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DU MME AUTEUR

La Lgende dEli Monpress


1. Le Voleur aux esprits

Titre original anglais :


The Legend of Eli Monpress
Book 2 : The Spirit Rebellion
Premire publication :
Orbit (Hachette Book Group), New York, 2010
Rachel Aaron, 2010
Tous droits rservs
Pour la traduction franaise :
Calmann-Lvy, 2013
Couverture
Maquette : Iceberg
Illustration : Alain Brion
ISBN : 978-2-3605-1090-0

mes parents, pour plus de raisons quil nen


tiendrait sur une page.

PROLOGUE
Sur les hauteurs de collines boises o personne ne saventurait jamais se dressait
une tour de pierre. Ctait un btiment de conception pratique, ni lgant ni lanc,
mais solide et trapu, de seulement deux tages. Les normes blocs qui la
composaient taient taills dans la pierre locale, laquelle prsentait une teinte
boueuse franchement affreuse qui paraissait attirer la crasse. Sachant cela, ctait
sans doute une chance que la tour soit recouverte de plantes grimpantes dun vert
sombre. Elles senroulaient autour de la pierre comme autant de fils autour dun
fuseau, empchaient louverture des volets de bois et faisaient seffriter le mortier
entre les briques. Cela donnait lendroit un aspect dlabr, lugubre et nglig, en
particulier lorsquil faisait sombre et quil pleuvait comme ctait le cas en cet
instant.
lintrieur de la tour, un homme criait. Il avait une voix profonde et autoritaire,
mais celle qui lui rpondait ne semblait pas sen soucier. Elle criait en retour,
enfantine et haut perche, mais aussi empreinte de quelque chose dimpossible
ignorer. Les plantes qui enveloppaient la structure se resserrrent pour couter.
Sans le moindre avertissement, la porte de la tour, lourd panneau de bois noirci
par des annes passes dans la fort, souvrit la vole. La lueur des flammes se
rpandit dans la clairire, alors quun jeune garon sortait en courant sous la pluie
nocturne. Il tait mince et ple, tout en bras et en jambes, mais il filait tel le vent, sa
chevelure sombre flottant derrire lui. Il avait dj travers la moiti de la clairire
lorsquun homme surgit de la tour et se lana sa poursuite. Lui aussi avait les
cheveux noirs et ses yeux luisaient de fureur, tout comme les bagues ornant ses
doigts.
Eliton ! cria-t-il, main tendue devant lui.
Lanneau sur son majeur, une meraude sombre sertie au cur dun filigrane de
branches et de feuilles en or, mit une lueur dun vert profond. De lautre ct de la
clairire de terre battue qui entourait la tour, une masse de racines sortit du sol sous
les pieds du garon.
Celui-ci vacilla et chuta, dcochant des coups de pied contre les racines qui
lagrippaient.
Non ! Laissez-moi tranquille !
Une onde de puissance accompagna ses paroles comme lesprit du jeune garon
souvrait en grand. Cela navait rien voir avec louverture calme et contrle
pratique par les Spirites. Ctait une dcharge brute, une raction instinctive et
gutturale face la peur. Elle sabattit tel un marteau, crasant la clairire, la tour, les

arbres, les plantes grimpantes et tout le reste. La pluie se figea dans lair, le vent
cessa de souffler et, lexception du garon, tout simmobilisa. Les racines qui
staient redresses saffaissrent lentement sur le sol dfonc et lenfant se releva
en titubant. Il jeta par-dessus son paule un regard empli de peur et de haine, mais
lhomme tait aussi immobile que le reste de la scne. Ses anneaux staient
assombris et son visage arborait lair drout de la victime dune farce.
Eliton, rpta-t-il dune voix rauque.
Non ! rpondit lenfant en reculant. Je te dteste, toi et toutes tes rgles ! Tu
nes jamais content, hein ? Laisse-moi tranquille ! lana-t-il dune voix vibrante de
pouvoir.
Puis il se retourna et senfuit. Lhomme sapprtait le suivre quand les plantes
grimpantes se dcollrent de la tour pour senrouler autour de son corps et le retenir
sur place. Il poussa un cri de rage, arracha des poignes de feuilles, mais les plantes
continurent sagglutiner et il fut incapable de se librer. Il ne put que regarder le
garon sloigner au milieu des gouttes de pluie toujours suspendues dans les airs,
attendant que lenfant leur donne lautorisation de retomber.
Eliton ! scria lhomme, sur un ton presque implorant. Tu crois vraiment
pouvoir grer seul une telle puissance ? Sans discipline ?
Il lutta de toutes ses forces contre le lierre, bras tendus vers le garon qui lui
tournait le dos.
Si tu ne reviens pas immdiatement, tu vas gcher tout ce que nous avons
accompli jusquici !
Le gamin ne se retourna mme pas ; le teint de lhomme devint carlate.
Cest a, continue courir ! rugit-il. Voyons jusquo tu pourras aller sans
moi ! Tu narriveras jamais rien sans entranement ! Seul, tu ne vaudras pas un
clou ! PAS UN CLOU ! TU MENTENDS ?
La ferme !
La voix du garon tait lointaine, sa silhouette peine visible entre les arbres.
Mais son pouvoir faisait toujours frmir lair. Pris au pige des plantes, lhomme se
dbattait en vain pendant que lenfant svanouissait dans lobscurit. Alors
seulement son influence commena sestomper. Le lierre lcha prise et ladulte se
libra en dcochant aux plantes un regard assassin. Il fit quelques pas dans la
direction emprunte par Eliton, puis se ravisa.
Il reviendra, maugra-t-il en poussetant ses robes. Une nuit sous la pluie lui
mettra du plomb dans la tte. Il reviendra. Il ne peut rien faire sans moi.
Les plantes grimpantes scartrent avec un bruissement discret, conscientes de

leur rle dans sa colre peine contenue. Lhomme tourna un dernier regard
funeste vers la fort puis, sa dignit retrouve, fit demi-tour et retourna lintrieur
en claquant la porte derrire lui. La lueur du feu disparut, plongeant la clairire dans
une obscurit plus profonde que jamais tandis que la pluie suspendue retombait
enfin terre.
Courant toute allure, le garon trbuchait sur les troncs abattus et pataugeait
dans le lit de cours deau boueux gonfls par les pluies incessantes. puis par ce
quil avait accompli dans la clairire, il ignorait o il allait. Ses haltements
rsonnaient ses oreilles comme autant de coups de tonnerre noyant les sons de la
fort. Pourtant, et comme depuis toujours, peu importait le bruit quil pouvait faire ;
il entendait les esprits tout autour de lui. La colre du cours deau plein de boue,
celle de la boue arrache son parent esprit de la poussire et emporte par les
flots, les murmures de contentement des arbres tandis que leau scoulait le long de
leur corce, le chant dnu dintelligence des grillons. La clameur du monde des
esprits assaillait ses tympans comme aucun autre son naurait pu le faire. Et il sy
accrochait, laissait les voix le tirer vers lavant alors mme que ses jambes
menaaient de se drober sous lui.
Au fil de la nuit, la pluie redoubla dintensit et la progression du garon ralentit.
Il avanait dsormais pas pesants au milieu des bois noirs et humides. Il navait
aucune ide de lendroit o il se trouvait et sen moquait. Ce ntait pas comme sil
avait lintention de revenir la tour. Rien ne pourrait linciter y retourner pour
subir les leons interminables et les rgles du monde manichen dans lequel vivait
son pre.
Les larmes ruisselaient sur son visage et il les essuya de ses poings crasseux. Il ne
pouvait pas rentrer chez lui. Plus maintenant. Il avait fait son choix : tout retour tait
impossible. De toute faon, son pre ne le reprendrait pas, pas aprs cette scne de
dsobissance. Il ne valait rien, ctait ce que son pre avait dit. Quel espoir restaitil aprs a ?
Le garon se prit les pieds dans quelque chose et son paule heurta violemment le
sol. Il tenta brivement de se redresser puis simmobilisa, allong sur le sol
dtremp, lodeur humide des feuilles en dcomposition plein ses narines. Quel
intrt y avait-il continuer ? Il ne pouvait pas revenir en arrire et il navait nulle
part o aller. Il avait pass toute sa vie dans cet endroit recul en compagnie de son
pre. Il navait pas damis, pas de famille auprs de laquelle se rfugier. Sa mre ne
laccueillerait pas. Elle navait dj pas voulu de lui lpoque o il travaillait bien ;
elle en voudrait encore moins prsent. Et mme si ctait le cas, il ignorait o elle
habitait.

Il roula sur lui-mme avec un grognement et leva les yeux vers le ciel obscur, en
partie dissimul par les branchages tombants. Il essayait de prendre toute la mesure
de sa situation. Il ne serait jamais un magicien, dsormais, en tout cas pas comme
son pre, avec ses anneaux, ses rgles et ses devoirs, cest--dire le seul type de
magicien dont le monde voulait bien, daprs ce que lenfant avait pu comprendre.
Et sil allait vivre dans les montagnes ? Mais il ne savait ni chasser ni faire du feu et
il ignorait quelles plantes taient comestibles. Ce qui tait bien dommage, car il avait
trs faim. Plus que tout, il tait fatigu. Si fatigu. Il tait puis, minuscule, et ne
valait pas un clou.
Il recracha un peu de la terre qui stait insinue dans sa bouche. Peut-tre son
pre avait-il raison. Peut-tre ntait-il quun bon rien. Il tait en tout cas incapable
de citer une quelconque activit pour laquelle il serait dou. Il narrivait mme plus
entendre les esprits. La pluie avait cess et ils sapaisaient, se rendormaient. Ses
paupires aussi se faisaient lourdes, mais il ne devait pas sendormir ainsi, mouill,
souill et expos. Pourtant, quand il envisagea de se relever, lide lui parut
impossible. Il dcida finalement de rester allong sur place. Quand il se rveillerait
sil se rveillait , il dciderait de la marche suivre.
linstant o il prit cette dcision, le sommeil lemporta. Il demeura l, au fond
du ravin, nich, aussi immobile quun cadavre, entre un tronc abattu et un arbre
encore en vie. Des animaux passrent qui le reniflrent avec curiosit, mais il ne
broncha pas. Le vent qui sifflait parmi les arbres parpilla des feuilles sur sa
silhouette tendue puis sen fut.
Quelques instants plus tard, la brise revint, sengagea dans le ravin, l o dormait
lenfant, souffla avec douceur et lui bouriffa les cheveux ; elle fit trembler les plis
boueux de ses vtements et les cils de ses paupires closes. Puis, comme sil avait
trouv ce quil cherchait, le vent reprit de laltitude et sloigna vivement vers les
cimes. Aprs plusieurs minutes silencieuses, une ligne blanche apparut au-dessus
du garon. Elle sagrandit, telle une entaille au sein de lair, do schapperait une
lumire blanche.
Ds lapparition de cet clat surnaturel, plus rien ne bougea dans la fort. Tout,
les insectes, les animaux, les champignons, les feuilles au sol, les arbres, leau qui
ruisselait sur les troncs, tout stait fig comme pour observer la main blanche,
gracieuse et fminine qui stait avance travers lentaille pour essuyer une trace
de boue sur la joue de lenfant.
Celui-ci tressaillit dans son sommeil et les longs doigts se replirent, ravis.
Le vent tait de retour prsent, plus puissant. Il tourbillonna le long des arbres
et fit voltiger les feuilles, mais sans toucher le garon.

Nest-il pas tel que je vous lai dcrit ? murmura-t-il en contemplant lenfant
endormi comme le font les esprits.
Si. La voix issue de lespace blanc au-del du monde tait emplie de joie et une
autre main blanche se joignit la premire pour caresser la chevelure sale de
lenfant. Il est tel que tu me las dcrit.
Le vent se rengorgea, fier de lui, mais la femme derrire la fente semblait avoir
oubli sa prsence. Ses mains se tendirent un peu plus, suivies de bras la peau
neigeuse, dpaules fines et dune cascade de cheveux dun blanc pur qui brillaient
dun clat tout particulier. Ses jambes blanches suivirent et, pour la premire fois
depuis des centaines dannes, elle mergea entirement de ltrange ouverture,
quittant son univers de blancheur pour le monde rel.
Autour delle, la fort tremblait dun respect ml de crainte. Tous les esprits, des
arbres vnrables aux phmres, la reconnaissaient et sinclinaient devant elle. Les
troncs abattus, la mousse et mme la boue sous ses pieds offraient leurs
tmoignages de respect et de dvotion, prosterns sous la lumire blanche qui
manait de sa peau comme si la lune avait atterri.
La dame ne sintressait pas eux. Elle tait habitue une telle dfrence. Toute
son attention tait concentre sur le garon toujours profondment endormi, ses
doigts crasseux serrant contre lui le tissu de sa veste tache de boue.
Avec la douceur dune brume, la femme blanche sagenouilla auprs de lui et
passa les bras sous le corps du garon, quelle souleva comme sil ne pesait rien
pour ltendre prcautionneusement sur ses genoux.
Il est beau, dit-elle. Tellement beau. Mme au travers de son enveloppe de chair,
il brille tel le soleil.
Elle se releva dans un mouvement superbe et gracieux, le garon serr entre ses
bras. Tu seras mon toile, murmura-t-elle en posant ses lvres sur le front de
lenfant endormi. Mon aim ador, mon prfr, pour lternit, jusqu la fin du
monde et mme au-del.
Le garon sagita son contact et se tourna vers elle dans son sommeil. La Dame
Blanche lcha un rire de ravissement. Pressant lenfant contre son sein, elle fit
volte-face et repartit par la fente taille entre les mondes, emportant sa lumire avec
elle. La ligne blanche perdura quelques instants aprs son dpart puis svanouit.
Derrire elle, la fort humide paraissait plus sombre et plus vide que jamais.

CHAPITRE 1
Zarin, cit de la magie, slevait blanche et fire sous le soleil de laprs-midi. Elle
surplombait les plaines des royaumes centraux du Conseil, perche sur le rebord de
la haute arte rocheuse qui sparait les contreforts du vaste pimont, de sorte que
les tours de la ville taient visibles plus de cent kilomtres la ronde. On
distinguait nettement les sept clbres flches de la citadelle de Chuteblanche qui
abritait les Princes Marchands de Zarin et le gouvernement rvolutionnaire quils
avaient fond, le Conseil des Trnes. Mais toutes taient largement domines par
limmense tour blanche de la Cour des Esprits. Elle surmontait la crte qui
constituait lpine dorsale de Zarin et se dressait, droite, blanche et incroyablement
grande vers le ciel ple, sans jointures ni mortier visibles pour la soutenir. De hautes
fentres formaient une spirale ascendante et fluide le long de la surface clatante ;
chacune delles tait dcore dune bannire de soie rouge orne dun cercle dor
parfait, symbole de la Cour des Esprits. Personne, pas mme les Spirites, ne savait
comment la tour avait t rige. Lhistoire la plus courante voulait que les
Faonneurs, cette mystrieuse guilde indpendante de mages manufacturiers,
lorigine des pes veilles et des gemmes que tous les Spirites employaient pour
stocker leurs esprits, laient fait jaillir de terre en une seule journe. En paiement,
disait-on, de quelque dette inconnue. On affirmait aussi que la tour elle-mme tait
un esprit unifi, mais seul le Rector Spiritualis, qui sigeait au sommet, aurait pu le
confirmer.
Si quatre portes souvraient au pied de la tour, la plus grande tait la porte est,
celle qui donnait sur le reste de la ville. Rouge et vernie, elle faisait plus de quatre
mtres de haut et sa base tait aussi large que la grande rue borde de lauriers qui y
menait. De grandes marches en marbre stalaient comme autant de vaguelettes au
pied de la porte et ctait l que le Spirite Krigel, assistant du Rector Spiritualis et
charg dune tche trs difficile, avait choisi de se poster.
Non, ici ! Mettez-vous ici !
Il claqua des doigts, ses sourcils froncs confrant son visage svre un air plus
glacial encore que dhabitude.
La foule des Spirites obit et se dplaa telle une mer rigide de soie rouge pour
rejoindre lendroit que Krigel indiquait. Ctaient tous des jeunes, songea-t-il avec
une grimace. Trop jeunes. Il sagissait certes de Spirites asserments, mais aucun
dentre eux navait termin son apprentissage depuis plus de cinq mois. Une seule
dirigeait plus dun esprit et tous paraissaient trop nerveux pour coordonner
efficacement laction de leurs esprits respectifs. Ce quon attendait de lui tait
dcidment impossible. Il esprait simplement que la fille ne dciderait pas de se

battre.
Trs bien, dit-il mi-voix lorsque ses troupes furent en position. Combien
dentre vous accueillent des esprits du feu ? Feux de joie, torches, bougies, feux de
broussailles, tout ce qui brle
Une demi-douzaine de mains se dressrent.
Ne les sortez pas, ordonna Krigel en levant la voix afin que tous lentendent.
Je ne veux rien qui puisse tre noy. Cela veut dire pas de sable, pas dlectricit
mme si aucune de vous nest encore capable dattraper un clair de foudre et
surtout pas de feu. prsent, que ceux dentre vous qui ont des esprits de roche, de
poussire ou de quoi que ce soit issu du sol lvent la main.
Ce fut le cas dune autre demi-douzaine dindividus et Krigel hocha la tte.
Vous devez tous vous tenir prts agir dans linstant. Si son chien tente quoi
que ce soit, quoi que ce soit, je veux que vous larrtiez.
Mais monsieur, et pour la route ? senquit un jeune escogriffe au premier rang.
Ne vous souciez pas de la route, rpondit Krigel en secouant la tte. Rduisezla en miettes sil le faut. Je veux que ce chien soit neutralis, sans quoi nous ne
pourrons jamais arrter la fille si elle tente de fuir.
Une main stait leve larrire du groupe ; il inclina le menton dans sa
direction.
Oui, la grande dans le fond ?
La jeune fille, qui ntait en ralit pas si grande que a, devint aussi rouge que sa
robe mais posa nanmoins sa question dune voix ferme.
Matre Krigel, les accusations lances contre elle sont-elles exactes ?
Cela ne vous regarde en rien, rpondit Krigel avec un regard noir qui incita la
Spirite se tasser un peu plus sur elle-mme. Cest la Cour qui dcide de ce qui est
vrai. Et notre travail consiste nous assurer quelle comparatra devant la Cour, rien
dautre. Oui, vous, le garon aux taches de rousseur ?
Linterpell baissa la main dun air penaud.
Daccord, Matre Krigel, mais dans ce cas, pourquoi sommes-nous ici ? Vous
attendez-vous ce quelle rsiste ?
Je ne mattends rien, rpondit Krigel. On ma ordonn de ne prendre aucun
risque pour massurer quelle passerait en jugement et je nen prendrai donc aucun.
Jespre simplement que vous serez capables de lempcher de fuir si elle tentait de
le faire. En toute franchise, je mise plutt sur le chien.
Il sourit en voyant leurs visages ples et dconfits, avant de reprendre :

Nanmoins, on se doit daller au combat avec larme dont on dispose, alors


tchez davoir lair comptents et gardez autant que possible les mains baisses. Un
seul regard sur vos doigts dnuds et nous serons dmasqus.
Quelque part en ville, une cloche retentit et Krigel jeta un coup dil par-dessus
son paule.
Cest le signal. Ils sont en route. vos places, je vous prie !
Chacun prit son poste et Krigel, plus lugubre que jamais, se plaa au premier
rang, sur la marche la plus basse. Ils attendirent, mur de robes rouges et de poings
serrs. Au bout de lavenue borde darbres, une haute silhouette sur une monture
couleur de brume, longue et lgante, emprunta ltroite porte sparant le quartier
de la Cour des Esprits du reste de Zarin. Elle descendait la rue dans leur direction.
Comme la forme se rapprochait, il devint rapidement vident quil sagissait
dune femme rousse, grande, fire et monte sur une crature mi-chemin entre le
chien et le brouillard givrant. Ce ntait cependant pas ce qui les rendait nerveux.
Au moment o la femme atteignait le premier des arbres soigneusement taills de
lavenue, tous les esprits du groupe, y compris les lourds anneaux de Krigel luimme, se mirent bourdonner.
Contrlez vos esprits, ordonna Krigel en faisant taire les siens dune
inspiration sche.
Lune des Spirites derrire lui prit la parole dune voix aigu, les doigts serrs
autour du rubis tremblotant sur son index.
Mais, matre, quelque chose ne va pas ! Mon esprit de torche est terrifi. Il dit
que la femme porte une mer avec elle.
Krigel la foudroya du regard.
Pourquoi pensez-vous que jai fait venir une vingtaine dentre vous ?
Prparez-vous ! ordonna-t-il. Elle arrive.
Dans son dos, les robes rouges resserrrent les rangs, toutes concentres sur la
femme qui se rapprochait, dsormais plus terrifiante et mystrieuse que le monstre
quelle chevauchait.
Quoi encore ? gmit Miranda.
Elle contemplait avec lassitude le rempart de tissu rouge au bas des marches de la
tour de la Cour des Esprits.
Quatre jours passs chevaucher et quand enfin nous arrivons Zarin, ils
organisent une sorte de crmonie en travers de lescalier. Ne me dis pas que nous
sommes arrivs le jour de la parade !

a ne sent pas comme le jour de la parade, rpondit Gin en humant lair.


Aucun arme doie rtie des kilomtres la ronde.
Miranda laissa chapper un petit rire.
Bon, je me fiche que ce soit carnaval ou que Matre Banage ait enfin instaur
lobligation de porter les robes dont il nous rebat les oreilles depuis des annes, je
suis simplement ravie dtre rentre.
Elle stira sur le dos de Gin pour dgourdir ses articulations endolories, avant
dannoncer :
Je vais aller voir Banage pour lui faire mon rapport.
Et lui remettre la lettre dEli, ajouta-t-elle intrieurement.
Sa main se porta vers le carr de papier gliss dans sa poche. Elle navait toujours
pas ouvert la missive, mais elle allait enfin pouvoir sen dbarrasser en la remettant
qui de droit.
Aprs quoi, poursuivit-elle avec un grand sourire, je prendrai un bon bain
chaud, suivi dune longue nuit de repos dans mon lit.
Pour ma part, je me contenterais dun porcelet, rpondit Gin en se lchant les
babines.
Si tu veux, dit Miranda. Mais va dabord voir le matre des curies pour que
quelquun examine ton dos.
Elle appuya du doigt sur le pansement entre les omoplates du chien, l o Nico
avait plong sa main peine une semaine plus tt. Gin gmit.
Daccord, daccord, gronda-t-il. Mais arrte dy toucher.
Sa piqre de rappel accomplie, Miranda sinstalla confortablement et laissa le
chien reprendre tranquillement sa progression vers limmense difice blanc qui
constituait sa demeure depuis quelle avait lge de treize ans. Son irritation devant
la foule de Spirites en robes rouges qui lui bloquait le passage sapaisa lgrement
lorsquelle reconnut leur tte le Spirite Krigel, assistant et ami de Banage. Peut-tre
rptait-il un rituel en compagnie des jeunes Spirites ? Il tait charg des crmonies
de la Cour, aprs tout. Mais les sentiments chaleureux quelle ressentait
svanouirent lorsquelle vit son visage. Krigel navait jamais t du genre enjou,
mais le regard quil tournait prsent vers elle lui noua lestomac. Une impression
encore amplifie par le fait que les Spirites derrire lui prenaient soin de ne pas
croiser les yeux de Miranda, pourtant la seule voyageuse sur la route.
Elle prit cependant soin de ne pas laisser paratre son malaise et sourit largement
comme Gin sarrtait, sur son ordre, au pied de lescalier.

Spirite Krigel, dit-elle en sinclinant. Quest-ce que tout ceci ?


Krigel ne lui rendit pas son sourire.
Spirite Lyonette, vous voudrez bien mettre le pied terre ? demanda-t-il
avanant vers elle.
Il sexprimait dune voix froide et distante mais Miranda se laissa glisser au bas
du dos de Gin en ignorant les protestations de ses muscles fourbus. Au moment o
elle toucha le sol, les jeunes Spirites en robes rouges se dployrent pour former un
cercle autour delle, comme sils en avaient reu lordre. Elle fit un petit pas en
arrire tandis quun grondement grave prenait naissance dans la gorge de Gin.
Krigel, que se passe-t-il ? senquit Miranda avec un petit rire.
Le vieil homme plongea son regard dans le sien.
Spirite Miranda Lyonette, par ordre des Gardiens de Tour et proclamation du
Rector Spiritualis, vous tes en tat darrestation. Vous avez ordre dabandonner
lintgralit de vos armes, droits et privilges et de vous placer sous la juridiction de
la Cour des Esprits en attendant davoir rpondre des charges retenues contre
vous. Avancez vers moi, les mains bien visibles, je vous prie.
Miranda le regardait en clignant des yeux, totalement mduse.
En tat darrestation ? Pour quelle raison ?
Cest confidentiel. La Cour vous en informera, rpondit Krigel.
Par les Puissances, Krigel ! sexclama Miranda dune voix qui faillit se briser.
Que se passe-t-il ? O est Banage ? Cest forcment une erreur !
Il ne sagit pas dune erreur, affirma un Krigel plus svre que jamais. Cest
Matre Banage qui a ordonn votre arrestation. prsent, allez-vous nous suivre ou
devrons-nous vous y contraindre ?
Les Spirites en cercle firent un pas menaant vers elle et le grondement de Gin
enfla en proportion. Dun regard, Miranda lui fit signe de pas intervenir.
Jobirai videmment au Rector Spiritualis, dit-elle dune voix forte en tendant
les mains devant elle, paumes vers le haut, dans un geste de soumission. Inutile
demployer la menace, mme si japprcierais une explication.
En temps et en heure, affirma Krigel, visiblement soulag. Venez avec moi.
Miranda ne bougea pas.
Jaurais besoin quon soccupe de mon chien fantme, dit-elle. Il est bless et
fatigu. Il lui faut des soins et de quoi manger.
Je massurerai quil soit emmen lcurie, dit Krigel. Mais prsent, suivez-

moi, je vous prie. Vous pouvez emporter vos affaires.


Constatant quelle nobtiendrait pas mieux, Miranda se retourna et entreprit de
dcrocher sa sacoche sur le flanc de Gin.
Je naime pas a du tout, grogna le chien fantme.
Et tu crois que moi jaime a ? rpondit Miranda sur le mme ton. Cest
forcment un malentendu, ou alors un plan quelconque de Matre Banage. Quoi
quil en soit, je ne tarderai pas avoir la rponse. Dici l, laisse-toi faire. Je te
contacterai ds que jaurai appris quelque chose.
Aprs une dernire caresse, elle rejoignit Krigel. Un groupe de cinq Spirites se
forma immdiatement autour delle, cercle de robes rouges et danneaux scintillants,
tandis que Krigel ouvrait la voie. Lassistant du Rector Spiritualis monta les
marches et emprunta la grande porte rouge.
Il les guida ensuite travers le vaste hall dentre jusquau sommet dun escalier
grandiose, puis par une porte latrale vers un autre escalier beaucoup moins
spectaculaire. Ils montrent en silence, toujours plus haut. Du fait de la nature
trange de la tour, ils atteignirent le sommet bien plus vite quils nauraient d pour
merger sur un long palier au sommet de ldifice.
Krigel leur fit signe de sarrter en haut de lescalier.
Attendez ici, dit-il.
Il disparut ensuite derrire la lourde porte en bois lautre bout du palier, laissant
Miranda seule avec son escorte.
Les jeunes Spirites se tenaient parfaitement immobiles, les poings referms autour
de leurs anneaux. Miranda percevait leur peur sans avoir la moindre ide de ce
quelle avait pu faire pour linspirer. Par chance, Krigel rapparut presque
instantanment et claqua des doigts pour faire signe Miranda davancer.
Il va vous recevoir, annona-t-il. Seule.
Lescorte de la jeune femme laissa chapper de concert un soupir et, cette fois, la
magicienne se sentit parfaitement en accord avec eux. Enfin, elle allait obtenir des
rponses. Lorsquelle atteignit la porte, cependant, Krigel lui saisit la main.
Je sais que ce nest pas le genre de comit daccueil que vous espriez,
chuchota-t-il. Mais matrisez votre humeur, Miranda. Il a dj endur beaucoup
pour vous aujourdhui. Tchez de ne pas rendre les choses plus difficiles quelles
ne le sont dj, pour une fois.
La jeune femme se figea.
Que voulez-vous dire ?

Retenez vos grands chevaux par les rnes, rpondit-il en lui serrant lpaule
avec assez de force pour la faire grimacer.
Un peu plus hsitante quelle ne ltait quelques instants plus tt, Miranda se
dtourna et pntra dans le bureau du Rector Spiritualis.
Lendroit occupait lintgralit du sommet de la tour de la Cour des Esprits et,
lexception du palier et dune section isole servant de quartiers privs pour le
Rector Spiritualis, il sagissait dune immense et unique pice circulaire. Tout y tait
conu pour impressionner le visiteur. De hautes alcves, dcores de lanternes
brillant nuit et jour, clairaient un sol poli assez vaste pour accueillir dix Spirites et
leur cortge desprits. Des fentres hautes et troites salignaient sur la paroi
intervalles rguliers, offrant une vue imprenable sur Zarin derrire leur verre
transparent et quasi invisible. Les murs proprement dits taient recouverts de
tapisseries, de peintures et dtagres dbordantes de curiosits et de trsors amasss
durant les quatre cents ans du rgne des Spirites, tous parfaitement en ordre et
dnus de toute poussire.
Directement face au seuil o Miranda stait arrte, au point culminant de la salle
circulaire, se dressait un imposant bureau dont la surface gigantesque tait
dissimule sous dimpeccables piles de parchemins. Derrire le bureau, assis sur le
trne haut dossier du Rector Spiritualis, se tenait Etmon Banage en personne.
Mme assis, sa grande taille tait visible. Sa chevelure noire coupe trs court
commenait tout juste se teinter de gris au niveau des tempes. Il tait dot
dpaules noueuses et carres que ses robes paisses ne dissimulaient gure. Son
visage aux traits marqus affichait une beaut dure qui nautorisait ni sourire ni
faiblesse, et lorsquil fronait les sourcils ce qui tait le cas prsent les plus
fanfarons des rois taient connus pour se changer en petits garons timides. Ses
mains, quil tenait jointes devant lui sur son bureau, taient ornes de lourdes
bagues qui bourdonnaient du pouvoir dormant des esprits quelles abritaient. La
puissance des esprits de Banage emplissait le moindre recoin de la vaste salle. Mais
au-dessus de tout cela, si lourde quelle pesait mme sur les anneaux de Miranda,
stendait la volont dacier du Rector Spiritualis, intraitable, immuable et exerant
un contrle total. Habituellement, Miranda trouvait rassurante cette force
impntrable et intransigeante ; une fondation solide que rien ne pouvait branler.
Ce soir, cependant, elle avait limpression de comprendre ce que pouvait ressentir
un esprit mineur pris partie par un Grand Esprit.
Banage se racla la gorge et la magicienne prit conscience quelle stait arrte.
Elle reprit ses esprits et se hta de traverser la pice. mi-chemin, elle effectua le
salut traditionnel en touchant son front de ses doigts bagus. Lorsquelle se

redressa, Banage dsigna du regard la chaise dos droit place face son bureau.
Miranda hocha la tte et se rapprocha pour sinstaller sur le sige ; ses chaussons ne
faisaient pas plus de bruit que des flocons de neige sur le sol de pierre.
Ainsi ctait vrai, dit Banage. Vous vous tes empare dun Grand Esprit.
Miranda tressaillit. Ce ntait pas ainsi quelle avait espr tre accueillie.
Oui, Matre Banage, dit-elle. Comme indiqu dans le rapport que je vous ai
fait envoyer. Vous lavez reu, nest-ce pas ?
Oui, confirma Banage. Mais lire une telle histoire est trs diffrent de
lentendre confirme par ses propres esprits.
Miranda releva vivement la tte et lamertume dans sa voix ltonna elle-mme,
lorsquelle reprit :
Est-ce pour cela que vous mavez fait arrter ?
En partie, rpondit Banage dans un soupir, en baissant les yeux. Vous devez
comprendre la situation dans laquelle nous nous trouvons, Miranda.
Il tendit la main pour semparer dun parchemin recouvert de sceaux de cire.
Savez-vous de quoi il sagit ?
Miranda fit non de la tte.
Dune ptition, reprit Banage, signe par cinquante-quatre des quatre-vingtneuf Gardiens de Tour en activit. Ils exigent que vous soyez transfre devant la
Cour pour rpondre de vos actes en Mellinor.
Lesquels de mes actes ncessitent des explications ? demanda Miranda, avec
plus de force quelle ne laurait voulu.
Banage la foudroya du regard.
Vous avez t dpche vers Mellinor avec une mission spcifique :
apprhender Monpress et le ramener Zarin. Au lieu de quoi vous voici les mains
vides, prcde dune vague de rumeurs affirmant que non seulement vous avez
collabor avec le voleur que vous tiez cense capturer mais quen plus vous vous
tes empare du trsor de Mellinor. Des rumeurs confirmes par votre propre
rapport. Pensiez-vous pouvoir rentrer tranquillement Zarin porteuse dun Grand
Esprit endormi sans tre questionne ?
Cest effectivement ce que je croyais, matre Banage, rpondit Miranda. Jai
sauv Mellinor tout entier, son peuple, son roi, tout. Si vous avez lu mon rapport,
vous le savez dj. Je nai pas captur Monpress, cest vrai. Cependant, sil sagit
effectivement dun vaurien qui ternit la rputation de tous les magiciens, il nest pas
malfaisant. Avide et irresponsable, sans doute, mritant dtre traduit en justice.

Mais il ne reprsente rien par rapport un Asservisseur. Je doute que quiconque


puisse prtendre que vaincre Renaud et sauver le Grand Esprit de Mellinor soit
moins important quempcher Eli Monpress de voler de largent.
Banage inclina la tte et se massa les tempes.
Vous parlez en authentique Spirite, Miranda, dit-il. Mais vous ne comprenez
pas ce dont il sagit. Le problme nest pas li larrestation de Monpress. Si la
prime pour sa capture est si leve, cest justement parce quil est trs difficile
apprhender. Le problme tient la faon dont vous vous tes comporte en
Mellinor. Ou plus exactement la faon dont le monde a peru vos actions.
Il la regarda fixement, comme sil attendait quelque chose. Mais la magicienne
navait aucune ide de ce dont il sagissait. Voyant que cela ne menait rien,
Banage poussa un nouveau soupir et se leva. Il sapprocha de la haute fentre
derrire son bureau, depuis laquelle on pouvait contempler la cit en contrebas.
Plusieurs jours avant larrive de votre rapport, dit-il, peut-tre mme avant
que vous nayez affront Renaud, la rumeur voquait une Spirite qui se serait allie
Eli Monpress. Les rcits provenaient de partout, se diffusaient sur les grandes
routes commerciales et empiraient chaque nouvelle version. On racontait que
vous aviez vendu le roi, voire que vous laviez assassin de votre main, que
Monpress tait de mche avec la Cour des Esprits depuis le dbut, que nous tions
ceux qui ses crimes profitaient le plus.
Mais cest ridicule ! sinsurgea Miranda. Il est clair que
Je suis daccord, dit Banage avec un hochement de tte. Mais cela nempche
pas les gens de penser ce quils veulent.
Il se retourna vers elle.
Vous savez aussi bien que moi que les Gardiens de Tour ne sont quun groupe
de vieillards qui tiennent avant tout conserver leur influence sur la scne politique
locale. Ils se soucient de savoir quel roi ou quel seigneur rgne sur le pays o se
dresse leur tour, pas de capturer Eli ni des affaires qui secouent Zarin.
Exactement, dit Miranda. Alors en quoi mes agissements en Mellinor
concernent-ils un Gardien de Tour situ des milliers de kilomtres de l ?
Monpress intresse les gens o quils soient, rpondit schement Banage. Ses
exploits font jaser le monde entier et cest la raison pour laquelle nous souhaitions
le voir rappel lordre. prsent votre nom est lui aussi ml ces rcits et les
Gardiens de Tour sont en colre. Selon eux, vous avez fait honte la Cour des
Esprits et, par consquent, aux Gardiens. Ils ne sont pas du genre prendre
lhumiliation la lgre, Miranda.

Mais cest absurde ! scria-t-elle.


En effet, admit Banage. Mais aussi isols soient-ils dans les campagnes, les
Gardiens de Tour sont les lecteurs de la Cour des Esprits. Sils votent pour que
vous soyez traduite en justice afin de vous expliquer, je ne peux rien faire dautre
que de massurer que ce sera le cas.
Alors cest dj dcid ? lana Miranda, les poings serrs. Je me retrouve sur
la sellette pour quoi, pour avoir sauv un royaume ?
Banage soupira.
Le chef daccusation officiel dit que vous avez volontairement et lencontre
de votre devoir fait alliance avec un voleur notoire pour dstabiliser Mellinor afin
de vous emparer titre personnel de son Grand Esprit.
Le visage de Miranda devint carlate.
Jai reu Mellinor la suite dun acte dsespr pour lui sauver la vie !
Je nen doute pas, rpondit le Rector Spiritualis. Laccusation ne tient pas.
Vous tes une puissante magicienne mais mme vous ne pourriez retenir un Grand
Esprit contre sa volont.
Banage sexprimait de manire si pose que Miranda eut envie de ltrangler.
Si vous savez que cest impossible, pourquoi ce procs ?
Parce que nous navons pas le choix, rpondit-il. Il sagit dun procs
parfaitement lgal organis selon les modalits appropries. Tout ce que je pourrais
faire pour tenter de lempcher serait peru comme une forme de favoritisme
votre gard. Quelque chose dont je suis sans doute dj souponn en vous faisant
monter dans mon bureau plutt que de vous faire jeter dans un cachot.
Miranda dtourna le regard. Sa fureur tait telle quelle tait peine capable de
rflchir. En face delle, Banage prit une profonde inspiration.
Miranda, dit-il, je sais quel point tout ceci est offensant pour vous, mais
vous devez garder votre calme. Si vous perdez ce procs et quils vous jugent
coupable davoir trahi votre serment, vous pourriez y laisser votre grade, votre
position en tant que Spirite, voire vos anneaux. Il y a trop en jeu pour risquer de
tout perdre par colre ou par orgueil.
Miranda serrait les dents.
Pourrais-je au moins voir la ptition ? demanda-t-elle.
Banage lui tendit le parchemin. Miranda se leva et sen saisit, laissant le poids des
sceaux au bas du document le drouler pour elle. Le chef daccusation tait tel que
Banage lavait cit, crit en lettres majuscules au sommet du parchemin. Avec une

grimace, elle reporta son regard sur le milieu de la page, l o commenaient les
signatures, afin dexaminer les noms la recherche de quelquun susceptible de lui
accorder son soutien. Si elle devait faire face un procs, elle aurait besoin dallis
dans les tribunes. Cependant, lorsquelle arriva au bas de la liste, l o le crateur
de la ptition signait de son nom, sa vision se troubla de rage face lextravagante
signature qui occupait tout le coin gauche.
Grenith Hern ?
Il est la tte des Gardiens de Tour, rpondit Banage. Il ny a rien de
draisonnable ce quil les reprsente dans
Grenith Hern ?! (Elle criait presque, prsent.) Lhomme qui a fait carrire
grce la haine quil vous porte ? Qui vous accuse de lui avoir vol le poste de
Rector ? Cest lui, le responsable de cette accusation juste et lgale ?
Il suffit, Miranda !
La voix de Banage tait glaciale, tranchante. Mais Miranda ignora lavertissement.
Vous savez quil ne fait cela que pour vous discrditer !
videmment que je le sais, siffla Banage en se levant pour la regarder droit
dans les yeux. Mais je ne suis pas au-dessus des lois. Pas plus que vous. Nous
devons obir aux dits de la Cour, ce qui signifie que lorsquune Spirite reoit une
convocation pour passer devant celle-ci, peu importe qui la signe et pourquoi, elle
sy rend. Point final.
Miranda jeta la ptition sur le bureau.
Je ne me prsenterai pas l-bas alors que cet homme propage des mensonges
mon sujet ! Il dirait nimporte quoi pour obtenir ce quil dsire. Vous savez bien
que la moiti des noms sur ce document ne sy trouveraient pas si Hern ne leur avait
pas chuchot ses calomnies loreille !
Miranda !
Elle tressaillit devant limmense colre dans la voix du Rector Spiritualis mais ne
recula pas. Ils saffrontrent du regard pendant un long moment, puis Banage se
rassit et se prit la tte entre les mains. Pour une fois, il navait plus lair du meneur
invincible de la Cour des Esprits, mais dun homme g et fatigu.
Quoi que nous pensions des motifs de Hern, reprit-il dune voix douce, les
signatures sont bel et bien l. Je nai aucun moyen lgal dempcher ce procs, mais
je peux vous protger du plus gros de la tempte.
Il baissa les mains et se tourna vers elle.
Vous tes mon apprentie, Miranda, et presque une fille pour moi. Je ne

supporterais pas de vous voir souffrir, vous ou vos esprits, par ma faute. Malgr ce
que vous pensez de lui, Hern nest pas un homme draisonnable. Lorsquil ma
apport cette ptition hier, jai ragi peu prs comme vous. Puis je me suis
souvenu de mes responsabilits et nous avons pu trouver un compromis.
Quel genre de compromis ? demanda Miranda, sceptique.
Vous naurez qu vous prsenter devant la Cour et faire face aux
accusations sans confirmer ni nier votre culpabilit.
Miranda sempourpra.
Quest-ce que cest que ce compromis ?
Le regard noir de Banage la rduisit au silence.
En change de son petit spectacle, Hern a donn son accord pour que je vous
confie une tour quelque part loin de Zarin.
Une tour ? demanda Miranda en fixant son interlocuteur dun air incrdule.
Oui. Le grade de Gardien de Tour vous garantirait limmunit face aux plus
svres sentences du procs. Le pire que Hern pourrait faire sera de vous
sermonner officiellement puis de vous renvoyer dans votre tour. De cette faon,
quoi quil arrive, vos anneaux seront en scurit et votre carrire prserve.
Miranda dvisageait son mentor, bouche be. Elle tenta de se convaincre que les
plans de Banage se terminaient toujours de la meilleure faon possible. Mais lide
de rester assise en silence tandis que Hern profrait ses mensonges devant elle au
sein de la grande chambre de la Cour des Esprits, face tous les Gardiens de Tour,
la rendait malade. Le fait de rester silencieuse et de laisser son silence donner du
poids ses calomnies, cette notion mme tait une injure tout ce que reprsentait
la Cour des Esprits, tout ce pour quoi elle, Miranda, se battait.
Je ne peux pas faire a, souffla-t-elle.
Vous le devez, rtorqua Banage. Miranda, il ny a pas dautre issue. Si vous
vous rendez ce procs en tant que simple Spirite, Hern pourrait tout vous prendre.
Je ne suis pas certaine que Hern gagnera, affirma avec enttement la jeune
femme, bras croiss. Les Gardiens de Tour restent des Spirites. Si je peux raconter
publiquement la vrit, expliquer ce qui sest rellement pass et leur montrer
Mellinor, laisser lesprit parler en son propre nom, ils nauront aucun moyen de me
juger coupable. Parce que je ne le suis pas.
Il ny a pas de discussion possible, rpondit Banage avec humeur. Croyezvous que japprcie la tournure que prennent les choses ? Toute cette situation est
ma faute. Si vous aviez un autre matre, cela ne se terminerait pas en un fiasco de ce

genre, mais ils nous ont pris au pige dune manuvre habile.
Je ne peux pas rester l sans rien dire et le laisser gagner !
Ce nest pas un jeu, Miranda !
Banage aussi criait, dsormais.
Si vous tentez daffronter directement Hern, vous perdrez tout ce que nous
avons uvr crer ensemble. Vous avez trop de talent en tant que Spirite pour
que je vous laisse risquer ainsi votre carrire ! Vous et moi savons que vous tes
innocente, que votre seul crime est davoir fait ce quil fallait dans des circonstances
difficiles. Que cela soit suffisant. Nallez pas vous convaincre que dfier Hern dans
cette affaire servirait autre chose que votre orgueil !
Miranda tremblait sous leffet de la colre perceptible chez Banage et, lespace
dun instant, ses rflexes dobissance faillirent la faire cder. Mais Mellinor sagitait
en elle, anim de courants sombres et furieux. Sa colre magnifiait celle de la jeune
femme et elle refusait dabandonner.
Banage aussi devait avoir peru le courroux du Grand Esprit aquatique, car elle
sentit lnorme poids de sa volont se poser sur elle tandis que lhomme lui-mme
inclinait la tte et se frottait les paupires dune main lasse.
Il est tard, dit-il mi-voix. Une soire tardive au terme de longues journes
harassantes ne constitue pas le meilleur moment pour prendre une dcision aux
consquences si lourdes. Nous reprendrons la discussion demain. Peut-tre quau
terme dune bonne nuit de sommeil vous saurez voir que jessaye de vous sauver.
La colre de Miranda retomba face son ton de dfaite discrte.
Je le vois, et je vous en suis reconnaissante. Mais
Le Rector Spiritualis linterrompit dun geste de la main.
La nuit porte conseil, dit-il. Jai donn des ordres pour que vous soyez
assigne rsidence ce soir, donc vous devriez au moins pouvoir vous reposer
confortablement. Nous nous retrouverons demain pour le petit djeuner dans le
jardin, comme au bon vieux temps. Mais pour lheure, retirez-vous.
Miranda hocha la tte et se redressa avec raideur, consciente du moindre petit
bruit quelle mettait dans la pice dsormais silencieuse. Elle tait sur le point de
sen aller mais simmobilisa brusquement. Elle glissa sa main au creux de sa poche
et en retira un carr de vlin blanc.
Jai failli oublier. Ceci est pour vous, dit-elle en se tournant vers Banage.
Elle dposa lenveloppe sur son bureau. Puis, aprs une brve rvrence, elle fit
demi-tour et retraversa la pice jusqu la porte. Ouvrant le panneau, elle plongea

vers lextrieur et dvala lescalier aussi vite que ses pieds pouvaient la porter.
Banage regarda la porte se refermer, les gonds de fer entrans au fil des sicles
ne jamais claquer. Une fois lcho des pas de Miranda dissip, le magicien laissa
chapper le souffle quil avait retenu et se prit le visage entre ses doigts. Les choses
ne se simplifiaient pas. Jamais. Il resta assis en silence quelques instants puis, une
fois convaincu quil tait prt lire ce quelle avait pu lui crire, il laissa sa main
retomber sur la lettre quelle avait pose sur son bureau.
En examinant la missive, cependant, il haussa les sourcils de surprise. Lcriture
ntait pas celle de Miranda et, quoi quil en soit, elle ne serait jamais adresse lui
en lappelant Etmon Banage . Intrigu, il retourna la lettre et toute pense parasite
quitta instantanment son esprit. L, moul dans un cachet de cire verte, stalait un
M cursif un peu trop reconnaissable.
Banage laissa retomber lenveloppe sur son bureau comme sil sagissait dun
serpent venimeux. Pendant de longues secondes, il lobserva sans bouger. Puis,
dans un mouvement rapide et dtermin, il sempara de la lettre et brisa le sceau
puis dchira le papier qui ne souvrait pas assez vite son got. Une lettre plie et
replie schappa de lenveloppe ouverte et atterrit sur le bureau. Avec des gestes
prudents, Banage dplia lpais parchemin.
Il sagissait dun avis de recherche, lun de ceux copis en masse par une arme
desprits de tampons encreurs dans les sous-sols de la forteresse du Conseil. Un
visage juvnile douloureusement familier lui souriait depuis le papier pliss. Ses
traits sduisants taient plus matures, plus marqus, mais clairement reconnaissables
malgr une dizaine dannes coules. Son expression moqueuse avait t capture
la perfection par la plume dlicate typique du Bureau des Primes. Limage tait si
criante de ralisme quil sattendit presque la voir clater de rire. Au-dessus de
limage, un nom tait inscrit en lettres capitales : ELI MONPRESS. Sous le portrait
stalait la liste des crimes dEli, rdige dans une criture minuscule et quasi
illisible afin de la faire tenir sur la page. En dessous, imprims en lettres paisses,
linscription : RECHERCH, MORT OU VIF, 55 000 TALONS-OR .
Ctait en tout cas ce qui avait t imprim lorigine. Mais cet avis particulier
avait t modifi. Dabord, linscription 55 000 avait t rature et le nombre
60 000 crit par-dessus lencre rouge. Ensuite, la mme main avait barr le mot
RECHERCH pour le remplacer par le mot VALEUR .
Eli Monpress, lit doucement Banage. Valeur, mort ou vif, soixante mille
talons-or.
Un sentiment de dgot le submergea et il lcha laffichette puis dtourna les
yeux en tripotant inconsciemment lanneau gliss son majeur, un entrelacs de

feuilles et de branches dor o senchssait une meraude aussi sombre et profonde


quune antique fort.
Il resta ainsi un long moment silencieux, le regard perdu dans la pnombre de
son bureau. Puis, avec une lenteur dlibre, il ramassa laffichette et la dchira en
plusieurs morceaux. Il plongea chacun dentre eux dans la flamme de la lampe
pose sur son bureau. La lourde bague sertie dune pierre rouge passe autour de
son pouce brillait telle une toile, empchant le feu de se propager ailleurs que l o
le Rector Spiritualis le dsirait.
Une fois lavis de recherche et son enveloppe rduits en cendres, Banage se leva
et traversa la pice avec raideur en direction du renfoncement o se nichait la porte
menant ses appartements privs. Arriv devant, il pronona une formule voix
basse et toutes les lampes steignirent, plongeant le bureau dans lobscurit. Une
fois le noir complet obtenu, il referma soigneusement la porte pour tenir lcart
lodeur de papier brl qui tentait de le suivre.

