. Leur condition
partage avec lauteur en master au moment de cette recherche
veille demble la curiosit des tudiants, surtout quand sy ajoutent
lexprience directe de certaines marges des mondes du travail en parallle des tudes luniversit, voire la tentation den faire la base dune
analyse pour un mmoire de recherche en n de licence ou en master.
Cette perspective sduit les tudiants pour rpondre aux attentes des
enseignants qui valorisent la sociologie comme discipline denqute
sappuyant sur des prlvements empiriques raisonns, en mme
temps quelle inquite devant la crainte de ne pas par venir mettre
distance ces expriences. Cest l quinter vient la grande lisibilit de
louvrage qui vite que ces intrts initiaux ne soient dcourags et qui,
mme, les fortie par les chos que les lecteurs trouvent tout au long
du livre des expriences personnelles quils ont pu faire. Dune part,
Le Hobo montre trs ecacement quon peut tirer des enseignements
estimables dune investigation dambition modeste la porte dun
tudiant. Dautre part, portant sur la dbrouille de populations en difcult, il valorise aussi indirectement les dbrouilles de lenquteur en
sociologie pour explorer des milieux diciles daccs.

Le hobo, sociologie du sans-abri, Nels Anderson - Armand Colin 2011

Le Hobo

Des enseignements retenir dune


investigation de moyenne por te
Si le hobo reste une gure incontournable dans les recherches sur
lurbain ou sur la prcarit, y compris dans ses formes les plus actuelles,
cest quil donne voir des mcanismes fondamentaux dans ces
domaines, bien au-del de la ralit trs particulire et disparue du travailleur journalier pendant la seconde conqute de louest amricain.
Cette spcicit du hobo est mise sa juste place par Anderson qui
ne cherche pas en faire un type anhistorique ou lui confrer une
dimension ternelle. Lattention au contexte urbain, le caractre situ,
localis de ltude, soulignent lambition modeste de lauteur de napporter quune simple pierre la mosaque scientique avant mme que
Becker ne produise cette image pour rendre compte de lentreprise de
cumul de connaissances sur la ville de Chicago autour de Park et des
travaux mens avec lui luniversit (Becker, 1986).

Stimuler les rapprochements entre travailleurs


prcaires et travailleurs migrants
La gure du travailleur prcaire est bien sr prsente au-del de Chicago
et tout au long de lhistoire : ses direntes dclinaisons mritent dtre
compares celle du hobo que dcrit Anderson. Vagabond et mendiant qui proccupent fortement les esprits au xixe sicle sont des catgories qui perdurent jusqu aujourdhui et leur tude se nourrit depuis
longtemps de la lecture dAnderson, comme sagissant dAlexandre
Vexliard pour parler des clochards des annes 1950 (Mucchielli, 1998,
p. 127). Plus largement, des travaux historiques ou sociologiques ont
montr lanciennet de la prcarit chez les travailleurs (Castel, 1995), y
compris chez les travailleuses non-qualies et faiblement rmunres
des ser vices comme dans les grands magasins depuis le xixe sicle
(Beau, 2004).
Lindustrialisation salimente mme la migration de ces travailleurs : la recherche demplois, ils fournissent en main-duvre
lindustrie l o elle en a besoin, et renouvellent sans cesse une arme
de rserve industrielle entretenue alentour pour faire pression sur les
exigences ouvrires, telle que la thorise Marx et laquelle fait allu-

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sion Anderson (p. 115). On pense tienne Lantier, dans Germinal,


ouvrier sans travail et sans gte , perdu sur les routes et son
existence de vagabond depuis huit jours quil cherche une place ,
avant den trouver une au hasard de la mort dune herscheuse ; ou
encore aux travailleurs prcaires de Londres ou de Paris dcrits par
London ou Orwell (Damon, 1995). Industrialisation, mobilit et travail prcaire sont donc lis, mme dans dautres contextes que le dbut
du xxe sicle amricain ou europen, et lanalogie avec la situation des
hobos reste fructueuse, par exemple pour Laurence Roulleau-Berger et
Lu Shi : Malgr ces conditions conomiques et sociales, les parcours
professionnels des migrants peu qualis dnissent une diversit ditinraires dintgration. Les mobilits gographiques et professionnelles
font merger des gures dentrepreneurs ou de hobo, analogues aux
ouvriers migrants sans emploi xe qui travaillaient de manire discontinue et sur des sites disperss de Chicago lOuest des tats-Unis au
dbut du xxe sicle (2005, p. 6). Les rcurrences frappent davantage
que les dirences la lecture des tmoignages de prcaires de direntes rgions du monde (Bruneteaux, Terrolle, 2010, p. 63).