CHAPITRE 2
Eli Monpress, le plus grand voleur du monde, se promenait travers bois. Son
sac rempli ras bord rebondissait dans son dos au rythme de ses pas et il sifflotait
un morceau dont il ne se rappelait qu moiti. Le soleil de laprs-midi filtrait au
milieu des feuilles dores, porteur dun parfum dair froid et de bois sec. La scne
tait si plaisante, vrai dire, quil lui fallut une bonne vingtaine de pas pour
sapercevoir quil marchait seul.
Il sarrta brusquement et se retourna pour voir Josef, son bretteur de
compagnon, assis vingt pas derrire lui au milieu du chemin. Nico, qui suivait Josef
comme son ombre, stait installe ct de lui. Prs delle, se dressait plante dans
la terre la clbre pe de Josef, connue sous le nom de Cur de la Guerre, ainsi
que lnorme sac dor quils avaient arrach la salle du trsor malencontreusement
dtruite de Mellinor. Malgr le temps splendide, ils navaient pas lair contents.
Eli lcha un soupir dramatique.
Quoi ?
Josef plongea son regard dans celui du voleur.
Je ne ferai pas un pas de plus avant que tu maies dit exactement o nous
allons.
Eli leva les yeux au ciel. Encore cette histoire !
Je te lai dj dit. Je te lai dit ce matin mme. Nous allons voir un de mes amis
pour trouver un nouveau manteau Nico.
Je nai pas demand ce que nous ferions une fois arrivs, rpondit Josef en
croisant les bras. Je tai demand o nous allions. Cela fait prs dun mois que lon
marche vaguement vers le nord et depuis hier nous tournons en rond sur quelques
kilomtres de fort. Cest la deuxime fois de la journe que nous passons devant
ce htre et je suis fatigu de transbahuter nos biens mal acquis.
Le sac dor tinta sous limpact de son poing massif.
Tu es perdu, avoue-le ! lana lpiste Eli avec un sourire condescendant.
Pas du tout.
Eli tendit les bras pour embrasser les sous-bois pels, les pentes rocailleuses et les
arbres minces lcorce blanche de la petite valle dont ils taient en train de sortir.
Nous arpentons les zones boises du nord, que les Faonneurs nomment
Tournebois et pour lesquelles le Conseil des Trnes na pas de nom car nous
sommes sortis il y a une semaine des zones cartographies par le Conseil. Plus
prcisment, nous sommes dans la rgion des Mille Ruisseaux du Tournebois, un

nom que tu pourrais apprcier si lon songe toutes les valles quil nous a fallu
parcourir. Plus spcifiquement encore, nous sommes dans le coin nord-est des
Mille Ruisseaux, o les ruisseaux en question sont un peu moins nombreux.
Quelques kilomtres un peu plus au nord et nous arriverions sur les contreforts des
Montagnes Endormies elles-mmes. Un poil plus lest et nous aurions atteint les
marais gels des plaines ctires. Donc, comme tu peux le constater, je sais
exactement o nous sommes et cest exactement l o nous sommes censs tre.
Malgr cette spectaculaire dmonstration, Josef navait pas lair impressionn.
Si nous sommes l o nous sommes censs tre, pourquoi faut-il encore
marcher ?
Eli se retourna et se remit en route vers le sommet de la colline.
Parce que la maison de lhomme que nous cherchons nest pas toujours au
mme endroit.
Tu veux dire que lhomme en question nest pas toujours chez lui, lana Josef
sans faire mine de le suivre.
Haletant, Eli atteignit la crte.
Non ! rpondit-il. Je parle bien de sa maison. Et si a ne te plat pas, cest lui
quil faudra que tu te plaignes.
Si on le trouve un jour, rtorqua Josef.
Secouant la tte, Eli entreprit de descendre le flanc oppos de la colline. Il aurait
aim que le bretteur applique son caractre entt quelque chose dutile, comme
tre un parfait porteur dor ou leur trouver quelque chose de plus savoureux
manger que de la viande dcureuil. Lorsquil atteignit le fond de la valle, Josef
navait toujours pas gravi le sommet prcdent. Eli fit la grimace mais continua
marcher, quoique plus lentement et en tendant loreille pour entendre le tintement
des pices dor qui lui indiquerait si Josef bluffait ou sil allait rellement devoir
rebrousser chemin et tirer le guerrier derrire lui. Par chance, la question perdit
toute pertinence lorsquil fit un pas supplmentaire et ne trouva sous son pied que
le vide.
Il poussa un petit cri aigu tandis que le monde sinclinait et se retournait
brusquement. Puis Eli se retrouva suspendu un arbre, la cheville traverse par une
douleur aigu. Ahuri, le voleur regarda vers le bas ou vers le haut, si vous
prfrez et constata que ses mollets taient rattachs aux branches dun grand
chne. Ctait une possibilit laquelle il stait prpar mais la faon dont il tait
suspendu le prit par surprise. Au lieu de cordes, un nud de racines auxquelles
saccrochait encore de la terre humide enveloppait dsormais ses pieds, ses

chevilles et toute la partie infrieure de ses jambes. Elles bougrent sous ses yeux,
en mettant un craquement qui voquait un gloussement moqueur. Il tait toujours
occup examiner les racines pour tenter de comprendre ce qui venait de se
produire lorsquil entendit Josef approcher depuis la crte. Eli tendit le cou pour
tenter de crier un avertissement. Trop tard. la seconde o Josef quitta la ravine
rocailleuse, un faisceau de vrilles vgtales semblables des serpents jaillit du sol et
le saisit par les pieds. Le spadassin fut brusquement emport dans les airs et termina
son envole juste ct dEli.
Eh bien, mais quelle surprise de te croiser ici ! commenta celui-ci.
Josef ne rpondit pas ; il se contenta de grimacer et se replia sur lui-mme tout en
secouant lune de ses jambes. Un long couteau schappa de sa botte avant que les
racines naient eu le temps de se resserrer. Le bretteur le rattrapa avec habilet
quelques centimtres du visage dEli et tendit larme en direction de la vrille
vgtale la plus proche.
Je ne ferais pas a, ta place, dit Eli en regardant vers le haut (ou le bas). a
fait une sacre chute
Josef suivit son regard. Le sol oscillait une bonne dizaine de mtres en
contrebas, mais la chute tait rendue plus dangereuse encore par lnorme trou que
les racines avaient laiss en sextirpant du sol. Josef secoua la tte, lair dgot,
puis coina le poignard sous son ceinturon.
Je croyais que tu tais lami des arbres, lana-t-il.
Pour la millime fois, a ne fonctionne pas comme a, rpondit Eli. Cest
comme si tu disais : Je croyais que tu tais lami des humains. Et puis ne joue
par les rabat-joie. Nous lavons trouv ! Il sagit du Bois veill qui garde la
maison.
Josef soupira.
Merveilleux. Fantastique comit daccueil. Ton ami est toujours aussi amical
ou bien est-ce quon a droit un traitement de faveur ?
Avant quEli ne puisse rpondre, une voix fminine et rieuse se fit entendre.
Eli Monpress ! Je naurais pas cru quon tattraperait !
Les deux hommes tendirent le cou. Une jeune femme de grande taille portant une
tenue de chasse en cuir tait sortie de derrire larbre pour se tenir juste en dessous
deux, un sourire suffisant sur son visage bronz. Elle tait trs jeune, seize ans tout
au plus, et dgingande ; on avait limpression quelle navait pas encore tout fait
pris possession de son corps. Elle croisa les bras et les regarda sans rien dire,
comme si elle dfiait Eli dessayer de se tirer de cette situation laide de son bagout

lgendaire. Le voleur ouvrit la bouche exactement dans ce but mais nen eut pas le
temps. Deux mains blanches et dcharnes cercles de menottes dargent
mergrent des ombres derrire la jeune fille et se refermrent sur sa gorge. Les
yeux exorbits, la nouvelle venue tomba genoux tandis que Nico faisait son
apparition dans son dos.
Relche-les, ordonna Nico dune voix sche et terrifiante. Tout de suite !
Nico, non ! sexclama Eli. Elle ne va pas
Le reste de sa phrase se perdit dans le rugissement de la jeune fille qui venait
deffectuer une roulade en avant, en retournant la force de la prise de Nico contre
elle. Les deux jeunes filles se retrouvrent au sol, avec Nico, plus petite, sous le
corps de lautre. Ayant repris lascendant, la fille dcocha immdiatement un violent
coup de coude dans les ctes de Nico, qui hoqueta et desserra son tau. Son
adversaire se redressa dun bond et roula gracieusement sur elle-mme pour se
relever quelques pas plus loin. Quand elle se retourna, elle tenait la main un
superbe poignard dont la lame brillait dun clat argent.
Nico aussi stait remise sur ses pieds et, lespace dun instant, les deux filles
sobservrent. Puis ladolescente vtue de cuir secoua la tte et remit son arme au
creux du long fourreau le long de sa cuisse.
Je commence comprendre pourquoi tu avais besoin de ce manteau, dit-elle
sans quitter Nico des yeux. Bon Repose-les. En douceur, sil te plat.
Larbre mit un son semblable un soupir de dception puis abaissa ses racines,
relchant Eli et Josef d peine un peu plus haut que ncessaire. Les deux hommes
atterrirent avec rudesse et, si Josef se releva presque instantanment, Eli eut besoin
dun peu plus de temps pour reprendre son souffle.
Bonjour, Pele Toujours un plaisir, toussa-t-il tout en tchant de dterminer
discrtement sil stait cass quelque chose.
Pele haussa un sourcil.
Je ne peux pas dire que je partage ton sentiment. Pourquoi faut-il toujours que
tu amnes des ennuis avec toi ?
Elle jeta un regard peu amne Nico, qui ne la lchait pas des yeux, prte
bondir.
Les ennuis, cest mon lment, rpondit Eli en sasseyant. Et puis, cest
comme a que tu salues un client ?
Le genre de client qui cause plus de problmes quil ne remplit les caisses,
rtorqua-t-elle, sourcils froncs. Lve-toi, je vais vous emmener jusqu Slorn.

Un instant, intervint Josef. Vous parlez de Heinricht Slorn ? Le crateur


dpes ?
Il fabrique beaucoup plus que des pes, rpondit Pele avec agacement. Mais
oui, cest bien ce Slorn-l. Et il ne sera pas de bonne humeur si vous le faites
attendre. Maintenant, dpchez-vous et suivez-moi. On a perdu assez de temps
comme a se rouler dans la poussire.
qui la faute ? maugra Eli.
Mais la jeune fille disparaissait dj dans les bois ; elle se faufilait parmi les troncs
avec la lgret dun rayon de soleil.
Josef passa devant Eli pour rcuprer le Cur de la Guerre l o il lavait laiss
tomber.
Tu ne mavais jamais dit que tu connaissais Heinricht Slorn, lana-t-il sur un
ton presque vex.
Je ne pouvais pas, rpondit Eli en retirant des feuilles accroches sa
chevelure. Ne pas parler de lui est lune des conditions pour faire affaire avec
Slorn. Il ne me vendrait jamais rien sil pensait que jai parl quiconque de
lendroit o il se trouve ou mme si javais simplement voqu le fait quil existe
vraiment. La plupart des gens pensent quil nest quun mythe invent par les mages
manufacturiers pour vendre plus dpes. Lorsque cet arbre sest anim, jai eu peur
quil nordonne au Bois veill de nous rejeter au loin simplement parce que je
vous ai amens tous les deux avec moi. Mais vu quil a envoy sa fille nous
accueillir, je pense que nous avons suffisamment aiguis son intrt pour quil nous
laisse une chance de le convaincre.
Josef agrippa le Cur de la Guerre et le remit au fourreau, dans son dos.
Sa fille, hein ? Elle est plutt doue pour avoir pu prendre le dessus sur Nico
comme a. a doit tre une sacre famille.
On peut dire a, admit Eli.
Il fit la grimace en tirant son dos endolori.
On devrait y aller, ajouta-t-il. Pele disait vrai : Slorn dteste attendre. Ce type
est un gnie mais il est un peu (Il sinterrompit et pousseta son manteau tout en
cherchant le terme le plus appropri.) excentrique.
Un qualificatif inattendu venant de toi, se moqua Josef.
Le voleur lui lana un regard noir puis savana au milieu des arbres.
Bien quelle se soit enfonce dans les bois seulement quelques instants plus tt, il
ny avait aucun signe de la prsence de Pele. Eli, Josef et Nico progressrent

maladroitement dans la direction quelle avait prise en suivant le lit assch dun
ruisseau en guise de sentier de fortune. prsent que Pele tait venue les accueillir,
les arbres chuchotaient entre eux et ce quils avaient dire fit monter le rouge aux
oreilles dEli.
Franchement ! grommela-t-il en donnant un coup de pied un arbrisseau. Elle
est juste l. Ne les coute pas, Nico ! lana-t-il par-dessus son paule. Ce nest
quune bande de vieux feuillus pleins de prjugs qui nont rien de mieux faire
que de jouer les commres.
ces mots, les arbres bruissrent follement mais Nico continua marcher, tte
basse, sans que rien nindique quelle avait entendu la voix dEli ou les leurs. Le
magicien dtourna les yeux. La jeune fille navait pas lair bien. Elle stait montre
inhabituellement renferme depuis leur dpart de Mellinor, plus encore qu son
habitude. Et, bien quelle manget normalement, elle semblait amaigrie. Eli ignorait
si ctait simplement d au fait de la voir sans lpais manteau quelle portait en
permanence ou sil lavait crue plus charpente quelle ne ltait, mais il avait
entendu Josef en discuter avec elle durant la nuit, quand le bretteur le croyait
endormi. Et puis personne, magicien ou non, ne pouvait manquer de remarquer la
faon dont ses menottes dansaient sur ses poignets, sagitant contre sa peau mme
pendant son sommeil. Un phnomne qui datait de la perte du manteau et qui
inquitait le voleur. Au-dessus de leurs ttes, les arbres staient remis chuchoter ;
Eli serra les dents et hta le pas tandis que le groupe senfonait dans les bois de
plus en plus pais.
Par chance, ils neurent pas aller beaucoup plus loin. quelques mtres de l,
les branchages souvraient sur une valle au fond sablonneux. En son centre, pose
de guingois sur ce qui tait la rive dun ruisseau dsormais disparu, se trouvait une
maison. Dote de colombages pais et dun tage, avec un toit de bardeaux et une
haute chemine en grs, ctait une belle maison solidement construite, mais
dapparence plutt normale, jusquau moment o lon sintressait ses fondations.
Les choses prenaient alors une tournure bizarre. L o une maison ordinaire aurait
repos au sol ou sur des piliers de pierre, celle-ci tait appuye sur quatre pattes en
bois. Du mme bois sombre que la demeure, elles taient dotes dcailles et de plis
superbement sculpts et plus vrais que nature, jusquau bout de leurs pieds griffus.
Au premier coup dil, cela aurait pu passer pour luvre dun architecte
excentrique, mais les pattes sanimrent brusquement, comme celles dun animal
rajustant sa position, et la maison bougea avec elles.
Jai beau lavoir vue un certain nombre de fois, je ny habituerai jamais,
commenta Eli.

Il savana sur le sable, tirant derrire lui un Josef bouche be.


Du fait des pattes, lentre de la demeure se trouvait plus dun mtre cinquante
du sol. Une distance couverte par un petit escalier branlant qui aurait paru suspect
dans une btisse ordinaire et ltait plus encore dans une maison mouvante.
Celle-ci sagita de nouveau et Eli agrippa la corde qui servait de rampe descalier.
Je dteste a, annona-t-il. Jai dj le mal de mer.
Contente-toi davancer, dit Josef en le poussant.
Eli lcha un grognement et tituba vers lavant, puis se reprit suffisamment pour
frapper la porte. Le panneau souvrit immdiatement sur une Pele lair
renfrogn.
Vous avez mis le temps, dit-elle. Entrez, ne restez pas sur lescalier. Il ne va
pas tarder seffondrer.
Une htesse charmante et rconfortante, comme toujours, lana Eli.
Il entra dans la maison en vacillant. Josef et Nico le suivirent avec un peu plus
dagilit et Pele referma la porte derrire eux.
Ils se tenaient dans un petit vestibule o salignaient des paires de bottes huiles
et des cintres chargs de lourds manteaux. Eli sappuya contre le mur, en partie
pour laisser passer Pele et en partie pour ne pas tre emport par les mouvements
de la maison qui oscillait sur ses longues jambes en bois. Si le tangage drangeait
Pele, elle nen laissa rien paratre mais se contenta de leur faire signe de la suivre
dans un long corridor troit plein de portes menant vers dautres pices. Ils
passrent devant un salon rempli de livres, une petite cuisine dote dun tre encore
chaud et dune lourde table o sempilaient des lgumes coups, et mme une salle
de bains au sol carrel accueillant une baignoire en fer et un tonneau plein deau
bouillante. Au fil de leur progression, Eli entendit la maison ragir leur prsence :
le frottement des chaises qui se recalaient sous les tables lorsquils dpassrent la
cuisine ou les livres ouverts qui se refermaient sur le bureau de la bibliothque.
Josef aussi avait d lentendre car la main du guerrier remonta vers les lames
ranges sa hanche. Eli ne chercha pas dissiper sa nervosit. En cet instant, il
navait pas la patience dexpliquer son compagnon les subtilits de lcosystme
complexe que constituait la maison de Slorn.
Le couloir se terminait sur une porte ferme devant laquelle Pele sarrta pour
frapper doucement. Presque immdiatement, une voix grave se fit entendre depuis
lintrieur et Pele appuya sur la poigne.
Avant quil ne soit trop tard, Eli se remmora que ctait la premire visite de
Josef et Nico auprs de Slorn. Une mise en garde serait sans doute bienvenue.

Attention ne pas le dvisager fixement, souffla-t-il par-dessus son paule


comme ils entraient.
Josef lui dcocha un regard perplexe puis carquilla les yeux alors que les paroles
dEli prenaient soudain tout leur sens.
Ils se tenaient lextrmit dune salle tout en longueur et bien claire ; un feu
crpitait dans ltre et une douzaine de lampes se balanaient le long des chevrons.
Malgr sa taille, la pice tait presque entirement occupe par une table massive
capable daccueillir huit costauds en armure mais actuellement recouverte dune
multitude dobjets allant du morceau de bois flott aux pices incroyablement
complexes dune machine inconnue. Un homme norme tait pench lautre bout
de la table ; ses mains gigantesques manipulaient un lingot de fer de la mme
manire quun potier travaille largile. Au premier regard, il aurait pu sagir de lun
de ces colosses venus du nord, mais avec une diffrence notable. Au niveau des
paules, l o aurait d se trouver son cou, se tenait la tte poilue dun ours noir.
Ctait un changement brusque, la peau humaine cdant dun coup la place de
la fourrure noire, comme si la tte de lhomme avait t tranche et remplace par
celle dun ours. Mais, lexception de cette terrible tranget, la transition tait
naturelle. La partie humaine de son corps tait semblable celle dun individu
normal et sa tte dursid naurait pas dpareill chez un vritable ours. Son nez
tait noir et pliss ; il tremblait au rythme de son ample respiration. Des dents jaunes
brillaient dans une mchoire capable de broyer le crne dun homme, mais une
lueur paisible et pensive brillait dans ses yeux sombres et largement carts tandis
quil regardait le fer cder sous ses doigts. Mme si Eli savait quoi sattendre, un
frisson le parcourut des pieds la tte. Peu importait le nombre de visites, voir
Slorn tait toujours une exprience vivifiante.
Tu me fixes du regard, lana une voix bourrue qui tenait plus du grondement
que de la parole humaine.
Lours releva la tte, ses yeux sombres braqus vers lhomme derrire Eli.
Jai pourtant entendu Monpress te dire de ne pas le faire.
Eli perut un crissement de cuir comme les mains de Josef se resserraient autour
des poignards sa hanche et lhomme tte dours mit un grognement rauque qui
ressemblait beaucoup un gloussement moqueur.
Ninsulte pas ma maison avec ces lames mousses, bretteur. moins que tu
naies lintention de dgainer le monstre dans ton dos, ou celui contre ton flanc
(Il dcocha un coup dil Nico accroche au bras de Josef.) je te suggre de te
calmer.

Josef se dtendit lgrement et lours sourit. Troublante vision. Puis Slorn reposa
son morceau de fer et dsigna le banc devant eux.
Bon. Asseyez-vous et expliquez-moi ce que je pourrais faire pour me
dbarrasser de vous.
Eli sassit la table en face de lui.
Allons, Heinricht, dit-il, quest-ce que cest que ces faons de traiter tes clients
?
Je suis un artisan, pas un commerant, rtorqua Slorn en appuyant son
menton poilu sur ses mains jointes. Viens-en au fait.
Eli se pencha en avant.
Tu vois cette timide petite chose prs de mon spadassin ? chuchota-t-il avec
un air de conspirateur. Jai besoin que tu lui confectionnes un nouveau manteau.
Slorn reporta son attention vers la jeune fille blottie dans lembrasure de la porte,
aussi lcart de lui que possible. Elle avait les yeux carquills et trangement
lumineux. Ils se regardrent pendant une longue minute puis Slorn se tourna vers
Eli, lair las.
Quand tu mas demand un vtement capable de dissimuler la prsence dune
dmonengeance et des menottes pour la tenir sous contrle, je les ai fabriqus. Je
lai fait pour te remercier du grand service que tu mavais rendu et je nai pas pos
de questions. Mais la dette que javais envers toi est paye, Monpress. Jai pris le
risque de te laisser me retrouver aujourdhui par respect pour notre histoire
commune, mais tu dois savoir que faire ce que tu me demandes prsent me
placerait dans une position trs dlicate. Quelle compensation as-tu apporte en
retour ?
Le sourire dEli slargit et il fit signe Josef dapprocher. Le guerrier souleva le
sac plein dor de Mellinor, quil avait transport travers la moiti du monde connu
dans ce but. Il sapprocha de la table et dposa le butin avec un bruit sourd des plus
satisfaisants. Eli tendit la main pour dfaire le cordon de cuir et laisser lor se
dverser en une cascade scintillante.
La ranon dun roi, annona-t-il dun air suffisant. Enfin, une partie. Il y a l
de quoi tacheter un chteau, mme sil te reviendrait ensuite de le doter de pattes.
Je pense que cela devrait largement couvrir le prix dun simple petit manteau.
Slorn contempla le tas dor puis dvisagea Eli.
Je tai demand quelle compensation tu avais apporte. Je ne vois l quune
grosse somme dargent.

Lexpression dautosatisfaction dEli vacilla trs brivement.


Il ne fait pas de doute que mme le grand Heinricht Slorn doit acheter
quelques biens de temps autre.
Si je voulais de largent, cracha Slorn sur un ton de dgot, je pourrais en
obtenir nettement plus auprs dune compagnie bien plus recommandable !
Il sappuya contre le dossier de son sige et croisa ses bras puissants sur sa
poitrine.
Quas-tu apport dautre ?
De faux espoirs, apparemment, soupira Eli. coute, tte dours, nous sommes
plutt dans la mouise.
Dun geste vif, il tendit la main et saisit le poignet de Nico pour la tirer de derrire
Josef et plaquer son bras sur la table avant quelle ne puisse ragir. Il la maintint
ainsi, laissant le tintement des menottes sur le bois faire passer linformation.
Je nai pas besoin de te dire ce que cela signifie, poursuivit-il dune voix
douce en plongeant ses yeux dans le regard animal de Slorn. Cest toi qui les as
fabriques. Si tu ne veux pas dor, donne-moi ton prix et jirai le voler pour toi.
Mais si tu refuses de nous aider, alors dis-le clairement et on dbarrassera le
plancher.
Nico arracha sa main la prise dEli mais il ne la regardait pas. Il gardait les yeux
braqus sur lhomme tte dours, lequel se frottait le museau dun air pensif.
On peut peut-tre trouver un arrangement, finit-il par annoncer. Jai travaill
de mon ct et je pense tre en mesure de confectionner pour cette fille un manteau
suprieur au prcdent.
Il marqua un temps darrt et les dvisagea tour tour.
Quelque chose mme de supporter votre style de vie la dure. En retour,
cependant, je souhaite que tu fasses un petit boulot pour moi.
Eli haussa les sourcils.
Et de quel genre de boulot sagit-il ?
Quelque chose de parfaitement dans tes cordes, mon avis, rpondit Slorn.
Jai bien peur de ne pas pouvoir ten dire plus tant que nous naurons pas trouv un
accord.
Une sonnette dalarme retentit sous le crne dEli et il dvisagea lartisan dun air
souponneux.
Je nai pas franchement lhabitude de conclure un accord sans savoir quoi je
mengage.

Slorn haussa les paules.


Si a ne te plat pas, tu es libre de ten aller chercher ton manteau ailleurs.
Mais tu ferais bien de te dcider rapidement. Ta dmonengeance est dj en train de
rendre le mobilier nerveux.
Comme en raction ces paroles, le banc sur lequel ils taient assis se mit
vibrer et tenta de sincliner vers larrire. Josef campa ses pieds au sol et se pencha
vers lavant pour coincer le banc sous son poids. Eli secoua la tte et se retourna
vers lhomme tte dours.
Tu nas pas tort, dit-il. Daccord, nous nous occuperons de ce boulot. Mais tu
devras dabord nous faire ce manteau ! ajouta-t-il, doigt brandi sous le museau de
Slorn. Nico reprsente une partie importante de mon quipe. Jaurai besoin delle
au sommet de sa forme si nous devons voler quelque chose, surtout pour un boulot
dont tu refuses de nous parler en amont.
Bien que spar delle par Josef, Eli entendit Nico se redresser. Une vague de
satisfaction lenvahit. Peut-tre la jeune fille ntait-elle pas aussi insensible quelle
le laissait croire.
Slorn, toutefois, navait pas lair convaincu.
Qui me dit que vous ne vous contenterez pas de vous enfuir ?
Eli porta la main sa poitrine.
Tu es blessant ! Jamais je ne prendrais le risque de ternir la bonne opinion que
tu as de moi, ni de perdre les beaux jouets que tu me confectionnes.
Daccord, rpondit Slorn en se levant. March conclu. Pele, emmne la fille
ltage et prends ses mesures. Je mattaquerai au manteau ds ce soir.
Debout appuye contre le mur, Pele hocha la tte et se redressa. Elle dsigna de la
tte le minuscule escalier qui menait au grenier de la maison.
Par ici.
Le visage de Nico, dj trs ple, parut blmir un peu plus. Elle croisa le regard
de Josef, presque comme si elle lui demandait la permission. Mais le bretteur se
contenta de lui rendre son coup dil. Tout en se mordillant la lvre, la jeune fille
sloigna de Josef et embota le pas de Pele dans lescalier. Elle gardait les bras
croiss sur sa poitrine et se tenait autant que possible lcart des murs. Une fois
arrive sur le palier, elle lana un dernier regard terrifi ses compagnons avant
que Pele la fasse entrer dans une salle trs lumineuse et referme la porte derrire
elles.
a ne leur prendra pas longtemps, affirma Slorn.

Il traversa la pice avec une lgret tonnante chez un homme aussi grand et
massif.
Nous devons agir vite. Les menottes nont jamais t conues pour assurer
seules leur office.
Je pensais que le manteau ntait quune couverture, intervint Josef en se
levant. Une faade mme de dissimuler ce quelle est afin que les esprits ne
paniquent pas.
Cest en partie le cas, rpondit Slorn. Mais les dmons se nourrissent de toutes
les parties dun esprit, y compris de sa peur. En labsence de la couverture,
lengeance sest gave. Et pas seulement de la peur autour de la fille, mais de la
sienne aussi. Plus la graine mange, plus elle grandit, et plus elle grandit, plus le
combat de la fille pour garder la matrise de son propre esprit devient difficile.
Lhomme tte dours sagenouilla prs dun coffre qui souvrit instantanment
pour lui, comme de sa propre volont.
Je ne pourrai pas dfaire les dommages qui ont dj t causs mais je vais
ralentir le processus en dissimulant ce quelle est, en limitant les sources de
nourriture du dmon et en permettant Nico de retrouver un certain contrle.
Il cessa de fouiller dans le coffre pour se tourner vers eux. Ses yeux sombres
dours taient emplis de tristesse.
Vous comprenez, bien sr, quil ne sagit que de gagner du temps. Peu
importe le nombre de couches protectrices dans lesquelles on enveloppera cette
jeune fille, tant quelle sera en vie lengeance continuera se dvelopper. Que cela
arrive demain ou dans un an, lissue sera la mme. La dmonengeance la dvorera,
son corps autant que son me, et vous ne pourrez rien y faire.
Il avait regard Eli en prononant ces paroles mais ce fut Josef qui rpondit, et la
vhmence dans sa voix les fit tous les deux tressaillir :
Nico est une survivante ! affirma le bretteur. Quand je lai trouve, elle tait
un cheveu de la mort. Jai attendu quelle succombe mais elle nen a rien fait.
Chaque souffle aurait d tre son dernier et pourtant elle a trouv la force de
continuer vivre. a aussi, elle y survivra, homme-ours. Alors fabriquez-nous ce
satan manteau !
Slorn le regarda fixement, dans un silence stupfait. Mais Josef ne lui prta pas
attention et se releva de toute sa hauteur.
Jai vu une baignoire en arrivant, dit-il simplement.
Il dtacha le Cur de la Guerre dans son dos et le laissa tomber sur la table avec
un bruit mtallique retentissant et un frisson douloureux du plateau de bois.

Si Nico me demande, cest l que je serai. Et si quelquun dautre a besoin de


moi, il devra patienter.
Sur ces mots, il fit volte-face et partit pas lourds dans le couloir. Slorn avait
lair aussi stupfait quun ours pouvait ltre. Eli se contenta de regarder la scne
depuis sa place sur le banc, un grand sourire sur le visage.
On ne peut pas dire quil mche ses mots, commenta Slorn en retournant
son coffre.
Non, admit Eli en souriant plus largement que jamais. Et cest pour a que je
lapprcie.
Slorn secoua la tte et reprit ses fouilles.
Eli le regarda faire pendant quelques instants mais il vit rapidement le poids du
travail venir peser tel un vautour sur les paules de lhomme-ours et dcida quil
tait temps de sinstaller dans un endroit plus confortable avant que Slorn loublie
tout fait.
Je vais aller me rafrachir moi aussi, annona-t-il. Jimagine que la chambre
dami est toujours au mme endroit ?
Plus ou moins, rpondit Slorn. Troisime porte droite en haut de lescalier.
Troisime porte, merci beaucoup.
Avec un hochement de tte de gratitude, Eli rcupra son sac et monta les
marches, laissant Slorn seul dans la grande pice. Sur limposante table de travail,
lnorme pile dor rpandu scintillait dans la lueur du feu, oublie de tous.

CHAPITRE 3
Gin stait endormi au milieu du massif de fleurs qui entourait le btiment trapu
o logeait Miranda quand elle tait Zarin. Il agitait les pattes dans son sommeil et
projetait des mottes de terre autour de lui. Les motifs changeants de son pelage
tourbillonnaient et formaient des spirales sur lensemble de son corps, lexception
de la zone situe entre ses omoplates. La blessure rcolte durant son combat avec
la dmone Nico restait visible comme une marque au fer rouge sous les couches
sches de cataplasme que le matre des curies avait tales dessus. La cicatrice
tait moins laide quavant mais les taches mouvantes de sa fourrure ne passeraient
plus jamais sur cette partie de son corps. Mme dans son sommeil, il semblait faire
attention la blessure, prenant soin de ne pas lappuyer contre le sol chaque fois
quil roulait sur lui-mme.
Ses galopades oniriques sinterrompirent brusquement. Le chien fantme
demeura parfaitement immobile, lexception de ses oreilles qui pivotaient
rapidement sur leur axe, indpendamment lune de lautre. La nuit tait aussi
paisible quil tait possible de ltre en ville, mais Gin se redressa dun bond, ses
yeux orange grands ouverts braqus sur le coin du btiment. Quelques instants plus
tard, Miranda dboula. Lapercevant, elle courut droit vers lui. Elle se dplaait
bizarrement ; sa respiration tait presque trop rgulire et elle gardait le visage baiss
afin que les dernires lueurs du soir ne lclairent pas. Ctait sans doute pour viter
que Gin ne voie quelle pleurait, mais sa matresse navait jamais eu pleinement
conscience de la quantit de dtails que ses yeux orange pouvaient saisir, en
particulier par faible luminosit.
Il fit nanmoins comme si de rien ntait, roula sur lui-mme et sassit en bon
chien fidle, la queue enroule autour de ses pattes. Miranda ne ralentit ni ne
pronona une parole en arrivant devant lui. Elle scrasa contre lui et se laissa
tomber ses pieds. Et, bien quelle nmt pas un son, lodeur sale des larmes
emplit lair au point que Gin finit par avoir du mal respirer. Au bout de plusieurs
minutes de silence, il dcida de prendre linitiative. Aprs tout, sils devaient
senfuir, autant le faire maintenant, avant que les lampes ne soient allumes.
Il baissa la tte jusqu se trouver au niveau de la jeune femme.
Tu vas me dire ce qui ne va pas ?
Miranda laissa chapper un son mi-chemin entre le juron et le sanglot. Gin
grogna et la poussa du bout de la patte.
Ne complique pas les choses. Raconte.
Je suis tellement en colre !

Son ton tait sec comme un claquement de fouet et Gin tressaillit. Miranda
maugra des excuses tout en se frottant les yeux dans un geste quil ntait sans
doute pas cens remarquer.
Cest juste que Comment ont-ils pu me faire a ? Comment peuvent-ils me
trahir ainsi ? Toute ma vie, depuis le moment o jai compris que les voix que
jentendais taient des esprits, je nai rv que dtre une Spirite. De faire le bien et
de dfendre les esprits, dtre une hrone et tous ces trucs quils te racontent quand
tu commences ton apprentissage. Et maintenant me voil assigne en justice pour
avoir pris les dcisions que la Cour des Esprits ma entrane prendre. Ce nest
pas juste !
Ce dernier mot tait presque un cri de souffrance et elle enfouit son visage entre
ses mains. Gin se dandinait, mal laise. Cela faisait longtemps quil ne lavait pas
vue dans un tel tat.
Si tu te souviens, jai pass toute la soire dans une curie me faire taler une
pte gluante et malodorante sur le dos. Tu veux bien men dire un peu plus ?
demanda-t-il.
Miranda sappuya contre lui avec un soupir puis, dune voix rapide et saccade,
lui raconta tout. Larrestation, la rencontre avec Banage, les accusations et le
compromis propos par Grenith Hern.
Un compromis ! Tu y crois, toi ? demanda-t-elle en enfonant ses doigts dans
la terre. De lextorsion, oui.
tre Gardienne de Tour, a na pas lair si terrible, avana Gin.
a ne le serait pas, rpondit Miranda, si jobtenais cette promotion pour
nimporte quelle autre raison que lexploitation par Hern du sens du devoir de
Matre Banage mon gard ! Oh, je frmis en imaginant quelles autres concessions
Matre Banage a d faire pour obtenir a de Hern. Cet homme est un serpent !
Mais si Banage a dj fait des concessions, pourquoi ne pas accepter leur offre
? demanda Gin dont la queue sagitait davant en arrire. Le problme est que les
Gardiens de Tour estiment que tes actes renvoient une mauvaise image deux, cest
a ? Alors laisse-les avoir leur petit procs. Si tu as vu juste et que Hern ne fait a
que pour ternir limage de Banage, pourquoi lui donner des munitions en te
rebellant ? Il ne pourra rien te reprocher si tu ten tiens strictement un rle de
Spirite obissante.
Miranda lui dcocha un regard en biais.
Voil une rponse trs politique pour un chien qui a toujours prtendu ne rien
entendre la politique.

Je ny comprends rien, en effet, gronda Gin. Mais lorgueil, je connais. Et cest


de cela quil sagit en ralit. Parfois le prix payer pour faire ce qui est ncessaire
est plus lev quon ne le pensait. Si tu avais eu conscience des consquences,
aurais-tu agi diffremment en Mellinor ?
Miranda se figea pendant quelques secondes, pensive.
Non, rpondit-elle avec certitude.
Eh ben voil, lana Gin. Alors payes-en le prix. Prends la porte de sortie que
Banage te propose, apaise lorgueil chauff des Gardiens de Tour et tourne la page.
Certainement pas ! Cest peut-tre une question dorgueil, le mien autant que
celui des autres, mais je ne peux pas cder aux mthodes de Hern. Je refuse. Ces
choses dont il maccuse ne sont jamais arrives et je ne vais pas rester l sans rien
faire tandis quil salit mon nom et mes esprits de ses mensonges.
Alors quoi ? Tu vas simplement rejeter laide de Banage ? gronda Gin. Que
fais-tu du fait que perdre ce procs pourrait te coter tes esprits ? Ta fiert
tappartient et je respecte ton droit te jeter dans la gueule du loup par sa faute,
mais nous valons mieux que dtre abandonns pour une raison de ce genre.
a narrivera pas ! promit farouchement Miranda.
Elle serrait les mains avec une telle intensit que ses anneaux mordirent dans la
chair de ses doigts.
Fais-moi confiance, nous sommes du ct de la justice. Nous ne perdrons pas,
et encore moins face Hern.
Gin se pencha vers elle, ses yeux rduits ltat de fentes orange.
Et tu serais prte tous nous parier l-dessus ?
La magicienne ne rpondit pas. Ils restrent assis en silence pendant quelques
instants, regardant sans les voir les rues qui sobscurcissaient. Gin ne bougeait pas
et observait les alentours de cette faon particulire aux esprits. Il tait en mesure de
voir chacun des esprits de Miranda, le flux de leurs mes qui vibrait doucement au
fil des battements du cur de la jeune femme. Tous taient dots dun clat de
couleur unique et en dessous deux, profondment enfoui dans lme lumineuse de
Miranda elle-mme, lesprit de Mellinor se retourna dans son sommeil. Mme pour
Gin, le Grand Esprit tait norme et tranger, ancien et au-del de toute
comprhension. Mais il faisait galement partie de Miranda et lui tait cher pour
cette raison, au-del de la dfrence naturelle quil devait un Grand Esprit. Une
mche stendait depuis le cur de chacun des esprits luminescents, Mellinor y
compris. Il sagissait des liens, du rseau profond et rsistant de promesses et
dengagements au centre duquel se trouvait Miranda. Tous, mme le minuscule

esprit de mousse, avaient abandonn leur demeure pour la suivre. Ds linstant o


ils avaient prt serment, elle tait devenue leur Grand Esprit, leur matresse, digne
dtre servie. Lide de lui tre arrach rveillait chez Gin des peurs quil navait pas
connues depuis quil tait un chiot. Et pourtant la Cour des Esprits avait le pouvoir
de le faire, si elle le dsirait. Le serment de Miranda avait forg les liens mais
chacune de ces promesses avait t faite sous lautorit de la Cour. Tant que
Miranda croyait cette autorit, la Cour tait propritaire de ses anneaux et des
esprits lintrieur, et aussi de Gin. Comme pour toute magie humaine, cela se
rsumait une question de volont. Si Miranda se refusait aller contre
lorganisation laquelle elle avait ddi sa vie, ils seraient tous soumis aux dsirs de
la Cour des Esprits. Pourtant, le choix restait entre les mains de la jeune femme et,
malgr ce quil avait dit, Gin la connaissait suffisamment pour savoir ce quelle
dciderait. Aussi attendit-il patiemment en regardant sallumer les lampes de la cit.
Les allumeurs de rverbres traversaient le quartier et leurs minuscules esprits du
feu sanimaient pour illuminer les rues sombres de leur clat doux et mouvant.
Lorsque enfin Miranda rpondit, elle sexprima dune voix douce mais ferme :
Gin, jai toujours vcu ma vie en accord avec un principe. Je crois, plus que
tout, quil y a ce qui est juste et ce qui ne lest pas. Que le gouffre entre les deux est
tel quaucun discours ne saurait lenjamber. Toutes les bonnes intentions du monde
et les plans les plus subtils qui soient ne pourront transformer lun en lautre. Ce
que nous avons fait en Mellinor, pour Mellinor, tait la bonne chose faire. Je ne
laisserai personne prtendre le contraire.
Est-ce que a signifie que tu vas te battre ?
Miranda sourit et releva la tte pour le regarder.
Oui, dit-elle. Au grand dam de tous les partis impliqus.
Vivre selon ses principes na jamais t facile, commenta Gin avec une
grimace carnassire. En tout cas pas daprs ce que jai pu en voir.
Miranda se mit rire et Gin se redressa pour stirer longuement.
prsent que cest dcid, tu devrais rentrer, suggra-t-il. Tu es toujours de
mauvais poil quand tu nas pas dormi.
Miranda se leva avec raideur, pousseta la terre sur son pantalon et posa un
regard attrist sur lnorme ornire que le chien fantme avait laisse dans le
parterre de fleurs.
Le comit des jardins va nous tuer.
Bah ! lana Gin. Tu es dj traduite en justice pour trahison. Que peuvent-ils
faire de plus ?

Miranda leva les yeux au ciel mais elle souriait. Comme Gin la poussait vers la
porte du bout de sa truffe, elle lui prit le museau entre les mains, la mine srieuse.
Merci dtre un casse-pieds insistant, dit-elle.
quoi je sers, sinon ?
La magicienne secoua la tte avant de rentrer dans la btisse et de remonter
lescalier jusqu la minuscule suite que la Cour des Esprits allouait aux Spirites
itinrants. Gin la suivit du regard jusqu ce quelle disparaisse sa vue puis
sengagea dans la ruelle pour voir la lumire sallumer sa fentre. La lampe
clignota quelques instants puis, une minute plus tard, steignit. Rassur sur le fait
que tout irait bien jusquau lendemain, Gin retourna son massif de fleurs et se
laissa retomber dans la terre. Il posa sa tte au milieu de plantes dun vert argent au
parfum sucr et aux feuilles poilues et se rendormit en quelques secondes.
De lautre ct du quartier de la Cour des Esprits, dans un endroit o
larchitecture gagnait en faste et en ampleur, loin des btiments trapus et banals o
habitaient les Spirites ordinaires, Grenith Hern tait assis sur son balcon et savourait
une bouteille de vin. La lumire de son salon se dversait depuis les doubles portes
ouvertes, illuminant lor grisonnant de ses longs cheveux raides et projetant dans la
rue dserte en contrebas lombre parfaitement contraste dune silhouette soigne
dans des vtements qui ltaient tout autant. Ce ntait pas un hasard. Hern
sasseyait souvent cet endroit le soir venu, car il aimait limage quil prsentait
alors. Et la vue sur la ville tait trs belle.
De l o il se tenait, il distinguait sans mal les lampes qui sallumaient, paire par
paire. En les regardant, il ne pouvait sempcher de penser, comme il le faisait
toujours lorsquil passait la soire chez lui, que, sil tait Rector Spiritualis, il aurait
plac chacun des esprits des lampes de la ville sous le contrle dun unique feu,
afin que toutes puissent silluminer au mme moment. La mthode actuelle, qui
employait un duo dallumeurs de rverbres arpentant les rues pour dire aux esprits
quand sembraser, tait vieillotte et inefficace, sans parler de laffreux gchis dune
occasion pour les Spirites de faire en sorte que la famille Chuteblanche lui soit
redevable, peu de frais pour la Cour. Il ne pouvait toutefois rien y faire, puisquil
ntait que le chef des Gardiens de Tour. Et il navait aucune intention de faire
profiter Banage de son ide.
Avec un soupir, Hern remplit de nouveau son verre, en prenant soin de garder sa
manchette de dentelle lcart du vin rouge.
Il tait sur le point de boire une gorge lorsquil perut le son quil tait venu
guetter : le murmure de la poussire remontant le long des murs de marbre blanc de
sa maison de ville. Il fit pivoter sa chaise afin dtre en face du coin oppos du

balcon, linstant mme o un filet de poussire sombre venait se dposer dans le


plateau quil y avait dpos son intention. Il attendit patiemment que la poussire
saccumule, dabord en une fine couche puis en tas. Dans le mme temps, une
odeur envahit progressivement lair, effluves de fume et de brl. Il devint
rapidement clair que la poudre sur le plateau ntait pas de la poussire mais un
amalgame de cendres grises.
Une fois les dernires cendres recueillies, Hern se pencha en avant, un sourire sur
son visage lgrement rid mais toujours plein de charme.
Tu es en avance. Jespre que tu as de bonnes nouvelles.
Les cendres soupirrent, rpandant autour delles une odeur de bois carbonis.
Sachez que la journe a t trs difficile. Je ne mhabituerai jamais me
dplacer de manire aussi parpille, me faire marcher dessus et perdre des
morceaux de moi-mme dans la rue. Cest insupportable.
Hern fit claquer sa langue.
Voyons, Allio. Tu es bien plus utile sous la forme dun tas de cendres que tu
ne las jamais t en tant quarbre.
Ravi de le savoir, surtout si lon considre que cest par votre faute que jai t
brl, rpondit schement la cendre avant de scarter de lui, boudeuse.
Hern haussa les paules.
Tu connaissais les risques avant de prter serment. Allons, assez de plaintes.
Quelles nouvelles mapportes-tu ?
Le tas de cendres bougonna un peu mais se tassa nanmoins de faon bien nette
et commena son rapport.
Je me suis plac dans le bureau de Banage, comme vous me laviez demand.
Comme prvu, il a directement fait conduire la fille chez lui. Ils se sont lancs dans
une belle dispute.
Les cendres oscillrent de manire amuse.
a, on peut dire que ce sont de vrais Spirites. Quelle conviction ! Et lesprit
que la fille porte en elle, je nai rien vu de tel depuis lpoque o jtais enracin
dans ma propre fort
Hern dcocha un coup de pied au plateau et la cendre se hta de reprendre son
rapport.
Banage a fait exactement ce que vous aviez annonc. Il lui a prsent loffre
sans mentionner tous les dtails.
Et ? voulut savoir Hern.

Et elle ne la pas accepte, termina la cendre. Il la interrompue et la renvoye


avant quelle ne puisse refuser tout fait, mais jai limpression quelle nest pas du
genre emprunter la voie de la facilit.
Hern sappuya contre le dossier de sa chaise, lair trs satisfait.
Alors elle se battra, cest sr. Je nhsiterais pas parier gros l-dessus.
Vous aurez le faire si vous voulez gagner, commenta la cendre. Cest une
chose que de faire peur de vieux Gardiens de Tour pour les inciter signer un
parchemin, cen est une autre de les faire voter contre elle face la Cour entire.
mon avis, vous allez devoir appuyer vos paroles avec de lor dici peu.
La cendre na pas davis, rtorqua schement Hern. Laisse-moi me soucier des
dtails. De toute faon, largent ne sera pas un problme. Le duc arrivera en ville
ds demain et la situation le concerne tout autant que moi. Dici l, je veux que tu te
rendes auprs de chacun des Gardiens de Tour venus en ville pour cet vnement et
que tu les invites ici. Je ressens le besoin dorganiser une petite fte.
Chacun des Gardiens de Tour ? stonna la cendre. Matre, jai pass toute la
journe dehors. Je ne peux pas passer la nuit ramper travers la ville pour porter
votre invitation tous les Gardiens de Tour. Cest impossible, je
Hern stait mis pianoter sur son accoudoir et ses anneaux captaient la lumire
venue de la maison.
Allio, dit-il. Jai vingt et un autres esprits qui exigent mon attention et mon
nergie. Cest puisant et je commence songer quil faudrait rduire ce nombre.
Aujourdhui, plus que jamais, cest le moment pour toi de te montrer utile. Aprs
tout, je trouve que je me suis dj montr plus que gnreux en te conservant en
tant quesprit aprs ce malheureux incendie. Ce serait vraiment triste si jtais forc
de tabandonner prsent, simplement parce que tu refuses de fournir un petit
effort supplmentaire, tu ne crois pas ?
La cendre tourbillonna sur le plateau en mettant de petits bruits sifflants. Aprs
quelques tours sur elle-mme, elle sarrta et saplatit, vaincue.
Bien sr, matre, dit-elle. Je nenvisagerais mme pas de vous dcevoir.
videmment, rpondit Hern avec un sourire froid. Mets-toi en route, dans ce
cas.
Le tas de cendres sinclina et scoula hors du plateau pour disparatre par le
rebord du balcon avec un lger bruissement. Hern, pour sa part, stait dj lev et
avait rejoint son salon. Il hla sa gouvernante pour la rveiller et lui ordonner de
prparer les cuisines, car il allait recevoir des invits. Une fois la vieille femme tire
de son lit, Hern senferma dans son bureau et sortit les notes quil avait prpares en

vue dune telle occasion. Forcer Banage un compromis pour sauver sa favorite
tait dlicieux, mais cela promettait de ltre bien plus encore. Un immense sourire
se forma sur ses lvres comme il se penchait pour rdiger son discours.
Le temps que les premiers Gardiens de Tour arrivent, il avait presque termin sa
conclusion et se sentait plus sr de lui que jamais : enfin, il avait une chance
darracher quelque chose de prcieux Banage, une fois pour toutes.
Il lcha sa plume et sortit accueillir ses invits, qui le trouvrent tout sourire et
plein de charme. Et, pour une fois, rien de tout cela ntait feint.

CHAPITRE 4
Le soleil tait peine visible au-dessus de la valle quand Eli mergea, billant et
bouriff, de la maison sur pattes. En descendant les marches branlantes, il
remarqua avec tonnement que la demeure stait dcale dune bonne quinzaine de
pas par rapport sa position sur le lit assch de la rivire la nuit prcdente. Eli se
figea un instant et se demanda sil devait sinquiter lide davoir dormi pendant
un tel dplacement. Il finit par carter la question dun haussement dpaules.
Ctait le genre de choses auxquelles il fallait sattendre quand on rendait visite
Slorn.
Celui-ci tait dj en plein travail sur la zone de sable tass o la maison stait
trouve la veille. Il se tenait immobile et se caressait le bout du museau de ses longs
doigts patients. Dispose en cercle autour de lui stalait une norme collection de
matriel de couture. Eli aperut des rouleaux de tissu, dnormes bobines de fil, des
cheveaux, des ciseaux, des boutons, des aiguilles et tout ce quon pouvait imaginer
pour fabriquer un manteau.
Pour lessentiel, Slorn restait sans bouger, telle une statue. Mais, de temps en
temps, il se rapprochait de lun des objets, une longueur de soie, par exemple, ou
une aiguille plante dans une pelote de laine colore, et lexaminait intensment,
comme sil sagissait du seul objet digne dattention dans le monde.
Il ne parut pas remarquer Eli, mme quand le voleur sapprocha aux limites du
cercle et se racla la gorge. Eli, qui se lassait rapidement quon ne le remarque pas,
laissa lartisan ses articles htroclites et partit en qute de son piste.
Il neut pas aller bien loin. Josef se trouvait de lautre ct de la maison, l o le
cours deau assch avait autrefois sculpt la berge borde darbres. Nico tait avec
lui, comme son habitude, perche sur une pierre blanche et plate, le menton pos
au creux de ses mains. Elle lobservait.
Elle portait une tenue qui avait autrefois d appartenir Pele, un chemisier
manches courtes et le pantalon grandes poches assorti qui, pour une fois, lui allait.
Un changement bienvenu par rapport ses guenilles habituelles, mais son air dur
dissuada Eli de lancer le moindre compliment. La jeune fille reporta bien vite son
regard sur Josef.
De son ct, le guerrier ne prtait aucune attention dventuels spectateurs.
Malgr la fracheur matinale, il tait torse nu. Il avait galement retir ses bandages,
si bien que les blessures conscutives son combat contre Coriano apparaissaient
comme autant de lignes rouges et plisses sur sa peau ple et couture de cicatrices.
Il tenait le Cur de la Guerre entre les mains, sa lame dun noir mat semblable un

trou noir dans lclat lumineux du matin. Il brandissait larme devant lui, les
muscles de ses bras luttant contre son poids, comme sil la tenait ainsi depuis trs,
trs longtemps. Puis, sans avertissement, Josef ramena lpe vers lui et frappa.
Lnorme pe fendit lair la vitesse de lclair, presque trop rapide pour quEli
puisse la suivre du regard, en direction du tronc dun arbuste. Juste avant limpact,
la lame simmobilisa dans un sifflement dair terrifi, sa lame mousse et
irrgulire vibrant un cheveu peine de lcorce blanche et lisse. Larbre grina et
trembla avant de laisser tomber une pluie de minuscules feuilles blanches et vertes
qui vint alimenter le tas de feuilles mortes dj rpandues autour de lui.
Une bonne chose que Slorn soit de lautre ct, commenta Eli en sasseyant
prs de Nico. Je ne crois pas quil apprcierait que tu terrifies ses arbres au point de
les dnuder.
Josef replaa le Cur dans sa position dorigine.
Lentranement quotidien constitue la base mme du maniement de lpe.
Profond, rpondit Eli. Mais tu ne pourrais pas revoir tes bases sur quelque
chose de moins sujet linquitude ?
Josef abaissa son arme et le foudroya du regard.
Tu permets ?
Eli haussa les paules et sadossa contre la pierre chaude pour regarder en silence
les manuvres du bretteur. Comme le guerrier se remettait en mouvement, Eli ne
put sempcher de noter que ses blessures semblaient laffecter. Certes, Josef ne
tressaillait pas ni ne montrait le moindre signe de douleur, mais il y avait une
rigidit dans ses mouvements au moment de lattaque o ses bras se tendaient
lextrme, un hoquet dans son souffle rgulier qui mettait le voleur extrmement
mal laise.
Josef, dit-il dune voix hsitante. Nous allons rester ici au moins un jour de
plus. Pourquoi ne ferais-tu pas une pause ? Histoire de profiter du paysage, ou
quelque chose comme a ?
Jen profite, rpliqua Josef.
Il lana de nouveau sa lame vers le pauvre arbuste terrifi.
Pourquoi tentranes-tu si dur, au fait ? voulut savoir Eli. Les bretteurs ne
laissent-ils pas en gnral le temps leurs blessures de cicatriser avant de se
prparer pour les suivantes ? Tu as vaincu Coriano. Tu ne peux pas te la couler
douce juste pour quelque temps ?
Josef sinterrompit en plein mouvement et plongea le Cur de la Guerre dans le
sol sablonneux. Il sappuya lourdement sur la garde de lpe.

Eli, tu sais comment jai battu Coriano ?


Pris de court, Eli ne put que suggrer :
plate couture ?
Je me suis servi du Cur, expliqua Josef en dsignant lpe du menton.
Donc, mme sil est mort et moi vivant, jai perdu. Cest le Cur qui la vaincu, pas
moi.
Mais le Cur ne peut pas bouger si tu ne le manies pas, rtorqua Eli.
Ne va pas confondre la puissance du Cur et la mienne, commenta Josef avec
amertume.
Il se redressa, extirpa la lame du sable et reprit sa position initiale.
Toute ma vie, je nai eu quun but : me pousser dans mes derniers
retranchements. tre aussi fort quil mest possible de ltre. Si je laisse le Cur
remporter toutes mes batailles ma place, quel est lintrt seulement tenir une
pe ?
La question nattendait pas de rponse et Eli nen proposa pas. Sa dmonstration
faite, Josef reporta son attention sur son pe et se prpara pour lattaque suivante.
Le sujet clos, Eli mit les mains dans ses poches et repartit en direction de la maison,
la recherche dun petit djeuner.
Une heure plus tard, il tait lav, habill et occup remplir une assiette de fruits,
de pain et de tout ce quil pouvait trouver dautre dans le garde-manger de Slorn
quand Josef et Nico finirent par rentrer. La jeune fille sinstalla sur lun des
tabourets aligns prs du mur mais Josef traversa directement la cuisine jusquau
grand tonneau plein deau. Semparant dun seau au passage, il le plongea dans le
rservoir, le remplit ras bord deau froide et, avec une profonde inspiration, se
dversa le tout sur la tte. Eli bondit en arrire avec un cri aigu et recula pour viter
les projections deau alors que Josef agitait la tte en tous sens.
Tu fais un merveilleux invit, tu sais ? commenta le voleur en essuyant leau
rpandue sur la table.
Josef se contenta dun haussement dpaules et rcupra une pomme sur lassiette
de son compagnon. Il sappuya contre la lourde table de bois pour manger, le
regard tourn vers la fentre. Au-dehors, Slorn tait toujours debout au centre de
son cercle de matriel de couture, sa tte dours distordue au point de paratre
gigantesque travers le verre dformant de la vitre.
Il me fait froid dans le dos, annona Josef voix basse avant de mordre dans
ce qui tait auparavant la pomme dEli.

Pourquoi ? senquit Eli. Est-ce cause du ?


Il termina sa question par un geste dans lair devant son visage pour imiter la
forme allonge dun museau.
Josef balaya des yeux la petite cuisine parfaitement range.
Cest plus que a, rpondit-il. Cet endroit tout entier me fait le mme effet
depuis que nous sommes arrivs. Des tapis qui scartent avant quon mette le pied
dessus, des commodes qui se referment quand on les laisse ouvertes. Ce nest pas
naturel. Et puis il y a cette impression permanente quon nous observe. Cest
comme si la maison elle-mme tait vivante.
Bon, il fallait bien que le sujet arrive un moment ou un autre, songea Eli en
mordant dans un morceau de fromage. Au moins navait-il pas rpondre cette
question devant Slorn. Lhomme tte dours tait un obsd du dtail exact et les
explications dont Josef avait besoin ncessitaient une grosse dose de simplification.
Pas vivante, mais veille. Comme une pe veille, sauf quil sagit ici de
commodes et dassiettes, dit-il en levant celle dans laquelle il venait de manger.
veiller une maison entire est une ide plutt extrme, mais cest de Slorn dont il
sagit.
Josef lui dcocha un regard inexpressif qui ntait pas loin dindiquer quil sen
moquait et Eli fit une nouvelle tentative.
Je sais que les trucs de magiciens ne sont pas ton fort, mais essaye de
suivre mon raisonnement, si tu veux bien. Tu es familier des lames veilles, nestce pas ? Eh bien ceci est une maison veille. linverse dune pe, par contre,
une demeure naccueille pas un unique esprit mais des centaines, peut-tre des
milliers, qui travaillent tous de concert. Cest comme cela quelle se dplace. Les
pattes collaborent avec les piliers de soutnement, qui travaillent avec les clous, qui
uvrent avec le foyer. Aucun deux ne pourrait dplacer la maison par lui-mme
mais ensemble ils sont bien plus puissants. Le secret, cest de parvenir les faire
travailler en quipe. On appelle a lunification desprits , cest une technique
trs secrte et bien garde des Faonneurs. Jignore comment sy prend Slorn, en
particulier avec autant de petits esprits endormis et ordinaires. Jai tent de lui poser
la question mais il se met en rogne chaque fois que jaborde le sujet. Une histoire de
secrets des Faonneurs respecter.
Donc Slorn est un Faonneur, un mage manufacturier, commenta Josef, qui
regardait toujours par la fentre. Jai entendu parler deux mais je nen ai jamais
rencontr.
Et il est peu probable que a tarrive, rpondit Eli avec un haussement

dpaules. Ils sont plutt discrets. Techniquement, cela dit, tu nen as toujours pas
rencontr. Slorn est un ancien Faonneur.
Josef haussa les sourcils.
Quoi, il a t expuls ?
Expuls ou parti de son propre chef, je nen suis pas sr, avoua Eli. Mais je
sais que a a un lien avec la faon dont il a obtenu sa tte.
Tous deux regardrent lextrieur, o lhomme tte dours tait toujours
luvre, dsormais agenouill dans le sable et occup dessiner avec un bton en
marmonnant dans sa barbe.
Comment en est-il arriv l ? demanda Josef mi-voix. Les Faonneurs lui
ont lanc une maldiction ?
Par les pouvoirs, non ! rpondit Eli en riant. Les maldictions, a nexiste pas.
La tte de Slorn est un choix quil a fait mais, l encore, je nai pas les dtails. Jai
fait la connaissance de Slorn il y a un moment, mais il parle trs peu du pass. Il a
toujours eu cette tte, depuis que je le connais, cela dit. Tout ce que je sais, cest que
ctait autrefois la tte du grand esprit de lours qui veillait sur ces bois. Lours et
Slorn ont conclu une sorte daccord et Slorn sest retrouv avec une tte dours
mais un corps et un esprit dhomme. Jignore pourquoi il la fait pourtant il y a une
chose dont je suis sr (Eli pointa deux doigts vers ses yeux.) les yeux noirs
quil arbore ne sont pas l que pour lesbroufe. Ce sont des yeux dours, des vrais,
et ils peuvent voir comme voient les esprits.
Josef lui dcocha un coup dil empreint de curiosit. De toute vidence, il ne
comprenait pas quel point ctait impressionnant. Eli se sentit oblig dexpliquer :
Tu te souviens que les magiciens sont des humains capables dentendre la
voix des esprits, nest-ce pas ? Eh bien, mme les meilleurs magiciens sont
incapables de voir le monde des esprits. On peut parfois le ressentir, en particulier
quand les esprits sont trs puissants, mais on ne peut pas le discerner. Cest comme
si notre espce ntait pas dote du sens ncessaire, comme si nos yeux ntaient
qu demi fonctionnels et ne voyaient que la moiti du monde. Voil la raison pour
laquelle les esprits se plaignent sans cesse de la ccit des hommes. Pour eux, nous
sommes aveugles. La plupart des esprits ne voient mme pas comme nous. Comme
cette table.
Il tapota le bois pais contre lequel il tait appuy avant de poursuivre :
Elle na pas dyeux, pas de sens de la vue tel que nous pourrions le concevoir.
Et pourtant, selon elle, cest nous qui sommes aveugles. Mais Slorn est diffrent.
Eli reporta son attention sur la fentre et lhomme-ours au travail.

Il voit la mme chose queux et cela lui confre un avantage incommensurable


en tant quartisan. Les objets quil conoit sont totalement diffrents de tous les
autres biens, mme des produits des Faonneurs, car Slorn est le seul fabricant
humain rellement voir ce quil fait.
Josef plissa la bouche, sceptique.
Dans ce cas, pourquoi diable les Faonneurs lont-ils expuls ? Sil est si
dou, ils devraient tout faire pour le reprendre, non ?
Cest ce quils feraient, lana une voix agace dans leur dos. Sils pouvaient
nous retrouver.
Eli, Josef et Nico firent volte-face pour dcouvrir Pele appuye dans lembrasure
de la porte, lair contrari. Eli se dtendit en la voyant mais Josef parut troubl et
lexpression de Nico tait franchement furieuse. Aucun dentre eux navait
lhabitude de se laisser surprendre par quiconque. Pour sa part, Pele se contenta de
croiser les bras et de leur adresser un regard acerbe.
La prochaine fois que vous dcidez de cancaner propos de votre hte, ne le
faites pas au sein de sa maison veille, lana-t-elle. Quand je vous dis que les murs
ont des oreilles, ce nest pas une figure de style.
Ne sois pas si sensible, Pele, rtorqua Eli. Si tes murs coutaient, ils savent
que je nai rien racont mes compagnons que je naie dj dit en face Slorn luimme. Fais-moi un peu confiance, mignonne.
Pele ne parut pas convaincue.
Slorn veut vous voir dehors, dit-elle. Tous ensemble.
Les trois compagnons changrent un regard puis se levrent et sortirent en file
indienne. Pele ferma la marche mais Eli ralentit lallure afin de se laisser distancer
par le bretteur et la dmonengeance.
Alors, tu lui donnes du Slorn en permanence, prsent ?
La tradition manufacturire ncessite une distance entre le matre et llve,
rpondit Pele. Techniquement, tant mon pre, il ne devrait pas me former. Mais ce
nest pas comme sil y avait qui que ce soit dautre.
Comme ils mergeaient de la maison, elle leva les yeux vers les montagnes
enneiges loin au nord.
Je ne me souviens mme plus de la montagne des Faonneurs.
Eli passa un bras sur les paules de la jeune femme.
vrai dire, tu ne manques pas grand-chose. On sennuie mourir, l-bas.
Pele le foudroya du regard et Eli retira son bras avant quelle ne le fasse pour lui,

puis il se hta de descendre vers le lit de la rivire pour rejoindre Josef devant le
cercle de Slorn.
Celui-ci se tenait debout au centre ct des matriaux soigneusement empils au
terme de son examen rigoureux. Lexpression de son facis dursid tait impossible
dchiffrer mais ses mouvements tandis quil faisait signe ses invits de se
rapprocher trahissaient une certaine anxit.
Jai termin les prparatifs matriels pour le manteau, annona-t-il dun ton
bourru. Mais avant de commencer travailler sur le vtement, je dois prendre une
dernire mesure.
Quoi ? demanda Josef. Ta fille aurait oubli quelque chose la nuit dernire ?
Cette mesure-l nest pas de celles que lon prend laide dun ruban,
expliqua Slorn. Ce manteau ne cachera pas seulement le corps de Nico ; il dissimule
aussi la nature de son me et ce qui vit lintrieur. Pour cela, jai besoin
demmener Nico dans les montagnes. (Ses yeux sombres se braqurent sur Josef.)
Seule.
La main du guerrier vint se poser sur la poigne du Cur.
Pourquoi ? De quoi avez-vous besoin que vous ne pouvez pas trouver ici ?
Ce sont mes termes, rpondit Slorn. Si cela ne vous convient pas, vous
pouvez partir.
Josef avait lair terriblement mal laise. Eli tait sur le point de dire quelque
chose pour apaiser la tension quand Nico savana. Ses bottes de cuir us ne
faisaient pas un bruit sur le sable tass.
Jirai, dit-elle.
Eli cligna des yeux, surpris.
Tu en es sre ?
Nico lui dcocha un regard cinglant qui signifiait videmment ! avant de se
placer au ct de Slorn. Lhomme tte dours hocha la tte et se tourna vers Pele
en dsignant du doigt la pile de matriel.
Emporte ceci dans mon atelier, ordonna-t-il. Eli, toi et ton bretteur pourrez
remettre le reste dans la rserve.
Eli le dvisagea, bouche be.
Et quelle partie de notre accord stipule que nous sommes tes petites mains ?
Mais Slorn stait dj dtourn et sloignait en direction des bois, Nico dans son
sillage. Pele se contenta de faire un grand sourire et entreprit de rassembler les
articles slectionns. Quelques instants plus tard, Josef commena son tour

ramasser des affaires. Quand il apparut clairement quil ne pourrait pas esquiver
cette corve, Eli laissa chapper un soupir. Puis il empila plusieurs rouleaux de tissu
dans ses bras tout en maugrant quelque chose propos des mages manufacturiers
et dun terrible dclin dans la qualit de leur service. Josef, cependant, tait ailleurs.
Lpiste ramassait les bobines de fil et les mtres de tissu sans vraiment les
regarder. Tous ses sens taient tourns vers les arbres, l o Nico et Slorn avaient
disparu dans lombre de la fort. Et rien de ce quEli dirait ne pourrait dtourner
son attention.
Nico et Slorn progressaient lentement travers la fort. Ils ne suivaient pas de
sentier, mais nen avaient pas besoin. Les arbres scartaient devant eux. Slorn
hochait la tte au passage pour remercier les jeunes feuillus qui soulevaient leurs
branches en craquant. Les arbres bruissaient en retour mais simmobilisaient dans le
sillage de Nico.
Ils marchrent sans changer un mot jusquau pied dune pente escarpe et
jonche de feuilles mortes. Slorn entreprit de la gravir, ses lourdes bottes foulant les
feuilles glissantes avec assurance. Nico le suivit de manire plus prudente ; elle
enfonait les mains dans lhumus pour ne pas glisser. Ils grimprent longuement et,
comme ils prenaient de laltitude, les arbres changrent. Chnes et bouleaux sveltes
laissrent place des arbres plus lourds et plus sombres que Nico ne reconnut pas.
Ils saccrochaient la roche laide dpaisses racines noueuses et se dressaient,
normes et sinistres, leurs feuillages noirs dissimulant les rayons du soleil jusqu
transformer le sol en une mosaque dombres entremles.
En savanant dans la pnombre, Nico ressentit une puissante envie de virevolter
parmi les ombres. Pourquoi devrait-elle ramper comme un animal ? murmura
quelque chose en elle. Elle aurait eu dix fois le temps darriver au sommet. Mais la
jeune fille touffa ce sentiment. De telles penses taient dangereuses. Les ombres
constituaient la voie royale pour le dmon et sen servir pour se dplacer, mme
pour un bref saut de ce genre, lui donnait toujours limpression dtre elle-mme
une ombre. Sans son manteau, il tait facile de sgarer, doublier de ressortir de
lobscurit. Et plus facile encore pour la chose en elle dinvestir des lieux o elle
navait rien faire, comme les endroits dans lesprit de Nico o elle avait abrit son
humanit. Une sensation gluante et glace monta en elle et Nico secoua la tte puis
concentra toute son attention pour former une dague imaginaire pointe sur le dos
de Slorn qui ouvrait la voie. Afin de demeurer auprs de Josef, de demeurer
humaine, elle devait garder lesprit clair, aiguis. Il faudrait juste patienter encore un
peu. Elle irait voir ce que Slorn voulait quelle voie puis repartirait. Facile, simple.
Elle rpta ces mots et, quelque part dans les profondeurs derrire ses yeux,
quelque chose clata dun rire moqueur.

Enfin, Slorn sarrta. cette altitude, lair tait froid et imprgn dune odeur de
neige. Les arbres tranges taient plus trapus, plus fins aussi, et Nico aperut un peu
du bleu du ciel travers les branches. Pourtant, le soleil paraissait les viter : une
pnombre plus profonde que jamais rgnait sur les bois clairsems au sommet de la
pente. Tout tait silencieux. Malgr laltitude, nul vent nagitait les feuillages, aucun
animal ne se dplaait parmi les branches. La pente tait immobile, une immobilit
lourde et quasi surnaturelle qui submergeait Nico comme une eau profonde.
Impossible de chasser le sentiment quelle naurait pas d se trouver cet endroit.
Cest la volont de la valle que tu ressens, dit Slorn voix basse.
Il pivota pour lui faire face, sa voix bourrue troublant le silence.
Nous lavons rveille il y a des annes en lui confiant le soin de maintenir
toute prsence lcart.
Nico regarda autour delle, perplexe. Elle ne voyait pas de valle, rien que la
pente et ses arbres biscornus. Slorn saperut de sa confusion et lui fit signe de le
regarder. Lintonation de sa voix se fit mortellement srieuse :
Ce que je vais te montrer, tu ne devras en parler personne, pas mme tes
compagnons. Si tu ne peux pas me le promettre, je ne pourrai pas fabriquer ton
manteau. Feras-tu ce serment ?
Nico levait vers lui un regard hsitant. Personne, pas mme Josef, ne lui avait
jamais demand de promettre quoi que ce soit. Elle rflchit quelques instants,
comparant le poids du secret la ncessit dobtenir ce manteau et sa propre
curiosit grandissante, puis opina du chef.
Slorn se retourna et monta la cte en lui faisant signe de le suivre. Nico
obtempra en luttant contre la certitude grandissante quelle devait faire volte-face
et senfuir pendant quil en tait encore temps. Elle tait si concentre sur le fait de
mettre un pied devant lautre quelle faillit ne pas voir la silhouette de Slorn vaciller
au-devant delle, comme sil avait travers le rideau dune cascade. En faisant un
pas de plus, Nico sentit quelque chose sabattre son tour sur elle, un froid aussi
intense qutrange, comme si lair lui-mme se dplaait pour la laisser passer. Cela
ne dura quun instant, puis le monde autour delle changea. Elle se tenait prs de
Slorn, toujours sur la pente, toujours entoure darbres tranges, sauf quelle se
trouvait prsent en quilibre sur une arte acre surplombant une valle qui
ntait pas l linstant prcdent. Ctait un endroit troit, plus proche de la fissure
flanc de colline que de la valle. Aucun arbre ne poussait proximit et pourtant la
luminosit tait plus faible que jamais. En plongeant son regard dans la crevasse,
elle ny vit quun flot dombres aussi dense quune rivire. Impossible de dire
quelle profondeur cela senfonait dans la pierre.

Nico frona les sourcils. Elle navait pas lhabitude que les ombres lui dissimulent
quoi que ce soit. Mais comme elle se penchait pour mieux y voir, une sensation
familire et terrifiante la saisit. Cela sempara delle, traversant son corps paralys
telle une lance pour se ficher, pointe en avant, dans son esprit. Non, plus
profondment encore. Cette sensation, cette impression de griffes rapaces, de faim
intense, dvorante, sans fin, cette impression dtre pige, dtre broye, tait plus
profonde que lesprit ou la pense. Pendant ce qui lui parut durer une ternit, Nico
lutta de toutes ses forces pour saccrocher la minuscule tincelle de lumire de son
tre jusqu ce que, centimtre par centimtre, les tnbres reculent. Des mains
rugueuses et chaudes la secouaient par les paules. Elle ne se souvenait pas dtre
tombe mais Slorn laida se relever. Dj, la sensation svanouissait la manire
dun rve. Mais dans les profondeurs de son tre, quelque chose continuait sen
repatre.
Je suis dsol. Jignorais que cela taffecterait ce point.
Slorn semblait sincrement navr.
Quest-ce que cest ? murmura Nico en scartant du bord.
En posant la question, elle comprit quelle connaissait dj la rponse. Elle
connaissait la faim dmoniaque aussi intimement que son propre souffle. Pour toute
rponse, Slorn scarta dun pas de ct et, trs lentement, Nico regarda de
nouveau. La crevasse tait la mme, tout comme les ombres, mais la vague
crasante ne revint pas. Soulage, Nico scruta les tnbres jusqu ce que celles-ci
lui cdent et que le fond obscur de la valle soit visible. Ctait un endroit mort,
dessch. Le fond tait sablonneux, comme si de leau y avait jadis coul. Mais il ne
restait dsormais que la roche et les feuilles parpilles des arbres noirs gisant,
sches et cassantes, sur le sable. Et, lextrmit la plus lointaine et la plus
profonde, assise en tailleur sur une large pierre plate, se tenait une femme vtue
dun long manteau noir.
Elle se tenait immobile, la tte penche de faon ce que sa chevelure sombre
aux mches parses retombe devant son visage. Ses mains, ples et squelettiques,
reposaient replies sur ses cuisses. ses poignets, luisant dun faible clat dans la
pnombre, taient passes des menottes dargent. Elle arborait galement un collier
dargent autour du cou et des anneaux ses chevilles. Tous tremblaient et sagitaient
contre sa peau comme autant dabeilles en colre si bien que, mme cette distance,
Nico percevait le tintement sec du mtal.
Rien chez la femme ne laissait penser quelle avait vu Nico et Slorn sur la crte en
surplomb. Elle restait assise, aussi fige quune poupe. Les seuls mouvements dans
le ravin provenaient de ses entraves. Pourtant, plus Nico la regardait et plus

limmobilit mme de la femme lui donnait limpression dun mouvement sinueux


et rampant. La sensation glace menaa de sabattre de nouveau sur Nico qui fut
force de dtourner les yeux.
Elle est vivante ? demanda-t-elle en se tournant vers Slorn.
Oh ! oui. Tout ce quil y a de plus vivant, rpondit-il avec une expression de
tristesse dans ses yeux sombres danimal.
Cest une dmonengeance.
Cela navait gure besoin dtre prcis mais Nico le dit quand mme, comme si
le fait de lnoncer de manire claire et nette pouvait dune manire ou dune autre
rendre la femme au cur des tnbres moins terrifiante.
En effet, dit Slorn dune voix douce. Elle sappelle Nivel. Cest mon pouse.
Votre pouse ?
La voix de Nico tremblait. Elle ne savait pas grand-chose sur la vie dune pouse
mais il lui semblait injuste que cette femme se retrouve ainsi seule dans lobscurit,
ciel ouvert, des kilomtres de chez elle.
Slorn avait d suivre le mme cheminement de pense car il rpondit rapidement,
comme sur la dfensive :
Ctait son choix. Elle a choisi de vivre ici dans la valle afin quen sveillant
elle ne puisse pas faire de mal son mari, son enfant ou qui que ce soit dautre.
La valle lassiste en maintenant les esprits innocents lcart. Aucune pluie ne
scoule en ces lieux, aucun arbre ne prend racine, aucun vent ne souffle.
Rien qui puisse nourrir le dmon, termina Nico mi-voix. Mais comment
reste-t-elle en vie ? Les humains ont besoin de manger.
Slorn serra les poings.
Durant les cinq annes qui ont suivi le jour o je lai descendue l-dedans,
Nivel na ni mang ni bu. Elle ne dort pas et ne bouge pas. Mais sa volont, sa
volont humaine, est toujours l, toujours en lutte. Donc, de la seule faon qui
compte vraiment, cest toujours ma Nivel. Toujours humaine, mme maintenant.
Nico ne voyait pas comment quelquun qui ne mangeait ni ne dormait jamais
pouvait tre qualifi dhumain mais elle tint sa langue. Slorn baissa de nouveau les
yeux sur la femme en noir et sa voix se chargea de tristesse.
Durant la dcennie coule, jai tout consacr ma vie, mon travail, ma place
en tant que Faonneur et mme mon humanit la recherche dun moyen
dloigner Nivel du bord du gouffre. Pourtant, malgr toutes mes tentatives, je nai
russi qu repousser linvitable. Les manteaux que je confectionne, les menottes

ne sont que provisoires, une manire daffamer le dmon, de le freiner et de le


perturber, dit-il en montrant les dents. Dix ans de labeur et je ne suis pas plus
avanc qu mes dbuts pour ce qui est de trouver un remde.
Lhomme tte dours dvisagea Nico.
Comprends-tu pourquoi je te raconte tout cela ?
Nico secoua la tte.
Parce que, contrairement ton ami bretteur, je refuse dentretenir les faux
espoirs. Cest pour cela que je tai amene jusquici.
Slorn prit la jeune fille par les paules et lorienta une fois de plus vers la
tnbreuse crevasse.
Regarde bien. Ce que tu vois, l en bas, cest ton futur, linvitable fin. Jai
entendu parler des vnements dans la salle du trne de Mellinor. Je sais que tu es
passe de lautre ct et que tu es revenue. Le genre dexploit que trs peu de gens
sont capables daccomplir, mais dont personne ne ressort indemne.
Ses mains se resserrrent sur les paules de Nico.
Nul nest assez fort pour jouer avec le dmon et revenir chaque fois. Nul ne
peut le retenir ternellement. Mme si tu rsistes avec tout ce que tu as, une
dmonengeance est un tre qui dpasse la comprhension des hommes ou des
esprits. Cest un prdateur et nous tous, humains comme esprits, sommes ses
proies. Nous ne pouvons pas plus combattre le dmon que lagneau le loup. Eli ta
amene ici pour un manteau mais je ne peux pas ten tailler un avant que tu
comprennes pleinement quil ne sagit que dune bquille, pas dun remde. Il ny a
ni manteau, ni menottes, ni accessoire humain, ni magie, ni esprit qui puissent
arrter la chose qui se trouve en toi.
Nico plongea son regard dans le sien et se dgagea dun haussement dpaules.
Cest possible, rtorqua-t-elle, mais votre femme est toujours en vie, et moi
aussi. Tant que nous sommes vivantes, nous pouvons lutter.
Ctait la premire chose que Josef lui avait apprise.
Toujours en vie, comme tu dis, soupira Slorn. Mais pour ce qui est de lutter
Il baissa les yeux vers la valle et lexpression de chagrin sur son visage tait la
plus humaine que Nico lait jamais vu exprimer.
Le seul moyen pour toi de comprendre est de lui poser toi-mme la question,
reprit-il.
Nico carquilla les yeux et reporta son attention vers la valle obscure. La femme,
Nivel, semblait toujours aussi fige. Mais, de faon presque imperceptible, Nico vit

ses doigts tressaillir. Sa main quitta sa cuisse et se redressa la verticale, telle celle
dune marionnette au bout dun fil. Les doigts maigres et sans force se replirent
dans un geste dinvitation.
ct de Nico, Slorn se tenait parfaitement immobile et observait la femme dont
la main retomba sur les genoux.
Nico avait la gorge serre.
Ce nest pas risqu pour moi de descendre l-dedans ?
Bien sr que si, rpondit Slorn. Rien nest sans risque dans ton tat, mais tu as
moins craindre que tous les autres. Pour autant que je sache, les dmonengeances
ne sentredvorent pas.
Cela ne rendait pas plus rassurante lide de plonger dans lobscurit, mais Slorn
sasseyait dj par terre. De toute vidence, il navait pas lintention de repartir.
Comprenant que ctait la raison pour laquelle il lui avait demand de venir depuis
le dpart, Nico dcida daller au bout des choses. Elle prit une profonde inspiration
puis, trs prcautionneusement, se laissa tomber depuis le bord de la crevasse.
La chute fut plus courte que ce quoi elle stait attendue, une autre illusion due
aux ombres surnaturelles qui emplissaient la valle. Elle atterrit de travers sur le
sable mais se reprit automatiquement. prsent quelle sy trouvait, la valle tait
encore plus sombre quauparavant. Elle ne distinguait rien, pas mme les parois de
pierre des falaises qui lencadraient. Le seul bruit tait le cliquetis mtallique des
menottes bourdonnantes de la femme. Nico sentit ses propres entraves se mettre
trembler en retour, au mme rythme que les liens de Nivel. Tandis que les sons se
confondaient, sa vision devint plus nette. Pas plus claire, car il ny avait pas plus de
lumire. Mais elle y voyait dsormais trs bien, malgr lobscurit. Et l, devant elle,
se tenait Nivel.
Lpouse de Slorn tait plus proche quelle ne lavait imagin, ses pieds nus
touchant presque les jambes de Nico. Celle-ci fit un bond en arrire et la femme
assise mit un son fugace et creux, comme du sable frottant sur du mtal. Il fallut
quelques instants Nico pour comprendre que Nivel gloussait.
Tu as de linstinct.
Elle sexprimait dun filet de voix rocailleux, un souffle peine form, comme si
sa gorge avait depuis longtemps t ravage force de hurlements. Ses yeux,
lclat aussi vif que des lanternes dans ces anormales tnbres, scintillaient derrire
ses longs cheveux emmls. Des silhouettes et des ombres se mlangeaient dans ces
yeux, dessinant des formes contre nature. Et pourtant, en croisant le regard de la
femme, Nico ressentit un trange sentiment de parent et, avec lui, un profond dsir

de senfuir aussi vite que ses jambes le lui permettraient.