Articuler travail et vie prcaires


Les populations obser ves changent ; leurs lieux de vie et les institutions dassistance auxquelles ils sadressent aussi. Pourtant, dans diffrents contextes historiques ou nationaux, les analyses dAnderson
continuent de nourrir la rexion sur la prcarit dans ses direntes
dimensions. Ce phnomne et son tude ont mme t largement
remis au got du jour dans nos socits par la crise conomique des
annes 1970 et par la exibilisation du march du travail qui sen
est suivie. La prcarisation rsidentielle des mnages trs modestes,
conscutive llvation des prix du foncier depuis les annes 1980
qui se rpercute sur les loyers, ajoute la prcarisation des mnages
moins modestes entrans dans le surendettement par des politiques
immobilires inconsquentes brutalement stoppes par la crise
nancire de 2008, ne font quentretenir encore la pertinence de ces
rexions.
Au-del du processus qui conduit la prcarit, Anderson tudie
la vie prcaire sous tous ses aspects. la lecture du Hobo, lapprenti-

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chercheur en sociologie est invit, lorsquil travaille sur des populations dmunies, poser la question de leurs modes de dbrouille et
de sur vie, recenser les modes dadaptation la situation et la manire
de mobiliser toutes les ressources qui se prsentent pour aronter le
quotidien. Ce parti pris vite de rester prisonnier du regard misrabiliste sur une population quon pourrait ne voir comme quaccable par
le sort. En mettant en avant ces comptences spciques, Anderson
parle de la dbrouille comme dun art (p. 108). Lexamen est men
sans complaisance : par exemple, parmi les techniques de dbrouille,
il classe la triche (par la simulation de la maladie), le vol (y compris de
ses semblables comme le font les jack-rollers, p. 109-110), ou le fait de
taper sa famille (p. 105). Lorsque les migrants, exclus du logement
de droit commun, sont conduits occuper illgalement un logement
vacant, cet usage du squat est la fois un signe de leur misre et un rvlateur de ressources auxquelles ils accdent et de comptences dont il
faut faire preuve pour en tirer parti (Bouillon, 2009).
La question du logement et des dicults daccs, par-del celle de
la diversit et de la prcarit demploi, est loin dtre la seule aborde
dans louvrage en dpit dun sous-titre trompeur : sociologie du sansabri. La vie du hobo, en tout cas quand il est de passage par Chicago, est
tudie sous langle de la sociabilit, de la sant, de la culture, de la participation la vie politique. Cest toute une conomie de la sur vie sociale
qui y est aborde parce quelle forme un tout, invitant le sociologue
une ethnographie totale sur cet objet.

Prter attention aux classements


sociaux indignes
Le sociologue est face la grande diversit du monde social ds lors quil
le regarde de prs et dans le dtail comme cest le cas dans lenqute ethnographique, quand bien mme il se penche sur une catgorie a priori
restreinte comme le sont les hobos, ou sur un quartier, sur une institution. Comment en rendre compte de manire intelligible ? Sessayer
la typologie pour mettre de lordre dans cette diversit comme le fait
Anderson ne consiste pas en une simple reprise en termes savants des
classications indignes mais en une production propre du sociologue
qui part des classications indignes comme il le montre partir de

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la classication des vagabonds par A. no 1 le clbre vagabond