Heinricht ta fait son petit discours, nest-ce pas ? demanda Nivel. Toutes les
dmonengeances quil menvoie y ont droit. Cela dit, tu es la premire que je vois
depuis un trs long moment. Je pensais quil avait fini par abandonner Mon
pauvre ours fidle, soupira-t-elle dune voix rauque et hache.
Dautres dmonengeances ? stonna Nico, surprise. Il en a amen dautres
jusquici ?
Cela semblait impossible. En toute logique, la Ligue des Temptes aurait d
immdiatement mettre fin une telle opration.
Quelques-unes, rpondit Nivel avec un geste de la main. Nous esprions
apprendre quelque chose, mais les dmonengeances que nous avons pu trouver
taient trop petites et trop faibles pour servir quoi que ce soit. Toi, par contre, tu
es diffrente ! annona la femme en plongeant ses yeux dans ceux de Nico.
Aussi vive quune ombre, la main de Nivel jaillit pour agripper le poignet de Nico
et lattirer vers elle. La jeune fille lutta instinctivement contre la traction mais lautre
femme tait dote dune force dmoniaque plus grande encore que la sienne. Nico
se retrouva genoux auprs de Nivel, le visage quelques centimtres du sien.
Daussi prs, elle perut une odeur de mort, de rochers, ainsi quautre chose,
effluves mordants et acides qui rveillaient des souvenirs quelle ne voulait pas se
rappeler.
Les yeux de Nivel brillrent dun clat redoubl comme elle examinait Nico des
pieds la tte avant de relcher la jeune fille avec une soudainet qui la fit tituber en
arrire.
Tu nes pas une engeance ordinaire, hein ? commenta Nivel pendant que Nico
reprenait son quilibre. Ancienne, bien plus ge quil ny parat, et avec une graine
qui semble avoir germ de nombreuses fois, sans pourtant jamais se librer.
Ses doigts pianotaient sur ses genoux et une forme purement humaine de
curiosit apparut sur ses traits.
Raconte-moi, reprit-elle, comment en es-tu arrive l ?
Je ne sais pas, rpondit Nico. Je nai aucun souvenir avant davoir t trouve
par Josef.
Nivel parut terriblement due et lclat dans ses yeux vacilla.
Cest ce que la chose ma dit avant mme que je pose la question. Je dteste
quand cette saloperie a raison.
Nico la dvisagea sans comprendre. Il ny avait personne dautre quelles dans la

valle. Pas mme un esprit. Nivel capta son regard surpris et eut un sourire de
satisfaction.
Eh bien, jeune fille, si tu ignores ce dont je parle, il y a peut-tre encore un
espoir.
Le cur de Nico semballa.
Slorn a dit quil ny en avait aucun. Cest pour cela quil ma amene
jusquici.
Heinricht ne croit pas aux faux espoirs, rpondit Nivel en souriant.
Cela adoucissait ses traits ; son visage semblait presque redevenu humain.
Il a toujours t un raliste, poursuivit-elle. Mais il y a une diffrence entre
ralisme et dfaitisme. Ce nest pas parce que personne na jamais vaincu son
dmon que tu vas abandonner, nest-ce pas ?
Nico secoua la tte et Nivel lcha un gloussement, le mme son rauque
quauparavant.
Cest bien ce que je pensais. Dans ce cas, mon trange amie, laisse-moi te
donner quelques conseils appris la dure (Son regard brillant capta celui de
Nico.) Il viendra un moment o mes paroles auront un sens pour toi. Je nai peuttre pas les yeux de Slorn mais je vois bien que tu as trop fait appel ton engeance
ces derniers temps. Elle sactive et se dveloppe comme un bb dans un ventre. Un
jour, trs bientt peut-tre, elle sveillera. Quand cela arrivera, si tu dois te
souvenir dune seule chose, souviens-toi de ce que je vais te dire aujourdhui.
Nivel se pencha en avant et se voix ne fut plus quun murmure rocailleux. Nico
se rapprocha pour couter.
Les dmons sont des prdateurs, chuchota Nivel. Des cratures de pouvoir et
de contrle. Mais, en tant quhumaine, tu es unique parmi les esprits. Ton me
tappartient et tu ne devras jamais en abandonner le contrle, quoi quil advienne.
Quand la voix se fera entendre, ne lcoute pas, ne suis pas ses conseils et ne lui
rponds pas, quoi quelle dise. Tu as compris ?
Nico fit non de la tte.
Tu comprendras, affirma Nivel. Je suis soulage davoir pu le dire
quelquun. Mme si nous ne nous reverrons plus jamais, je me serais sentie
coupable de ne pas tavoir avertie.
Plus jamais ? rpondit Nico, les yeux carquills. Mais je nai jamais crois
quelquun comme moi. Je nai jamais eu
Nivel secoua la tte.

Il ny a pas de mentor dans la vie que nous menons, petite. En cet instant
mme, le dmon en moi cherche un moyen de tutiliser pour se librer. Dans
quelques minutes, je naurai plus assez de force pour le retenir. Cela fait dix ans que
je livre cette bataille, mais elle prendra bientt fin. Le dmon est dsormais aussi
fort que moi. Nous sommes parfaitement galit. Pourtant, il peut gagner en
puissance et moi non. Il suffirait dune bouffe arrache un esprit. Une petite
brise, quelques gouttes de pluie ou une jeune fille menue, ajouta Nivel en
parcourant des yeux le corps de Nico. Alors le dmon pourra se librer de moi
comme un serpent de sa mue et senvoler librement. Voil pourquoi jai demand
Slorn de minstaller dans cette valle dont tous les esprits se sont retirs, ne laissant
rien manger. Ici, je peux le maintenir en chec. Mais
La voix rauque de Nivel se fla, puis elle se fora poursuivre :
Cela fait cinq ans que je me suis assise sur cette pierre et je suis fatigue. Si
fatigue.
Mais vous tes encore en vie ! lana Nico. Tant que vous tes vivante, vous
pouvez lutter.
Nivel se mit rire, un son triste et creux.
Personne na la force de volont ncessaire pour tenir seul et indfiniment.
Rester en vie ne suffit pas. Il faut une raison de vivre. Un but. Le mien est Slorn. Je
les ai quitts, lui et Pele, et pourtant il se tue la tche pour essayer de trouver le
moyen de me ramener vers eux. Jai song que sil tait prt se battre pour moi,
tenter limpossible, alors je lui devais de rester forte. Cette conviction ma permis de
tenir bien au-del du temps qui mtait allou. Mais mme ainsi, tout a une fin.
Pendant quelle parlait, les menottes aux poignets de Nivel staient mises
cliqueter de manire incessante et Nico grimaa comme la sensation tnbreuse et
glace menaait de nouveau de lenvahir. Nivel prit une profonde inspiration et
ferma les paupires.
Tu devrais partir, prsent, conseilla-t-elle mi-voix.
Je ne vous dirai pas adieu, dclara Nico en se relevant, mchoires serres.
Elle tendit la main et saisit les doigts de Nivel.
Nous nous reverrons, alors nabandonnez pas.
Sur ces mots, Nico lcha sa main et fit demi-tour vers la paroi rocheuse. Arrive
face la falaise, elle entreprit de lescalader ; ses doigts dots dune force incroyable
trouvaient des prises sur les fissures et les rides les plus minuscules de la pierre.
Nivel la regarda partir en pressant contre elle la main que Nico avait saisie. Elle
savourait le sentiment de surprise qui accompagnait ce contact inattendu.

Jespre que tu es fire de toi, dclara une voix profonde et onctueuse sous son
cr n e. Tu viens de laisser la mort annonce de ton monde poursuivre
tranquillement son chemin. Nous aurions d la dvorer tant que nous en avions
loccasion, soupira la voix. Tu le regretteras, tu verras.
Nivel se contenta de sourire sans prter attention la voix, comme elle lavait
toujours fait, et regarda Nico se hisser jusquau rebord de la falaise et disparatre
dans le monde lumineux du dessus.
Loin au-dessus delle, Nico retomba, haletante, sur les feuilles mortes, et laissa
ses yeux se rhabituer la lumire. Slorn lattendait l o elle lavait laiss, assis par
terre, lair solennel.
Alors, tu tes retrouve face la ralit de la dmonengeance. Veux-tu
toujours que je te fabrique ce manteau ?
Nico se releva et se dbarrassa des feuilles accroches ses vtements.
Oui, rpondit-elle. Rien na chang.
Slorn sourit, dvoilant deux larges ranges de dents acres.
Dans ce cas, tu as pass la dernire preuve. Viens ! dit-il en se levant. Pele et
les autres doivent avoir fini de tout prparer prsent.
Nico hocha la tte et repartit derrire lui parmi les tranges arbres noirs. Elle se
surprit cependant jeter de frquents coups dil derrire elle, mme aprs que la
valle eut disparu leur vue.

CHAPITRE 5
Miranda fit part de sa dcision Matre Banage durant le petit djeuner. Chacun
avana ses arguments mais lessentiel avait dj t abord la veille. Banage finit par
sincliner. Mais que pouvait-il dautre ? Ctait sa carrire et sa tte que risquait
Miranda et il ntait pas en mesure de la forcer choisir la facilit. Leur sparation
fut brve et teinte damertume quand Miranda sclipsa pour aller se prparer au
procs.
De retour dans sa chambre, elle apporta plus de soin que dhabitude ses
prparatifs. Employant la chaleur de Karon pour rchauffer leau dans la bassine,
elle se lava le visage et les dents et se concentra sur ses yeux, lesquels taient cerns
et rougis par les larmes et le manque de sommeil. Elle sortit mme le poudrier que
sa sur lui avait offert une ternit plus tt et tala une base claire sur ses joues
rougies, dissimulant de son mieux les cercles noirs sous ses paupires. Lorsquelle
eut lair aussi ple et srieuse que possible, Miranda ouvrit le coffre au pied de son
lit et entreprit de shabiller. Elle avait slectionn ses vtements la nuit prcdente :
son pantalon favori et un chemisier lger et doux porter sous les lourdes robes de
soie requises pour les crmonies formelles de la Cour. Elle avait cette fois choisi
son ensemble officiel en soie rouge sang dcor de motifs gomtriques blancs et
or. Des vtements hideux. Le tissu tait raide et sentait le renferm dtre rest si
longtemps au fond de son coffre. Mais il tmoignait de son statut de Spirite
assermente et ctait exactement ainsi quelle souhaitait apparatre.
Lorsque tous les impossibles boutons de ces robes furent enfin ferms, Miranda
sassit sur le lit et retira un par un ses anneaux. Avec moult prcautions, elle les
frotta laide dun chiffon doux pour veiller et apaiser les esprits lintrieur
avant de les remettre sur ses doigts. Une fois les bagues prpares, elle alla chercher
la perle cercle dargent dErol niche contre sa peau et, au terme dun nettoyage et
dun rappel ferme des consquences terribles que pourrait avoir un acte irrflchi,
elle la laissa retomber par-dessus ses robes. Enfin, elle se brossa longuement les
cheveux et noua la masse de ses mches rousses en une natte svre afin que son
visage soit bien visible de nimporte quel angle.
Ainsi prte, Miranda ferma sa chambre clef derrire elle et descendit lescalier
jusqu la rue o Gin lattendait, assis prs de la porte.
Tu sais, dans la mesure o techniquement tu nes pas un esprit li, tu nas pas
maccompagner aujourdhui, lui dit la jeune femme en lui grattant la tte.
Gin lcha un grognement moqueur et slana au trot dans ltroit passage entre
les btiments, laissant Miranda le soin de le suivre.

Un groupe de gardes en robes rouges de Krigel les attendait devant lentre


latrale de la tour. Miranda les laissa la conduire, avec Gin, au sommet des marches
et au fil de larges corridors jusqu la porte arrire de la pice somptueuse et tout en
longueur qui servait de salle dattente pour la Cour.
Comme toutes les pices de la tour, la salle dattente voyait grand. Une bonne
chose si lon tenait compte du fait que Miranda tait accompagne dun chien
fantme long de plus de quatre mtres. Mais, mme en prsence de Gin, Miranda
avait la dsagrable impression que lendroit la dvorerait si elle le laissait faire. Le
lieu tait austre, conu pour rappeler ses occupants lge et la puissance de la
Cour des Esprits. Ceux qui transitaient par l taient gnralement des nobles
mineurs et des reprsentants du Conseil en qute dassistance face des esprits des
rivires en crue ou des vents irritables qui sen prenaient leurs rcoltes. Comme
elle tait la seule convoque ce matin-l, les lampes taient teintes et la faible
lumire grise provenant des hautes fentres confrait la salle pourtant luxueuse un
aspect lugubre et froid.
Ses gardes, qui navaient pas prononc un mot depuis son arrive, prirent place
le long des nombreuses portes donnant sur la salle. Miranda, aprs avoir scrut les
alentours pendant quelques instants, sinstalla sur lun des bancs matelasss face
la grande porte qui ouvrait sur la Cour. Dexprience, elle savait que ctait par l
quon viendrait la chercher. Elle avait dj patient dans cette pice par le pass, le
jour o elle avait prt serment. Une fois assise, elle ressentit la mme sensation de
nervosit au niveau de lestomac. lpoque, cela avait eu quelque chose dexcitant
; prsent, elle se sentait simplement malade.
Elle entendait des bruits de pas et des froissements de vtements de lautre ct
des portes ; les Gardiens de Tour prenaient place. Peraient des bribes de
conversations assourdies par-dessus lesquelles rsonnait une voix suffisante et
amuse que Miranda navait entendue qu de rares reprises mais quelle reconnut
immdiatement. Qui pourrait oublier le ricanement condescendant de Grenith Hern
?
Prs delle, Gin tressaillit et baissa la tte pour lui murmurer loreille :
Il nest pas trop tard. Tu peux encore accepter sa porte de sortie.
Non, rpondit Miranda. Je nai besoin que dune majorit de votes pour que
les charges retenues contre moi soient rejetes. Tous les individus prsents dans
cette pice sont des Spirites, ce qui signifie que chacun deux, Hern compris, a fait
le serment de protger le monde des esprits.
Elle posa ses mains jointes sur ses cuisses.

Ce que jai fait Mellinor ntait ni nfaste ni exagr et jai en moi lesprit
mme de le prouver. Pour chaque anneau prsent dans cette Cour, jai une raison
supplmentaire desprer que leurs matres verront la vrit et feront le bon choix.
Gin secoua la tte. Les conversations touffes avaient cess et le calme
sinstallait derrire les portes comme la Cour se runissait.
Jespre que tu as raison, souffla-t-il.
Moi aussi, murmura Miranda en serrant un peu plus fort les bagues entre ses
doigts.
Ils restrent assis en silence jusqu ce quenfin la grande porte souvre et que la
lumire de la Cour se rpande dans la salle dattente. Mme si elle sy attendait, le
contraste entre la chambre illumine de la Cour et la pnombre de la salle dattente
dstabilisa Miranda pendant quelques instants. Puis elle se reprit et passa le seuil
pour monter les hautes marches, la tte haute et Gin sur ses talons.
La salle daudience de la Cour des Esprits tait une pice circulaire qui occupait
lintgralit du deuxime tage de la tour. Loin au-dessus de leurs ttes, suspendus
aux grandes arches du plafond, des feux brlaient au creux dappliques dargent,
sans combustible ni chaleur. Leur clat vif se mlait aux rayons du soleil qui
filtraient au travers de hautes fentres de verre laiteux. De grands bancs de bois
arrangs en spirale couraient depuis les murs jusquau centre de la salle le long de
gradins imbriqus les uns dans les autres. Mais seuls les cercles infrieurs taient
occups. Les Gardiens de Tour se tenaient assis bien sagement dans leurs robes
officielles, leurs mains charges danneaux poses au sommet du muret qui les
sparait de lestrade au centre de la pice, l o Miranda ferait valoir ses arguments.
Juste en face des portes par lesquelles elle tait entre, un pupitre gigantesque
surplombait tout le reste. Il trnait au-dessus du sol de marbre cir, sculpt dans un
bois si ancien quil tait devenu noir sous les couches de vernis. Derrire, assis sur
une chaise aussi royale que nimporte quel trne, se tenait Matre Banage. Il tait
vtu dun manteau dun blanc immacul, avec un col haut qui encadrait son visage
telle une gangue de glace. Cela lui donnait un air vnrable et distant, tel le
souverain infaillible de tous les juges. Autour de son cou tait accroch le Collier de
la Tour, insigne dapparat du Rector Spiritualis. Lobjet avait la forme dune chane.
Chaque maillon tait constitu dun anneau dor massif serti dune pierre prcieuse,
et chaque pierre accueillait lun des esprits lis non pas un Spirite mais la Cour
elle-mme. Le Collier tait transmis de recteur en recteur, symbole vivant du
serment de la Cour des Esprits dapporter protection, justice et galit au monde des
esprits.
Ctait une vision impressionnante, partie intgrante de la Cour des Esprits

comme pouvait ltre la tour elle-mme. chaque pas quelle faisait vers la
rotonde, Miranda sentait un poids de plus en plus lourd sur ses paules.
Lanciennet, la puissance et la majest de la Cour des Esprits menaaient de
lcraser. Et quel que soit le nombre de fois o elle se rpta que ctait leffet
dsir, limpact nen tait en rien attnu. Lorsquelle atteignit le centre et grimpa les
trois petites marches destines la placer sous le regard scrutateur de la cour, mme
la prsence de Gin ne suffit pas empcher ses mains de trembler.
La voix de Banage rsonna depuis le pupitre surlev, rendue spectrale et
inquitante par ltrange acoustique des lieux.
Spirite Miranda Lyonette ! La Cour des Esprits sest rassemble pour entendre
la plainte porte contre vous par votre pair, le Spirite Grenith Hern, Matre des
Tours, concernant les incidents ayant eu lieu dans le royaume de Mellinor.
Banage baissa les yeux vers lhomme assis au centre du premier rang. Grenith
Hern en personne se tenait l, vtu dune robe de soie carlate bien coupe et
brode de fioritures dores. Il tait jeune pour un Gardien de Tour, quarante ans
peine, et il avait clairement t trs beau jadis. Ses cheveux, quoique grisonnants,
taient toujours dun blond filasse. Il les portait rassembls en une longue natte, la
manire dun dandy. Toute apparence dinexprience juvnile tait toutefois balaye
par limmense collection de bagues qui brillaient sur ses mains ngligemment
poses sur la rambarde devant lui. Il arborait galement des colliers, des chanes
incrustes de joyaux presque aussi spectaculaires que ceux de Matre Banage, et des
bracelets tincelaient sous les manches de ses robes.
Banage sadressa lui :
Exposez votre plainte, Spirite Hern.
Linterpell se leva avec un hochement de tte courtois et se tourna pour faire
face Miranda. Il rpondit au regard peu amne de la jeune femme avec un sourire
chaleureux et plein dassurance.
Ma plainte est dune nature on ne peut plus srieuse, affirma-t-il dune voix
suave qui retentit travers la vaste salle. Jaffirme que Miranda Lyonette, en
violation de son serment et de ses devoirs, a conspir avec le criminel notoire Eli
Monpress pour accder lesprit connu sous le nom de Mellinor, un Grand Esprit
matris et emprisonn par le terrible Asservisseur Gregorn alors quon le croyait
dtruit depuis plus de quatre cents ans. Malgr lordre qui lui tait donn
dapprhender Monpress, la Spirite Lyonette a uvr avec lui pour manipuler par la
menace et la ruse un Mellinor dj affaibli et dboussol par lAsservissement et
lemprisonnement. Pire, en change de son assistance, la Spirite Lyonette a fourni
Monpress loccasion de schapper en dtruisant la salle du trne de Mellinor, au

pril dinnombrables vies.


Banage fixait sur lui un regard plein de froideur.
Cest l votre accusation ?
Oui, rpondit Hern avec un hochement de tte.
Et quel chtiment rclamez-vous ?
Hern tourna la tte pour regarder Miranda et son sourire se changea en une
grimace cruelle.
Le bannissement, dit-il dune voix grave et glaciale. Puisse-t-elle tre bannie
de la Cour des Esprits et prive de ses anneaux, de son rang et de ses privilges, y
compris laccs Zarin et tout autre sanctuaire mis disposition par la Cour.
Un grand murmure parcourut la foule. Miranda laissa le son se diffuser autour
delle, les yeux braqus droit devant elle. Elle sy tait attendue, se rappela-t-elle,
mais entendre prononcer ces paroles lui donnait limpression que son chine se
liqufiait. Lorsque le bruit sapaisa, Banage se pencha depuis son sige surlev
pour regarder Miranda et sexprima avec toute la douceur que permettait
lacoustique des lieux.
Quelle rponse faites-vous ces charges, Spirite Lyonette ?
Miranda croisa brivement son regard. Puis ce fut le grand plongeon.
Je rponds quil sagit de fariboles ! lana-t-elle avec force. Il est vrai que jai
t envoye Mellinor pour capturer Eli Monpress, mais, lorsque je suis arrive sur
place, jai dcouvert un crime bien plus grand contre les esprits que tout ce dont
Monpress serait capable. Comme vous devriez tous le savoir car je lai largement
dtaill dans mon rapport , le prince Renaud, qui avait perdu son trne du fait des
antiques prjudices de Mellinor lgard des magiciens, sest tourn vers
lAsservissement pour le reprendre. Il a rveill et Asservi un Grand Esprit que son
anctre, lAsservisseur Gregorn, avait enferm dans un artefact que nous
connaissions sous le nom de Pilier de Gregorn, celui-l mme que je devais
empcher Monpress de voler. Malgr mes efforts, Renaud a russi briser le pilier
et pris le contrle du Grand Esprit affaibli de la mer aujourdhui assche de
Mellinor. Cependant, avec laide de Monpress, jai pu librer Mellinor du joug de
Renaud et dtruire lAsservisseur.
Le temps quelle termine ses explications, la foule stait remise bruire
follement. Hern leva la main et les murmures cessrent.
Fascinant rcit, dit-il. Qui correspond parfaitement ce que le royaume de
Mellinor a rapport au Conseil, videmment. Pourtant, la question demeure :
comment cela a-t-il pu se terminer par lvasion de Monpress tandis que vous

rcupriez le Grand Esprit ?


Miranda le foudroya du regard.
Aprs la mort de Renaud, Mellinor a lgitimement demand ce que les terres
que Gregorn lui avait voles, devenues depuis le royaume de Mellinor, lui soient
rendues. Cependant, il y avait il y a toujours des gens vivant sur ces terres et des
millions desprits qui priraient si elles taient rendues la mer. Je ne pouvais pas
laisser une telle chose se produire. Cependant, un esprit sans terre est semblable
un fantme qui na nulle part o aller. Mellinor avait survcu bien trop dpreuves
pour mourir quelques instants aprs avoir retrouv sa libert. Nous avons donc
trouv un compromis : Mellinor laisserait le royaume ses habitants et je lui
offrirais une nouvelle demeure en utilisant le seul rceptacle assez grand pour un
esprit de sa stature : mon propre corps.
Hern lui lana un coup dil dgot, en sassurant que tous le voient bien.
Votre corps ? Une ide peu orthodoxe, pour le moins, et trs dangereuse la
fois pour lesprit et le Spirite. Ctait votre ide, jimagine ?
Oui, confirma Miranda. Dun autre ct, tous les Spirites ne risqueraient-ils
pas leur vie pour sauver un Grand Esprit ?
Leur propre vie, sans doute, rtorqua Hern. Mais avez-vous pens ce qui se
passerait si vous mouriez dans cet tat, damoiselle Lyonette ? Avec un petit ocan
en vous ?
Il leva les mains et agita ses doigts chargs de bagues.
Une pierre prcieuse est stable, durable, mais les humains sont des cratures
fragiles. Ce chien qui vous accompagne pourrait cder ses instincts et se retourner
contre vous, submergeant Zarin tout entire au passage.
Gin mit un grognement sauvage mais Miranda posa une main sur son museau et
tira sur sa fourrure jusqu ce quil cesse. Une fois certaine quil ne recommencerait
pas, elle relcha sa prise et rpondit Hern avec tout le calme dont elle tait capable
:
Jai fait de mon mieux avec les possibilits dont je disposais. Jai d faire un
choix cette nuit-l et jai choisi de prserver autant de vies que possible, chez les
esprits et chez les humains. Quel Spirite aurait agi autrement ?
Quel Spirite, en effet ? lana Hern sur un ton moqueur et condescendant.
Vous tentez den appeler notre compassion, de dissimuler vos vritables
intentions derrire des motifs pleins de puret. Mais nous sommes plus difficiles
tromper que ce pauvre esprit marin dboussol.
Miranda cligna des yeux, surprise par cette nouvelle attaque, mais Hern nen avait

pas termin.
Pensez-vous que notre attention tait ailleurs pendant toute votre tonnante
carrire ? demanda-t-il en scrutant la Cour du regard. Comment aurions-nous pu ?
Vous tes arrive la Cour issue dune riche famille de Zarin, vous avez termin
votre formation en deux ans au lieu des trois habituels, et partir du jour o vous
avez prononc votre serment dapprentie, il semble que personne nait eu vos
faveurs en tant que mentor lexception dEtmon Banage en personne, pressenti
pour devenir le nouveau Rector Spiritualis.
Miranda serra les poings.
Je ne vois pas en quoi cela affecte
Vraiment ? aboya Hern. Regardez-y dun peu plus prs. Toute votre vie au
sein de la Cour a t motive par la russite et lambition. Ce nest un secret pour
personne que Banage vous prpare prendre sa succession. Les missions spciales
pour lesquelles il vous dpche sont toutes hautement irrgulires et nous
naborderons mme pas lusage frauduleux des fonds de la Cour pour embaucher
un chasseur de primes, le dnomm Coriano, afin de dbusquer Monpress.
Un chur de murmures agits sleva immdiatement et Banage dut cogner sur
son pupitre pour rtablir lordre.
Hern, dit-il, si vous avez un problme avec ma politique gnrale, vous
viendrez men entretenir personnellement. Durant ce procs, vous limiterez vos
dclarations aux vnements concerns.
Bien sr.
Hern avait de nouveau chang de ton ; il ntait dsormais plus que sincrit.
Jai seulement mentionn cette lamentable situation pour donner nos bons
Gardiens une vision plus gnrale du caractre de la femme dont nous devons
dcider du sort, reprit-il en se tournant vers Miranda. Aprs tout, si lon considre
son historique dambition et de ddain pour les rgles de la Cour des Esprits,
devrions-nous vraiment tre surpris que, lorsque loccasion sest prsente en
Mellinor de lier un Grand Esprit un acte quaucun Spirite na accompli depuis que
les serments ont t codifis , Miranda Lyonette a saut dessus ?
Gin mit un nouveau grondement et cette fois Miranda nintervint pas.
Cest ridicule ! sexclama-t-elle. Comment pouvez-vous parader ainsi en
sortant des mensonges de votre chapeau ? Aussi mauvaise que soit lopinion que
vous avez de moi, quelle partie de mon rcit, ou de quoi que ce soit qui a eu lieu lbas, pourrait pousser quiconque croire ce que vous racontez ? Si jtais vraiment
le monstre ambitieux que vous dpeignez, je naurais certainement pas laiss Eli

senfuir !
Ah, mais ctait bien l votre accord, nest-ce pas ? Que vous regardiez ailleurs
en change de son aide. Bien sr, cela impliquait dchouer dans votre mission,
mais qui pourrait vous en vouloir davoir failli attraper le trs insaisissable Eli
Monpress ? Une telle tache serait efface par le prestige que confre le fait dtre la
matresse dun Grand Esprit. Considrons les choses ainsi et soudain votre plan
devient tout fait comprhensible. Une nouvelle tentative goste et de courte vue
pour gagner du pouvoir sous couvert de bonnes intentions.
Miranda contempla, incrdule, les Gardiens de Tour qui approuvaient de la tte.
Quelle preuve avez-vous ? scria-t-elle. Mon rapport, le rapport de Mellinor,
la vrit elle-mme, tout cela na donc aucune importance pour vous ?
Des preuves ? contre-attaqua Hern. La preuve est dans votre rapport !
Il brandit une pile de feuillets sous les yeux de lassistance.
Si vous emparer de Mellinor ne constituait pas votre intention finale, pourquoi
vous associer Monpress au lieu de contacter la Cour des Esprits pour demander
des renforts, en accord avec la procdure ordinaire lorsque lon a affaire de
puissants Asservisseurs ?
Miranda tressaillit.
Nous navions pas le temps.
Pas le temps ? rpondit Hern, en mimant la surprise. Si Mellinor a eu le temps
denvoyer une demande de modification de prime au Conseil, vous aviez forcment
le temps de contacter la tour la plus proche, non ? La seule explication que
jentrevois votre silence est que vous vouliez maintenir vos actions secrtes aux
yeux de la Cour. Vous vous tes associe un voleur qui ne poserait pas de
questions et vous avez en retour discrtement ferm les yeux pendant quil
senfuyait avec la moiti du trsor dtat de Mellinor.
Il ny a pas de tours en Mellinor ! cria Miranda. Ni nulle part autour. Cest
mme la raison pour laquelle jai t envoye l-bas, faute de pouvoir confier la
tche au Gardien de Tour local. Quant fermer les yeux, jtais inconsciente
lorsque Eli sest chapp parce que je venais daccueillir en moi le Grand Esprit ! Et
si vous ne croyez pas que Mellinor soit venu moi de son propre chef, je vous
invite lui poser vous-mme la question !
Un concert de voix enfla depuis les gradins et Miranda resta debout au centre,
aussi stoque quune pierre. Il sagissait l de son coup de massue le plus puissant,
quelle avait eu lintention de conserver pour plus tard. Mais il tait vident que
Hern ne visait pas un long procs. Si elle voulait avoir un espoir de lemporter, elle

ne pouvait pas se permettre de prendre son temps.


Pourtant, Hern avait lair parfaitement son aise. De sa main fine et couverte de
joyaux, il lui fit signe de continuer. Cela rendit la jeune femme plus nerveuse que
toutes les menaces qui avaient prcd.
Banage rtablit le silence dun seul geste du bras.
La Spirite Lyonette dit vrai, annona-t-il. Puisque la plainte concerne la
possibilit quelle ait obtenu lesprit Mellinor par des moyens frauduleux, la
mthode pour rgler la question semble simple. Nous questionnerons lesprit pour
voir sil a subi de mauvais traitements.
Il baissa les yeux vers la magicienne.
Miranda, si vous voulez bien.
Elle hocha la tte et ferma les yeux pour puiser dans les profondeurs de son
esprit, l o dormait Mellinor. Il sveilla ds le premier contact et une trange
sensation envahit le corps de la jeune femme, comme si son tre se dversait au
travers de sa peau. Ce ntait pas inconfortable mais pas vraiment plaisant non plus
et cela dura pendant ce qui lui sembla un trs long moment.
Quand la sensation se fut enfin vanouie, le bruit de leau envahit ses tympans.
Elle ouvrit les yeux et vit Mellinor qui flottait ct delle. Le Grand Esprit de la
mer intrieure avait chang depuis quelle lui avait offert son me en guise de
rivages. Il avait toujours lapparence dun grand orbe deau cristalline illumin par
un clat intrieur bleut et changeant, mais il tait plus petit dsormais, peine aussi
grand quelle. Elle avait su quil devrait perdre une partie de son gigantisme pour
vivre en son sein mais voir le globe autrefois norme rduit cette taille humaine
constituait un choc. Mellinor, toutefois, navait pas lair troubl par sa nouvelle
stature. Il flottait paisiblement dans lair et se tourna pour observer les magiciens
qui le contemplaient, bouche be. Plus ceux-ci le regardaient et plus lclat de leau
devenait vif. Miranda eut clairement limpression que, aussi diminu soit-il,
Mellinor restait lesprit le plus grand que la majorit dentre eux avaient vu de leurs
yeux. Et le globe aquatique le savait.
Banage se pencha en avant, appuy sur son pupitre.
Vous tes Mellinor, le Grand Esprit de la mer intrieure ? demanda-t-il,
presque hsitant.
Je ltais, rpondit Mellinor dont la voix voquait une vague scrasant sur le
rivage. Mais ma mer a depuis longtemps disparu au profit de lherbe et des arbres.
Aussi suis-je prsent Mellinor loblig de Miranda.
Hern sauta sur loccasion.

Oblig ? Vous voulez dire li par serment ?


Mellinor le gratifia de ce qui passait pour un regard noir parmi les esprits de
leau.
Les formalits sont vaines. Jai accept son offre de sanctuaire et de nourriture
en change de mes services, tant tabli que je suis libre de partir si je le souhaite,
ce qui nest pas le cas aujourdhui.
Donc, reprit Hern en ignorant le ddain de Mellinor son gard, on vous a
donn le choix entre la servir et quoi ?
Il laissa la question en suspens et leau de Mellinor tourbillonna sur elle-mme.
Je vois o tu veux en venir, humain, gronda lesprit aquatique. Je nai aucune
obligation de te rpondre.
Mais votre matresse si, rtorqua Hern. Rpondez la question : la servir ou
quoi ?
Miranda sentit Mellinor lui adresser une question silencieuse. Elle hocha la tte et,
avec un soupir glougloutant, le Grand Esprit rpondit :
Ou retourner locan. Une fois libr de lAsservisseur, jai tent de
rcuprer mon territoire. Miranda et Eli Monpress mont arrt, car cela aurait
signifi la mort de millions desprits et de milliers des vtres. Monpress avait
lintention de me renvoyer locan et, vaincu, jy serais all. Cest Miranda qui
len a empch. Si elle ne mavait pas propos le serment des Spirites, jaurais
dsormais disparu, mon me rduite nant sous le martlement sans fin des
vagues. La servitude auprs dune matresse gnreuse est un petit prix payer pour
chapper un tel sort.
Miranda ddia un grand sourire leau scintillante mais Hern semblait plus
satisfait que jamais.
Donc, pour massurer que jai bien compris : on vous a donn le choix entre
mourir des mains de Monpress ou servir la Spirite Lyonette ?
Je naime pas la faon dont tu le formules, gronda Mellinor. Mais si tu insistes
pour rduire une situation complexe son articulation de base alors oui,
techniquement, cest bien a.
Hern se tourna vers les ranges de Spirites de la cour en cartant les bras pour les
impliquer tous dans sa dclaration.
Mme sil nest gure ncessaire de vous le rpter voix haute, lana-t-il avec
force, jaimerais rappeler toutes les personnes prsentes la premire rgle des
esprits servants, telle quelle est crite dans le codex fondateur de notre ordre.

Pour un esprit, le fait de servir ne doit tre que le fruit du choix de lesprit. Le
choix, mes amis, le choix bien inform et librement effectu dun esprit constitue la
clef de vote de toute la magie de la Cour des Esprits. Ce qui sest jou cette nuit-l
en Mellinor ntait pas un choix. Nous avons dj un nom pour qualifier ce qui se
passe lorsque les seules options sont la mort ou la servitude : lesclavage,
sexclama-t-il avec une moue cure. Cette nuit-l, la Spirite Lyonette et Monpress
le voleur ont plac Mellinor dans une situation qui noffrait quune issue possible.
Bien quil ait prt serment, Mellinor nest pas entr au service de la Spirite
Lyonette par un choix librement consenti mais plutt parce quil navait pas dautre
choix.
Il marqua une pause, lair grave, pour laisser ses propos le temps de faire leur
effet.
Mme si cela ne correspond pas techniquement la dfinition habituelle, je
pense que nous serons tous daccord pour dire quil sagit l dAsservissement.
tes-vous donc stupide ? semporta Miranda, son calme de faade
brusquement balay. Mellinor en personne vous la dit : il est ici parce quil le
souhaite ! Je lui ai sauv la vie !
Tout le monde stait mis crier. Des Spirites staient relevs dun bond et se
disputaient les uns avec les autres sur un ton de plus en plus vif tandis que Banage
criait pour les rappeler lordre. Gin grondait de faon furieuse, les oreilles aplaties
et les griffes sorties, enfonces dans la pierre. Seul Hern demeurait silencieux,
observant le chaos comme un chef darme victorieux contemplant la droute de
lennemi. Miranda tait si en colre que sa vue se brouillait, mais le courroux de
Mellinor dpassait largement le sien. travers leur connexion, elle le sentait pulser
la manire dune mare difficilement contenue. Sa surface tait passe du bleu
paisible un gris acier troubl et furieux.
Au terme de plusieurs minutes, Banage finit par rtablir le calme. Une fois la
pice redevenue silencieuse, il fit signe lesprit aquatique.
Avez-vous quoi que ce soit ajouter ?
Seulement ceci
Mellinor se tourna vers Hern et ses eaux sobscurcirent encore un peu plus.
Lorsquil poursuivit, sa voix voquait un dferlement de vagues glaces.
Jai t Asservi, Spirite. Je connais la folie, la souffrance et lhumiliation
mieux que nimporte quel esprit ayant encore une conscience intacte. Si tu oses de
nouveau qualifier dAsservissement le contrat qui me lie Miranda, alors jexercerai
cette libert de choix laquelle tu prtends accorder une telle valeur et je te noierai

sur place. Et aucune des minables tincelles spirituelles que tu arbores firement sur
tes doigts ne sera en mesure de men empcher.
Hern plit et Banage le laissa mijoter quelques instants avant de se tourner vers
Miranda.
Spirite Lyonette, veuillez contrler votre esprit.
Miranda avait une rponse toute trouve cette proposition, mais le regard que
lui adressait Banage lui paralysa la langue. Elle mourait denvie de laisser Mellinor
faire ce dont il rvait, mais tout espoir dtre innocente disparatrait si elle ne restait
pas dans les bonnes grces de la cour. Ce qui signifiait : pas de noyade. Avec un
effort colossal, elle tira sur le lien qui la rattachait Mellinor et lesprit se retira
contrecur. Mais son clat glacial resta braqu sur Hern jusqu la disparition de ses
dernires gouttes deau.
Vous avez tous entendu les chefs daccusation, reprit Banage. Laccuse va
prsent quitter la chambre tandis que la Cour dlibrera.
Congdie, Miranda quitta la rotonde et repartit vers la porte en faisant de son
mieux pour ignorer les murmures qui la suivaient. Dans son dos, elle entendit Hern
sadresser aux Spirites qui lentouraient, sa voix pleine dassurance rjouie
nettement audible par-dessus le brouhaha de la foule. Elle avait le cur serr en
passant la double porte que les apprentis maintenaient ouverte pour retrouver la
pnombre de la salle dattente.
Gin se mit faire les cent pas travers la pice tout en longueur tandis que les
apprentis refermaient les portes.
Ce crtin pompeux ! grogna-t-il. Tu aurais d laisser Mellinor lengloutir.
Miranda ne rpondit pas. Elle se laissa tomber sur le banc du mur le plus loign
et prit sa tte entre ses mains. ses doigts, ses anneaux taient veills et la
bombardaient de questions au travers de leurs connexions. Avec une grande
difficult, elle leur rpondit fermement par une vague de confiance assure. Tout
irait bien.
Petit petit, ses anneaux se calmrent, les petits esprits en premier, bientt imits
par les plus gros. Mme Mellinor se laissa apaiser par la fermet de la magicienne.
Fatigu par sa colre rcente, il senfona dans les recoins les plus profonds de
lesprit de Miranda, l o elle-mme ne se rendait que rarement. Son humeur
sombre et maussade saccordait bien celle de la magicienne.
Quand tous furent redevenus silencieux, Miranda laissa retomber la pression et se
laissa aller sur son sige, le regard tourn vers les hautes fentres. Elle ne mentait
que rarement ses esprits mais il lui arrivait de ne pas dvoiler une vrit, surtout

quand elle ntait pas avre et que les choses pouvaient encore changer.
Elle ferma les yeux. Mme penser ainsi semblait idiot. Tout allait bien se passer ?
Elle voyait mal comment cela aurait pu tre pire. Il aurait fallu quelle fournisse une
superbe dfense. Au lieu de quoi elle stait emporte et Hern lui avait fait perdre le
fil de ses arguments soigneusement prpars. Miranda serra les dents. Elle lavait
laiss la prendre pour une idiote depuis le tout dbut, depuis ce premier soir dans le
bureau de Banage quand elle avait lu son nom sur la ptition.
La jeune femme pencha la tte en arrire, le crne appuy contre la pierre froide
du mur. Elle stait montre si bte. Durant tout ce temps, elle avait cru que, si elle
pouvait seulement raconter son histoire, leur montrer Mellinor et prouver que
laccusation de Hern tait totalement infonde, alors les Gardiens de Tour seraient
de son ct. Mais elle les imaginait sans mal prsent, leurs silhouettes en robes
dapparat, leurs visages tourns les uns vers les autres, leurs mains bagues tapotant
avec impatience sur les gradins. Ils ne staient pas rendus la Cour en ce jour pour
tre convaincus, pour juger de son innocence. Il ny avait pas eu de questions, pas
de demandes de preuves, pas de comparutions de tmoins. Rien. Les Gardiens de
Tour qui staient dplacs en ce jour lavaient fait pour mener bien une affaire
dplaisante mais ncessaire. Exactement ce contre quoi Banage lavait mise en
garde. Elle se cogna une nouvelle fois larrire du crne contre le mur, un peu plus
fort. Elle stait montre stupide. Stupide et nave de penser que les choses se
passeraient comme elle le voulait simplement parce quelle estimait quil devait en
tre ainsi.
Le chien fantme sagitait toujours comme un fauve en cage ; elle percevait le
claquement de ses griffes sur le sol. Il avait vu juste la nuit passe dans le jardin. Se
prsenter ici de cette faon, aussi nue, avec seulement ses esprits et sa parole pour
elle, tait un acte dorgueil. Elle avait gard le front trop haut pour voir quelle
mettait les pieds sur un terrain mouvant. Et maintenant
Miranda leva vivement les mains et pressa fort ses doigts sur ses paupires pour
bloquer les larmes qui menaaient de rouler sur ses joues. Elle ne pouvait pas se
montrer faible, pas maintenant. Mais la voix de Hern, suave et triomphant tandis
quil annoncerait la sentence, ne cessait de rsonner dans son esprit.
Bannissement de la Cour des Esprits accompagn du retrait de tous les
anneaux, titres et privilges.
Les mains de la jeune femme se mirent trembler. Elle savait depuis le dbut
quelle prenait ce risque mais, en mme temps, elle navait pas eu pleinement
conscience de lenjeu. Elle supporterait dtre bannie. Et la perte de ses titres et du
reste. Mais ses anneaux ? Elle retourna ses mains et pressa les pierres de ses bagues

contre ses joues. Elle percevait la prsence de ses esprits lintrieur, qui se
retournaient dans leur sommeil. Chacun deux tait li elle par une promesse, un
serment sacr quelle pensait voir perdurer jusqu sa mort. Pouvait-elle perdre cela
?
Le grincement des portes interrompit le cours de ses penses et elle eut tout juste
le temps de se frotter les yeux avant que deux Spirites en robes rouges entrent dans
la salle dattente. Ils ne la regardrent pas et se contentrent douvrir les portes et de
se tenir de chaque ct en lattendant, ttes baisses. Miranda quitta son banc, saisie
par un terrible sentiment deffroi. Les Gardiens de Tour avaient-ils dj rendu leur
dcision ? Impossible. Il stait peine coul dix minutes. tait-il seulement
possible dorganiser le vote en si peu de temps ? Pourtant, les jeunes Spirites taient
bien l, prts lescorter, et Miranda neut dautre choix que de les suivre. Sans un
mot, ils la conduisirent vers lclat lumineux de la Cour, en haut des marches.
chaque pas, Miranda sentait lespoir samenuiser.
La traverse de la Cour fut trs diffrente, cette fois. Miranda offrait la mme
faade, port haut, tte droite et visage calme pour masquer sa peur. Elle tait
toujours une Spirite, aprs tout, au moins pour quelques minutes encore. La salle
circulaire, par contre, avait chang durant le peu de temps quavait dur son attente
au-dehors. Auparavant, les deux premiers cercles de siges avaient t presque
entirement occups. Lendroit tait loin dtre bond, mais au moins des gens
staient prsents. prsent, la vaste cour tait quasi vide. Seuls quelques Spirites
restaient assis de-ci de-l sur les bancs. Principalement des visages quelle
connaissait, partisans de Banage. Tous les autres semblaient tre partis aprs le vote.
Sans doute trop lches pour rester et voir le rsultat, songea-t-elle sombrement.
Hern tait l, bien entendu, affal sur son sige tel un spectateur devant une pice
ennuyeuse. Il prit nanmoins soin de sourire Miranda, ce quelle tenta dignorer
en se concentrant plutt sur Matre Banage. Cette fois, cependant, la vision de son
mentor ne lui fut daucun rconfort. Mme encadr par la blancheur neigeuse de
son col relev, son visage paraissait ple, ses traits tirs. Elle eut limpression que sa
chevelure tait plus grise que noire et les yeux bleus qui croisrent les siens taient
tristes et las. Si elle avait eu le moindre espoir propos du verdict, il svanouit
cet instant. Mais elle savana jusqu la rotonde avec la mme attitude, droite et
fire. Gin la suivait, telle une brume argente et silencieuse.
Spirite Lyonette, dclara Banage lorsquelle eut gravi les marches et pris sa
place, vous avez entendu les accusations portes contre vous et nous avez donn
votre rponse. Votre cas a t dbattu par les membres minents de la Cour des
Esprits et nous avons abouti une dcision par un vote majoritaire. tes-vous prte

entendre notre verdict ?


Miranda agrippa la rampe en cuivre qui encerclait la rotonde.
Je suis prte.
Banage baissa les yeux vers le pupitre devant lui.
Spirite Lyonette, cette assemble vous dclare coupable davoir conspir avec
le criminel Eli Monpress dans le but de vous approprier le Grand Esprit Mellinor de
manire frauduleuse et en violation de votre serment. titre de sanction, vous tes
ds prsent bannie de notre assemble. Vos titres et privilges au sein de la Cour,
y compris tous les pactes, promesses et accords conclus en son nom, sont
dsormais nuls et non avenus. Vous devrez nous remettre les esprits qui vous sont
lis et quitter immdiatement cette ville.
La voix de Matre Banage tait douce et calme, mais chacun de ses mots faisait
Miranda leffet dun coup de marteau. Son esprit tait si branl quelle ne put
bientt plus que le regarder fixement sans mot dire. Elle entendit des bruits de pas
dans son dos et se retourna pour voir approcher deux jeunes Spirites quelle ne
reconnut pas. La premire tait accompagne dune large forme compose de sable
qui se mouvait la manire dun tigre et lautre de ce qui ressemblait un millepattes de pierre.
Ils se dplaaient pas lents et Miranda eut largement le temps de baisser les yeux
vers ses mains. Ses anneaux scintillaient ses doigts, chacun anim de son clat
propre, innocents et totalement inconscients de ce qui tait sur le point de se
produire. Mellinor, par contre, savait que quelque chose nallait pas. Il se dplaa
dans lesprit de Miranda, telle une ombre sous la surface de sa conscience, trouble
et agite. La jeune femme ferma les yeux et sentit la traction de ses esprits sur son
tre, le lien des serments quelle leur avait faits, serments qui venaient dtre
dclars nuls et non avenus. La sensation tait inchange, comme un cble dacier
reliant son me ses esprits.
Debout face aux Spirites qui convergeaient vers elle, Miranda dut choisir. Pour la
premire fois, elle devait vraiment y faire face. Honorer la Cour des Esprits ou
honorer ses esprits. En contemplant la situation ainsi, dbarrasse de tout artifice,
elle sut quelle avait dj choisi. Il ne restait plus qu agir.
Lide la terrifiait mais pas autant quelle laurait fait une heure plus tt. Aprs
tout, une voix qui ressemblait trangement celle dEli chuchotait dans sa tte :
Que pourraient-ils vous faire de pire ?
Les Spirites qui se rapprochaient ntaient qu deux pas de la queue de Gin
quand Miranda se tourna vivement vers eux.

Eril, diversion, dit-elle mi-voix.


Un ricanement sonore sleva depuis le pendentif sur sa poitrine et Eril jaillit dans
une grande bourrasque qui faillit faire basculer Miranda en arrire. Lesprit poussa
un hurlement en tournoyant travers la salle. Il retourna des chaises vides, parpilla
des papiers partout et dclencha un vritable chaos dans la pice. Hern stait dress
et criait quelque chose mais sa voix tait noye par le bruit du vent. Les autres
Spirites aussi staient levs et brandissaient devant eux leurs bagues scintillantes.
Mais Miranda navait pas de temps leur consacrer. La Spirite au tigre de sable
poussa un cri et son esprit bondit avec lintention de piger Miranda sous une
avalanche de sable. Alors quil fendait lair, la magicienne tendit la main vers lui.
Un torrent deau jaillit de ses doigts pour accueillir frontalement la crature. Le mur
deau submergea la bte et le sable se dispersa dans toutes les directions avec un cri
rauque. La fille qui commandait lesprit de sable sexclama son tour. Un autre de
ses anneaux sillumina, mais Miranda tait trop rapide.
Skarest, toi ! ordonna-t-elle.
Un clair de foudre grsilla le long de son bras avant de former un arc lectrique
depuis son doigt jusqu la poitrine de la fille. La Spirite fut projete en arrire dans
un bruit de tonnerre et alla staler au sol de lautre ct de la pice.
Skarest ! scria Miranda, horrifie.
Elle sen remettra, lana lesprit de foudre sur un ton suffisant. Surveillez
plutt vos arrires.
Miranda pivota juste temps pour voir lautre Spirite envoyer son mille-pattes de
pierre droit sur elle. Mais, alors quelle ouvrait la bouche pour invoquer Durn, son
propre esprit de pierre, Gin bondit par-dessus lesprit et atterrit sur le jeune Spirite.
Le monstre de pierre se figea en voyant le chien fantme saisir le garon par le col
du bout de la griffe et le projeter au milieu des gradins. Le mille-pattes de pierre se
prcipita jusqu son matre terre, alors que dautres esprits rejoignaient la mle.
Hern avait saut au bas des gradins, les mains enveloppes dans un trange feu bleu
dont lclat refltait celui de la pierre brillant sur sa poitrine.
Voyant quils taient sur le point de se retrouver largement dpasss en nombre,
Miranda se hta de rejoindre Gin.
Il est temps de filer !
Pour o ? demanda Gin en saplatissant afin quelle puisse grimper sur son
dos. Nous sommes au cur de la Cour des Esprits. Je suis partant pour laisser tous
ces idiots derrire nous, mais tu as choisi un trs mauvais endroit pour te rebeller.
Les Spirites qui restaient dans la salle avaient tous invoqu leurs esprits. O que

Miranda post le regard, elle ne voyait que des cratures de toutes sortes en train de
descendre des gradins la rotonde.
Par l, dit-elle en dsignant les hautes fentres.
Cest trop troit, rpondit Gin. On ne passera pas.
Eh bien essaye quand mme ! rtorqua-t-elle en agrippant de toutes ses forces
la fourrure de son compagnon.
Le chien fantme gronda et saplatit au sol, prt slancer. Elle sentit ses
muscles se tendre pour rassembler toutes leurs forces et puis, dans un unique
mouvement explosif, il sauta. Miranda ne lavait jamais vu bondir ainsi. Ctait
comme sils volaient. Ils passrent au-dessus des siges, au-dessus de Hern qui ne
put que les regarder, bouche be, en levant trop tard ses mains cercles de feu. Gin
et Miranda volrent au-dessus de Banage et la jeune femme se tourna pour jeter un
dernier regard son mentor. Ce quelle vit, toutefois, ntait pas ce quoi elle stait
attendue. Malgr la scne qui se droulait au sein de sa Cour, Banage navait pas
boug. Il tait rest assis sur son sige et la regardait. Puis, sans prvenir, il sourit et
son esprit jaillit tout autour delle.
Elle lavait dj vu ouvrir en grand son esprit, mais cette fois ctait diffrent. Les
pierres de la chane qui symbolisait son rang taient aussi brillantes que des soleils
et Miranda sentit le pouvoir vibrer jusque dans ses os. Il ne sagissait pas seulement
du pouvoir de Banage, mais de celui du Rector Spiritualis, le magicien reli
lesprit de la tour de la Cour des Esprits et aux grands esprits endormis qui gisaient
sous Zarin mme.
Banage claqua des doigts et un immense grognement fit frmir la salle. Cela ne
dura quune seconde, mais il nen fallait pas plus. Devant eux la fentre trop troite
vers laquelle ils volaient se dcala soudain et la vitre laiteuse qui navait pas t
conue pour souvrir scarta pour les laisser passer. Ce ntait pas tout, cependant :
le marbre blanc au sein duquel la fentre tait enchsse se dforma vers lextrieur
la manire dune fleur en train dclore, jusqu former un trou juste assez large
pour laisser passer Gin. Miranda eut peine le temps douvrir de grands yeux
carquills quils jaillirent hors de la tour dans lair frais du matin.
Lespace de quelques glorieuses secondes, ils eurent limpression de voler
librement au-dessus de Zarin. Puis, lentement mais srement, leur trajectoire
retomba. Miranda sentit les pattes de Gin se tendre, puis sagiter dans le vide. Elle
comprit que quelque chose nallait pas. Ils taient trop haut, mme pour lui, langle
de leur chute ntait pas le bon.
Durant un bref instant, ils tourbillonnrent en chute libre. Le ciel et la terre

changrent furieusement leurs places comme ils tombaient dune hauteur de trois
tages vers la cour pave en contrebas. Miranda se cramponna la fourrure de Gin
et ouvrit la bouche pour hurler, mais aucun son nen sortit. Ce fut Mellinor qui se
dversa hors delle. Plus tard, en y repensant, elle serait incapable de se rappeler si
elle le lui avait demand ou si lesprit aquatique avait agi de son propre chef. Mais
une chose tait sre, elle navait jamais t aussi heureuse de voir ses eaux
incroyablement bleues.
Mellinor chuta devant eux en une vague immense qui forma une vaste mare sur
les pavs. Sa terreur supplante par lmerveillement, Miranda vit leau adopter la
forme dun grand puits flottant dau moins quatre mtres de profondeur ou de
hauteur, selon la faon dont on regardait les choses et prit conscience quelle avait
intrt retenir sa respiration.
Gin heurta la surface dans une immense claboussure et Miranda dut
monopoliser toutes ses forces pour que limpact ne larrache pas au chien fantme.
Mais Mellinor la rattrapa et son eau absorba le choc. Miranda retrouva sa position
dorigine alors mme que les pattes de Gin touchaient le sol. Leau les soutint
quelques secondes de plus, jusqu ce que Gin ait retrouv son quilibre puis, dans
un jaillissement grisant, lesprit aquatique rintgra le corps de la Spirite. Elle se
raidit, le souffle coup, et serait sans doute tombe terre si ses doigts ne staient
pas agripps aussi fort aux poils de Gin. La seconde daprs, Mellinor tait de retour
son emplacement habituel et ils se tenaient, secs et saufs, au milieu de la cour. Audessus deux retentissait la clameur desprits en colre.
Gin ne laissa pas Miranda le temps dvaluer la situation. Ds que leau eut
disparu, il slana vers lavant, manquant de renverser une poigne dindividus
stupfaits. La jeune magicienne ne put que saccrocher et garder la tte baisse alors
que le chien fantme sautait la muraille sparant la Cour des Esprits du reste de la
ville. Ils traversrent ensuite les rues bondes au pas de course en direction du mur
sud sans que personne ne fasse mine de les arrter.
On va passer par les champs au sud, lana Gin.
Sa voix tait difficilement audible, avec le bruit du vent et les cris des gens forcs
de bondir hors de leur chemin.
On se fera bien remarquer, poursuivit le chien fantme. Puis quand Zarin sera
hors de vue, on la contournera par lest et on se fondra dans la campagne. Il y a
plein de cachettes dans ces terres arables. L, on pourra se reposer et dcider de
notre vritable destination.
En signe dassentiment, Miranda frotta son menton contre les poils de Gin, ravie
de le laisser dcider. Elle baissa les yeux vers ses doigts enfouis dans la fourrure,

vers les anneaux passs ses doigts. Puis elle jeta un regard en arrire, vers la
grande tour de la Cour des Esprits qui se dressait, droite et blanche, au-dessus de la
ville.
La jeune femme regretta immdiatement ce geste en sentant lmotion lui nouer la
gorge et pressa son visage contre le cou de Gin. Elle ne rouvrit les yeux quune fois
certaine quils taient loin, trs loin, de la cit.
Etmon relcha lgrement son esprit et louverture de pierre par laquelle Miranda
et Gin venaient de passer se referma. La vitre se remit en place comme si elle navait
jamais boug.
Ctait le chaos dans la salle habituellement si solennelle. Hern se tenait prs de la
rotonde dserte, ses mains toujours enveloppes de feu spirituel bleu, et lanait des
ordres. Les autres Spirites ncoutaient pas. Ils taient trop occups rappeler leurs
serviteurs et secourir le pauvre duo qui avait tent darrter Miranda.
Lorsquil comprit quil narriverait rien, Hern savana jusquau pied du pupitre
de Banage, quil foudroya du regard.
Banage ! lana-t-il. Votre cervelle se serait-elle ramollie ? Pourquoi avez-vous
laiss schapper une criminelle avre ?
Cette fentre constitue une partie inestimable de notre tour, rpondit Banage
comme si de rien ntait. Le chien fantme laurait traverse, dune manire ou
dune autre. Auriez-vous prfr que je la laisse dtruire sans rien faire ?
Ne jouez pas ce petit jeu avec moi, gronda Hern en pointant vers lui un doigt
nimb de feu bleut. Vous saviez. Vous saviez quelle essaierait de senfuir !
Banage frona les sourcils en direction du mage plus jeune.
Cest vous qui lavez accule, Hern, rpondit-il. Miranda est une Spirite forte
et fire. Est-ce tonnant quelle ait ragi ainsi ?
Hern serra les dents et baissa les mains. Les flammes moururent.
Cela ne fait aucune diffrence : cest dsormais une tratresse et une
criminelle. Tt ou tard, nous la traquerons et la rattraperons.
Possible, admit Banage en dboutonnant son col amidonn. Mais votre
implication dans cette histoire est termine, Hern. Je vous suggre de ne plus y
penser.
Que voulez-vous dire ? demanda schement le Gardien de Tour. Je nen aurai
pas termin avant que les anneaux de cette fille soient rduits en poussire.
La poursuite et larrestation des tratres relvent de la seule autorit du Rector
Spiritualis, rpondit Banage.

Il retira sa lourde chane et la confia Krigel qui stait approch pour laider.
Soyez assur que je consacrerai cette question toute lattention quelle
mrite, poursuivit-il.
Une lueur meurtrire stait allume dans le regard de Hern.
Je ne vous laisserai pas enterrer cette affaire, lana-t-il dune voix tendue.
Nallez pas croire que cest termin, Etmon !
Jamais je ne mautoriserais un tel luxe, rpondit Banage.
Mais Hern avait dj tourn les talons et traversait le hall plong dans le chaos,
ses robes volant derrire lui telles des ailes fantastiques. Une poigne des Gardiens
de Tour restant lui embota le pas, laissant la salle presque dserte.
Eh bien, ce fut un beau fiasco, commenta Krigel quand ils furent partis.
Banage se laissa retomber sur son sige.
Oui, admit-il. Jai semble-t-il un vrai talent pour me faire des ennemis retors.
Tout homme qui ne serait pas lennemi de Hern ne saurait tre mon ami,
rpondit Krigel avec un reniflement.
Banage hocha la tte dun air absent, les yeux tourns vers la fentre. Krigel suivit
son regard.
Si vous me permettez, monsieur, cela ne vous ressemblait pas du tout. Questce qui a pu vous pousser agir ainsi ?
Quoi ? La laisser schapper ? Ce ntait certainement pas la bonne chose
faire.
Il marqua un temps darrt et un petit sourire tira ses lvres.
Disons simplement que cela me paraissait prfrable au fait de laisser Hern
lemporter, reprit-il.
Je vois. Et vous dites cela en tant que Rector Spiritualis ou en tant que mentor
de Miranda Lyonette ?
Les deux, affirma Banage. Elle a fait son choix, et elle a choisi ses esprits. Je
naurais pas beaucoup de respect pour une Spirite qui aurait agi diffremment, ni en
tant que mentor, ni en tant que recteur. prsent, ajouta-t-il en se levant, reprenons
le travail. Dites-moi, qui est le dernier Spirite itinrant nous avoir fait son rapport
?
Il sagit de Zigget, rpondit Krigel. Il est pass ici la semaine dernire avant de
repartir rapidement le lendemain pour enquter sur une affaire de mauvais
traitements des esprits chez les pirates de la mer Verte.

Bien. Informez quiconque en fera la demande que Zigget est dsormais charg
de capturer Miranda Lyonette et de la ramener devant ce tribunal.
Mais il doit dj tre en mer, objecta Krigel. Mme en faisant transiter
linformation par les tours, il faudra des semaines avant quil soit inform de ce
nouvel objectif.
Dommage, commenta Banage. Car jai prsent lintime conviction que
Zagget est le seul capable de mener cette mission bien.
Cest Zigget, monsieur.
Oui, oui.
Banage haussa les paules puis contempla les documents parpills et les siges
renverss.
Assignez-lui la mission et assurez-vous que Hern le sache. Puis faites venir
quelquun pour ranger tout ceci.
Bien, Rector Spiritualis.
Krigel sinclina devant lui. Banage lui tapota lpaule et descendit lescalier
jusqu la porte de sortie, en faisant courir sa main sur le mur tout du long. Sous ses
doigts, la tour de pierre chuchotait que le chien blanc et sa matresse avaient dores
et dj quitt les limites de la ville et filaient vers le sud-est travers les plaines.
Souriant, Banage retira sa main et prit la direction de son bureau ; il se sentait bien
mieux quil ne laurait cru.

CHAPITRE 6
peine Slorn avait-il annonc quil sattelait la confection du manteau quil
senferma dans son atelier. Il nen ressortit ni pour manger ni pour dormir. La
premire journe dattente passa assez vite mais, au deuxime jour, Eli commena
dangereusement sennuyer.
Tu sais, lui dit Josef, cest un signe de maturit que de savoir se distraire tout
seul.
Ils taient assis autour de la table dans la pice principale. Josef y avait pos tous
ses couteaux, pes et projectiles par ordre de taille croissante et les aiguisait
soigneusement, un air de contentement sur le visage. Nico tait assise ct de lui et
lisait un livre appartenant Slorn quelle avait trouv la veille, lun des tomes de la
srie en quatorze volumes de Morticime Kant, Histoyre dun mage. Cette activit
avait surpris Eli pour deux raisons : dabord lide que Slorn puisse avoir ce genre
dneries chez lui et ensuite le fait que Nico sache lire. Jamais auparavant elle
navait laiss entrevoir quelle connaissait lalphabet. Mais il en savait si peu son
sujet ; il tait risqu de tirer des conclusions trop htives. Quoi quil en soit, cela
avait constitu la rvlation de la veille. Pour lheure, Eli tait affal sur sa chaise
prs du feu et sennuyait mourir.
Un esprit actif requiert de la stimulation, grommela-t-il, la tte penche vers
Josef. Tout le monde ne peut pas se rjouir de passer ses journes affter des
lames.
Le bretteur ne rpondit rien. Il se contenta de faire courir le long poignard quil
tenait la main sur sa pierre aiguiser, dans un geste prcis et matris. Comprenant
quil narriverait pas dclencher une dispute, Eli se releva avec un soupir exagr
et reporta son attention sur la porte ferme de latelier de Slorn. Ctait la seule
chose intressante qui se droulait dans la maison et Slorn tait trop mesquin pour
le laisser regarder. Cela dit, il y avait forcment un moyen.
Quest-ce que tu fais ? demanda Josef comme Eli sapprtait traverser la
pice.
Jlargis mes horizons, rpondit Eli.
Il appuya prudemment ses doigts sur la porte. Celle-ci tait faite de bois solide et
sain, dj veill. Eli sourit et se mit pianoter sur le panneau.
Avant quil ne puisse dire quoi que ce soit, cependant, la porte lavertit :
Ny songez mme pas.
Allons, rpondit Eli dune voix douce. Je suis certain que ce cher Heinricht ne

verrait aucune objection ce que je regarde comment il se dbrouille. Je nai pas


souvent loccasion de voir un matre luvre. Juste un petit coup dil, quen
dites-vous ?
Absolument pas, rpondit fermement la porte, inbranlable. Et si vous
envisagez daller faire de la lche quoi que ce soit dautre, je vous conseille tout
de suite dconomiser votre salive. Le moindre pied de meuble dans cette maison a
reu lordre trs strict de sassurer que vous ne le drangiez pas.
Derrire Eli, Nico laissa chapper un reniflement moqueur. Eli la foudroya du
regard par-dessus son paule avant de se retourner vers la porte, laquelle se tenait
tellement lcart quelle mordait dans son encadrement.
Je noserais mme pas songer dranger quiconque, roucoula le voleur.
Personne ne souhaite le voir terminer son uvre plus vite que moi. Je veux
seulement apprendre. Comment pouvez-vous me refuser a ? Allez Je nai mme
pas besoin de regarder, laissez-moi simplement couter.
Il se pencha pour plaquer son oreille contre linterstice entre deux planches de la
porte.
Slorn aime le savoir par-dessus tout. Comment pourrait-il men vouloir de
lcouter un peu ?
La porte poussa un cri aigu et Eli fit un bond en arrire, une main plaque contre
son oreille pour tenter dapaiser le tintement qui lavait envahie. Le cri de la porte se
changea en un bourdonnement dsagrable et sonore ; Eli soupira et se frotta
loreille de sa paume.
Daccord. Jai compris. Vous pouvez arrter, maintenant.
Le bourdonnement gagna encore en force.
Jimagine que cest lune de ces occasions o je devrais me rjouir de ne pas
pouvoir entendre les esprits, lana Josef.
Ses yeux navaient pas quitt la lame de lpe quil tait en train daiguiser mais
sur ses lvres flottait un sourire un peu plus large que la normale.
Dans cette maison a reprsente un avantage permanent, commenta Eli. Slorn
ne rveillerait-il que les esprits les plus grossiers ?
Je ne crois pas quobir aux ordres mrite dtre qualifi de grossier, lana une
voix grondante.
La porte cessa son bourdonnement et tous se retournrent pour voir Slorn en
personne savancer dans la pice. Il avait lair trs fatigu et trs agac.
Slorn ! sexclama Eli. Quel plaisir de te revoir. Je commenais craindre que

ton ouvrage ne tait aval tout cru.


Jai du mal travailler avec un tel boucan autour de moi, rtorqua Slorn, bras
croiss sur son large poitrail. Les voleurs ne sont pas censs tres silencieux ?
Seulement quand cest ncessaire, rtorqua Eli.
Je suis vraiment dsole, Heinricht, dit la porte. Jessayais seulement de
prserver votre intimit et
Lhomme tte dours la fit taire dun geste de la main.
Tu as bien fait. Jallais sortir, de toute faon.
Immdiatement, lexpression dEli sgaya.
Cest termin ?
Pratiquement, rpondit Slorn qui repartait vers son atelier. Entrez voir mais ne
touchez rien.
Eli traversa la pice dun bond pour lui emboter le pas en lanant au passage un
grand sourire la porte qui bougonnait. Josef posa son arme et les suivit une
allure plus mesure. Nico fermait la marche.
Eli avait tent de pntrer dans latelier de Slorn depuis sa premire visite et il ne
fut pas du. La salle tait soigneusement organise et remplie ras bord de
curiosits. Des tagres occupaient chaque centimtre carr disponible de mur et
elles-mmes taient recouvertes de paniers pleins de bouts de tissu, de peaux
danimaux et dnormes bobines de fil, dont certains scintillaient alors que dautres
taient presque invisibles. Il y avait galement des botes mtalliques ornes
dtiquettes la signification obscure crites de la main de Slorn. On lisait Plein
de ressentiment ici et De compagnie agrable l. Un coffre ferm clef sur le
rayonnage le plus haut arborait un texte rouge qui disait : Sanguinaire nutiliser
que pour les noyaux de lames .
Une grande forge occupait lun des coins de la pice, ce qui tait plutt tonnant
si lon considrait quil ny avait pas de chemine de ce ct de la maison. Mais
ltre tait froid et lenclume avait t pousse sur le ct, remplace par un grand
mtier tisser qui occupait le peu despace disponible cet endroit. Le mtier tait
vide, dsormais, mais ses navettes tressautaient encore sous leffet de lpuisement
aprs deux jours de travail ininterrompu.
Eli sautillait dans tous les sens, telle une pie voleuse. Il examinait les ranges
doutils, les tagres pleines de composants, les projets moiti termins, tout ce
qui tait accessible son regard. Josef, qui de toute vidence ne comprenait pas la
raison dune telle excitation, le suivit en ayant franchement lair de sennuyer,
jusqu ce quil repre quelque chose qui le figea sur place. Il agrippa la manche

dEli et tira le voleur lcart du coffre rempli de poignes en verre sur lequel il
sextasiait et dsigna la paroi dun geste du menton. Eli suivit son regard et laissa
chapper un petit sifflement admiratif.
L, suspendue un pais crochet de fer, se trouvait une pe diffrente de toutes
celles quils avaient pu voir. Pour commencer, elle tait gigantesque, plus grande
mme que le Cur de la Guerre. La lame, la garde et la poigne taient toutes
faonnes dans le mme mtal, un acier plus noir que le fer assorti dune pointe de
rouge qui fit frissonner Eli. Le plus trange tait son tranchant. Le mtal lourd et
sombre saffinait sur lun des cts pour prendre la forme non du fil dune lame
classique mais dune range de dents acres. Elles formaient une ligne irrgulire,
tels les crocs dun monstre marin, et chacune delles semblait redoutablement
aiguise. La surface arborait une trange finition mate qui faisait paratre la lame
plus sombre quelle ntait. Quand Josef tendit la main pour la toucher, Slorn
apparut soudain auprs de lui et lui saisit le bras mi-course.
Jai dit de ne toucher rien, gronda lhomme-ours.
Eli se glissa entre les deux hommes, un grand sourire sur le visage.
Slorn, je croyais que tu ne fabriquais plus dpes ?
Slorn lcha la main de Josef en ravalant un grognement.
Normalement non. Il sagit dune commande spciale pour un autre client,
rpondit Slorn en jetant un regard mauvais lpe. Cette saloperie ma demand
presque deux mois de travail et elle nest pas trs amicale, alors japprcierais que
vous ny touchiez pas.
Malgr cet avertissement, Josef ne put sempcher de se pencher vers larme, plus
intrigu que jamais.
Elle doit bien peser quoi, deux cents livres ? Deux cent cinquante ?
Une tonne, assura Eli. Elle est pour qui, une montagne ?
Jai des clients parmi les montagnes, rpondit Slorn. Mais non. Et on ma dit
que le poids navait pas dimportance, alors je ne lai pas pese. On peut y aller,
maintenant ? Je nai pas toute la journe.
Il scarta et leur indiqua le coin oppos de latelier. Eli savana avec entrain,
Josef un peu moins, mais ce quils virent ensuite leur fit oublier lpe.
Dans le coin se dressait un mannequin de couturier moiti englouti par quelque
chose qui ressemblait de la nuit liquide. Eli cligna des paupires et plissa les yeux
pour leur permettre de shabituer la lumire tamise de lendroit. Progressivement,
la noirceur adopta les contours dun manteau de femme.

Ctait un long manteau dot dun large col, de manches vases et de lanires
boutons pour le maintenir ferm. De minuscules clats argents taient visibles au
niveau du col et, en y regardant de plus prs, Eli comprit quil sagissait daiguilles.
Une petite arme daiguilles se mouvait au sein du tissu noir ; elles se dplaaient
lunisson en tirant derrire elles un fil noir et brillant. Pourtant, alors mme que tout
cela se droulait moins dun mtre devant lui, Eli avait du mal distinguer leur
mouvement. La lumire issue du grand lampadaire semblait glisser autour du
manteau, comme si lclat dor se tenait volontairement lcart du vtement. Eli
smerveilla devant le phnomne et se demanda quel tissu fabuleux Slorn avait
employ. Mais, en baissant les yeux vers les chutes tales par terre, il prit
conscience quelles ntaient pas plus noires que nimporte quelle laine sombre.
Il sen ouvrit Slorn et lhomme tte dours le gratifia dun grand sourire.
Cest la nouvelle couche de protection que jai ajoute, dit-il.
Dans sa voix rsonnait une note de vantardise inhabituelle chez lui, celle dun
artisan qui vient juste de raliser quelque chose dunique.
Ce nest pas tant que le manteau est noir, mais plutt que cette lampe ne le voit
pas, expliqua-t-il. Regardez a.
Il saisit la manche de lhabit et la leva en direction de la lampe. Plus il lapprocha
de la lumire et plus le manteau sassombrit et perdit de sa substance.
Comment as-tu fait a ? sexclama Eli en tirant la manche des doigts de Slorn
pour mieux lexaminer.
La rgle des types, rpondit Slorn avec fiert. La plupart des esprits qui
mettent de la lumire sont des esprits du feu, sous une forme ou une autre. Ils sont
tous de mme type. Cest un peu comme sil sagissait dune espce parmi les
esprits.
Il avait ajout cette dernire phrase lintention de Josef, qui paraissait
compltement perdu.
Eli tira brivement sur le tissu du manteau, merveill par sa solidit.
Mais la rgle des types dit seulement que les esprits de mme type partagent
forces et faiblesses, rpondit-il. Quel est le rapport avec le fait de ne pas voir ?
Slorn lcha un petit rire.
Disons simplement que les spirites du mme type sont aussi victimes des
mmes ccits. Par exemple, les esprits du feu en gnral sont trs directs. Ils ne
soccupent pas des choses quils ne peuvent pas brler. Pour en tirer avantage, jai
simplement tiss ensemble les esprits lintrieur du manteau dune faon qui, aux
yeux des esprits, leur donne lapparence dune eau dormante. Ce qui na aucun

intrt pour les flammes.


Attendez ! sexclama Josef. Donc vous tes en train de dire que le feu ne voit
pas leau ?
Slorn secoua la tte.
Non, je dis que, puisquune eau profonde et immobile ne reprsente
gnralement aucune menace pour les esprits du feu, leur dsintrt pour elle est
presque universel. Ils nont donc aucun besoin de lilluminer. Pourquoi crois-tu
que les lacs paraissent aussi noirs la nuit tombe ? demanda-t-il Josef avec un
regard amus.
Malin, commenta Eli en laissant retomber la manche. Trs, trs malin. Nous
avons donc un manteau presque invisible la lueur des flammes. Voil qui sera trs
pratique pour nos activits.
Attention, a ne fonctionne pas sous le soleil, le prvint Slorn, sourcils
froncs. Le soleil est quelque chose de compltement diffrent, donc ne vous laissez
pas aller trop dassurance.
Pas dinquitude, rpondit Eli. Je suis assur de mon assurance. Quas-tu
inclus dautre ?
Slorn se tourna vers le vtement en secouant la tte.
Il est largement amlior par rapport au prcdent manteau. Plus solide et plus
souple, mais toujours assez pais pour empcher mme les esprits les plus insistants
de voir ce quil recouvre. Ce quils nauront dailleurs aucune raison de faire. Aux
yeux du monde des esprits, ce manteau et tout ce quil peut dissimuler constituent
un espace vide gure plus intressant quun nid de petits esprits de leau endormis
ou un tas de sable fin. Qui plus est, les aiguilles sont en train dy ajouter une
capuche, si bien quil ny aura plus de risque de perdre son bonnet, mme si Nico
dtonnera un peu dans les rgions au climat plus chaud.
Elle dtonnera partout, lexception dun rassemblement dadeptes dune
secte malfique, plaisanta Eli. Par chance, nous ne sommes pas difficiles en matire
dapparence.
Il se tourna vers Nico pour lui demander :
Quen penses-tu ?
Je voudrais lessayer, rpondit la jeune fille, les yeux carquills.
Vas-y, dit Slorn en faisant un pas de ct.
Les aiguilles terminrent les derniers points le long de la capuche pendant que
Nico savanait. Un peu hsitante, elle tendit le bras et saisit le manteau par le col

pour le dcrocher en douceur des paules du mannequin et lenfiler par-dessus les


siennes. Il retomba sur elle la manire dune cape, apparemment bien trop grand.
Et pourtant ses mains mergeaient parfaitement hors des longues manches et lourlet
sarrtait juste derrire ses genoux. La jeune fille sagita de gauche droite, titre
exprimental, et le manteau tournoya autour delle comme sil tait liquide.
Alors ? senquit Josef.
Nico tendit les bras devant elle.
Il est lourd, dit-elle, surprise.
Pas autant quil devrait ltre si lon considre ce quil contient, affirma Slorn.
Ce manteau comprend prs de cent pieds de tissu repli et tass sur lui-mme pour
confrer lesprit une taille et une puissance relles bien suprieures ce que sa
forme pourrait suggrer. Il y a de la laine, de la soie et de lacier au sein de la trame,
tous slectionns en fonction de leurs personnalits complmentaires. De ce
maillage desprits, jai obtenu une nouvelle me dont les proprits sont suprieures
la somme de celles de ses parties.
Slorn se tut pour faire courir ses doigts le long du tissu noir et lisse.
Ce vtement arrtera les flches, les couteaux et mme un coup dpe si ce
nest pas une lame veille. Sur tes paules, il sera meilleur que nimporte quelle
armure normale pourrait ltre, car tous les lments du manteau, le fil, le tissu, les
boutons, font partie dun esprit veill habit par un unique objectif : protger le
monde des esprits de la panique et de la destruction en dissimulant le dmon. Et
protger la prison du dmon. Cest--dire toi, ajouta-t-il avec un signe du menton
lintention de Nico. Si tu constitues le coffre-fort qui abrite le dmon, ils forment la
chambre forte autour de toi. Cest en tout cas ainsi que lesprit se peroit.
Slorn sourit la jeune fille avant de poursuivre :
Je lai rendu plutt zl, alors sois prudente. Le manteau te suivra comme son
capitaine et obira tous les ordres que tu lui donneras tant quils ne contrediront
pas lobjectif que jai utilis comme fondation pour sa cration : empcher la
dmonengeance de se librer.
Attends, intervint Eli. Obir ses ordres ? Comment ? Nico nest pas une
magicienne.
Slorn le dvisagea dun air tonn.
Bien sr que cen est une. Seuls les magiciens peuvent devenir des
dmonengeances. Les mes humaines ordinaires sont trop fragiles pour permettre
une dmonengeance darriver maturit.
Le poignard de la trahison transpera les entrailles dEli, qui se tourna vers Nico.

Depuis tout ce temps, tu tais une magicienne ? Pourquoi tu ne mas rien dit ?
Pour la premire fois depuis quil avait fait sa connaissance, Nico parut blesse.
Tu ne me las pas demand, rpondit-elle mi-voix. Et a ne paraissait pas
trs important. Et puis, ce nest pas comme si je pouvais converser tranquillement
avec les esprits, vu ce que je suis.
Eli ouvrit la bouche pour poser dautres questions mais le regard meurtrier que
lui adressa Josef suffit le faire taire. Par chance, Slorn profita de loccasion pour
changer compltement de sujet.
prsent que vous avez vu louvrage, il est temps de parler du prix.
Je me demandais quand on allait y venir, soupira Eli. Bon, quon ne dise pas
que je ne suis pas quelquun qui paye ses dettes : que pouvons-nous faire pour toi ?
Slorn sassit sur le bord de son tabli de bois.
As-tu entendu parler des lames de Fenzetti ?
Bien sr, rpondit Eli. Je suis un voleur. Jai entendu parler de tout ce sur quoi
on peut mettre un prix. Et le prix dune Fenzetti est gnralement des plus levs. Il
y en a, quoi, cinq en tout dans le monde ? Toutes en possession de collectionneurs
qui refusent de les vendre pour tout lor du monde.
vrai dire, on en dnombre dix, lana Josef. Si lon inclut les articles moiti
termins sur lesquels Fenzetti travaillait au moment de sa mort.
Il haussa les sourcils devant lexpression incrdule dEli.
Quoi ? Je suis un piste. Les lames de Fenzetti sont des pes clbres. Le
lien nest pas trs difficile faire Mais ce que je voudrais savoir, poursuivit-il en
se tournant vers Slorn, cest pourquoi le plus grand forgeron darmes veilles au
monde en veut une. Les Fenzetti sont des objets de collection, lous pour leur
suppose indestructibilit, mais on ne peut pas vraiment les qualifier de chefsduvre dartisanat. Nimporte quel bretteur, magicien ou non, changerait avec
joie une Fenzetti contre une lame fabrique par Heinricht Slorn.
Celui-ci fit brivement claquer ses mchoires.
Il ne sagit pas dune suppose indestructibilit. Les pes conues par Fenzetti
ont rsist toutes les mthodes jamais employes pour tenter de les briser. Fenzetti
tait un Faonneur, vois-tu. Ctait il y a des centaines dannes, bien avant moi,
mais il est entr dans la lgende comme lun des plus cratifs parmi nos artisans et
matres de guilde. Il a prsid une priode tonnamment exprimentale et
productive de lhistoire des Faonneurs. Traditionnellement, les Faonneurs
conservent dimportants stocks de matriaux pour leur travail, y compris des

composants que personne dautre ne connat vraiment : des choses que les esprits
leur rapportent, des articles tranges, des trucs incomprhensibles aux yeux des
autres. Les objets que nous appelons lames de Fenzetti sont fabriqus dans une
matire de ce genre. Les Faonneurs lont appel mtal dos cause de sa
couleur blanchtre, et pendant un temps il a t lobjet de beaucoup dintrt parmi
les mages manufacturiers. Il est rare de pouvoir mettre la main sur une substance
indestructible. Malheureusement, cette indestructibilit rend impossible le travail du
mtal dos. On ne peut pas le fondre, ni le limer, ni lcraser ni le marteler et
personne nest jamais parvenu rveiller avec succs un esprit de mtal dos. Aprs
quelques annes dtudes frntiques, la plupart des Faonneurs ont fini par
considrer le mtal dos comme une substance intressante mais inutilisable. Quel
intrt peut bien avoir un matriau que lon ne peut faonner ?
Fascinante leon dhistoire, glissa Eli. Mais quand est-ce que Fenzetti
intervient ?
Jallais y venir, rpondit schement Slorn. De tous les Faonneurs, Fenzetti fut
le seul trouver le moyen de travailler le mtal dos. Au cours dune vingtaine
dannes, il a conu une srie dpes incassables laide de ce matriau. Cela dit,
mme le grand Fenzetti ne pouvait faire plus que de travailler grossirement le mtal
dos. Et jai entendu dire que les quelques pices considres comme ses chefsduvre ne sont pas trs impressionnantes regarder. Par chance, ajouta Slorn avec
un sourire, je nai pas lintention den accrocher une sur mon mur. Ce que je veux,
cest le mtal.
Dans ce cas, pourquoi ne pas simplement acheter du mtal dos ? senquit Eli.
Pourquoi te compliquer la vie voler une Fenzetti ?
Parce que le mtal dos est si rare dans la nature quil est pratiquement
inexistant, rpondit Slorn dun air agac. Le peu qui existe est stock dans les
entrepts des Faonneurs, sous leur montagne. Et, autant tre trs clair sur ce point,
il ny a aucune chance pour quils men vendent. Et je doute que tu veuilles tenter
de dvaliser de nouveau la montagne des Faonneurs ?
Non, rpondit Eli en riant. Une fois ma suffi. Alors allons-y pour les lames de
Fenzetti. Tu en veux une en particulier ?
Une grande serait prfrable, rpondit Slorn, pensif. Mais je nai pas dpe
particulire en tte. Je me contenterai de celle que vous pourrez rapidement obtenir.
La notion de rapidit risque dtre relative, prvint Eli. Mais ce qui est dit est
dit et tu as clairement respect ta part de notre contrat.
Alors nous sommes daccord ? demanda Slorn.

Tout sourire, Eli lui tendit la main.


Oui, rpondit-il. Un manteau en change dune lame de mtal dos. Un
change acceptable.
Slorn lui serra fermement la main puis les escorta hors de son atelier, Nico
toujours occupe faire tournoyer les pans de son nouveau manteau. En arrivant
dans la pice principale, ils tombrent sur Pele qui les y attendait. Son visage tait
ple, marqu par lanxit, et sa chevelure en bataille, comme si elle stait
retrouve prise dans une tempte, bien que les arbres au dehors fussent
parfaitement immobiles.
Slorn, annona-t-elle mi-voix. Le temps est en train de changer.
Eli lui dcocha un coup dil curieux. La mto ntait pas le genre de sujet que
Pele abordait habituellement avec une telle gravit. Slorn, cependant, se figea
immdiatement ; ses oreilles rondes se redressrent tandis quil coutait
attentivement.
Tu as raison, annona-t-il dun ton aussi srieux que celui de sa fille. La
pression atmosphrique sest modifie.
Il se tourna vers Eli.
Vous avez le manteau, vous feriez mieux dy aller tout de suite. Le temps
change rapidement par ici. Nous devons dplacer la maison.
Eli se sentait mal laise, comme sil avait manqu quelque chose dimportant.
Si tu le dis, rpondit-il. Ce nest pas comme si nous avions encore beaucoup
faire, de toute faon.
Il leur fallut environ cinq minutes pour rassembler leurs affaires. La cuisine leur
prpara un sac de sandwichs et de fruits quEli accueillit avec des remerciements si
chaleureux que le comptoir en trembla presque de joie. Pendant ce temps, Josef
rcupra ses couteaux tout en gardant un il souponneux sur Slorn et Pele qui se
dplaaient travers la maison pour fermer les placards et les volets. Eli ne lui en
tint pas rigueur. Difficile de ressentir le sentiment durgence prcdant une tempte
alors que le ciel tait bleu et lumineux.
Mais comme ils descendaient lescalier pour rejoindre le lit assch du cours
deau, le voleur aussi le sentit. La pression atmosphrique dclinante lui faisait mal
aux tympans. Et mme si lair tait toujours calme et immobile, il perut une odeur
de pluie. Loin au-dessus de leurs ttes, les nuages se dplaaient toute vitesse.
Slorn et Pele les accompagnrent jusqu lore des bois mais, peine Eli, Nico et
Josef entrs dans lombre des arbres, leurs htes tournrent les talons et
rintgrrent leur domicile sans un regard en arrire. Comme sils sefforaient

dlibrment de ne pas voir de quel ct partaient leurs invits.


La porte se referma derrire eux et la maison trembla. On entendit un norme
craquement de bois en train de plier et les fondations de la maison se mirent en
branle. Les quatre pattes grles se redressrent et tirrent leurs griffes de poulet.
Elles sinclinrent vers lavant puis vers larrire, si bien que la maison oscilla
comme un navire en pleine mer et Eli eut la certitude que la regarder suffirait le
rendre malade. Puis, une fois chaque patte bien tire, la maison fit un premier pas
en avant. Le bois des membres se dforma comme si des muscles couraient sous sa
surface et la btisse se mit en route pour remonter grandes enjambes le lit assch
du cours deau. Elle disparut dans la fort une vitesse tonnante, ne laissant
derrire elle que quelques volutes de feu de chemine et aucune trace de pas.
Josef laissa chapper un petit sifflement en regardant la fume senvoler parmi les
arbres.
Pas tonnant que ce salopard ait t si difficile trouver, commenta-t-il.
Il se tourna ensuite vers Eli.
Bon, tu es son ami : les temptes sont-elles vraiment si dangereuses par ici ou
bien lhomme-ours nous a-t-il racont une histoire pour se dbarrasser de nous ?
Je ne crois pas que ce soit le cas, rpondit Eli mi-voix.
Il regardait vers le sud. L-bas, peine visible au-dessus des cimes, les tranes
noires dune tempte saccumulaient sur lhorizon. Cela navait rien de trs
inhabituel : le climat des montagnes tait changeant. Mais quelque chose clochait.
Les cumulus autour de la tempte drivaient en direction du sud tandis que les
nuages orageux, eux, se dplaaient vers le nord, contre le vent, et vive allure.
Venez, dit Eli. Je ne crois pas quon ait envie dtre l quand a arrivera.
Josef hocha la tte et ils se mirent en route vers lest, en suivant le trac du cours
deau, dun pas aussi rapide que possible dans le sable mou. Derrire eux, lorage
poursuivait sa progression mais il avait vir lgrement louest, dans la direction
emprunte par la maison de Slorn.
La maison ambulante sarrta sur une falaise rocheuse la limite du Bois veill.
Elle tourna deux fois sur elle-mme puis saccroupit au bord du prcipice. Ds que
la demeure eut cess dosciller, Slorn ouvrit la porte et dvala les marches
branlantes. Son facis dours tait indchiffrable. Pele se tenait juste derrire lui et
tous deux se postrent au milieu du champ broussailleux qui menait la falaise.
Lorage roula au-dessus de la fort, clair de lintrieur par des dcharges quasi
constantes dclairs dun blanc bleut. La cime des arbres sagitait sur son passage
mais il ne pleuvait toujours pas. Slorn et Pele rentrrent la tte dans les paules pour

se protger du vent dont le hurlement tait rendu plus violent encore par la baisse
de pression qui accompagnait la tempte. Les nuages samoncelrent dans le ciel
jusqu dissimuler le soleil de laprs-midi et il rgna bientt sur la falaise une
obscurit digne dun minuit pluvieux. Slorn sentit que Pele frissonnait ct de lui ;
il posa une main sur son paule pour laider rester calme tandis quils patientaient
dans le noir.
La foudre jaillit tout autour deux, bondissant dun nuage lautre sous la forme
darcs lectriques. Puis, avec un craquement fendre les tympans, un unique clair
de la taille dun arbre vint frapper le sol devant Slorn, au grand dam de ses yeux qui
shabituaient peine lobscurit. Mais aucune lumire naurait pu le rendre
aveugle au spectacle que sa vision spirituelle lui offrait du monde et, comme un
coup de tonnerre retentissait sur les talons de la foudre, il la vit apparatre. Une
tempte primitive telle quon nen avait pas vu depuis la Cration slevait devant
eux, une guerre pique entre esprits de lair et de leau et ceux de la foudre auxquels
ils donnaient naissance, impliqus dans un conflit sans fin sur plusieurs centaines
de kilomtres la ronde. Et pourtant, tout cela tait contenu, compress, au sein de
la silhouette dun homme de grande taille en manteau noir et arm dune longue
pe, sous leffet de la marque blanche que Slorn nosait pas regarder. Le flash de
lclair se dissipa et Slorn laissa ses yeux normaux, la vision myope et un peu floue
de lours, prendre le relais. Il tait prfrable de ne pas contempler trop longtemps
la vritable apparence du Seigneur des Temptes.
Lespace dun long moment de malaise, personne ne dit mot. Finalement, Slorn
prit linitiative et fit une brve rvrence.
Vous tes le bienvenu, comme toujours, mon seigneur. Que pouvons-nous
faire pour vous ?
pargnez-moi votre courtoisie feinte, rpondit le Seigneur des Temptes.
Il sexprimait avec impatience et scrutait les alentours de ses yeux luisants qui
voyaient au travers de toute chose.
Je suis simplement ici pour rcuprer lpe de notre nouvelle recrue.
Le Seigneur des Temptes fit un pas de ct pour laisser apparatre un autre
homme debout derrire lui. Slorn carquilla les yeux de surprise. La prsence dun
autre individu lui avait jusqualors chapp. Sans doute un effet du contrle du
Seigneur des Temptes sur ses nuages noirs. Il ny avait aucune autre explication au
fait de navoir pas vu le colosse qui savana alors. Il tait plus grand encore que le
Seigneur des Temptes et deux fois plus large. Sa tte tait rase et sillonne de
cicatrices ples et plisses. Il portait un manteau noir trop petit pour lui, grand
ouvert et flottant dans le vent ; les manches en avaient t arraches pour laisser

place ses bras monstrueusement muscls. Son visage avait laspect trange de
celui dun bagarreur dont les os auraient t briss trop souvent pour pouvoir se
remettre correctement en place. Pourtant, ce qui poussa Slorn dtourner les yeux
avec dgot ntait ni ses doigts tordus ni son sourire acr et meurtrier, mais
lcharpe quil arborait en travers de son torse nu.
Il sagissait dune bande de tissu carlate attache au niveau de lpaule de son
manteau dchir. De longues claboussures qui laissaient peu de place
limagination stalaient en travers de lcharpe, mais le plus drangeant tait ce
quon avait accroch au tissu. Sur toute la longueur du bandeau de soie, cousus
avec un soin tonnant, se trouvaient ce que Slorn peru comme des trophes. Il y
avait des gardes dpe brises dont les esprits gmissaient parfois encore de
douleur, des clats de pierres prcieuses maculs de sang sch et dautres choses
que lhomme tte dours nexamina pas de trop prs.
Il doit sagir de celui dont vous mavez parl, dit-il avec prudence. Votre
nouvelle recrue qui nest pas magicien.
Ctait forcment le cas. Aucun mage naurait pu porter une telle chose sans
devenir fou.
En effet, confirma le Seigneur des Temptes. La surdit face aux esprits peut
constituer une gne, mais il nest pas ncessaire dentendre pour tuer les dmons.
Sted ici prsent a prouv quil pouvait mener le travail bien et cest pourquoi jai
dcid den faire un membre part entire de la Ligue.
Il sourit Slorn ; une vision terrifiante.
Lpe est la dernire chose dont il a besoin. Je prsume quelle est prte ?
Oui, rpondit Slorn. Pele, escorte donc messire Sted jusqu sa nouvelle pe.
Pele, et ctait tout son honneur, nhsita pas. Elle savana et fit signe au
gigantesque individu de la suivre. Lorsquils disparurent lintrieur de la maison,
Slorn en profita pour aborder le sujet qui rendait la situation si tendue.
Alors, commena-t-il en se tournant vers le Seigneur des Temptes, ce nest
pas souvent que lon vous voit escorter en personne une nouvelle recrue pour
rcuprer son pe. Sted serait-il exceptionnellement dou ?
Pas du tout, rpondit le Seigneur des Temptes. Sted est une brute. Il est n
pour cogner et il mourra de la mme manire. Jespre simplement que nous
pourrons faire en sorte quil tue quelques dmons de plus avant cette chance.
Lorsquil croisa le regard de Slorn, lexpression du Seigneur des Temptes se fit
meurtrire, signe vident que le temps des changes de politesse tait rvolu.
Vous allez devoir accorder plus dattention vos frquentations, Slorn.