(p. 161). Dans le cas des hobos, les modalits de la dbrouille sont ainsi
au principe des classements indignes : en Hobohme, on juge les
hommes selon le systme D quils ont adopt (p. 113). Cette posture
denqute et danalyse qui commence par chercher les fondements des
distinctions pratiques par les acteurs eux-mmes pour y trouver la
trace des direntes contraintes pesant sur eux et des marges daction
qui leur restent ou quils se sont mnages peut tre retenue au-del de
ltude des populations prcaires (pour un exemple dans le monde du
travail, cf. Fournier, 2000). Nanmoins, Anderson invite une certaine
prudence : il suggre de prter attention la dynamique qui conduit
une mme personne passer dune catgorie lautre au cours de sa
biographie (p. 155-156). Cela signie rchir sur les eets de rel
engendrs par ces classements, qui font prendre pour enjeu le fait de
se rattacher telle catgorie ou de quitter telle autre. Par l, lusage de
la catgorie comme anathme tel que lobser vation en situation permet
de la saisir claire la distribution des prestiges sociaux dans lunivers
tudi et le sens des conduites qui se dterminent en fonction deux. L
encore, ce nest pas propre au monde de la rue.

Une reconnaissance
de la dbrouille en sociologie
Outre limportance de ces thmes, cest bien la manire de travailler en
sociologue dans le cadre dune enqute de terrain permettant daccder des matriaux empiriques de statuts varis et de les ordonner
progressivement quon retiendra de la lecture du Hobo aujourdhui. En
ce sens, il sinscrit dans la ligne des ouvrages qui rompent avec une
vision des sciences sociales imprativement conformes la dmarche
des sciences de la nature. Sil illustre la ncessit dun enregistrement
patient et attentif des singularits et des variations obser vables, il dispense dune pense du grand programme de test protocolaris dhypothses, ft-ce sur chantillon rduit, cens reprsenter une population
plus vaste. Il autorise le recours lexprience directe du monde et
la conversion de cette exprience en matriau pour lanalyse sociologique comme lont fait ensuite, par exemple, R. Hoggart dans ltude

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des cultures populaires face aux crits en analysant sa propre trajectoire sociale (Hoggart, 1970), H. Becker dans ltude des musiciens de
jazz partir de sa pratique de pianiste (Becker, 1985), ou P.-E. Sorignet
sur la danse contemporaine (Sorignet, 2010). Par l, il dsinhibe le rapport potentiellement inquiet de ltudiant lenqute et linvite une
formation progressive, au fur et mesure que se prcise son regard
sociologique, par des petits exercices rpts de prlvement et dinscription de ces constats disperss, htrognes, dans des interprtations provisoires, rgulirement remises en jeu par des obser vations et
des recueils dinformations supplmentaires.

Dbrouille et dmultiplication de lenqute


Cette valorisation de la dbrouille chez le chercheur de terrain se
manifeste dans le parti que prend Anderson de donner voir en liste
(p. 324-334) 154 ches de ses documents et matriaux utiliss dans
louvrage. Si la pratique de lobser vation participante et le recours aux
biographies sont les lments le plus souvent cits par les chercheurs
qui se rfrent au Hobo, cest cependant des matriaux beaucoup
plus divers que permet daccder cette enqute mene comme ethnologue indigne (prsentation, p. 32), marque en outre par un temps
long pass au contact du terrain. Et le compte rendu scrupuleux que
donne Anderson de son matriau permet den prendre bien la mesure.
On y trouve une caractrisation minimale de chaque personne rencontre au l de lenqute, de chaque scne obser ve. Il y dcrit les
documents recueillis, les donnes agrges disponibles sur tel sujet.
Il y rassemble les rfrences de travaux, universitaires ou autres, qui
ont t consults durant lenqute. Des matriaux plus divers encore
apparaissent en outre au l du texte. Des employs des htels ont t
interrogs (p. 82). La carte de certains restaurants a t prcisment restitue quand la publicit de tels autres a t releve (p. 92-93). Une liste
dhommes auxquels le Federal and State Labor Exchange a attribu dix
emplois ou plus sur une priode de quelques mois en 1922, ou la liste
des employeurs dun homme embauch 26 fois en 2 mois (p. 179-180)
ont t exploites. Les archives des tribunaux concernant les jeunes
hobos abuss sexuellement ont t consultes (p. 208) ; des rapports de
police galement (p. 223). La presse, lorsquelle fait tat de faits divers

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dans lesquels inter viennent les hobos, nest pas ignore (p. 227, note 1).
Lenquteur, lorsquil en a loccasion, rend visite un juge, linterroge
et en prote pour mener des obser vations in situ en voyant dler
plus de cinquante cas de vagabondage (p. 227) La liste nest pas ici
exhaustive mais cette simple numration met en vidence la fois la
diversit des matriaux et la manire particulire dont ceux-ci ont t
recueillis : sans protocolarisation excessive, avec une disponibilit permanente lenqute qui rend attentif toute ralit, ft-elle partielle,
qui est accessible. Si celle-ci sore au sociologue sur son terrain, cest
quelle fait partie de lobjet, de lenvironnement des hobos, que ce soit au
quotidien ou titre exceptionnel. Et, dans un cas comme dans lautre,
il se doit den rendre compte. Cette disponibilit se peroit particulirement dans le rcit que fait Anderson de lun de ces contacts : quun
mendiant laccoste dans le Loop pour lui demander laumne et il le
suit, engage la conversation avec lui, et laborde nouveau trois jours
plus tard lorsquil le rencontre par hasard dans un parc (p. 127).
Cette richesse des matriaux attire lattention sur la ncessaire inventivit de lapprenti-sociologue, en particulier lorsquil se trouve face un
terrain sensible. Le Hobo est autant une illustration de la dbrouille
dans le monde des sans-domicile quune invitation la dbrouille
dans lenqute sociologique. Ce nest pas forcment ladresse utiliser
chacun de ces matriaux que lon retiendra, faisant de cet ouvrage un
modle danalyse, mais plutt la hardiesse utiliser toutes les occasions
oertes par le rel pour le saisir dans sa complexit, pour crer les
conditions de son obser vation par le sociologue. Il a t longuement
comment ce que cela devait la biographie dAnderson, ancien hobo,
ls de hobo, mais la manire qua le hobo de tuer le temps par une
sorte dattention permanente aux moindres vnements de la rue
(p. 279) na-t-elle pas aussi quelque chose de lextrme disponibilit
attendue du chercheur menant une enqute de terrain ?
la production de matriaux originaux tous azimuts sajoute la
capacit dexploiter les rcits et obser vations collects par dautres.
Anderson mobilise ainsi au l de sa recherche des tmoignages denquteurs ou de travailleurs sociaux, des rapports de police, des crits de
hobos eux-mmes lorsque ceux-ci se font crivains, bref dacteurs quil
a obser vs dans leur prsence en situation les uns aux cts des autres,
quil situe donc bien dans ce quils peuvent bien saisir et dans ce quils
ne peuvent que mconnatre des ralits dont ils parlent. Sur la plupart

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des terrains dtudes sociologiques, se produisent de tels documents,


se prsentent de tels tmoignages. On voit ici comment lexploitation
de telles sources suppose den faire une lecture critique qui est rendue
possible par la dmarche ethnographique : cest parce que le chercheur
connat le milieu de prs et de lintrieur quil est capable de dchirer
ces rcits en prenant en compte ce quils doivent la position de leurs
auteurs. La dmarche ethnographique permet donc de dmultiplier
lenqute en faisant accder ces crits au l des rencontres avec les
acteurs de la situation tudie (Lomba, 2008) et en autorisant leur relecture critique qui se transforme en une sorte de revisite suggestive des
obser vations dacteurs plus ou moins centraux dans la situation.