Celui-ci croisa les bras.


Tant que je remplis mon contrat en fournissant la Ligue des Temptes en
lames veilles, je suis libre de poursuivre la ralisation de tous les projets
secondaires de mon choix. Ce sont les termes de notre accord.
Le Seigneur des Temptes ricana.
Je nautorise vos petits badinages avec cette chose que vous gardez dans la
montagne que parce que le Tisserand a russi convaincre ma dame que vous
seriez celui qui trouverait le remde linfestation des dmons. Cette gnrosit ne
sapplique pas au monstre domestique de Monpress. Il mest peut-tre interdit
dinterfrer avec les actions du voleur, mais cela ne signifie pas que je dois vous
regarder sans rien faire lui vendre de quoi dissimuler le dmon notre vue.
Ainsi le Seigneur des Temptes avait t tenu lcart dEli par la Bergre. Slorn
avait souponn quelque chose de ce genre. Cela ne ressemblait pas la Ligue de
laisser une crature comme Nico en libert. Il dcida de garder linformation de ct
en vue dun usage ultrieur.
Je nai fait que donner Eli un manteau en remplacement de celui que la fille
avait fichu en lair, rpondit-il. Ne me dites pas que vous vouliez que le dmon
terrorise les campagnes et sme la panique ?
pargnez-moi vos sarcasmes, gronda le Seigneur des Temptes. Et sachez
ceci, Faonneur : les choses ne se poursuivront pas ainsi trs longtemps. Pensezvous que ce gamin soit le premier favori de ma dame ? Ou son dernier ? Le
moment viendra, trs bientt, o la Bergre se lassera des pitreries de Monpress. Je
vous suggre de rflchir intensment qui fera lobjet de votre loyaut lorsque ce
jour viendra.
Quand ce jour viendra, rpondit Slorn en prononant chaque mot, je sais
exactement ce que je ferai.
Bien, dit le Seigneur des Temptes. La Ligue des Temptes existe depuis les
dbuts du monde et vous tes lun des meilleurs fabricants darmes que nous ayons
eu. Ce serait vraiment dommage de vous perdre.
Il plongea son regard dur dans celui de Slorn avant dajouter :
Dommage mais pas insupportable. Suis-je bien clair ?
Slorn sourit.
Parfaitement clair.
lintrieur de la maison, Pele alluma les lampes dun mouvement de la main
tout en prenant le chemin de latelier de son pre. peine avait-elle referm la porte

dentre que lhomme qui la suivait stait mis dbiter des propos bravaches dune
voix de stentor.
Alors, tu es quoi pour lhomme-ours ? demanda-t-il en la collant de trop prs.
Sa servante ? Son amante ?
Son apprentie, rpondit-elle schement en le faisant entrer dans la tanire de
son pre.
Ah.
Elle vit quil souriait.
Tu mavais lair un peu trop dbraille pour une concubine, mais on est loin
de tout ici. Dailleurs, o est-ce quon est ? Le patron na rien voulu me dire.
Nous sommes dans le Tournebois, rpondit Pele qui sarrta devant la porte
de latelier. Cest tout ce que je peux vous dire. Lendroit o se trouve Slorn est un
secret au sein de la Ligue.
Elle ouvrit la porte et le conduisit lintrieur.
Je dois vous demander de ne toucher rien, dit-elle. Aucun esprit dans cet
atelier ne peut entrer en contact avec des mains extrieures sans la permission
expresse de Slorn.
Pourquoi voudrais-je tripoter ce bric--brac ? grogna Sted avec un coup dil
mprisant aux chutes issues du manteau de Nico. O est mon pe ?
Pele scarta dun pas pour dsigner la lame noire sur le mur. Sted se figea. Il
contemplait lpe, les yeux carquills.
Elle est magique ?
Pele se tourna son tour pour observer la lame dentele.
Elle est veille, rpondit-elle. Dans la mesure o vous tes sourd aux voix des
esprits, Slorn a conu la lame partir dun minerai dot dune personnalit trs
simple. Cette pe na quun dsir : dtruire tout ce qui se dresse devant elle. Ce
nest pas une arme trs sophistique mais on nous a assur quune lame franche et
directe fonctionnerait au mieux pour un homme de votre (Elle marqua un temps
darrt.) comptence.
Si Sted avait saisi linsulte, il nen laissa rien paratre. Il tendit avidement la main
vers la lame mais Pele saisit la poigne juste avant lui.
Comme je lai dit, on ne touche rien.
Elle soutint son regard courrouc.
Lpe ne vous connat pas, expliqua-t-elle. Elle se ferait une joie de vous

trancher la main. Avant que je ne puisse vous la remettre sans risque, il vous faudra
son nom.
Cela fit ricaner Sted.
Quoi, jai lair dun de ces dandys de duellistes ? Je me fous de donner des
noms mes pes.
Non, vous ne lui donnerez pas de nom, rpondit schement Pele. Il sagit
dune pe veille. Elle a son propre nom.
Avec un haltement deffort d au poids, Pele dcrocha prcautionneusement
lpe de son crochet. Comme chaque fois, elle ne put retenir une grimace face la
terrible soif de sang qui manait du mtal.
Voici Dunolg, lAvalanche de Fer, dit-elle en tournant la lame afin que le
manche soit point vers Sted.
Celui-ci sourit de toutes ses dents et saisit lpe dune main assure.
Un nom appropri, commenta la brute.
Il fendit lair de sa lame, titre dessai. Un geste un peu effrayant dans un espace
aussi rduit.
Elle me va, dit-il avec un hochement de tte. Oui, cette pe sera trs bien. On
abattra tout ce qui osera nous barrer la route. Je le sens.
Pele recula comme Sted brandissait de nouveau la lame. Son visage coutur de
cicatrices sillumina dune joie perverse tandis que lpe dentele tranchait dans le
vide. Larme sifflait chaque mouvement, le son rauque dune envie de violence
sans fin qui retournait lestomac de Pele. Pendant quelle aidait Slorn forger la
lame, elle navait pas russi imaginer le genre dhomme susceptible de se lier
une telle monstruosit. prsent que Sted attachait la lame dentele sa hanche
laide dune courroie de cuir tach de sang, elle regrettait davoir dcouvert quoi il
ressemblait.
Slorn et le Seigneur des Temptes patientaient en silence quand Sted et Pele
ressortirent de la maison. Sted parut sur le point de dire quelque chose propos de
sa nouvelle arme, quil arborait firement son ct, mais un regard sur le visage
de son matre suffit le faire taire. Sans un mot, il prit place ct du Seigneur des
Temptes. Une fois en position, le seigneur fit un geste de la main et, sans merci ni
au revoir, ils disparurent. Il ny eut pas dclair cette fois ; ils se fondirent
simplement dans lobscurit. Immdiatement, les nuages surnaturels repartirent vers
le sud aussi vite quils taient venus et la lumire du soleil rapparut sur la crte de
la falaise.
Ce nest quune fois la masse noire loin sur lhorizon que Slorn sautorisa

reprendre son souffle.


Pre ? demanda Pele dune voix douce. Est-ce bien de donner cette pe cet
homme ?
Le bien na plus rien y voir.
Slorn passa une main calleuse dans la fourrure entre ses oreilles.
Cest notre travail, Pele. Rien de plus. Allons-y.
Sur ces mots, il fit volte-face et retourna jusqu la maison. Pele soupira. Quand
son pre se comportait ainsi, il tait inutile de qumander des explications
supplmentaires. Elle se hta simplement de le rejoindre et monta lescalier bancal
alors que la maison sbrouait. peine tait-elle entre que la demeure se mit en
branle en direction du nord, vers les montagnes.

CHAPITRE 7
La tour de la Cour des Esprits ntait pas la seule construction grandiose de Zarin.
De lautre ct de la ville, une fois sur les hauteurs de la rive oppose du fleuve de
Chuteblanche, les btiments de bois et de pierre peints en blanc qui constituaient
lessentiel de la ville gagnaient nettement en lgance. Les routes se faisaient plus
abruptes en remontant la crte, zigzaguant dun ct puis de lautre jusqu atteindre
le point culminant de lchine rocheuse de la cit. L, perche comme un morceau
de corail sur une saillie de roche nue, slevait la citadelle de Chuteblanche,
forteresse des princes marchands du mme nom et demeure officielle de
lorganisation unique quils avaient fonde, le Conseil des Trnes. Lendroit, sans
tre aussi haut ni aussi magique que la tour blanche des Spirites, tait magnifique et
impressionnant.
Le chteau se tenait lcart de la ville, spar de la route escarpe par un long
pont qui enjambait une fissure naturelle de la falaise. Ainsi perche sur un
affleurement, la citadelle paraissait flotter dans les airs, vaste forteresse de murs
dune blancheur clatante et darches lances. Mais le plus tonnant restait les
clbres tours de Zarin. Il y en avait sept en tout, couronnant le donjon central, si
hautes quelles semblaient frler le ciel de leurs flches dor martel.
La grandiose citadelle servait surtout pater la galerie. Elle tait le symbole du
Conseil et ses sept tours saffichaient firement en relief sur chaque pice dor quil
produisait, mais lnorme bureaucratie du Conseil avait depuis longtemps quitt sa
forteresse dorigine pour rejoindre les manoirs et les quartiers commerciaux des
pentes environnantes. prsent, seuls vivaient au sein de la forteresse les membres
de la famille Chuteblanche de Zarin et les rares nobles qui daignaient assister en
personne aux crmonies du Conseil.
Au cinquime tage du donjon central de la citadelle, un lieu o tout tait aussi
luxueux que largent et le statut social lautorisaient, lun dentre eux prenait le th
dans ses appartements. Il sappelait Edward di Fellbro, duc de Gaol. Pour la plupart
des membres de la noblesse, en particulier ceux qui possdaient des terres aussi
riches que Gaol, une telle activit aurait requis la prsence dau moins trois
serviteurs. Et pourtant Edward tait seul. Il finissait tranquillement une assiette
modestement garnie de fruits et de pain sur le coin de son norme table de salle
manger, laquelle tait recouverte non dun festin de fruits exotiques et de friandises
mais de cartes.
Celles-ci taient soigneusement tales les unes ct des autres, des cartes de
toutes les rgions des royaumes du Conseil, de priodes et de styles varis.
Certaines taient anciennes et uses ; sur dautres lencre paraissait avoir peine eu

le temps de scher. Mais chacune tait annote du mme type de marques rouges et
mticuleuses. Parfois il sagissait de X, parfois de cercles ou de carrs, trs rarement
de triangles. Peu importait la forme, cela dit, les mmes inscriptions propres et
nettes saffichaient ct de chaque symbole : en gnral un nombre et une brve
description, et systmatiquement une date.
Le duc Edward scrutait attentivement les cartes. Il frona les sourcils de son
visage troit et porta sa tasse de th ses lvres avant de prendre conscience quelle
tait vide. Avec une grimace, il tendit sa tasse et une lgante thire monte sur
quatre pattes dargent sapprocha pour la remplir. La thire vibrait en se dplaant
et son couvercle ouvrag cliqueta doucement tandis quelle versait le th. Le duc la
foudroya du regard et le cliquetis cessa immdiatement. La thire retourna aussitt
sa place dans le service th avec un murmure dexcuses accompagn de
courbettes prudentes pour ne rien renverser.
Edward nen vit rien. Son attention stait dj reporte sur les cartes. Il passait
dun point un autre sans logique apparente. en juger par sa posture, il aurait pu
rester ainsi ternellement mais cet instant contemplatif fut interrompu quand
quelquun frappa la porte.
Entrez ! dit-il sans prendre la peine de dissimuler lagacement dans sa voix.
La porte souvrit et lun des pages du Conseil, habill de pied en cap de lune des
parures blanc et argent que Chuteblanche faisait porter ses serviteurs, savana
timidement dans la pice.
Le Spirite Hern est ici pour vous voir, mon seigneur, annona le garon aprs
une profonde rvrence.
Edward reposa sa fourchette et carta son assiette.
Quil vienne.
Le garon recula et linvit du duc fit son entre dans la pice. Faire son entre
tait lexpression approprie. Edward navait jamais rencontr personne daussi
proccup par son apparence. Le Spirite avait revtu ses vtements dapparat, un
manteau vert ajust couvert de broderies bleu et argent rappelant des plumes de
paon et dont les longues manches aux larges manchettes recouvraient partiellement
les bagues serties dnormes pierres prcieuses du magicien. Celui-ci se laissa
tomber sur une mridienne moelleuse prs de la fentre pendant que le garon
refermait la porte.
Edward, je jurerais que vos quartiers deviennent plus petits chacune de vos
visites Zarin. Et ils vous ont log au cinquime tage, cette fois, avec tous ces
escaliers.

Il sortit un mouchoir et essuya son visage rougi par leffort avant de poursuivre :
Cest intolrable. Je ne comprends pas pourquoi vous ne prenez pas
simplement une maison en ville comme tout le monde.
Je ne vois pas lintrt de ce genre de dpense inutile, rpondit le duc dun ton
sec. De plus, la part de mes cotisations au Conseil qui couvre ces appartements est
dj trop chre. Un homme riche ne le reste pas longtemps sil se laisse aller des
dpenses superflues.
Cest ce que vous aimez rpter, dit Hern.
Il prleva une tasse th dans le service et la tendit vers la thire nerveuse pour
quelle la lui remplisse. Puis il dsigna du menton les cartes tales sur la table.
Sur quoi travaillez-vous ? senquit-il. Vous prvoyez dtendre vos terres ?
Vous allez vous emparer des royaumes du Conseil ?
Absolument pas, rpondit le duc. a nen vaudrait pas la peine.
Alors quoi servent ces cartes ?
Le Spirite semblait captiv par la question, preuve indniable quil essayait
simplement de mettre Edward laise et de le faire parler. chaque visite, le mme
rituel se rptait et Edward avait depuis longtemps compris quil tait plus simple de
laisser faire plutt que dessayer de forcer le Spirite en venir directement au fait.
Par ailleurs, cela faisait longtemps quil navait pas expliqu son systme. Or,
lexpliquer dautres tait un exercice utile pour dcouvrir dventuels dfauts dans
son excution.
Il se pencha en avant et tendit le bras pour toucher du doigt lune des marques
rouges sur la carte devant lui.
Il sagit des dplacements dEli Monpress.
Hern cligna des paupires, surpris.
Le voleur ?
Vous connaissez un autre Monpress ? rtorqua Edward, acerbe. Cest vous qui
avez pos la question, alors soyez attentif. Chacune de ces marques rouges indique
un endroit o il a t actif depuis sa premire apparition il y a cinq ans.
Il dplaa son doigt au-dessus des cartes sans les toucher et traa un chemin entre
les inscriptions.
Les X sont des vols confirms, les cercles des incidents non confirms dont je
le crois responsable et les carrs des crimes attribus Monpress mais qui mon
avis nont rien voir avec lui.
Et comment pouvez-vous en juger ? demanda Hern tout en soufflant sur son

th.
La question faisait plaisir Edward. Il apprciait chaque occasion dexposer sa
logique.
Je recherche un mode de comportement. Tous les hommes ont une faon de
faire qui leur est propre. Cest la nature humaine, mme pour quelquun comme
Monpress, connu pour son imprvisibilit. Regardez ici.
Il dplaa son doigt jusquau X le plus proche, loin au sud de Zarin, qui
recouvrait le point reprsentant la cit dsertique dAmit.
Le premier crime de Monpress que nous connaissons a eu lieu ici, le vol de la
rcompense en liquide prpare par le comte dAmit pour la course des dunes
annuelle. Il a galement vol le cheval vainqueur, quil a utilis pour senfuir.
Son doigt remonta le long de plusieurs cartes en direction du nord, tout en haut
des royaumes du Conseil.
On le retrouve ensuite, des mois aprs, cet endroit.
Il tapota le X rouge perdu sur une zone vierge de la carte, quelque part dans les
terres sauvages entre le royaume de Jenet et celui de Favol.
Il a organis une embuscade pour la procession nuptiale de la princesse de
Jenet et a drob toute sa dot, y compris presque quatre-vingts livres de lingots
dor, cinquante chevaux, une centaine de ttes de btail et tous les bijoux de mariage
de la promise.
Jen ai entendu parler, dclara Hern en riant. Daprs le rcit quon men a fait,
il aurait agi tout seul, mais il a forcment
Je pense que ctait le cas, affirma le duc. Avant que le bretteur et la fille
napparaissent dans le paysage il y a un peu plus dun an, Monpress agissait
toujours seul. En ce qui concerne la princesse de Jenet, des tmoins affirment quil
a convaincu la route elle-mme de changer son trac pour conduire toute la
procession au sein dun bourbier dans lequel il se baladait comme sur la terre
ferme, parat-il.
Hern agita sa main couverte de pierreries dans un geste de scepticisme.
Allons, cest impossible. Je dispose de deux esprits de la terre de premier
ordre, et mme moi je ne pourrais pas convaincre une route entire de se dplacer.
Edward haussa les sourcils tout en mettant cette information de ct pour plus
tard.
Eh bien, quelle que soit la manire dont il sy est pris, lhistoire de la route
correspond au comportement type de Monpress.

Cest--dire ? demanda Hern en sirotant son th.


Le duc lui dcocha un regard inexpressif. Mme sil feignait dtre intress, Hern
ne pouvait tout de mme pas tre aussi bouch.
Regardez son historique, dit-il avec lenteur. Les crimes de Monpress sont des
vols, mais toujours de grande ampleur, le plus souvent lencontre de la noblesse.
Il ny a jamais de violence, sauf sil sagit pour lui de se dfendre, et on na
gnralement aucun doute quand lidentit du malfaiteur.
Vous voulez parler de sa carte de visite, dit Hern.
Exactement.
Edward tendit la main et dfit la petite pile de cartes blanches quil avait
punaises au sommet de son assemblage de cartes. Elles faisaient toutes peu prs
la mme taille et, si certaines taient constitues dun papier meilleur march que les
autres, toutes se ressemblaient : une carte blanche dcore en son centre dun M
cursif et lgant.
Les premires taient crites la main, fit remarquer le duc.
Il fit rapidement dfiler les cartes entre ses mains, en prenant soin de ne pas en
modifier lordre.
Puis, aprs son troisime crime, une fois la prime pour sa capture monte
cinq cents talons-or, elles deviennent imprimes. Les premires restent bon
march, mais depuis deux ans il utilise des papiers de qualit, quoique jamais deux
fois le mme.
Le duc sourit et tassa les cartes sur la table pour que la pile soit bien aligne.
Car, voyez-vous, Monpress est vaniteux. Il a besoin dattirer lattention. Cest
comme a que lon peut reprer un crime dont il nest pas le vritable auteur.
Il carta les bras au-dessus des cartes et posa les doigts sur lun des carrs rouges
au nord de Zarin.
Ici, par exemple. Il y a deux ans, quelquun sest introduit dans la demeure
dun agent de change, en tuant lun de ses apprentis au passage. Le voleur a laiss
une carte de visite faon Monpress et les autorits navaient besoin de rien dautre.
Cependant, quiconque a pass un tant soit peu de temps tudier Monpress saurait
que le coupable, quel quil soit, nest pas Eli. Pour commencer, le bureau de cet
agent de change est une trop petite cible. Ensuite, le meurtre de lapprenti ne lui
ressemble absolument pas. Mais le vritable indicateur, cest le manque de style.
Cest un crime trop simple, dnu de sophistication, dinventivit. Pour moi, cest
suffisant pour innocenter Monpress dans cette histoire.

Impressionnant, dit Hern de manire plutt convaincante. Vous avez


lintention dapporter tous ces lments au Bureau des Primes ? Histoire que le
Conseil vous doive une petite faveur ? Les royaumes du nord vous en veulent
encore davoir augment le page de votre fleuve lanne dernire.
Jai calcul le prix du page en me basant sur les dommages que leurs
capitaines de pniche ivrognes et irresponsables infligent mes quais, rtorqua le
duc. Sils ont un problme avec a, ils sont libres de me rembourser directement ou
dembaucher de meilleurs capitaines. Quant Eli, poursuivit-il en replaant les
cartes de visite, jamais je nenvisagerais de transmettre mes dcouvertes un groupe
aussi dsorganis et inefficace que le Bureau des Primes du Conseil. Sils croient
pouvoir se dbarrasser dun problme si complexe et plein de nuances que
Monpress simplement en augmentant la rcompense, alors ils mritent la faon dont
il les balade depuis des annes.
Hern le regardait dun air entendu par-dessus sa tasse de th.
Alors vous prvoyez de remporter personnellement la rcompense ? Je
nimaginais pas que cinquante-cinq mille talons-or reprsentaient une somme
suffisante pour intresser un homme aussi fortun que vous.
vitez donc de faire des suppositions quant mes intrts, rpondit le duc en
sappuyant contre son dossier. Seul un imbcile courte vue se croit assez riche
pour ne pas saisir les occasions qui se prsentent.
Hern se redressa et reposa sa tasse de th.
Comme cest intressant de vous entendre dire cela. Il se trouve quune
nouvelle opportunit vient de se prsenter moi.
Le duc sourit et valua mentalement le rythme de Hern. Cinq minutes entre son
arrive et le moment o il se dcidait aborder le vritable objet de sa prsence.
Plus rapide que dhabitude. Il devait avoir quelque chose dimportant en ligne de
mire.
Combien ? demanda-t-il en tapotant deux doigts lun contre lautre.
Hern parut interdit.
Edward, quest-ce qui vous fait penser ?
Le duc de Gaol lui lana un regard sans ambigut.
Combien, Hern ?
Le Spirite croisa les jambes et tendit les bras sur le dossier du canap.
Dix mille talons-or, rpondit-il.
Comme le duc le gratifiait dun regard incrdule, il se contenta de hausser les

paules.
Vous mavez pos la question, jy rponds. Il sagit dune occasion rare,
Edward. Vous vous souvenez de ce que je vous ai dit il y a quelques jours sur le fait
de forcer Banage exiler son apprentie vers une tour ? Eh bien la fille sest montre
encore plus digne de sa rputation que je ne lavais imagin et a refus tout net la
proposition. Par chance, je lai appris avant le procs et jai pu la faire condamner
pour trahison cet aprs-midi mme.
On dirait que cest rgl, commenta le duc. Pourquoi avez-vous besoin de
mon argent ?
Hern prit une longue gorge de th avant de rpondre.
Eh bien, une condamnation pour trahison est une affaire srieuse, Edward, en
particulier pour une fille aussi prometteuse et protge que la chouchoute de
Banage. Tout sest pass trs vite et jai d faire quelques promesses la nuit passe
pour massurer du rsultat.
Je vois, souffla le duc. Et ces promesses valent dix mille talons-or ?
Quest-il arriv aux mille que je vous ai remis le mois dernier ?
Envols, rpondit Hern avec un haussement dpaules. Comment croyez-vous
que jaie rassembl les signatures pour la faire accuser ? Quils soient Gardiens de
Tour ou apprentis, tous les Spirites sont obsds par le devoir, si bien quil est
toujours trs coteux de leur faire faire quoi que ce soit. Franchement, Edward, ce
procs ne vous aura pas cot si cher. tout autre moment, il aurait facilement
fallu dpenser le double pour mettre la favorite de Banage en difficult. Mais cette
affaire en Mellinor est un tel fiasco ! Les gens taient dj tous effrays et dsireux
de trouver quelquun blmer. Quel meilleur coupable que la fille au centre de
laction ?
Et quel rapport tout cela a-t-il avec moi ? voulut savoir le duc. Pour linstant,
je nentends que les habituelles histoires politiques des Spirites et en matire de
politique jai dj suffisamment de problmes grer. Pourquoi devrais-je vous
donner dix mille talons-or de plus pour financer de nouvelles manuvres ?
Les yeux de Hern strcirent.
Ne jouez pas les radins avec moi, Fellbro. Tout cela joue en votre faveur
autant quen la mienne. Cela fait maintenant quinze ans que je suis le Gardien de
Tour de Gaol et depuis quinze ans je maintiens les idalistes comme Banage lcart
de vos terres. Inutile de revenir sur ce qui se passerait si une enqute tait diligente
sur Gaol, mais vous seriez tonn de la rapidit avec laquelle la politique de nonintervention de la Cour des Esprits auprs des nations souveraines peut disparatre

sils jugent que la cause en vaut la peine. Une telle enqute pourrait se rvler trs
problmatique sils salliaient vos ennemis au sein du Conseil, lesquels seraient
ravis de voir un retour aux tarifs et aux rglements laxistes de lpoque de votre
pre. Cela fait maintenant des annes que je travaille darrache-pied pour prserver
vos secrets, en ne demandant quune petite contribution financire en change de
mes efforts pour rformer la Cour. Dix mille pices dor ne constituent quun peu
dargent de poche pour un homme tel que vous. Nous le savons tous les deux, alors
nallez pas prtendre que je suis draisonnable, sans quoi je risque bien de me
rappeler soudain certaines choses que vous prfreriez que jignore propos de
Gaol.
Edward gratifia le Spirite dun regard cur. Pourtant, lhomme navait pas tort,
et cela faisait un moment quil navait rien prlev dans le budget de Gaol ddi la
gestion de la Cour des Esprits.
tes-vous certain que dix mille talons-or achteront le rsultat voulu ?
Absolument, rpondit Hern. Miranda Lyonette tait lun des piliers de Banage
au sein de la Cour. Ce nest un secret pour personne quil la formait pour prendre
sa relve. dfaut de pouvoir nous attaquer directement Etmon, abattre cette fille
est le meilleur moyen de lui causer du tort. Mme si elle est parvenue fuir Zarin
avant que sa sentence ne puisse tre excute, laffaire est dans le sac.
Elle sest chappe ? demanda le duc, sourcils froncs. Vous vous tes montr
imprudent, Hern.
Aucune importance, affirma celui-ci en secouant la tte. Elle ne pourra pas
fuir ternellement et, quoi quil arrive, sa rputation est fichue. Elle ne travaillera
plus jamais en tant que Spirite et Banage se retrouve seul et perdu, priv dune
apprentie quil aimait comme sa fille. Le vieillard saffaiblit petit petit. Bientt,
avec assez dargent et de pression, les dgts seront irrversibles. Nous allons lui
faire perdre le contrle de la Cour et je naurai alors plus qu me trouver au bon
endroit au bon moment avec les bons leviers exercer. Alors la Cour des Esprits
sera moi et par extension et dans une mesure raisonnable vous.
Il avait termin avec un sourire que le duc jugea trop sr de lui. Utiliser largent
pour faire pencher la balance en sa faveur tait une chose, mais prtendre acheter
les gens pour agir contre leur conscience en tait une autre. Ce genre de situation
pouvait aisment devenir incontrlable. Il nen restait pas moins quil avait
demand Hern comme Gardien de Tour prcisment parce que celui-ci savait
manipuler la Cour des Esprits. Sil ne lui faisait plus confiance prsent, il perdrait
bien plus que dix mille pices dor.
Une dernire question, annona prudemment le duc. Cette Miranda Lyonette,

cest celle que la Cour des Esprits avait dpche en Mellinor sur les traces de
Monpress, nest-ce pas ?
Oui, confirma Hern. Son chec sur place est lorigine du ptrin dans lequel
elle se trouve aujourdhui.
Le duc hocha la tte.
Et pensez-vous que la Cour des Esprits enverra quelquun dautre sur la piste
dEli avant que cette histoire soit rgle ?
Non. Je pense que la Cour a eu sa dose de problmes avec Monpress pour le
moment.
Le duc Edward acquiesa dun air absent, les yeux baisss vers ses cartes.
Voil qui tombe bien
Il releva la tte vers Hern.
Je ferai envoyer chez vous une note pour les dix mille talons-or aprs avoir
averti mon chancelier. Il vous assistera comme dhabitude pour rcuprer largent
depuis mes comptes zarinois. Et sil vous en faut plus, Hern, ne prenez pas la peine
de venir jusquici. Envoyez simplement une lettre avec la liste des raisons justifiant
la dpense. Cette faon de toujours tourner autour du pot est inefficace.
ces mots, Hern ne put sempcher dcarquiller les yeux. Mais il ne se dpartit
pas de son sourire et se leva dans un grand mouvement tourbillonnant.
Jai eu grand plaisir discuter avec vous moi aussi, mon seigneur, dit-il.
Envoyez-moi le page en sortant, rpondit simplement le duc.
Il avait dj la main tendue vers une liasse de feuilles blanches et un encrier poss
sur son bureau. Hern lui lana un regard noir mais le duc tait trop occup couvrir
le papier de son criture nette et efficace. Grimaant lide dtre ainsi trait
comme un valet, Hern quitta les appartements du duc dun pas rapide, agrippa le
premier page quil croisa et propulsa le garon vers la porte avant quelle nait eu le
temps de se refermer.
Clignant des yeux sous leffet de la confusion, lenfant tituba lintrieur du
salon. Il lui fallut quelques secondes pour se reprendre et effectuer la rvrence
attendue.
Le duc tait en train de plier la note en trois et ne releva pas la tte.
Toi. Apporte ceci limprimeur de la rue de la Petite-Pagaille. Remets-la au
Matre Scribe Phelps et lui seul. Dis-lui que des circonstances imprvues
ncessitent une acclration de ma commande et quil devra disposer des quantits
mentionnes sur cette note pour la distribution aux endroits inscrits ct dici

demain matin. Rpte.


Imprimeur, rue de la Petite-Pagaille, Matre Scribe Phelps, rpta le garon
avec la bonne mmoire dun page entran faire face ce genre de requte. Je dois
lui dire que des circonstances imprvues ncessitent une acclration de votre
commande et quil devra disposer de ces quantits pour distribution aux endroits
inscrits ct dici demain matin.
Le duc lui tendit la note plie sans un mot de remerciement et le garon sortit en
se prenant souhaiter que, mme une seule fois, le duc se donne la peine de
rcompenser ce genre dexploit de mmorisation. Le vieil avare nen faisait jamais
rien et ctait en partie la raison pour laquelle les princes marchands de
Chuteblanche lui facturaient le double du prix normal pour ses appartements.
Une fois le page sorti, le duc resta seul sa table, occup rviser mentalement
chaque tape de son plan. Il le faisait souvent car il prenait beaucoup de plaisir
approfondir les choses.
Phelps regimberait lide de devoir imprimer et empaqueter des milliers
daffichettes en une nuit. Mais quiconque vise le succs doit apprendre saisir les
occasions lorsquelles se prsentent. Lintrt de la Cour envers Monpress avait
jusqualors constitu le dernier lment incontrlable. Sils suspendaient leur
enqute la suite des vnements en Mellinor, le moment tait venu de passer
laction. Laristocrate se sentait nerveux lide dacclrer les choses mais il jugula
ce sentiment. Cette apprhension provenait sans doute de sa prsence Zarin, o
tout tait chaotique et dsordonn. Dans une semaine, il aurait rgl toutes ses
affaires sur place et repris la route de Gaol, o tout tait en ordre, sous contrle,
parfait.
Le simple fait dy penser lui mit le sourire aux lvres et il baissa la main pour
saisir sa tasse de th. La thire ambulante lavait dj remplie avant de reprendre
discrtement sa place. Le duc sapprocha des hautes fentres pour regarder Hern
grimper dans un prtentieux carrosse au centre de la petite cour en contrebas.
Derrire lui, le page se htait vers les portes, la lettre la main. Oui, tout se passait
sans anicroches, songea le duc. Si les imprimeurs faisaient ce pourquoi ils taient
pays, alors le lendemain le filet tiss partir de tout ce quil avait appris durant ces
annes passes suivre Monpress serait enfin tendu. Il naurait alors plus qu
attendre que le voleur morde lhameon, aprs quoi mme un individu aussi
anarchique quEli Monpress serait forc de respecter lordre des choses.
La joie que lui procurait cette ide lhabita tout le reste de la journe et, sil mena
des ngociations particulirement dures durant ses runions de laprs-midi,
personne ne fut vraiment surpris. Il sagissait, aprs tout, du duc de Gaol.

CHAPITRE 8
Au bas des montagnes accueillant les bois de Slorn, l o les reliefs
saplanissaient en un paysage de petites collines et de cours deau aux nombreuses
ramifications, nichait la ville de Goin, blottie entre deux rives boueuses. Mme si ce
ntait gure plus quun avant-poste frontalier envahi par la vgtation, deux
nations en avaient revendiqu la proprit. Ni lune ni lautre ne se souciait
vraiment de lendroit, laissant ses rues de terre dtrempe aux trappeurs et aux
bcherons qui vivaient l. Il sagissait de lun de ces avant-postes agits au milieu
de nulle part o la loi, ou ce quil en restait, fermait les yeux sur tout ce qui ntait
pas directement dirig contre elle. Exactement ce quapprciait Eli.
Alors, je navais pas raison de vous dire quil tait inutile de monter un
campement et dattendre demain matin pour venir ici ? demanda-t-il en entamant
dun pas tranquille les dernires centaines de mtres de la piste descendant des
montagnes.
Je ne vois toujours pas pourquoi tu voulais venir ici, rpondit Josef. Je suis
pass par Goin il y a deux ans la poursuite de Met Skark, le duelliste assassin.
Ctait dj un repaire miteux de voyous lpoque et Met tait loin dtre aussi bon
que ce que sa mise prix laissait croire Cela dit, ajouta-t-il avec un sourire
enthousiaste, Goin ma quand mme valu de belles bagarres de bar une fois les
habitants trop saouls pour remarquer le Cur. Je nen ai donc pas que des mauvais
souvenirs.
Eli coula un regard en biais vers lnorme poigne enveloppe de tissu qui
dpassait derrire les paules de Josef.
Jai du mal imaginer quon puisse tre ivre ce point.
Lalcool quils brassent dans ces montagnes est plutt costaud, lcha Josef
avec un petit rire. Ce nest pas pour rien quils appellent a le poison du Nord .
Goin tait entoure dun haut mur de troncs fendus et taills en pointe plants
dans la boue paisse. Le portail nord tait ferm lorsquils y parvinrent mais la porte
de garde tait grande ouverte.
Voil qui est contraire au principe mme de lrection dun portail, remarqua
Eli.
Il fit un pas de ct comme Josef et Nico se penchaient pour passer le seuil. Le
bretteur secoua la tte.
Difficile de leur reprocher de sen moquer.
Eli soupira ; le guerrier navait pas tort. Derrire la palissade, la ville formait un

labyrinthe de bois et de pierre, de rues de terre battue, de torches vacillantes, de


paille crasseuse, divrognes la carrure paisse et dodeurs dgotantes. Loin de
constituer une cible de choix, mme pour les moins regardants des bandits.
La civilisation, enfin ! marmonna le voleur, un mouchoir plaqu sur le visage.
Par ici.
Il les guida vers les profondeurs de la ville, enjambant autant divrognes quil
esquiva de bagarres, tournant dans une rue ou dans une autre de manire
apparemment alatoire jusqu sarrter devant une petite btisse dlabre. Il ny
avait aucune indication, rien pour la distinguer de la dizaine dautres maisons en
ruine tout autour. Josef scruta lendroit dun il suspicieux mais Eli lissa son
manteau sur sa poitrine, se recoiffa puis savana pour frapper doucement la porte
de bois branlante.
Il dut recommencer avant que le panneau ne sentrouvre et quune main ne
jaillisse au-dehors, paume vers le haut. Dun geste vif, Eli produisit une pice dor
quil dposa au creux de la paume. Ctait apparemment suffisant car la porte
souvrit en grand et un homme large dpaules vtu dune chemise de bcheron et
dun pantalon en cuir leur fit signe dentrer.
Asseyez-vous, dit-il en dsignant un banc couvert de fourrure. Je vais
chercher la courtire.
Eli sourit et sassit. Josef, par contre, nen fit rien. Il sappuya contre le mur prs
de la porte, les bras croiss sur sa poitrine. Nico resta juste ct de lui ; ses yeux
taient trangement lumineux sous le vaste capuchon de son nouveau manteau.
Le costaud qui les avait accueillis disparut par une petite porte larrire de la
maison, laissant ses invits seuls dans la minuscule pice. Il y faisait
dsagrablement chaud du fait de la prsence dun pole rougeoyant dans un coin et
une odeur poussireuse flottait sur les lieux.
Lhomme ne tarda pas revenir, accompagn dune grande femme mince
habille dun pantalon dhomme et dun pais manteau de laine. Sa chevelure
grisonnante tait rassemble en un chignon serr sur larrire du crne. Elle
sinstalla sur un tabouret prs du pole et plongea son regard dans celui dEli tandis
que lhomme se postait derrire elle.
Le prix est de cinq talons-or par question, dit-elle.
a fait un peu cher, fit remarquer Eli. Cest plutt un, dhabitude.
En ville, peut-tre, lana la femme en ricanant. Mais dans un endroit si recul,
les clients sont rares. Et il faut bien que je mange. Par ailleurs, on ne paye pas le
portier avec de lor quand on cherche faire des conomies.

Cinq talons-or, alors, sourit Eli en faisant tournoyer la pice dans sa main.
Mais je mattends recevoir ce pourquoi je paye.
Vous ne serez pas du, affirma la femme en empochant largent. Je suis une
courtire reconnue. Vous aurez ce que nous avons de meilleur. prsent, quelle est
la question ?
Eli se pencha vers elle.
Jai besoin de connatre lemplacement et le nom du propritaire de chacune
des lames de Fenzetti encore existantes.
La femme frona les sourcils.
Fenzetti ? Vous voulez parler des pes ?
Eli opina du chef.
Une question difficile, fit remarquer la femme en pianotant sur ses genoux.
Une chance pour vous que jaie annonc mon prix lavance. Revenez dans une
heure.
Pas de souci, rpondit Eli avec un sourire. Nous attendrons ici.
Ni la femme ni le garde ne parurent sen rjouir. Mais Eli tait dsormais un client
et il avait pay ; ils restrent silencieux. La femme se leva et retourna dans la pice
du fond. Lhomme se posta devant la porte quelle avait emprunte. Il surveillait
Josef comme un faucon sa proie.
Eli stait mis farfouiller dans ses poches.
Eh bien, inutile de vous montrer hostile, messire Garde, dit-il. Et si vous
faisiez une petite partie avec nous ? ajouta le voleur en exhibant un paquet de cartes
de Dagodo. En pariant pour le plaisir, videmment.
Le garde lui lana un regard noir en guise de rponse, mais Eli lui avait dj
distribu ses cartes, dont un allchant roi retourn face visible. Voyant cela,
lexpression de lhomme darmes changea brusquement et il se rapprocha pour
ramasser ses cartes.
Au terme de cinq manches remportes, lhomme stait pris de sympathie pour
les trois compagnons. Il tait mme si enthousiaste quil remarqua peine que sa
chance dclinait de manire constante aprs sa srie de victoires initiales. Eli
sassurait du rythme des parties et lui posait des questions innocentes qui
dtournaient son attention des cartes, lesquelles taient de moins en moins bonnes.
Aux yeux de Josef, habitu aux tricheries dEli, il tait clair que le voleur ntait
qu moiti concentr sur le jeu. Il sintressait surtout la porte par laquelle la
femme avait disparu et aux sons tranges qui retentissaient de derrire le bois pais.

Le bruit tait difficile identifier. On aurait dit un vent marin, ou une srie de
bourrasques, et pourtant les torches derrire les petites vitres sales ne bougeaient
pas, brillant dun clat jaune et vif sans mme vaciller.
Presque exactement une heure plus tard, daprs les estimations de Josef, la porte
souvrit et la femme revint auprs deux. Mais cela faisait dj prs de quarante
minutes que le garde perdait et quatre des talons-or dEli avaient rintgr ses
poches. La courtire dcocha son compagnon un regard meurtrier et lhomme se
releva dun bond en abandonnant ses cartes pour venir se placer derrire elle (une
bonne chose pour lui : sa paire de chevaliers naurait jamais battu les trois reines
dEli). Eli se contenta de ranger son paquet de cartes avec un grand sourire avant de
se tourner pour entendre la rponse dsormais largement rembourse sa question.
Avec une expression amre, la femme ouvrit un petit cahier reliure de cuir.
Jai pu apprendre lemplacement de huit lames de Fenzetti, dit-elle. Vous
navez pas lair du genre vouloir en acheter une, aussi passerai-je rapidement sur
le fait quaucune nest vendre. Des huit que jai pu localiser, cinq sont en
possession de lImmortelle Impratrice.
Eli mit un bruit trangl.
LImmortelle Impratrice ? Vous ne pouviez pas commencer par un endroit
un peu plus accessible ? Genre le fond des ocans ?
Vous navez pay que pour connatre emplacements et propritaires, rpondit
la femme. Le fait quelles soient impossibles atteindre est votre problme.
Daccord, admit Eli avec un soupir. Bon, a en fait cinq hors de porte. Et les
trois autres ?
La femme fit courir son doigt sur la page.
Lune delles est entre les mains du roi de Sketti.
Sketti, Sketti, maugra Eli en tchant de se souvenir. Cest sur la cte sud,
non ?
Il sagit en fait dune le, rpondit la courtire avec un hochement de tte. Une
grande le dans la mer du Sud. quatre mois de Zarin par caravane et cinq par
bateau.
Eli grimaa puis lui fit signe de poursuivre. La femme tourna la page de son
cahier.
La rumeur parle dune dague de Fenzetti au sein de la grande horde de Del
Sem. On ne la pas vue depuis quatre-vingts ans, par contre, pas depuis que Rikard
le Drang sest montr la hauteur de son nom en distribuant les trsors familiaux

quiconque promettait de bannir le dmon quil imaginait vivre dans sa poitrine.