Ce que lethnographie fait aux chiffres


Parmi ces rapports plus ou moins informs sur la ralit tudie,
Anderson propose de rser ver un sort particulier ceux qui sengagent
dans des projets de dnombrement. Il est en eet en qute de comptages
sur une population par dnition dicile mesurer, aux contours incertains et en perptuelle mobilit. Combien sont les hobos ? Comment
se rpartissent-ils entre les dirents types quil distingue ? Combien
sourent de telle ou telle pathologie ? Quelles sont leurs attitudes face
au vote ? En essayant de rpondre ces direntes questions, Anderson
montre ce que lethnographie fait aux chires : elle donne dabord les
moyens de faire une lecture critique des donnes agrges disponibles,
produites par le fonctionnement social ordinaire ; elle permet ensuite
de sen ser vir de clef dentre dans lexamen des institutions caritatives
qui les produisent en prenant au srieux le fait quelles produisent aussi
par l les moyens de justier leur existence ; elle alimente enn une certaine inventivit pour en produire de plus pertinents, montrant que
la quantication fait pleinement partie de lenqute ethnographique
(Pene, 1995).
Louvrage souvre ainsi sur une quantication emprunte des
enqutes sociales comme celle de Mme Solenberger (p. 70). Lapproche
ethnographique permet Anderson de critiquer ces sources : propos
des mmes chires, il crit que toute tentative pour recenser les diffrents types de sans-abri ne peut gure avoir quune valeur de conjecture. La dicult est dautant plus grande que les individus ne cessent
de passer dun groupe lautre (p. 167). Face dautres valuations agr-

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ges comme ceux des Travailleurs industriels du monde (I.W.W.),


Nels Anderson est encore plus circonspect, voquant leurs statistiques
comme non seulement incompltes mais grotesques (p. 173). Il
note que leurs porte-parole surestiment les eectifs au regard des rapports nanciers qui enregistrent les adhrents en rgle.
Sagissant de laction des bureaux privs de placement de la mainduvre, il ne renonce pas pour autant la quantication, proposant par
exemple une estimation du nombre de travailleurs embauchs par leur
intermdiaire en extrapolant partir de ses obser vations personnelles :
dnombrant plus de 50 bureaux dans lArtre qui envoient chacun plus
de 10 hommes par jour au travail et qui fonctionnent plus de 300 jours
par an (p. 173), on peut tre sr quau moins 150 000 personnes bncient de leur relais chaque anne. Aussitt, il prend en compte les autres
formes de mdiation quil a obser ves par des bureaux dembauche gratuits et par des bureaux privs hors de lArtre. Cela lamne une estimation beaucoup plus leve : environ 250 000 sans-domicile passent
chaque anne par les bureaux de placement de Chicago . Sans toutefois penser aux personnes susceptibles de solliciter de telles agences
plusieurs reprises dans une mme anne compte tenu de leurs conditions intermittentes demploi, et donc dtre comptes plusieurs fois
dans son estimation. Et lorsque les chires font vraiment dfaut (chapitre XI), lauteur nhsite pas mener sa propre enqute, interrogeant
400 vagabonds au cours de lt 1921, avec la mme prudence et attention critique pour ses propres chires que pour ceux qui sont produits
par les institutions lorsquil note quun chantillon de 400 individus
nest pas susant pour savancer au-del dune conclusion provisoire
(p. 212).
Ltudiant dbutant, form aux diverses techniques dinvestigation
de la sociologie, sait quil lui faut se mettre rapidement en qute de
chires mme lorsquil est engag dans une enqute de type ethnographique : pas seulement parce que la quantication de la ralit
sociale a tous les attributs de la science mais surtout parce que la production de donnes de cadrage , chires ou pas, a son importance
pour situer le fragment de ralit qui est observ sur un terrain spcique. Sil na pas choisi par avance un sujet sur lequel il sait quil disposera de dnombrements et sil ne veut pas revenir lair piteux vers
son professeur en avouant quil na pas de chires , il trouvera chez
Anderson un guide sur ce plan-l aussi.

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Le Hobo

Prsenter et soumettre lanalyse


ses matriaux
La lecture du Hobo peut enn ser vir de guide pour lanalyse et pour
lcriture. Son caractre modeste interdit den faire un modle absolu
dans ce domaine mais stimulant lambition de ltudiant le dpasser,
participe au mouvement de dsinhibition dj signal. Les travaux
sociologiques, en particulier lorsquils sappuient sur une dmarche
ethnographique qui les conduit un recueil de matriaux aussi volumineux que divers, butent parfois sur la manire de mobiliser ces
matriaux dans lcriture. Ils balancent entre deux options que lon
pourrait ainsi polariser : lune consiste livrer du matriau brut
sans beaucoup danalyse, et lautre proposer une analyse gnralisante
peu rfre au matriau ; une proposition pas vraiment satisfaisante
dentre-deux consistant parfois rassembler lensemble des entretiens
retranscrits et des documents recueillis dans des annexes auxquelles
le mmoire ne renvoie jamais prcisment. Louvrage dAnderson
comporte des passages illustrant lun et lautre de ces travers : le lecteur
peut tre dconcert par certains rcits gnralisants comme autour
de la Wanderlust, laspiration des hobos la dcouverte permanente
de nouveaux espaces ou de nouvelles situations (p. 141-144), ou se sentir mis lpreuve dans ses capacits dinterprtation devant des notes
retranscrites sans tre vraiment analyses comme le rcit dune journe
dans les campements quAnderson emprunte un secrtaire de luniversit hobo, simplement prsent comme limage dle dune journe ordinaire dans un campement ordinaire (p. 78-83), ou celui de la
nuit quil a passe lasile Hogan (p. 89-91). Un va-et-vient permanent
entre lanalyse et les matriaux est bien sr plus utile la comprhension et lanalyse par Bourgois (1992) de lappropriation provisoire dun
btiment dsaect du Bronx pour en faire une salle de consommation
de crack constitue un bel exemple de dpassement de ce dfaut. Force
est toutefois de reconnatre que cest le plus dicile dans le travail dethnographe : organiser une criture de la conviction qui ne franchisse
jamais de trop grands pas entre lexposition dlments factuels progressivement ordonns et linterprtation construite par rapprochement
avec dautres bases empiriques, avec la prise en compte des cadres de
contraintes et des marges de libert des acteurs, saisis par dautres voies
dinvestigation, dautres indexations.

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Mais notons bien que le matriau ne se livre jamais tout fait


brut . Sa mise en forme par le sociologue donne dj comprendre.
Tous les moyens de cette mise en forme doivent tre explors. On
pense par exemple la cartographie, mme simplie, sur une rue ou
un quartier : la carte schmatique des institutions frquentes par les
hobos le long dune grande artre (p. 72) rvle comment la prsence
dhommes isols et migrants sur un petit territoire contribue au paysage commercial et urbain. Sur ce modle, la carte des agences dintrim autour de la rue de la Rpublique Marseille rvle leur tonnante
concentration sur une petite portion de cette grande artre du centreville (Fournier, Mazzella, 2004, p. 203), tandis que celle des institutions
dassistance montre comment les sans-domicile du secteur se replient
la nuit dans les rues en arrire, comme retirs dans les coulisses
de la grande rue (Ibid., p. 224-225). Sagissant des biographies, selon
leur usage pour lanalyse, elles peuvent tre rsumes quand lintention
est de mettre en vidence la squence des direntes tapes qui font
passer de ltat de travailleur saisonnier stable celui de travailleur
migrant (p. 121) : on peut dailleurs sexercer relire ces direntes
biographies pour en reprer les tapes ou procder au mme type
de travail de synthse sur un long entretien, retranscrit de manire
plus prcise que ne le fait Anderson. Elles peuvent parfois ntre restitues que pour un moment particulier qui fait lobjet de lanalyse,
avec des extraits dtaills dentretiens sur un point prcis : le rcit des
dboires de quelques hobos avec la police illustre ainsi comment ceuxci construisent leur opinion sur la police et apprennent djouer ses
inter ventions, contribuant ainsi leur propre prestige auprs de leurs
pairs (p. 216-221).
Les moyens modernes la disposition de ltudiant daujourdhui,
que ce soit lenregistrement sonore, le recours plus facile la photographie, voire au lm, les outils de la cartographie, lui permettront daller
bien au-del de ce qua pu fournir Anderson dans ses ches et dans son
texte. Et si lon sen tient la reconstitution de biographies dtailles
partir des matriaux recueillis dans lenqute de terrain sous formes de
bribes glanes au l des conversations informelles durant une longue
priode de prsence, on pense la puissance des logiciels permettant
dindexer prcisment le contenu du journal de terrain pour rassembler facilement ensuite les informations relatives un mme individu,
fussent-elles distribues sur de nombreuses pages. La mise en forme