Alors cette arme pourrait tre nimporte o ? commenta Eli.
Son interlocutrice acquiesa et referma son cahier.
Je dirais que Sketti est la meilleure option pour vous. Voulez-vous acheter une
autre question ?
Pas si vite, rtorqua Eli. Vous avez dit quil existait huit lames connues. Et
vous nen avez mentionn que sept. O se trouve la dernire ?
Oh, souffla la femme. Celle-ci pourrait tout aussi bien se trouver au fond des
ocans, vu les chances que vous avez de mettre la main dessus. Elle est actuellement
en possession du duc de Gaol.
Eli lcha un sifflement apprciateur.
Gaol ? Il est cens tre plus riche que la plupart des pays pris ensemble. Et
rgne sur un petit duch aussi splendide quennuyeux comme sil sagissait de son
terrain de jeu personnel, daprs ce que jai entendu dire. En quoi la chose seraitelle impossible ?
Elle le regarda dun air incrdule.
Do sortez-vous ?
Puis elle se leva et se dirigea vers une petite armoire cale dans le coin de la
pice. On aurait dit une simple penderie, mais, lorsquelle louvrit, Eli vit que le
meuble tait rempli de papiers regroups dans de petites botes en bois
soigneusement tiquetes. Elle fouilla lintrieur pendant quelques instants puis
revint vers lui avec un parchemin enroul.
Jai du mal croire que vous ntes pas tomb sur lune de ces affiches, ditelle. Ils ont en mis dans chaque cit, ville et relais travers les royaumes du Conseil
durant la semaine coule. Le cot de limpression lui seul doit dj tre
astronomique.
Eli lui prit le document des mains et le droula. La feuille tait trs grande, deux
fois la taille des affichettes de mise prix, et couverte de caractres dimprimerie
tape--lil autour dune gravure reprsentant la plus incroyable forteresse quEli
ait jamais vue.
Edward di Fellbro, lit-il voix haute, duc de Gaol, vassal du royaume dArgo,
et bla bla bla.
Son regard parcourut linterminable liste de titres qui semblait toujours
accompagner le moindre individu dimportance, la recherche de lannonce
proprement dite.

Ah, nous y voil. Cest une annonce propos du nouveau bastion du duc.
Il fit signe Josef et Nico de sapprocher.
Regardez, l Cette nouvelle et impntrable forteresse, merveille
darchitecture moderne et de scurit btie sur une fondation rocheuse
impntrable, a t cre pour protger les inestimables trsors familiaux de sa
seigneurie, les fameux trsors de Gaol.
Eli balaya vivement du regard le reste du texte ; son sourire sagrandit chaque
phrase.
Par les Puissances, ricana-t-il, il y a trois paragraphes rien que sur lpaisseur
des murs !
Oui, acquiesa la courtire. Et le reste est lavenant. Les gens ont dabord
trouv a drle, le fait quil en fasse toute une histoire, jusque dans des endroits o
lon ignorait mme lexistence du duc de Gaol. Et puis, qui ferait de la publicit
pour une forteresse ? Mais on a cess de rire quand les rumeurs ont commenc
voquer ce quil a fait subir aux premiers voleurs quil a attraps. Parler de cruaut
serait en dessous de la vrit. Alors, moins que vous ne soyez Eli Monpress en
personne, joublierais cette cible-l. Aucune pe, Fenzetti ou non, ne justifie ce
genre de mission suicide. Restez-en Sketti.
Eli hocha la tte dun air pensif en enroulant laffiche sur elle-mme.
Je peux la garder ? demanda-t-il.
Daccord, rpondit la femme avec un haussement dpaules. Comme je lai
dit, il y en a partout. Je men procurerai une autre.
Je suis votre oblig, rpondit poliment Eli en se levant. Merci pour votre
rponse trs complte, damoiselle Courtire. Je ne manquerai pas de recommander
vos services.
Elle planta son regard dans le sien.
Il est de coutume de donner un pourboire, ajouta-t-elle. Surtout si lon tient
compte du fait que vous avez russi soutirer lessentiel de ma rmunration mon
idiot de garde.
Eli prit un air innocent mais elle haussa un sourcil.
Comme je vous lai dit, il me faut bien manger, et si vous ntes pas beau
joueur avec moi, je pourrais me trouver force dcrire aux propritaires de ces
pes.
Un argument convaincant, rpondit Eli.
Dans une srie de gestes vifs, il lana quatre pices dor travers les airs. La

femme les attrapa sans mal et le remercia dun hochement de tte tandis que le
voleur et ses compagnons passaient le seuil, pour sortir dans la nuit.
Eh bien, commenta Josef, quelques pas derrire Eli dans les rues troites,
ctait tonnamment informatif. Si javais su que les courtiers taient si utiles,
jaurais fait plus defforts pour en dgoter par le pass.
Ils sont partout pour qui sait o regarder, rpondit Eli.
Il fit tournoyer laffiche enroule entre ses doigts avant de poursuivre :
Il faut dire quils donnent les meilleurs rsultats quand on cherche un objet
physique. Ils sont moins dous pour la chasse lhomme. Je ne mattendais pas
une rponse aussi complte de la part de la courtire dun trou perdu comme Goin,
mais je naurais pas d douter. Les courtiers, o quils soient, savent toujours ce qui
se passe. Un jour, quand je mennuierai, je dcouvrirai comment ils font.
Bon, au moins on sait o on va, dit Josef. Je ne suis jamais all sur la cte sud,
mais il y a plusieurs pistes de talent du ct des les que jai toujours eu envie de
mettre lpreuve. a me semble tre une bonne occasion.
Josef, Josef, Josef, soupira Eli. Quest-ce que tu racontes ? On ne va pas
Sketti. Aucune chance pour que je passe la moiti dune anne descendre jusqu
la cte sud et fasse ensuite le chemin inverse, pour un projet qui au final ne va rien
rapporter.
Il se tourna vers Nico pour lui dcocher un grand sourire.
Sans vouloir toffenser, ma chre, mme ton manteau ne vaut pas a. Et puis,
pour quelles raisons laisserions-nous passer une opportunit comme celle-ci ?
lana-t-il en droulant laffiche, lair ravi.
Jen vois plusieurs crites en caractres dimprimerie, rpondit Josef pardessus son paule.
Regardez-moi a ! ricana Eli. Forteresse impntrable ? Impossible
infiltrer ? Scurise contre les voleurs ?
Il fit claquer le dos de sa main contre le parchemin.
Ceci, mes amis, est un authentique dfi ! Et je ne tourne jamais le dos un
dfi.
Ou un pige, grommela Josef. Voyons, Eli, rflchis. Quiconque dcide
dafficher une note qui vante ses fantastiques mesures de scurit cherche
forcment loigner les voleurs ou les attirer. Dans la mesure o il fait
placarder tout a dans des trous perdus des kilomtres de ses frontires, jopte
pour la seconde solution. Surtout quand lappt semble conu sur mesure pour un

clbre voleur dont la tte est mise prix pour une somme qui ferait vaciller un
royaume et qui est connu pour sattaquer des cibles impossibles. Par les
Puissances, il aurait pu se contenter daccrocher des bannires Bienvenue Eli ,
a aurait aussi bien fait laffaire.
Tu as peut-tre raison, admit Eli en roulant laffiche. Mais a rend les choses
plus irrsistibles encore. Et puis les terres du duc se trouvent en Argo. Cest--dire
une semaine peine dici si on se procure un moyen de transport. Mme si on se
contente daller jeter un coup dil pour dcider que cest impossible, nous
naurons pratiquement pas perdu de temps. Par ailleurs, si ce pige qui mest tendu
est aussi transparent que tu le penses, il y aura forcment des dizaines de chasseurs
de primes dans le coin. Et tu disais avoir envie dadversaires de valeur.
Je ne qualifierais pas la plupart des rebuts qui nous courent aprs
dadversaires de valeur, grommela Josef.
Son ton bourru ne parvenait cependant pas dissimuler tout fait son intrt.
videmment, ajouta-t-il quelques instants plus tard, on ne sait jamais quand
on va tomber sur un nouveau Coriano
On sest compris ! senthousiasma Eli on lui donnant une tape dans le dos.
Venez, allons nous chercher quelque chose manger, puis on tchera de mettre la
main sur un moyen de transport pour quitter la ville. Je ne sais pas pour vous, mais
moi jen ai vraiment ma claque de marcher.
Ni Josef ni Nico ny trouvrent redire et les trois compagnons partirent en qute
dune taverne dont les cuisines seraient encore ouvertes et dont le plancher ne serait
pas transform en ring improvis.
Trouver un vrai repas savra le plus difficile. Les tavernes de Goin taient la
hauteur de leur rputation de trous rats bruyants o la bire tait considre
comme de la nourriture et un nez cass comme la preuve dune bonne soire. Le
principe convenait Josef, qui samusa malmener quelques habitus au prtexte
de dgoter une table , mais Eli eut du mal trouver, sur lardoise des rares
endroits proposant manger, quelque chose qui ne soit pas une concoction de
viande, de gras et de poussire. Aprs plusieurs heures sanglantes et affames, les
prmices de laube se firent sentir et Eli finit par acheter un sac de pain de la veille
chez un boulanger qui venait juste douvrir son choppe.
Obtenir un moyen de transport savra nettement plus facile. La plupart des
garons dcurie taient saouls et les verrous des curies aussi vieux que rouills.
En cinq minutes peine, Eli se procura un chariot de marchand dapparence
respectable et un attelage de chevaux bruns solides mais banals pour le tracter.

Josef et Nico froncrent les sourcils en voyant les animaux. Les chevaux
constituaient toujours un risque. Ils taient trs sensibles aux menaces, en particulier
manant des dmons, et prompts la panique quand Nico sapprochait trop. Le
nouveau manteau fourni par Slorn fit toutefois des miracles : quand la jeune fille
escalada le sige du conducteur pour sinstaller larrire, les btes la remarqurent
peine.
Voil le genre de confort auquel je mhabituerais volontiers, fit remarquer Eli
en grimpant sa suite. Rappelez-moi de remercier de nouveau Slorn.
Ne te rjouis pas trop vite, lavertit Josef en sasseyant la place du
conducteur. Nous ne sommes pas encore partis.
Il souleva le Cur de la Guerre et le dposa en douceur dans le chariot. Puis il
dfit tous ses fourreaux et remit les lames Nico, une par une. Enfin, il remonta son
col et boutonna ses manches afin de dissimuler les cicatrices sur ses bras et sa
mchoire puis se vota au-dessus des chevaux, une expression irrite sur le visage.
Eli approuva dun geste du menton. Si ce ntait ltrange clat de vigilance dans ses
yeux, lui-mme aurait eu du mal reconnatre en Josef autre chose quun fermier
costaud et de mauvaise humeur.
Leur trajet jusqu lextrieur de la ville se droula sans encombre. Si les gardes
jugrent suspect quun chariot de marchand conduit la veille par une vieille femme
reparte entre les mains dun costaud maussade dune vingtaine dannes, un regard
aux paules massives de Josef suffit les convaincre que ce ntait pas trs
important.
Les compagnons roulrent en silence pendant une vingtaine de minutes avant
quEli ne tapote le bras du bretteur pour lui indiquer darrter le vhicule sur le
bord de la route.
Couvrez mes arrires, dit Eli en sautant terre. Je vais voir si je ne peux pas
acclrer un peu les choses.
Josef hocha la tte et sappuya contre le dossier de son sige. Il remit son col en
place et Nico entreprit de lui faire passer ses ceinturons de poignards pendant quEli
librait les chevaux de leur harnais pour les laisser libres de brouter les touffes
dherbe qui poussaient sur la route entre les ornires.
Et voil ! lana le voleur en abandonnant les harnais au sol. Soit ils
retrouveront le chemin de leur maison, soit une me mritante rcuprera de
nouveaux chevaux. Quon ne dise pas aprs a que je naide jamais mon prochain.
Un authentique serviteur du peuple, grogna Josef qui remettait ses pes au
fourreau. Et maintenant ?

Maintenant, dit Eli, on se met en route.


Il saccroupit prs de la roue avant droite et la tapota amicalement.
Bien le bonjour, lana-t-il dune voix joyeuse.
Pendant quelques instants, rien ne se produisit. Puis, lentement, la roue se mit
grincer comme elle se rveillait enfin.
En quoi ce jour serait-il bon ?
Eh bien, rpondit Eli avec un regard aux alentours, pour commencer, cest une
belle journe sche sur une route agrable et constante, lgrement en pente.
Difficile de trouver mieux, mon avis.
La roue oscilla sur son axe.
Cest parce que vous ntes pas ici bas vous faire tirer par ces btes
boiteuses, avancer si lentement que vous en avez de la mousse aux jointures, sans
parler de la boue quon vous balance matin, midi et soir. Il ny a pas de bon jour
quand on est dans lornire, vous pouvez me croire.
Ah, souffla Eli.
Il sexprimait mi-voix, afin dviter que les autres roues ne sveillent et ne
fassent capoter son plan.
Mais aujourdhui est un jour diffrent, mon amie, reprit-il. Car voyez-vous,
les chevaux ne sont plus l et jai un petit dfi vous proposer, si a vous intresse.
La roue se redressa, attentive.
Un dfi ? Quentendez-vous par l ?
Bon, vous voyez cette roue l-bas ? demanda le voleur en pointant du doigt la
roue avant gauche. Elle ma affirm linstant que vos meilleurs moments sont
derrire vous, que vous tes voile et quelle vous battrait la course nimporte
quel jour de lanne.
De fureur, la roue se mit grincer.
Ah, elle a dit a ? Vraiment ? Tout juste pose lhiver dernier et dj prte
prendre ma place, hein ? Eh bien, je suis aussi solide que nimporte quelle roue au
monde et si elle veut me dfier, dites-lui quelle na qu y aller. Je soutiendrai le
rythme de tous les chevaux quelle voudra !
Eli secoua la tte.
Oh ! On ne parle plus de chevaux, chre amie. Cest une preuve sans
contraintes. Vous deux dans une course fond la caisse. Pas de chevaux, juste
vous, elle et la route grande ouverte. Une seule gagnante possible.

Lide parut faire hsiter la roue.


Pas de chevaux ? demanda-t-elle. Comment suis-je cense rouler, alors ?
Oh, cest trs simple, assura Eli. Vous navez qu pivoter vers lavant.
Quoi, vous voulez dire en descente ?
Oui, et en monte, rpondit Eli. Nimporte o ! Roulez, cest tout.
a, je ne sais pas, hsita la roue. La dernire fois que jai essay, je suis
tombe. Et je dteste les chutes.
Aucune inquitude avoir, affirma Eli. Le chariot vous gardera la verticale
et je serai sur le sige en tant quarbitre pour orienter la trajectoire. Quen pensezvous ? Prte faire la course ? prouver qui est la meilleure roue ?
La comptition ne sera pas trs rude, ricana la roue. Vous navez qu donner
le signal et je vous montrerai quelle vitesse un chariot devrait filer.
Excellent ! rpondit Eli en se relevant.
Il laissa la roue marmonner des menaces lintention de sa compagne dessieu et
se pencha vers Josef, pour lui glisser dans un murmure :
Je ne rveille que les deux de devant pour commencer. Quand elles auront
compris ce qui se passe, on changera les roues et on recommencera avec celles de
derrire.
Je nai aucune ide de ce que a signifie, mais daccord, acquiesa Josef.
Il remonta sur le sige ct passager avant dajouter :
vite quand mme de trop exciter le chariot. Le voyage sera long.
Pas tant que a quand jen aurai fini, assura Eli.
Il fit le tour du vhicule pour rejoindre la roue de gauche et recommencer
lopration.
Quelques minutes de chuchotements excits plus tard, le chariot tout entier se mit
trembler. Eli bondit la place du conducteur et sagrippa son sige.
Accrochez-vous ! lana-t-il Nico et Josef. Cest parti !
peine avait-il prononc ces mots que le chariot bondit vers lavant et slana
une vitesse folle sur la route envahie par la vgtation.
Josef se cramponna de toutes ses forces tandis que les arbres dfilaient sur les
cts et que le ciel dansait au-dessus de leurs ttes. Eli riait et criait des instructions
et des encouragements aux roues qui tournoyaient comme si leur existence en
dpendait en sinsultant copieusement lune lautre.
Tu ne crois pas que a manque de discrtion ? beugla Josef pour couvrir le

bruit des roues.


Pas du tout ! cria Eli en retour. a nest rien par rapport la faon dont
voyagent les Spirites. Avec un peu de chance, les gens penseront que nous sommes
des Faonneurs. Et personne nest assez bte pour sen prendre aux Faonneurs. Ils
voyagent rgulirement de cette manire, mme si leurs carrosses sans chevaux sont
beaucoup plus confortables que celui-ci, et nettement moins btes. Jamais je
naurais pu russir un coup pareil sur une uvre des Faonneurs. (Il poussa un
profond soupir.) Ah ! Jadore les esprits ordinaires et endormis. Ils sont tellement
ouverts la suggestion !
Josef le regarda dun air bahi mais Eli se contenta de sourire de toutes ses dents.
Quoi ? Inutile dagir avec lenteur et prudence quand ce nest pas ncessaire, si
? Arrte de tinquiter pour rien.
Josef avait une rponse toute trouve, mais lexprience lui souffla de ne pas
gcher sa salive. Le voleur nen ferait qu sa tte et cette faon de voyager tait
effectivement plus rapide. Il sinstalla aussi confortablement que possible dans le
vhicule bringuebalant. Il tira lun de ses couteaux de lancer ; au moins cette
priptie lui fournissait-elle loccasion de sentraner rattraper ses poignards dans
un environnement instable. Et Josef ntait pas du genre laisser passer une telle
occasion.
Depuis sa place larrire de la carriole, Nico regarda Josef faire tournoyer la
lame acre comme un rasoir et la rattraper dabord de la main droite puis de la
gauche. Derrire elle, la fort verdoyante dfilait toute allure alors quils
dvalaient la route en direction de Gaol.

CHAPITRE 9
Ils neurent intervertir les roues quune fois avant datteindre la frontire
dArgo. Les routes, peine plus que des pistes traces par les chariots qui
traversaient le nord des royaumes du Conseil, avaient t dsertes et tranquilles. Ils
navaient vu personne et, plus important encore, personne ne les avait vus.
Bon, cest assez logique, commenta Josef alors que le vhicule sarrtait,
fourbu, prs dun panneau marquant officiellement la frontire. Cette prtendue
route tait peine digne dy faire circuler des chvres !
Eli descendit, les membres raidis par le trajet.
Pourquoi la maintiendrait-on en tat ? demanda-t-il. Ce nest pas comme si
des gens fortuns passaient par l. Qui emprunterait une route troite au milieu de
nulle part alors que le Conseil a ouvert laccs aux voies deau ?
Il se pencha pour flatter les roues puises.
Cela dit, ajouta-t-il, traverser le nord des royaumes du Conseil en trois jours,
jaimerais bien voir un navire fluvial en faire autant.
Personne noserait nous accuser de voyager de faon ordinaire, commenta
Josef avec un haussement dpaules.
Il aida ensuite Nico descendre larrire avant de demander :
Le chariot peut reprendre la route ?
Non, dit Eli. Ces roues ont mrit un peu de repos. Aidez-moi donc. Aprs
tout, le moins que je puisse faire est de les librer.
Ils dtachrent donc les roues et les laissrent debout, appuyes contre les rochers
autour du chariot. Puis, aprs des adieux pleins de gratitude, Eli, Nico et Josef se
lancrent lassaut de la route mal entretenue menant vers Argos. Josef ouvrait la
voie, marchant dun pas rapide.
Bon. Et maintenant ? demanda-t-il.
Maintenant, direction Gaol, rpondit Eli qui avait sorti une carte de son sac.
Argo est divis en quatre duchs autonomes, chacun de la taille dun petit royaume.
Argo constitue en fait un rassemblement de royaumes, par opposition un endroit
comme Mellinor o un seul roi dcide de tout. Cest sans doute pour cela que ce fut
lune des premires nations majeures rejoindre le Conseil des Trnes : elle tait
dj habitue un gouvernement par comit. Bref, Gaol est le duch le plus au sud.
Il occupe lensemble de la valle du fleuve Fellbro juste avant quil ne se joigne la
Wellbro et que les deux perdent leur nom au profit du fleuve de Chuteblanche, l
o les eaux pntrent sur le territoire de Zarin. Cest en partie pour cette raison que

Gaol est si riche. Le fleuve Fellbro relie le coin nord-ouest des royaumes du Conseil
tout le reste. Le cours deau voit passer assez de navires commerciaux pour
satisfaire mme le plus avide des marchands et le moindre gain de bl qui traverse
Gaol fait lobjet dune taxe ou dune autre. Pour le moment, nous sommes en Eol, le
duch le plus au nord et le plus pauvre, si lon peut dire, dArgo. Toute lattention
est concentre sur le trafic fluvial, donc jimagine que si nous longeons la frontire
pied, nous devrions pouvoir entrer tranquillement dans Gaol, sans quon nous
pose de questions.
Josef lui dcocha un coup dil sceptique.
Simple comme bonjour, hein ?
Avec nous ? Jamais ! lana Eli en riant. Si nous parvenons rallier la capitale
de Gaol qui, jen ai peur, sappelle galement Gaol du fait des coutumes idiotes des
royaumes septentrionaux en matire de noms Enfin, si nous pouvons y entrer
sans nous attirer dennuis, nous rcuprerons lpe pour Slorn et serons repartis
dans une semaine au plus.
Une semaine ? rpta Josef. Tu avais dit que kidnapper le roi de Mellinor
prendrait une semaine
une ou deux catastrophes prs, rpondit Eli avec un haussement dpaules.
Le kidnapping tait une nouvelle discipline pour nous. Il tait logique que quelques
erreurs soient commises. Nous parlons cette fois dun bon vieux cambriolage et je
ne vois aucun Spirite aux alentours pour nous mettre des btons dans les roues.
Derrire lui, Nico et Josef changrent un regard qui en disait long. Mais ils ne
piprent mot et embotrent le pas au voleur en direction du sud et des vertes
collines dArgos.
Il leur fallut deux jours pour atteindre la frontire de Gaol, notamment parce quil
stait mis pleuvoir le deuxime jour. Ctait une pluie froide et pntrante
descendue des montagnes et elle rendait leur progression particulirement pnible.
Eli, tremp et boudeur, sa veste bleue resserre autour de lui, parlait rgulirement
de sarrter sans que cela change quoi que ce soit. Les forts montagnardes avaient
t abattues la frontire dArgo, laissant place des pturages pour les moutons.
Mais les terres taient pauvres et les fermes largement dissmines sur le territoire.
Ils passrent devant quelques-unes dentre elles, do schappaient des volutes de
fume voquant chaleur et bonne chair, mais les voyageurs ne sarrtrent pas. Eli
avait trop souvent eu affaire des paysans fouineurs et il avait retenu la leon.
Mme cette marche force sous une pluie battante ne linciterait pas frapper leur
porte.

Ce nest plus trs loin, dit le voleur.


Il avait inclin la tte afin que leau ait moins tendance lui dgouliner dans le
cou.
Cest ce que tu narrtes pas de rpter, fit remarquer Josef.
Le guerrier ne prtait pas plus attention la pluie que ne laurait fait un taureau et
il ne paraissait mme pas remarquer les gouttes qui roulaient sur lui. Nico soutenait
son allure, levant haut ses jambes fines afin que la boue ne saccumule pas sur ses
bottes. Eli marmonna quelque chose sur la difficult voyager en compagnie de
monstres et acclra le pas. Il faisait attention lendroit o il posait les pieds, de
manire ne pas perdre une botte au sein du bourbier qutait devenue la route.
Lexercice tait compliqu, assez pour quil ne remarque pas que ses compagnons
staient arrts et il heurte de plein fouet le dos de Josef.
Par les Puissances ! sexclama-t-il en titubant en arrire. Quoi encore ?
Josef se contenta de dsigner du menton la route devant eux. Eli plissa les yeux,
perplexe. Et puis, son tour, il vit. trois mtres environ devant eux, la pluie
cessait. La route se poursuivait, les collines taient toujours l, mais pas la pluie. Eli
sapprocha en pataugeant dans la boue jusqu se trouver au bord de lendroit o la
mto changeait brusquement. L, au milieu de la route, stendait une ligne
invisible. Dun ct, un temps froid, pluvieux, misrable ; de lautre, un beau soleil
au-dessus dune route sche.
Sourcils froncs, Eli se pencha en avant jusqu ce que son nez soit pratiquement
au contact de la barrire invisible sparant la pluie du soleil.
Eh bien, voil qui est trange, souffla-t-il mi-voix.
On peut le dire comme a, commenta Josef.
Eli leva la tte en arrire et contempla le ciel. La sparation semblait remonter
jusquaux cieux. Mme les nuages gris sarrtaient la limite, tourbillonnant les uns
contre les autres prs de la frontire comme sils heurtaient une paroi invisible.
Trs trange, rpta Eli.
Josef couvait le phnomne dun regard mfiant. Il naimait pas linexplicable.
Une ide de ce qui pourrait causer ce genre de choses ?
Eli pianota du bout des doigts sur son menton dgoulinant deau.
Eh bien, il pourrait sagir dune sorte daccord entre les esprits locaux. Mais
jen doute. Les esprits ont leurs propres luttes internes, et quelque chose daussi net
sent linterfrence humaine plein nez.
Josef se rembrunit.

Un magicien qui aime le soleil, alors ?


Cest ce que je dirais, rpondit Eli en passant lextrmit de sa botte sur la
ligne entre la zone sche et la zone humide.
Pas un Spirite, par contre. Ils considreraient ce genre de choses comme
disons, grossier. Ce nest pas du tout leur style.
Josef acquiesa et ils restrent quelques instants silencieux face lanomalie. Puis
Eli secoua la tte et reprit ses esprits.
Bon, inutile de boire la tasse quand ce nest pas ncessaire. Cest notre route,
alors autant cesser de nous faire du mouron et profiter du soleil.
Il slana dun pas vif, marquant peine une hsitation en passant la frontire
entre la pluie et le soleil. Le passage ne saccompagna daucune sensation
particulire, lexception de la chaleur bienvenue de lastre du jour sur ses paules
mouilles. De ce ct de la barrire, lair tait frais et lumineux et la route solide et
plate, un changement bienvenu par rapport au chemin boueux et plein dornires
sur lequel ils avaient volu pendant la journe.
Une fois tous au sec, ils secourent leurs vtements dtremps et sassirent dans
lherbe paisse du bord de la route pour vider leurs bottes pleines deau. prsent
que le soleil tait visible, il tait clair que laprs-midi touchait sa fin. Ils ne prirent
donc quun bref repos avant de repartir le long du chemin qui quittait les collines
pour une valle verdoyante.
Le paysage de ce ct de la pluie tait trs diffrent des collines broussailleuses
quils avaient traverses aprs avoir laiss le chariot derrire eux. Lherbe brune et
les affleurements rocheux avaient t remplacs par de longues ranges darbres
fruitiers et de verts pturages. La route tait bien entretenue, avec de petits murets
pour la sparer des terrains arables et pas une seule ornire dans la terre compacte.
Au loin, des fermes pittoresques de pierre grise et de bois blanchi la chaux se
nichaient entre les collines telles des poules dodues prtes pondre. Dlgants
chevaux paissaient dans les champs verdoyants tandis que des coqs aux queues
dun bleu profond se pavanaient sur les cltures blanches en poussant de temps
autre un cocorico vers le soleil dclinant.
Cest comme si on tait entrs dans une peinture, commenta Josef. Cottages
la tombe du jour, ou quelque chose du mme genre.
Eli pousseta ses vtements, lair vaguement embarrass. Dune manire gnrale,
il dtestait se salir, mais tre sale dans cet endroit lui faisait leffet dune insulte
envers sa bucolique perfection.
Cest marrant, javais dans lide que la province la plus riche des royaumes

du Conseil serait un peu moins pastorale que cela, dit-il.


Josef haussa les paules.
Mme les riches doivent manger.
Jespre seulement quil y aura des choses intressantes piquer par ici en
plus des Fenzetti. Je ne vois que de lherbe et du btail et je refuse de voler de
nouveau des chevaux. Sincrement, plus ils ont de la valeur et plus ils mordent fort
!
mon avis, tu nauras pas tinquiter de a, dit Josef. Voil la ville.
Relevant la tte, Eli vit que son compagnon avait raison. Au pied de la colline
quils venaient de gravir slevait une vaste et belle cit. Les btiments de pierre
grise aux toits rouges et pentus sagenaient en pts de maisons bien ordonns,
spars par de larges rues paves. Lagglomration tait cerne par une haute
muraille de pierre, mais celle-ci paraissait avoir plus vocation isoler la ville de la
campagne qu offrir une relle position de dfense.
Du ct oppos de la cit, un cours deau quenjambaient plusieurs ponts
scintillait dans la lumire du soir, ses berges occupes par de nombreux quais et
entrepts. Et, surplombant le fleuve depuis une saillie rocheuse tel un corbeau sur
son perchoir, se dressait la citadelle du duc.
Mme en labsence dillustration sur laffiche, Eli aurait reconnu la construction.
Parfaitement carre, avec de minuscules fentres et une faade noire, elle tait
radicalement diffrente des charmantes btisses qui lentouraient. Des gardes
patrouillaient sur le primtre, minuscules silhouettes revtues de hauberts
scintillants tenant en laisse des chiens massifs. Bien que la nuit ne soit pas encore
tombe, des torches taient allumes sur les parois de la citadelle et leur clat se
refltait dans les panneaux rflchissants sertis dans la pierre afin de ne laisser
aucune zone dombre. De telles prcautions paraissaient toutefois assez inutiles.
Mme sans les gardes et les lumires, il manait des paisses parois de la citadelle
une impression dinaccessibilit absolue. Eli sentit son pouls sacclrer. Il sagissait
dun dfi, un authentique dfi, et il avait hte de se mettre au travail.
Josef surprit son regard ravi et croisa les bras sur sa poitrine.
On est cens agir de manire prudente, tu te souviens ?
Oh ! Je nai pas oubli, rpondit Eli avec un grand sourire. Il serait vraiment
dommage et honteux de faire les choses autrement qu la perfection.
Il frappa dans ses mains et se retourna vers ses compagnons.
En premier lieu, il sagira dinstaller notre camp de base. Jopte pour les quais.

a me parat bien, approuva le bretteur. Il y a beaucoup de monde, l-bas.


Difficile de se rappeler la tte de chacun. Mme les meilleurs gardes ne
remarqueront pas trois nouveaux visages.
Et puis cest prs de la ville, ajouta Eli qui observait le fleuve. Avec de
nombreuses possibilits pour senfuir.
Alors cest rgl, dit Josef. Allons-y !
Suivi dEli et de Nico, il quitta la route pour couper par la berge escarpe en
direction du cours deau. Ils rejoignirent la ville par le sud et longrent le fleuve
jusqu passer la muraille par lune des nombreuses portes daccs aux quais avant
de remonter sur la promenade. Le bras du fleuve faisait une quinzaine de mtres de
large, avec des eaux profondes permettant la circulation de grosses pniches
lallure nonchalante. Des jetes savanaient sur les flots verts et boueux pour relier
les bateaux aux longs entrepts trapus qui sagglutinaient jusque sur la berge. Des
matelots se rassemblaient en petites grappes prs des braseros en fer noir pour
fumer la pipe ou faire rtir des brochettes de poisson au-dessus des braises. Ces
groupes taient toutefois peu nombreux et, lexception des marins deau douce,
les quais taient dserts.
De mieux en mieux, dit Eli mi-voix.
Ils slectionnrent lun des entrepts en bout de quai, petit btiment dot dun
vieux verrou quEli crocheta en cinq secondes peine et o sentassait un
chargement poussireux qui ne bougerait pas de sitt.
Parfait, souffla le voleur.
Il leva la tte pour observer les dernires lueurs du jour qui filtraient encore au
travers des minuscules fentres sans vitre au sommet des murs hauts de deux
tages.
Et la nuit nest mme pas encore tombe.
Josef dposa le Cur dans un coin de la pice.
Je moccupe du travail de base, annona-t-il. Nico, tu scurises le btiment.
Eli, je te laisse faire tes trucs.
Le voleur stait assis sur une caisse et retirait ses bottes humides.
Bien. Je my mets dans une minute.
Josef rpondit par un geste qui signifiait comme tu veux et ressortit. Nico
avait disparu ds linstant o Josef lui avait signifi sa mission, si bien quEli se
retrouva seul. Il prit le temps de sextirper de son manteau tremp et dtendre sa
chemise blanche afin quelle ne se froisse pas en schant. Enfin, se sentant de

nouveau humain, il se leva et savana tranquillement jusquau centre de lentrept


poussireux.
Trs bien, lana-t-il la pice dserte. Mettons-nous au travail !
La nuit tait tombe depuis longtemps quand Josef se glissa dans lentrept,
porteur dun sac de nourriture et dune longue liste de nouveaux problmes. Mais,
en ouvrant la porte, il comprit quil ntait pas le seul avoir de mauvaises
nouvelles. Eli tait assis dans le coin oppos de la salle, entour de botes et de
caisses, et arborait la pire expression de frustration que Josef ait jamais vue chez lui.
Le bretteur posa son sac et vint saccroupir prs du voleur.
Que se passe-t-il ?
Ce sont ces caisses ! scria Eli, dune voix bien trop forte. Elles refusent de
me parler !
Les accents de dsespoir dans sa voix firent tressaillir Josef. Une situation capable
de troubler ce point le magicien allait poser un vrai problme.
Eli tourna un regard noir en direction des caisses.
Elles refusent de me parler ! Pas un mot ! Cest comme si ce ntait mme pas
des esprits !
Eli, rpondit Josef dune voix douce, ce ne sont que des caisses. Nous allons
trouver autre chose
Peu importe que ce soit des caisses ou des petits gteaux ! semporta Eli. Ce
sont des esprits et ils ne parlent pas. Or les esprits me parlent toujours, sauf sous le
coup dun Asservissement qui les en empcherait. Mais je ne sens rien de tel ici.
Juste des caisses qui ne disent rien !
Elles sont peut-tre timides ? proposa Josef avec un soupir. Quoi quil en soit,
nous avons des problmes plus srieux que ces botes qui ne disent rien. Il y a
quelque chose qui cloche en ville.
Qui cloche ? Cest--dire ? demanda Eli.
Difficile expliquer, rpondit lpiste en passant une main dans ses cheveux
courts. Pour commencer, cest beaucoup trop calme, au point que a en devient
sinistre. Tout est tellement impeccable. Et puis les rues se sont vides ds que le
soleil sest couch. Pas de tavernes, pas divrognes, rien que des gardes, des rues
propres et ce calme plat.
Eli haussa les paules.
Gaol est une cit paisible et tranquille pleine de bonnes gens ennuyeux. Je
veux bien croire que tu nas pas beaucoup dexprience avec ce type de personnes,

mais ce nest pas le genre de choses dont on doit salarmer.


Il y a calme et calme, sagaa Josef. Comme je te lai dit, l, cest sinistre. Et
puis (Il plongea la main dans sa poche.) Il y a a partout en ville.
Il avait sorti un morceau de papier quil dplia pour laisser apparatre un visage
souriant et familier au-dessus dun nombre imprim en caractres gras. Cinquantecinq mille talons-or.
Ils nont mme pas inscrit la bonne rcompense, remarqua Eli en saisissant
laffichette. Je vaux soixante mille pices dor.
On se fiche du montant exact, gronda Josef en reprenant le document. Jai su
que ctait un pige ds linstant o tu as eu des toiles dans les yeux en voyant
laffiche pour cette citadelle chez la courtire. Et ceci le confirme. Nous devrions
nous chapper ce soir avant que le pige ne se referme sur nous.
Nous enfuir ? scria Eli. Josef, on vient tout juste de marcher deux jours sous
la pluie pour arriver jusquici. On ne va pas tourner les talons et repartir !
Josef le saisit par le bras.
Tu es sourd ? demanda-t-il. Tomber dans une embuscade, a peut arriver.
Mais sy lancer tte baisse alors quon la vue venir serait simplement stupide.
Savoir se battre, cest aussi savoir quand battre en retraite.
Comme tu aimes tant le faire remarquer, je ne suis pas un combattant,
rtorqua Eli en librant son bras. Et nous ne partirons pas.
Vous devriez, murmura une petite voix. Vous avez lair dun gentil magicien.
Nous navons pas envie que vous mouriez.
Eli se dtourna de Josef.
Eh, bien le bonjour ! dit-il. On dirait que vous pouvez parler, finalement !
Les caisses autour deux sursautrent.
Chut ! siffla la voix. Pas si fort ! Si on nous surprend vous parler, ce sera la
fin pour nous.
Quy a-t-il ? chuchota Josef qui scrutait les alentours.
Ce sont les caisses, rpondit Eli avec un sourire ravi. Elles sont daccord avec
toi.
Il donna une tape dans le dos du bretteur puis se pencha pour chuchoter quelque
chose la caisse en bois.
Que voulez-vous dire par la fin ? Et qui pourrait vous surprendre ?
La caisse stait tue de nouveau, laissant la question en suspens. Puis, dune voix

peine plus forte que le murmure de la poussire sur le bois, elle rpondit :
Le guetteur.
Eli frona les sourcils, perplexe.
Le guetteur ?
Le guetteur du duc. Il voit tout, expliqua la caisse, tremblante. Nous navons
pas le droit de parler aux magiciens mais vous tes le plus gentil et le plus brillant
mage quon ait jamais vu, alors, sil vous plat, partez. On ne veut pas que vous
soyez captur.
Eli tait sur le point de poser une autre question quand un grincement venu de la
plus haute bote au sommet de la pile linterrompit.
Le guetteur ! scrirent les caisses lunisson. Il arrive ! Taisez-vous !
Ignorez le magicien !
Partez vite ! souffla la caisse dEli, panique.
Quest-ce qui arrive ? rpondit le voleur en faisant courir ses mains sur le bois
poussireux. Que voulez-vous dire par guetteur ?
Mais les caisses taient retombes dans leur mutisme et, au cur du silence, Eli
perut un son grave.
Que se passe-t-il ? sinquita de nouveau Josef avec plus durgence dans la
voix.
Chut ! lui ordonna Eli.
Le voleur saccroupit au milieu des caisses. Josef lui lana dabord un regard noir
puis lui aussi entendit le bruit. Cela faisait penser une violente bourrasque
soufflant entre les btiments, sauf quelle ne sloignait pas. Le rugissement
persistait, remontant le fleuve de faon lente et patiente, loppos de lide mme
de vent. Il frappa les murs de bois de lentrept la manire dune vague
gigantesque. Tout ce qui ntait pas clou sur place se mit vibrer et un sifflement
puissant retentit depuis les hautes fentres. Puis le phnomne sloigna pour
remonter mthodiquement lalignement dentrepts, ne laissant dans son sillage que
le silence terrifi des caisses traumatises.
Eli changea un regard avec Josef et les deux hommes retournrent au centre de
la salle. Nico les y attendait, bien quEli ne lait pas vue arriver. Elle se trouvait l,
tout simplement, et navait pas lair ravie dy tre.
Quelque chose vient de passer, chuchota-t-elle lorsquils furent assez proches
delle.
Cest ce quon a entendu, confirma Eli. Tu as pu voir de quoi il sagissait ?

Nico secoua la tte.


Jaimerais pouvoir dire que ctait le vent, mais je nai jamais senti un vent
comme celui-ci.
Eli se mordilla la lvre dun air pensif ; Josef, lui, donnait limpression davoir
pris une dcision.
Bon, nous nous sommes donc laiss tomber dans un pige plein desprits
terrifis et de vents qui nen sont pas. Est-ce que a suffit te convaincre que ce
boulot nen vaut pas la peine ?
Eli se tourna vers Josef, un doigt lev devant lui.
Une journe, dit-il. Donne-moi une journe pour tudier la situation. Demain
soir, nous passerons laction ou nous partirons. Dans un cas comme dans lautre,
ce sera termin.
Il leva les yeux vers les fentres.
Il se passe quelque chose ici. Dabord cette dlimitation au sein de la pluie et
maintenant ceci. Ne me fais pas croire que tu nes pas aussi curieux que moi de
savoir de quoi il retourne ?
videmment que je suis curieux, rpondit le bretteur. Mais la diffrence entre
toi et moi est que je ne laisse pas ma curiosit me plonger dans des situations dont
je ne peux pas me dptrer.
Allons, tempra Eli. Je ne me suis jamais retrouv dans une situation dont je
nai pas pu sortir.
Il y a une premire fois tout, rpondit Josef avec un regard lourd de sens.
Eli se mit rire.
Bon, si nous devons comprimer trois jours de prparation en un seul,
mettons-nous au travail. Mais pour commencer je vais scuriser notre position.
Comment comptes-tu ty prendre ? voulut savoir Josef. Tu viens de dire que
les esprits refusaient de te parler.
Dans ce cas prcis, il nest pas ncessaire quils le fassent, affirma Eli.
Il repartit en direction des caisses.
Excusez-moi, commena-t-il dune voix douce et aimable. Je vous remercie
pour votre avertissement tout lheure et jai encore une faveur vous demander.
Les caisses vibrrent, mal laise, et Eli leva les mains.
Rien de difficile. Vous alliez sans doute le faire de toute faon. Ce que je vous
demande prsent est de vous rendormir. Ne me prtez plus attention, oubliez que

je suis ici et je jure de ne rien faire de magique pour vous veiller.


ces mots, les caisses sentrechoqurent, dconcertes, et une voix grinante se
fit entendre depuis le fond de lentrept.
Comment pourrions-nous dormir ? Vous tes un magicien. Maintenant que
nous sommes rveills, ce nest pas comme si on pouvait ne pas vous remarquer.
Eli sassit en tailleur face aux caisses.
Essayez quand mme, dit-il dune voix douce.
Elles grincrent de manire incertaine mais Eli ne bougea pas. Il resta simplement
assis par terre, les yeux ferms, le visage calme, tandis que lobscurit envahissait
petit petit les lieux. Les craquements nerveux ne tardrent pas se faire plus
discrets, puis disparurent tout fait. Lentrept devint aussi silencieux que
nimporte quel autre endroit dsert et oubli.
Avec la discrtion dun chat, Eli se releva et sloigna des caisses pour rejoindre
ses compagnons dans un petit coin prs de la porte. Nico et Josef taient penchs
au-dessus dune lampe minuscule et mangeaient la nourriture rapporte par le
bretteur.
Tout va bien ? demanda Josef en lanant une miche de pain Eli.
Le voleur saccroupit auprs deux.
Tout va bien, confirma-t-il.
Bon, je sais que je vais regretter davoir pos la question mais quest-ce que
tu as fait ?
Jai fait en sorte quils se rendorment, rpondit Eli avec lassitude. Les petits
esprits ordinaires sont presque toujours endormis moins quun mage ne les
rveille. videmment, le problme est quune fois lesprit veill, il leur est difficile
de se rendormir tant que le magicien est dans le coin. Cest comme essayer de
sendormir avec quelquun qui agite une lanterne dans ta chambre. Jai donc attnu
ma prsence. Un peu comme si on jetait une couverture sur la lanterne en question.
Elle est toujours l mais elle drange beaucoup moins. Cest une astuce que jai
apprise lpoque o je ntais encore quun apprenti voleur. Il nest pas toujours
bienvenu dtre remarquable quand on essaye de devenir un voleur. Tant que je ne
ferai rien douvertement magique ou spectaculaire, je devrai paratre normal aux
yeux des esprits qui pourraient me voir.
Un plan qui rclame que tu ne fasses pas desclandre ? Merveilleux !
commenta Josef.
Mais jaimerais bien comprendre ce qui se passe, reprit Eli sans lui prter

attention. La seule chose qui puisse perturber les esprits ce point, cest quand un
magicien les crase par la force. Mais je ne perois aucun Asservissement et ce nest
pas le genre de choses que je pourrais manquer. a na rien de subtil.
On a donc affaire un mystre, dit Josef.
Il sinstalla dos au mur, le Cur appuy contre son paule.
Laissons donc les Spirites sen occuper, proposa-t-il. Ils sont l pour rsoudre
les mystres lis aux esprits, aprs tout, quand ils ne sont pas en train de nous
mettre des btons dans les roues.
Comment peux-tu tre aussi blas ? sagaa Eli malgr lnorme bouche de
pain quil avait dans la bouche. Tu nas pas envie de savoir ce qui se passe ?
Si, rpondit le bretteur. Mais vouloir connatre la vrit est une trs mauvaise
motivation pour agir. a ne fait que causer des problmes, et pas du genre sympa,
plutt le genre stupide qui fait perdre du temps. Or notre temps est limit, je te
rappelle.
Comment pourrais-je loublier ? grommela Eli.
Ils restrent assis en silence pendant quelques minutes jusqu ce que Nico finisse
par souffler la flamme de la lampe. tendu dans le noir, Eli songea quil devrait
rflchir plus avant cette histoire de caisses, de vent et autres bizarreries. Ctait
ncessaire car, malgr les piques de Josef propos de sa curiosit mal place, la
premire rgle en matire de vol tait de ne jamais se lancer dans un coup sans
comprendre o lon mettait les pieds. La partie tait risque, avec trop de facteurs
incontrlables pour quil se sente laise. Mais, malgr sa dtermination, la fatigue
accumule au fil des semaines de voyage difficile le rattrapa et il sendormit ds que
la lampe fut teinte.
Loin au-dessus de leurs ttes, les fentres frmirent de nouveau sous leffet du
vent trange.
Rien ne bougeait dans la nuit au-dessus de Gaol. Au loin, sur lhorizon, la foudre
illuminait les cieux. Et pourtant, aucun vent charg de pluie ne balayait les champs
de Gaol et les nuages se gardaient bien de passer les frontires du duch.
Dans les rues, par contre, une brise se dplaait avec lenteur. Elle faisait vaciller
les hauts rverbres huile et drangeait les flaques de lumire que ceux-ci
rpandaient sur les pavs. Elle senfonait dans les ruelles, passait sous les tonneaux
et au travers des greniers. Son passage tait marqu par un rugissement, un son
cruel et hurlant, et sa trajectoire restait toujours la mme.
Le vent progressa ainsi un rythme douloureusement lent jusqu avoir parcouru
lintgralit de la ville. Alors seulement il prit de la vitesse. Il se retourna et sleva

au-dessus des toits pour filer vers le centre de la cit, o la citadelle du duc se
dressait sur son promontoire, aussi sombre et impressionnante que le promettaient
les affiches.
Ltrange brise fit une fois le tour de ldifice avant de changer de cap et de
remonter le long de la paroi jusquau sommet, seule partie de la sinistre structure
qui se distinguait du reste de son architecture cubique. L, telle une couronne, se
dressaient un ensemble de tours encastres. Ctaient des constructions trapues et
difficiles voir depuis le sol mais, ainsi positionnes au sommet de la forteresse,
elles offraient une vue couper le souffle sur la ville et la campagne environnante.
Nich entre les tours, se trouvait un petit jardin dot dune srie de plates-bandes de
fleurs soigneusement classes par couleurs et par tailles. Le vent sarrta juste audessus avant de redescendre en spirales pour se figer presque compltement devant
un homme assis sur un sige de joncs tresss au centre du jardin. Lair absorb,
lindividu tait pench sur une pile de registres relis de noir la lueur dune lampe
huile.
Comme hsitant, le vent resta en vol stationnaire pendant un moment, mais
lhomme ne releva les yeux de son registre quaprs avoir rempli sa colonne. Ce
nest quune fois chaque chiffre soigneusement not de son criture sche et
mticuleuse que le duc Edward tourna son attention vers lendroit o il savait que le
vent attendait.
Au rapport.
Deux choses, mon seigneur, souffla le vent. Dabord, Hern est arriv.
Le duc carta le livre referm devant lui.
Vraiment ? Voil qui est inattendu.
Il sest rendu directement sa tour, peine passe la porte de la ville. Il na
pas lair ravi dtre de retour, ricana le vent.
Intressant, dit le duc. Et la deuxime chose ?
Le sifflement de la brise se chargea dune certaine nervosit.
Jai capt une anomalie du ct des quais ce soir.
Le duc se rembrunit.
Une anomalie ? Explique-toi.
Eh bien, dit le vent, cest difficile dcrire une personne aveugle
Le regard du duc se durcit et une brve dcharge de pouvoir rsonna travers le
jardin. Dun seul coup, le vent parut trouver les mots.
Ctait comme un flash. Et puis a a disparu. Je suis repass deux fois au-

dessus mais sans revoir quoi que ce soit. Il aurait pu sagir dun magicien errant ou
dun matelot sensible aux esprits qui na jamais appris dvelopper ses talents audel dune capacit pressentir les crues.
Mais tu en doutes, affirma le duc.
Surprise, la brise tournoya sur elle-mme et le duc Edward sourit. Il avait
toujours t dou pour saisir ce qui ntait pas formul explicitement. Un talent utile
face aux gens comme aux esprits.
Jignore ce que ctait, ajouta le vent. Mais rien dordinaire ne brille dun clat
aussi vif.
Je vois. Jose esprer que la discipline est maintenue.
Bien sr, rpondit le vent, vex. Vos esprits ne parlent personne.
Bien, dit Edward. Garde un il sur cette anomalie. Prviens tout le monde que
je veux des patrouilles renforces ce soir. Les appts ont t rpandus tous azimuts.
Notre petite souris pourrait bien tre dj entre dans le pige.
Oui, mon seigneur.
Le vent se fendit de ce qui, chez une bourrasque, tenait lieu de rvrence.
Autre chose ? demanda-t-il.
Laristocrate rflchit quelques instants.
Oui, lors de ta prochaine ronde, envoie-moi Hern. Je suis curieux de savoir ce
quil fait Gaol si tt aprs mon investissement dans son succs Zarin.
Trs bien, mon seigneur, gloussa le vent.
Il navait jamais beaucoup apprci Hern et se rjouissait de convoquer le Spirite
comme celui-ci le faisait de ses propres esprits du vent serviles.
Merci, Othril, dit le duc. Tu peux disposer.
La brise fit un dernier tour dans les airs avant de sloigner. Lorsquelle fut partie,
le duc rouvrit ses registres et reprit son travail.
Prs dune heure plus tard, lun de ses serviteurs se prsenta dans le jardin pour
linformer de larrive de Hern. Le duc Edward avait depuis longtemps termin sa
comptabilit et passait le temps en travaillant sur ses plantes grimpantes. Il leur
ordonnait de se disposer dune faon puis dune autre, leur faisait escalader les
murs de pierre de son jardin puis courir le long de ltroite passerelle surplombant
les collines occidentales plonges dans le noir. Il entendit Hern entrer mais ne
dtourna pas son attention des plantes avant quelles aient form la double spirale
quil attendait.