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Le Hobo

du matriau est dautant plus importante que ces moyens dmultiplis


se retrouvent du ct de ldition darticles dans des revues sous format lectronique (ethnographiques.org, Sociologie) qui font sauter
la contrainte des capacits limites de prsentation du matriel retenu
pour supporter largumentation ethnographique et proposent de
publier des extraits dentretiens audio ou vido, des photographies, des
plans, des cartes, des documents Au-del de la disposition de moyens
techniques, cest une sorte de Wanderlust, telle que celle quAnderson
attribue aux hobos, quest invit cultiver lapprenti-sociologue dans le
recueil et le traitement des matriaux denqute : tre sans cesse lat
de nouvelles expriences sur le terrain comme dans lcriture.

Un outil pour lenseignement


de lenqute de terrain
Si lenqute de terrain reprsente un d pour les tudiants en sociologie, cest parce quelle les expose potentiellement des expriences
fortes de confrontation sociale sans leur donner labri dun toit dhypothses bien charpentes sous lequel sinstaller pour ne regarder la ralit sociale qu travers le croisillon des fentres. Elle ne fournit pas
non plus de protection contre les interpellations des acteurs sociaux
qui ne peuvent tolrer de privilge dextraterritorialit pour des interlocuteurs quils ctoieraient dans leur quotidien, quand bien mme se
seraient-ils prsents comme chercheurs en sciences sociales. Elle est
souvent juge droutante par les tudiants parce quelle malmne leurs
certitudes dindividus socialiss dans des mondes bien cloisonns,
o les rencontres entre milieux sociaux sont toujours possibles mais
suivent normalement des codications strictes qui xent par avance
les cadres de comprhension des dirences. Enn, elle est vue comme
terriblement exigeante. En temps tout dabord puisquelle semble
requrir une disponibilit de tous les instants sur une dure dicilement anticipable avant que surviennent une cumulation susante de
matriaux et le sentiment de saturation des interprtations quvoque
Olivier Schwartz (postface, p. 359-360) aprs Glaser et Strauss (2010,
p. 157-159). En investissement de soi ensuite dans la mesure o ce
qui fait sens dans lobser vation de terrain, cest la dissonance perue
par le chercheur entre les catgories de lecture de la situation quont

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Pourquoi lire Le Hobo aujourdhui ?

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les acteurs et celles qui lui viennent de sa propre inscription sociale


dont il doit auparavant avoir pris conscience par tout un travail dautoanalyse (Arborio, Fournier, 2010, chap. 4 et 5). Autant dlments de
d qui peuvent tre vus comme terriblement excitants un certain
degr de maturit dans la formation du regard sociologique et comme
totalement dcourageants sils simposent trop tt.
Si lengagement dans la pratique de lenqute de terrain ne peut
senvisager demi, mieux vaut donc quil ninter vienne pas trop vite
dans le cursus et surtout quil ait t prpar. Au nombre des tapes
intermdiaires envisageables, on peut citer la prsentation de traditions de recherche aussi consquentes que celles qui soutiennent le
modle hypothtico-dductif de production de connaissances sur le
social, que ce soit du ct des travaux mens luniversit de Chicago
depuis le dbut du xxe sicle, en France dans la ligne des monographies de Frdric Le Play, ou encore luniversit de Manchester. La
lecture du Hobo contribuerait de manire vidente cette tape pour
lgitimer des pratiques peu conventionnelles dinvestigation et souligner des modes de conviction alternatifs la corrlation statistique.
Une deuxime tape bienvenue dans la formation consiste faire sentir la ncessit de lenqute de terrain et ses potentialits par comparaison avec dautres modes de connaissance sur le social. Si les meutes
urbaines de 2005 ont, dune part, pris de court les discours publics qui
taient fonds sur des infrences partir de comptages de la ralit
sociale et ont, dautre part, montr linstrumentalisation qui pouvait
tre faite des journalistes envoys sur le terrain dans lurgence de la part
des acteurs des lieux pour donner une image dforme de la ralit,
les obser vations longues, fondes sur une inscription durable dans les
terrains, dans les rseaux dacteurs les peuplant, ont montr leur force
pour analyser le lien social dans les quartiers populaires (Taerant,
2007 ; Mohammed, 2011). Ainsi connatre par enqute de terrain, cest
connatre contre dautres savoirs, ce que peut illustrer Le Hobo quand il
invite critiquer les productions de donnes agrges suivant des choix
intresss qui mritent dtre discuts. Lexamen dtaill de recherches
appuyes sur cette pratique denqute constitue un troisime socle
utile. Le travail en profondeur sur des extraits douvrages ou darticles
prsentant des matriaux particuliers (obser vation directe, rcits de
vie, documents ethnographiques) ct dlments de cadrages (quantitatif, historique, juridico-normatif ) montre la fois les vertus de cha-

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Le Hobo

cun, les faons quils ont de dcaler le regard, et les complmentarits


attendre de leur combinaison (prise en compte de toute la varit
des points de vue en prsence dans la situation tudie, contrle
des limites heuristiques de chacun des matriaux recueillis par les
apports des autres). Il prpare non seulement au recueil de matriau
mais aussi son exploitation interprtative. Ce dernier point ressort
encore davantage quand on tudie une uvre dans sa totalit : on y
voit comment des prlvements empiriques limits viennent porte
de main du chercheur puis entrent en rsonance avec dautres jusqu
forger une argumentation densemble. Le lecteur trouvera assurment
dans Le Hobo une belle illustration de mobilisation de matriaux inattendus, peut-tre parfois insusamment dvelopps mais toujours
explicitement prsents. Pour cette phase comme pour celle, suivre,
de mise en uvre, au moment de penser dployer des dbrouilles
de sociologue sans abri hypothtico-dductif, Anderson peut ser vir de
conseiller et Le Hobo de guide plus dun titre comme on la vu. Avoir
franchi ces tapes permet denvisager sereinement une formation par
la pratique travers une exprience denqute en vraie grandeur, ftce dans un cadre dimmersion partag avec dautres tudiants et des
tuteurs trs prsents (ce quon appelle parfois un stage de terrain).
Lengagement de soi dans lenqute, dans les relations sociales quelle
suppose de nouer, lexposition de sa pratique ttonnante au regard des
autres apprentis-sociologues paraissent alors supportables pour peu
que cela se fasse dans un cadre protg contre tout jugement prmatur, tout regard malveillant, et dans le partage complice de rexions
sur lobjet en train de se prciser au l de la recherche. partir de cette
exprience directe des dicults de la mise en uvre de lenqute de
terrain, le retour vers la lecture et la discussion sur textes prend un nouveau sens. On vient y chercher moins des modles que des suggestions
pour se tirer de mauvais pas dont on a bien saisi, ltape prcdente,
la dicult en mme temps que le caractre rcurrent et sans solution universelle. On va y trouver des lments de lgitimation dune
pratique de recherche irrductiblement empirique, qui se construit en
mme temps que se construit lobjet quelle cherche saisir, et la prsente rdition du texte dAnderson qui est aussi loccasion de la rdition de la postface que lui consacrait Olivier Schwartz en 1993 fournit
avec ce dernier texte, dense et synthtique, un bel exemple de ces rfrences fortes quil devient possible de lire et de discuter avec prot en

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Pourquoi lire Le Hobo aujourdhui ?

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semployant reprer dans Le Hobo des illustrations chaque formule


essentielle au sens strict de lauteur.
ce moment o lon revient sur des questions lourdes comme lcriture, le mode dexposition des matriaux, les choix de posture dobservation, lvitement dune hrosation de lenquteur louvrage peut
encore donner des bases en mme temps quavec lgance, il laisse de
la marge lapprenti-sociologue daujourdhui pour une rexivit plus
pousse sur la dynamique de lenqute qui est peine esquisse par
Anderson.

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