Lorsque enfin il se retourna pour saluer son invit, il dcouvrit le Spirite debout
sur le seuil, visiblement irrit.
Alors, que me vouliez-vous ? demanda Hern.
Droit au but, cette fois, commenta Edward en se rasseyant. Vous devez tre de
fort mauvaise humeur.
Recevoir lordre de quitter mon lit de la part dun vent aprs un long voyage
tend engendrer ce type deffet.
Dans ce cas, je serai bref, rpondit Edward dune voix tranchante, clinique. Je
vous ai donn de largent pour prendre lascendant sur la Cour des Esprits de Zarin.
Pourquoi, alors, tes-vous de retour Gaol ?
Hern le foudroya du regard.
La politique nest pas comme votre jardin, Edward. Je ne peux pas forcer les
choses adopter la forme que je dsire.
Le Spirite se mit faire les cent pas.
Banage na cess de cultiver ses connexions Zarin. On en arriverait presque
croire que fuir durant un procs pour trahison tient de lexploit hroque ! Lencre
sur lacte de bannissement de Lyonette a peine eu le temps de scher que je
nentends dj plus que des pauvre Miranda , la noble Spirite opprime qui a
abandonn honneur et scurit pour respecter la promesse faite ses esprits. La
Cour tout entire se laisse avoir, y compris les Gardiens qui ont vot contre elle. Et
cela complique singulirement les choses.
Hern sinterrompit quelques instants, le temps de retrouver son calme. Edward,
pour sa part, se contentait dobserver et de prendre note.
Dans ltat actuel des choses, reprit Hern dune voix tendue mais matrise,
Zarin ne constitue plus le meilleur endroit pour poursuivre mes objectifs, je suis
donc revenu pour rflchir la suite. Plusieurs Gardiens de Tour influents et
sympathisants de la cause doivent passer demain matin pour discuter de la marche
suivre. Il est vital de contrer la version des faits de Banage avant que toute la Cour
ne cde de nouveau au culte de sa personnalit.
Le duc hocha la tte puis se tourna vers ses plantes grimpantes.
Hum Faites donc cela. Je naimerais pas constater que jai fait une erreur en
misant sur vous, Hern.
Le Spirite se raidit mais ne rpondit rien. Edward sourit. Il se rjouissait de voir
que Hern avait prsent conscience de leur diffrence. Hern avait certes de
linfluence Zarin, mais ils se trouvaient Gaol. Ici, aucun pouvoir, aucune autorit

nchappait au contrle du duc.


Il se fait tard, dit finalement Hern. Si vous voulez bien mexcuser.
Edward le congdia dun geste de la main et couta le Spirite sloigner. Une fois
son invit parti, Edward ramassa ses registres et sa lampe et se dirigea vers la porte.
Arriv sur le seuil, il sarrta et se retourna vers son jardin. Il le contempla quelques
instants, les couleurs quilibres, lodeur agrable des fleurs, le tout parfaitement en
ordre.
Bonne nuit, lana-t-il.
peine ces mots avaient-ils pass ses lvres que toutes les fleurs du jardin se
refermrent dun coup. Satisfait, le duc Edward de Gaol souleva sa lanterne et
descendit les corridors dserts pour rejoindre sa couche.

CHAPITRE 10
Loin, trs loin louest de Gaol, loin louest de tout, sur la cte aride de Tamil,
le plus occidental des royaumes du Conseil, Gin courait dans lherbe clairseme, un
livre maigrichon entre les dents. Les motifs changeant de son pelage le rendaient
presque invisible au milieu des nuages dembruns issus de leau froide et sale.
cet endroit, terre et mer se rencontraient au pied de grandes falaises, comme si le
continent avait tourn le dos ltendue infinie deau couleur dacier et que locan,
pour se venger, mordait la roche coups de poignards aqueux, vague aprs vague.
Au fil dinnombrables annes staient creus un large assortiment de crevasses et
de cavernes billant sur les falaises comme autant de bouches grandes ouvertes sous
le ciel dun gris terne.
Gin longea les parois pic jusqu un endroit o la cte semblait se replier sur
elle-mme. L, en posant prcautionneusement les pattes sur la pierre lisse et
humide, il descendit dans un creux entre deux piliers de roche. Le tunnel tait troit
et il dut forcer plusieurs reprises pour ne pas rester coincer. Mais aprs environ
trois mtres de descente, le passage slargissait brusquement pour dboucher sur
une vaste grotte.
Lendroit tait plong dans la pnombre mais pas lobscurit. Une lumire grise
filtrait depuis les crevasses au-dessus et la gueule ouverte de la caverne qui
dominait locan. Sur le sable, des couches de coquillages et dherbes marines
marquaient le niveau de la mare haute, emplissant la caverne dune odeur de sel et
dalgues pourrissantes. Gin atterrit gracieusement sur le sable durci et se dtourna
de la mer rugissante pour se diriger vers le fond de la grotte o un pauvre petit feu
crachotait au-dessus dun empilement de bois flott humide. Juste ct,
recroqueville sur elle-mme comme un paquet de vieilles fripes, se tenait sa
matresse.
Gin laissa tomber le livre sur le sable prs du feu et sassit.
De quoi manger, dit-il. Pour quand tu auras fini de te morfondre.
Miranda le foudroya du regard entre ses bras croiss.
Je ne me morfonds pas.
Jaurais pourtant jur que si ! se moqua Gin.
Elle tendit la main vers le livre mais, juste avant que ses doigts touchent la
fourrure dchire, Gin lcarta du bout de la patte.
Tu es prte discuter de notre prochaine tape ?
Nous nirons nulle part, soupira-t-elle.

Les yeux orange de Gin strcirent.


Alors on va passer le restant de nos jours dans une caverne au bord de locan
?
Jusqu ce que je trouve une meilleure cachette, rtorqua Miranda. Nous
sommes des fugitifs, je te rappelle.
Et alors ? Si quelquun est vraiment notre recherche, ce sera sans doute
Banage, bien dcid rtablir la vrit.
Pour la premire fois, Miranda regarda Gin dans les yeux.
Ce nest pas le problme de Banage, dit-elle. Cest moi qui ai dcid de faire
les choses la dure et qui ai chou.
Elle nicha de nouveau sa tte entre ses bras.
dfaut dtre une bonne Spirite, je peux au moins faire un bon paria et
disparatre discrtement plutt que de causer un nouvel esclandre et dembarrasser
un peu plus la Cour.
Gin secoua la tte.
Est-ce que tu te rends compte quel point tu es ridicule ? Tu crois vraiment
que tout va sarranger si tu joues la petite Spirite obissante jusquau bout ?
Cest mon devoir, de soutenir la Cour des Esprits ! scria Miranda. Je ne joue
pas, cabot !
Non, rtorqua Gin. Tu te caches pour lcher tes blessures. En quoi sers-tu la
Cour des Esprits si tu ny vois quune raison de fuir au loin ?
Miranda releva vivement la tte.
Fuir ? sexclama-t-elle. Je ne peux cesser dtre Spirite ma guise, Gin ! Jai
prt serment ! Jai des obligations !
Exactement. Mais envers nous, en premier lieu. Je croyais que tu avais dj
pris cette dcision Zarin, mais prsent jen doute. Quest-ce qui compte le plus,
Miranda, la Cour des Esprits ou les esprits ? Renieras-tu les serments que tu as
prts envers nous pour sauver lhonneur de Banage ? Est-ce quil voudrait que tu
agisses de cette faon ?
Miranda dtourna le regard et Gin se releva, vex.
Souviens-toi seulement que tu ne rends service personne en te terrant dans
ce trou, gronda-t-il avant de sloigner vers lentre de la caverne. Mange ton livre.
Et la prochaine fois que tu auras faim, tu nauras qu sortir et attraper toi-mme ton
dner.

Miranda ne bougea pas jusqu ce quil sen aille. Lorsque son ombre eut disparu
au milieu des embruns, elle sempara du livre et entreprit de le dpecer.
Idiot de chien, songea-t-elle.
Elle embrocha le livre sur une branche taille en pointe et le disposa au-dessus
des braises. Gin tait sans doute trs perspicace pour un chien, mais il restait un
animal, et il ne comprenait pas. Si elle causait du grabuge, les choses empireraient
encore pour Matre Banage. Lide lui tait intolrable. Banage tait celui qui avait
tent de laider, comme toujours, et elle lui avait jet son aide la figure. Aux yeux
de Miranda, ne restait plus quune possibilit, un ultime devoir accomplir :
disparatre, se fondre dans le monde et priver Hern de tout levier supplmentaire
contre son matre.
La jeune femme appuya son dos la paroi de la caverne et enfona ses doigts
dans le sable comme la peau du livre commenait grsiller. Au-dehors, les
vagues grises martelaient la roche en cumant. Les projections dembruns allaient
loin lintrieur de la caverne. La magicienne fit la grimace. Gin avait raison sur un
point : ils ne pourraient pas rester ici ternellement. Elle navait ni vtements de
rechange ni couvertures et son corps tait couvert de sable et de crasse. Le sel
sagglutinait mme sur ses anneaux.
Mais dans quel autre endroit pourrait-elle se rfugier ? Et que ferait-elle une fois
l-bas ? Quand elle tentait dimaginer une vie lcart de la Cour des Esprits, ctait
la page blanche.
Une raction sans doute comprhensible. Elle avait rejoint la Cour des Esprits
lge de treize ans et, depuis linstant o elle avait prononc ses vux, la Cour tait
devenue sa vie. Ctait, suspectait-elle, la raison principale pour laquelle Banage
lavait accepte en tant quapprentie de prfrence tous les autres. Elle tait la
seule travailler autant. Mais elle lavait fait avec joie, car, lorsquelle accomplissait
luvre de la Cour des Esprits, elle avait limpression de faire quelque chose
dimportant, quelque chose qui mritait dtre accompli. Cela lui donnait un but,
une direction, de lassurance. Dsormais, sans la Cour, elle avait limpression dtre
un morceau de bois ballot par les flots en route pour nulle part.
Elle sinclina en arrire et leva les yeux vers les ombres que le feu faisait danser
sur la pierre lisse faonne par la mer. Un vent traversa la grotte ; son sifflement
contre la roche donnait limpression quil se riait delle. Puis, sortie de nulle part,
une voix chuchota :
Miranda ?
Celle-ci se releva dun bond, mains leves devant elle, prte agir. Mais la

caverne tait vide. Seul bougeait le feu dont les petites flammes se cramponnaient
au bois pour rsister au vent puissant. Elle appuya son dos contre la paroi. tait-ce
un tour jou par le vent ? Les esprits marmonnaient souvent pour eux-mmes en se
dplaant, en particulier les vents qui ne dormaient que rarement. Mais la voix avait
parl avec clart et elle avait sans aucun doute prononc son nom.
La Spirite tourna et retourna la situation dans sa tte tout en tchant de garder un
il sur ce qui se passait autour delle, quand son regard capta quelque chose
dtrange. lentre de la caverne, une silhouette venait datterrir et se dcoupait
par-dessus les rayons du soleil.
Miranda cligna plusieurs fois des paupires mais cela ne changea rien ce quelle
voyait. Du fait du contre-jour, elle tait incapable de dire sil sagissait dun homme
ou dune femme, mais la forme tait indniablement humaine, bien quelle lait vue
faire quelque chose dont un humain tait thoriquement incapable. Ltre, quel quil
soit, ntait pas arriv en grimpant ou en descendant la falaise : il avait atterri
devant la grotte. Un atterrissage impeccable, comme sil avait simplement descendu
une marche. Mais cela navait aucun sens. La falaise faisait presque trente mtres de
haut.
Pendant quelle tentait de comprendre ce qui se passait, lindividu se baissa pour
passer lentre de la caverne et sapprocha dun pas vif et alerte. Miranda, toujours
dos la paroi, envoya une onde de pouvoir vers ses anneaux avant de constater
quils taient dj en veil et prts agir, scintillant dun clat suspicieux. Lorsque la
silhouette savana dans la lumire du feu, Miranda vit quil sagissait dun homme.
Elle estimait quil tait dge mr, peut-tre mme un peu plus, avec des cheveux
gris et une peau qui commenait se distendre. Il avait un visage rid et plein
dintelligence, avec de grandes lunettes qui lui donnaient lair dun aimable rudit.
Leffet tait renforc par la longue robe informe quil avait enroule plusieurs fois
autour de ses paules osseuses, comme sil venait de perdre un combat contre un
drap de lit enrag. Il ne semblait pas porter autre chose que cette robe et ces
lunettes. Mme ses pieds taient nus et il faisait attention ne marcher que sur le
sable en vitant les zones de coquillages briss et coupants.
Miranda le regarda sapprocher sans bouger dun pouce. Rien chez lui ntait
menaant, mais il nen restait pas moins un inconnu sorti de nulle part et elle une
fugitive recherche. Alors mme que cette pense lui venait, elle se sentit idiote
davoir eu une telle ide. Nimporte qui aurait pu voir que lhomme nappartenait
pas la Cour des Esprits. Si labsence danneaux ne constituait pas une preuve
suffisante, le fait quil savanait sans la moindre prcaution particulire vers une
Spirite aux esprits sur le qui-vive cartait toute implication possible de la Cour des

Esprits. Une question demeurait : qui tait-il ?


Le vent, de son ct, continuait rugir, touffant tous les autres sons. Les
bourrasques projetaient des vagues de sable et faisaient claquer les robes de
lhomme. Miraculeusement, toutefois, elles ne semmlrent pas autour de ses bras
ni ne gnrent le mouvement de ses jambes. Une fois devant le feu, il sassit avec
lgance, tel un invit un banquet, et fit un signe de la main. Instantanment, le
vent se tut et, dans le silence soudain, linconnu tendit la main Miranda.
Je vous en prie, dit-il. Asseyez-vous.
La jeune femme nesquissa pas un geste. Seul un magicien la volont puissante
pouvait travailler avec les vents et elle nallait pas baisser sa garde uniquement
parce quil tait poli.
Qui tes-vous ?
Quelquun qui dsire vous aider, Spirite Lyonette, rpondit-il dune voix
agrable.
Si vous tes au courant de la situation, dit-elle en se dtendant lgrement,
alors vous devez savoir que cest simplement Miranda prsent. Jai t dpossde
de mon titre la semaine dernire.
Cest ce quon ma dit. Mais de telles choses nont gure dimportance pour
les puissances que je reprsente.
De nouveau, il lui fit signe.
Sil vous plat, asseyez-vous.
La curiosit stait empare de Miranda et elle descendit lentement le long du mur
jusqu se retrouver assise, face lui, de lautre ct des flammes.
Pardonnez-moi, dit lhomme en retirant ses lunettes pour les essuyer laide
de sa robe, je me suis montr impoli. Mon nom est Lelbon, je suis un ambassadeur
dIllir.
Il marqua un temps darrt, comme dans lattente dune raction. Mais le nom
nvoquait rien Miranda. Cependant, ds que Lelbon avait pris la parole, elle avait
ressenti une pression trs nette, appuye, contre sa clavicule. Elle crut dabord que
le nouveau venu lui avait fait quelque chose puis saperut quil sagissait du
pendentif dEril qui senfonait dans la chair de sa poitrine.
En prenant soin de garder une expression dtendue, elle dirigea une pointe de
volont inquisitrice vers son esprit du vent. La rponse quelle reut consistait en un
besoin irrsistible et dsespr de sortir.
Eril, dit-elle dune voix douce.

Elle tira sur le lien qui les unissait, accordant ainsi sa permission. La pression sur
le pendentif cessa et lesprit du vent apparut. Pour une fois, cependant, il ne se
prcipita pas vers le ciel mais tourbillonna avec obissance auprs de Miranda en
crant de petits cercles dans le sable.
Dsol, matresse, souffla le vent. Illir est lun des Seigneurs du Vent. Ne pas
prsenter mes respects son ambassadeur serait incroyablement grossier.
Miranda se raidit.
Les Seigneurs du Vent ?
Oui, confirma Lelbon. Le Vent dOuest, prcisment.
Et cet Illir, demanda la magicienne, prudente, est le Grand Esprit de lOuest ?
Cela reprsentait une zone bien trop vaste pour tre sous le contrle dun unique
Grand Esprit mais il tait toujours prfrable de surestimer la puissance des esprits
plutt que linverse, pour ne pas les offenser. en juger par le comportement de
son esprit du vent habituellement rebelle, Miranda supposait que lIllir en question
ntait pas quelquun quon avait envie de mettre en colre.
Grand Esprit nest pas le terme le plus appropri, rpondit Lelbon avec le
ton rflchi dune personne habitue se montrer trs prcise. Les Grands Esprits
ont un domaine : le fleuve contrle sa valle, larbre vnrable garde sa fort, et
ainsi de suite. Les vents sont diffrents. Ils peuvent traverser des dizaines de
domaines au fil de leurs dplacements quotidiens et, puisquils ne touchent pas le
sol, les Grands Esprits locaux nont pas vraiment de contrle sur eux. Alors, plutt
que faire partie dun patchwork de domaines terriens, les vents ont leur propre
domaine dans le ciel, lequel est rgi par quatre seigneurs, un pour chaque point
cardinal. Ds quun vent souffle dans une direction, il se place sous lgide du
seigneur concern. Illir est le Seigneur de lOuest. Donc, ds quun vent souffle
louest, il doit obir aux rgles dIllir.
Il sourit vers lendroit o Eril tournoyait sur lui-mme.
Nimporte quel vent, au cours de son existence, soufflera dans toutes les
directions et devra donc allgeance aux quatre vents. Courroucer lun deux
pourrait signifier linterdiction dfinitive demprunter cette direction.
Un terrible destin, frmit Eril. Il est dans notre nature de souffler o lenvie
nous porte. Perdre une direction pour un vent, cest comme perdre un membre
pour un humain.
Miranda hocha lentement la tte, un peu dpasse. Elle navait jamais entendu
parler de tout cela, ni dans ses leons la Cour des Esprits, ni durant ses voyages, et
encore moins de la part de son esprit du vent.

Ne craignez rien, sourit Lelbon en croisant ses yeux carquills. Il ny a


aucune raison pour les humains, magiciens ou non, de connatre les obligations des
vents. La plupart des esprits eux-mmes ne comprennent pas comment cela
fonctionne. Ils nen ont pas besoin : les vents grent leurs affaires eux-mmes.
Alors, quest-ce que vous tes ? senquit Miranda. tes-vous humain ou ?
Ctait une question plutt personnelle mais il fallait quelle sache. Lelbon se mit
rire.
Oh, je suis humain. Un rudit qui tudie les esprits, les esprits du vent tout
particulirement, raison pour laquelle je me retrouve un peu par hasard dans ce
rle. Le Vent dOuest est un esprit ancien et puissant mais plutt excentrique et trs
intress par les manigances des humains. Pour les remercier de me laisser les
tudier, sa cour et lui, je sers de messager et dambassadeur chaque fois quil a
besoin dun visage visible. La plupart des gens trouvent trs dconcertant de
discuter directement avec le vent.
On peut dire a comme a, commenta Miranda avec un coup dil en biais
vers lespace vide o tourbillonnait Eril. Mais pourquoi Illir vous a-t-il envoy me
parler ? Quest-ce que le Vent dOuest attend dune ancienne Spirite ?
Lhomme pina les lvres, lair pensif.
Votre rputation parmi les esprits qui se soucient de ce genre de choses nest
pas loin dtre exemplaire, Miranda Lyonette. En particulier les risques que vous
avez pris pour secourir le Grand Esprit Mellinor.
Miranda tressaillit de surprise.
Vous tes au courant ?
Il y a peu de choses que les vents nentendent pas, rpondit Lelbon avec un
petit rire. Et a navait rien dun vnement mineur. Face un tel fait darmes, les
dtails techniques des manuvres politiques de la Cour des Esprits pour savoir qui
est ou nest pas officiellement un Spirite nont pas dimportance. La seule chose que
jai besoin de savoir, cest si vous accepteriez de travailler pour nous.
Miranda recala son dos contre la paroi.
Merci du compliment, mais je crains que vous ne vous soyez adress la
mauvaise personne. Vous feriez beaucoup mieux de plaider votre cause auprs du
Rector Spiritualis, Zarin.
Pour tre honnte, rpondit lhomme, mon matre a dj tabli que la Cour des
Esprits nest pas en position de nous offrir lassistance dont nous avons besoin. Et
cest prcisment la raison pour laquelle on ma envoy vous chercher. Acceptezvous au moins dentendre mon offre ?

Miranda frona les sourcils avant dopiner du chef. Aprs tout, quel mal pouvaitil y avoir simplement lcouter ?
Lelbon sourit et se pencha vers elle.
Comme je vous lai expliqu, les Seigneurs du Vent, quoique dots dune
grande puissance, ne sont pas proprement parler de Grands Esprits, au sens o ils
ne rgnent pas sur une zone spcifique. Quoi quil en soit, et comme tous les esprits
vastes et vnrables, ils ont le devoir de protger et de veiller sur les esprits moins
puissants queux. Il en a toujours t ainsi.
En apparence, cet arrangement semble plutt simple, mais en ralit il met en
jeu un quilibre dlicat en matire de responsabilits. Les vents doivent agir face
tout problme constat au sein des domaines quils parcourent. Pourtant, comme ils
ne rgnent rellement sur aucun esprit part ceux des vents, leur intervention se
limite bien souvent un rapport au Grand Esprit local qui soccupera du problme
sa manire, sil dcide dagir.
a na pas lair trs fiable, intervint Miranda.
Cela dpend du Grand Esprit, dclara Lelbon. Sils sont ouverts une aide
extrieure, tout se passe bien, le souci est rgl et la vie reprend son cours pour
tous. Si, par contre, les Grands Esprits napprcient pas que lon singre dans leurs
affaires
Il laissa ses paroles en suspens, comme sil cherchait la meilleure faon de
sexpliquer.
Eh bien Disons que les choses peuvent devenir compliques, reprit-il. Ce
qui mamne mon offre.
Laissez-moi deviner, linterrompit Miranda. Votre seigneur a repr un
problme quelque part mais le Grand Esprit du coin refuse quil intervienne.
Plus ou moins, rpondit Lelbon avec un sourire. Je ne peux pas entrer dans le
dtail des vnements. Mon matre saventure dj en terrain dangereux en
menvoyant vous chercher. Tout ce que nous vous demandons, cest de vous
rendre sur place et de faire votre propre valuation en tant que tiers neutre. Voil en
quoi consiste le travail. Tous frais pays, videmment, en plus de toute la gratitude
de mon matre.
Miranda tait tente. La situation paraissait intressante et il devait vraiment sagir
dune urgence si le Vent dOuest prfrait faire appel elle plutt que dattendre
que la Cour des Esprits dsigne quelquun. Mais
Par pure curiosit, demanda-t-elle avec lenteur. O devrais-je aller ?
Connaissez-vous les terres autour du fleuve Fellbro ? demanda Lelbon. Le

duch portant le nom de Gaol ?


Miranda se figea.
Gaol ?
Oui, confirma Lelbon. Un pays de taille moyenne, environ quatre jours
cheval de Zarin.
Je sais o cest, souffla Miranda.
Voil qui changeait tout. Gaol tait lendroit o slevait la tour de Hern.
coutez, dit-elle. Vous tes de toute vidence bien inform mon sujet, vous
devez donc savoir que je ne peux pas me rendre Gaol. Cest le territoire de Hern.
Si on me voyait l-bas, tout le monde penserait que je suis venue me venger.
Nimporte o ailleurs je pourrais vous aider, mais pas Gaol.
Cest prcisment en raison de vos rapports avec Hern que nous vous avons
choisie, dclara Lelbon, lair srieux.
Miranda carquilla les yeux, surprise.
Vous pensez que Hern est impliqu ?
Permettez-moi dtre franc, rpondit Lelbon en se penchant encore un peu
plus vers elle. Sil faisait son travail en tant que Spirite, aurions-nous besoin de
demander votre aide ? Nous avons besoin de vous, Miranda, exactement telle que
vous tes. Personne dautre ne fera laffaire.
Ils se regardrent un long moment, puis Miranda dtourna les yeux.
Je suis dsole, je ne peux pas. Jai dj par trop souill la rputation de la
Cour des Esprits. Si je me rends Gaol et que je cre le scandale, je ne vaudrai pas
mieux que ce voleur de Monpress. Dites votre matre que je le remercie pour son
offre mais que je ne peux pas.
Ils restrent assis en silence puis, trs lentement, Lelbon se releva.
Bon, sil sagit de votre dcision dfinitive, je ne vais pas vous insulter avec
mes arguments. Cependant
Il glissa la main au creux des plis de sa robe blanche et en tira un carr plat de
papier color repli.
Si vous deviez changer davis, donnez-nous simplement le signal.
Dautorit, il dposa lobjet au creux des mains de Miranda avant quelle puisse
refuser. Puis il se retourna et se dirigea vers lentre de la grotte. Avec un temps de
retard, la magicienne limita et se hta de le rattraper pour le raccompagner. Ctait
la moindre des politesses, mme si elle se sentait un peu ridicule jouer les htesses

dans une caverne. Quoi quil en soit, Lelbon sourit dun air affable lorsquelle se
baissa pour passer avec lui le seuil de la grotte et savancer sur la plage rocailleuse.
Je suis navre, commena-t-elle.
Lhomme secoua la tte.
Je vous demande simplement dy rflchir. Aprs tout, dit-il dune voix
soudain plus tranchante, vous tes une Spirite. vous de dcider de la manire de
faire votre devoir.
Miranda fit la grimace en entendant ces mots, mais ne rpondit pas. Lelbon lui
sourit poliment et, avec un petit salut, descendit vers la plage. Elle le regarda partir,
se sentant un peu mal laise. Aprs son arrive aussi mystrieuse que
spectaculaire, elle avait eu la certitude quil sen irait de faon plus remarquable
quen se contentant de sloigner parmi les rochers. Mais le vieil homme continua
marcher, ses pieds nus esquivant habilement coquilles brises et zones rocailleuses.
Sa silhouette se fit de plus en plus petite et indistincte derrire les embruns. Miranda
tait sur le point de retourner dans sa cachette quand elle capta un mouvement du
coin de lil.
Loin sur la rive, elle vit Lelbon lever la main, comme pour saluer quelquun. Un
vent puissant se leva en mme temps que son bras et rabattit violemment des
mches de cheveux roux sur le visage de la jeune femme en survolant la plage
toute vitesse. Il atteignit Lelbon quelques secondes aprs avoir dpass Miranda et
les robes informes du vieil homme se dployrent autour de lui tel un cerf-volant.
Sous le regard mdus de la jeune femme, ses pieds nus dcollrent du sol. Il
sleva en mme temps que le vent, son vtement blanc semblable un oiseau
marin sur le ciel terne des cieux, et disparut au-dessus des falaises. Miranda courut
jusqu leau, dans lespoir de contempler un peu plus ce vol extraordinaire, mais il
ny avait plus rien. Le vieillard avait dj disparu.
Elle observait toujours les hauteurs quand un impact puissant sur le sable derrire
elle lui fit faire volte-face. Gin se tenait ramass derrire elle, haletant, comme sil
avait parcouru toute la cte en courant.
Que se passe-t-il ? Ctait quoi, cette norme bourrasque ?
Ntait-ce pas incroyable ? lana Eril avant que Miranda puisse ouvrir la
bouche. Ctait lun des grands vents qui servent louest. Je nen avais jamais
rencontr daussi fort.
Quest-ce quun grand vent faisait ici ? gronda Gin, les yeux rivs sur le ciel.
Il essayait de nous donner du boulot, rpondit Eril en tourbillonnant pour que
ses paroles fouettent le visage de Miranda. Je narrive pas croire que tu lui aies dit

non ! Illir est le plus fameux des Seigneurs du Vent : qui laisserait passer loccasion
de lui rendre un service personnel ?
Attends, quoi ? stonna Gin. Quel genre de boulot ?
Le genre que lon ne va pas accepter, rpondit Miranda avec fermet.
Elle envoya une petite dcharge de pouvoir en direction dEril.
Si cela stait droul ailleurs, peut-tre, mais aucun esprit au monde ne
pourra me convaincre de me rendre Gaol.
Eril, toutefois, exposait dj Gin, en acclr, les points principaux de la requte
de Lelbon. Le chien fantme dressa loreille et, quand le vent eut termin, la
fourrure sur son dos stait redresse la manire dune crte. Ses yeux orange
silluminrent alors quil se tournait vers Miranda.
Cest vrai ? demanda-t-il. Tu as refus une demande dassistance de la part
dun esprit venu te chercher ?
Arrte de me regarder comme a ! scria Miranda. Je nai pas fait de nous des
fugitifs pour aller aussitt batifoler sur le territoire de Hern ! Voudrais-tu que je
rduise nant tout ce que nous avons endur Zarin ?
Cest mieux que renier toute ta carrire de Spirite ! rtorqua Gin sur le mme
ton. Nous sommes tes esprits, Miranda. Nous te servons parce que nous croyons en
toi. La Miranda que jaccompagne naurait jamais refus daider un esprit dans le
besoin.
Tu ncoutes rien de ce que je te dis ou quoi ? sexclama Miranda. Matre
Banage
Banage ne pardonnerait jamais quune Spirite rompe son serment envers les
esprits au bnfice de la Cour ! gronda Gin, qui montrait dsormais les dents. Et tu
le sais.
Tu es injuste ! cria Miranda. Les choses ne sont pas si simples !
Vraiment ? gronda Gin en se dtournant. Tu mas dit rcemment quil y a ce
qui est juste et ce qui ne lest pas. Que le gouffre entre les deux est tel quaucun
discours ne saurait lenjamber. Peut-tre serait-il temps que tu rflchisses tes
paroles et la vritable signification de ces serments qui te sont si chers !
Sur ces mots, le chien slana vers la plage. Miranda ne put que le regarder partir
en fulminant. Elle sentit quEril rintgrait son pendentif ; le vent se pelotonna au
sein du bijou avec un profond soupir de dception, la laissant seule sur la longue et
troite tendue de sable et de cailloux. Soudain trop lasse pour retourner dans la
caverne, Miranda sassit dans le sable, enfonant ses pieds nus au milieu de galets

pour contempler le mouvement incessant des vagues.


Servir les esprits, les protger et veiller par-dessus tout leur bien-tre, tel tait le
serment que faisaient tous les Spirites le jour o ils recevaient leur premier anneau.
Miranda baissa les yeux sur la lourde bague en or qui dcorait le majeur de sa main
gauche et suivit du bout du doigt le cercle parfait grav profondment dans le mtal.
Il tait cens reprsenter la connexion entre toutes choses, des plus petits esprits aux
plus grands des rois, et le devoir de la Cour des Esprits de maintenir lquilibre au
sein de cette connexion.
Des mches de sa chevelure agite par les embruns lui fouettrent le visage
comme elle se tournait pour regarder dans la direction o Gin tait parti. quilibre
et devoir, bien et mal. Alors mme quelle rflchissait la question, elle eut
limpression de sentir sur elle le regard ddaigneux de Banage. Sa voix grave
retentit dans lesprit de la jeune femme. Quelle plus grande honte pouvait-il exister
pour la Cour des Esprits quune Spirite tournant le dos un esprit dans le besoin ?
Elle plongea la main dans sa poche et en sortit le morceau de papier pli et aplati
que Lelbon lui avait donn. Elle le retourna et dplia prcautionneusement le papier
dlicat jusqu tenir entre ses mains plus dun mtre de tissu color zbr de rouges,
de verts et dor. Il ny avait rien dinscrit dessus, ni notes ni instructions. Mais au
centre du carr se trouvait une protubrance pointue laquelle tait accroche une
longue ficelle.
Miranda se leva en prenant bien soin de garder le papier palpitant loin de leau.
Elle se sentait un peu bte mais elle savana jusqu la limite de la plage et relcha
le papier color dans le vent. Il senvola brusquement vers le ciel, serpentin
chatoyant claquant sous la brise, retenu par la ficelle que Miranda avait enroule
autour de ses doigts. Le cerf-volant multicolore flotta ainsi un long moment dans le
vent marin, en oscillant de haut en bas sous les nuages. Puis, sans prvenir, une
bourrasque larracha des mains de la Spirite. Le cerf-volant fila, avec moult
cabrioles, emport vers la mer, louest.
Miranda le suivit du regard jusqu ce quil disparaisse derrire les nuages puis
partit en qute de Gin. Elle neut pas aller loin. Il dboula presque immdiatement,
au petit trot, lair absolument ravi.
Je savais que tu changerais davis, dit-il en remuant la queue. On part de suite
ou bien tu as besoin daller rcuprer quelque chose ?
Miranda tourna la tte vers la caverne. Son petit feu stait dj teint et toutes ses
possessions se trouvaient sur son dos.
Non. Si tu es prt, moi aussi.

a fait cinq jours que je suis prt, grommela Gin.


Il sallongea afin quelle puisse grimper sur son dos. Ds quelle fut en place, il
slana et sauta dun bond par-dessus la premire crte rocheuse. La plage sagita
follement en dessous deux et Miranda sentit le sang refluer dans ses jambes. Au
troisime saut, les griffes de Gin raclrent contre la pierre, presque la verticale, et
Miranda ferma les yeux pour ne pas tre malade. Puis ils rejoignirent le sol plat,
au sommet de la falaise, et Gin lui demanda dans quelle direction aller.
Cap vers le sud-est, rpondit Miranda.
Sur quelle distance ? demanda Gin en bondissant au-dessus de lherbe
broussailleuse.
Je ne sais pas, rpondit Miranda en se mordillant la lvre. Si on va vers lest,
on rejoindra la route vers le fleuve, mais si on passe travers champs, je dirais
deux jours de course soutenue ?
Je vois, acquiesa Gin avec un hochement de tte. On y sera demain matin.
Demain matin ? samusa Miranda. Tu ne sais pas voler, cabot.
Un grand sourire retroussa les babines de Gin.
Ah non ? Regarde a.
Il acclra lallure, filant de plus en plus vite parmi les collines jusqu ce que
Miranda soit oblige de se cramponner de toutes ses forces.
Gin ! cria-t-elle pour couvrir le bruit du vent. Tu ne pourras pas tenir ce
rythme jusqu Gaol !
Inquite-toi plutt de savoir comment nous procderons une fois arrivs lbas, lui lana-t-il en retour. Et laisse-moi moccuper de la course !
Aprs quoi la Spirite abandonna la discussion pour se concentrer sur une seule
chose : rester en selle. Agrippe la fourrure changeante du chien fantme, elle
tenta de rflchir ce quelle ferait une fois Gaol, mais son esprit tournait vide.
Aprs tout, elle ne savait pas ce quils cherchaient et, mme si Lelbon avait affirm
que le Vent dOuest les aiderait, elle ignorait ce que cela signifiait de la part du
grand esprit du vent, et mme si elle saurait reconnatre laide en question.
Quoi quil en soit, le simple fait dtre sur la route et davoir de nouveau un but
la rendait plus heureuse quelle ne lavait t depuis son retour Zarin. Elle se laissa
aller au plaisir de voir dfiler le sol rocailleux et les broussailles sous les pattes de sa
monture. Au-dessus de leurs ttes, le ciel nuageux sassombrit progressivement
avec larrive du soir.

CHAPITRE 11
Eli sveilla sous leffet combin des rayons du soleil sur son visage et de la botte
de Josef au creux de ses ctes.
Lve-toi, ordonna le bretteur. La situation a chang.
Eli se redressa et frotta ses yeux ensommeills. Quand il rouvrit les paupires,
Josef ntait plus l. Le voleur cligna plusieurs fois des yeux en essayant de
dterminer sil avait rv lincident. Puis il aperut lchelle accroche la paroi de
bois de lentrept, prs de la porte.
Lescalade tait dlicate ; lchelle avait t cloue au mur sans espace pour glisser
les pieds et il ntait pas encore assez alerte pour ce genre dpreuve. Il finit
nanmoins par se hisser hors de la trappe qui souvrait dans le toit en pente pour
dcouvrir Nico et Josef plat ventre sur les bardeaux de bois, le regard tourn vers
lautre ct du fleuve. Situs au bord de leau, les entrepts se trouvaient au point le
plus bas de Gaol. Il tait cependant possible, depuis le toit, de voir ce qui se passait
dans la cit proprement dite. Laquelle paraissait en proie une certaine agitation.
Le soleil est peine lev, commenta Eli en billant. Cest quoi, une rvolte des
boulangers ?
Lattention de Josef tait concentre sur la foule qui samassait dans les larges
rues menant la citadelle.
Je ne sais pas, rpondit-il. Mais ces gens-l ne sont pas des boulangers,
moins que les mitrons de Gaol ne fassent leur pain coups dpe. Au dpart, jai
cru un rassemblement de paysans en colre, mais la foule est bien trop calme et il
ne se passe rien du ct de la citadelle. Alors je penche plutt pour une arme de
conscrits, et, vu que nous nous sommes enfoncs jusquau cou dans un pige tendu
Eli Monpress, je dirais que ce rassemblement est l pour toi.
Dans ce cas, ils ne vont pas du bon ct, fit remarquer Eli.
Il disait vrai. Les badauds arms dans les rues sloignaient des quais et
remontaient la colline en direction de la forteresse.
a mintrigue, avoua Eli en se redressant pour mieux voir. On devrait
descendre pour dcouvrir ce qui se passe.
Josef le foudroya du regard.
Quest-ce que je tai dit hier propos de curiosit ?
Josef, il ne sagit pas de curiosit mais de prparation, sagaa Eli. Tu mas
donn un jour et une nuit pour russir ce coup et je peux difficilement drober une
lame de Fenzetti depuis ce toit. Allons-y. Il est lheure de se faire beau ! annona-t-

il avec un sourire en se dirigeant vers la trappe.


Il disparut au bas de lchelle. Nico et Josef changrent un regard de lassitude
avant de se lever leur tour pour lui emboter le pas.
Mme si des annes passes voler et son inclinaison naturelle avaient dot Eli
de doigts vifs et dun regard inventif en matire de dguisements improviss, il
conservait toujours les accessoires essentiels porte de main. Il y avait certaines
choses pour lesquelles limprovisation ne servait rien. peine arriv terre, il se
prcipita vers son paquetage et entreprit den extirper toutes sortes de choses.
Celles-ci saccumulrent jusqu former un tas tonnamment fourni avant quil
retrouve enfin ce quil cherchait : un petit paquet soigneusement ferm par de la
ficelle. Eli dfit les nuds avec adresse et le paquet souvrit pour laisser apparatre
une cascade de longs cheveux blonds : le joyau de sa collection de dguisements.
Il secoua la perruque plusieurs reprises, sans que ce soit vraiment ncessaire.
Les perruques de cette qualit en avaient rarement besoin si on les rangeait bien. Eli
ignorait combien elle avait cot mais ctait une somme suffisante pour que sa
prcdente propritaire, la princesse de Pernoff, juge bon de la ranger dans son
coffre avec ses bijoux. Eli lavait dbarrasse de lensemble et, si les bijoux avaient
depuis longtemps disparu, la perruque demeurait lun de ses accessoires prfrs.
De ses deux mains, Eli plaqua ses cheveux courts contre son crne puis, se
penchant en avant, enfila la perruque avec laisance ne dune longue habitude.
Quand il se redressa, son apparence tait tout autre. Les boucles dor clair
ondoyaient autour de son visage la peau ple dune manire trs diffrente de sa
chevelure noire naturelle. Cela lui confrait un air dlicat, une noblesse teinte de
fragilit. Un effet quil exploitait pleinement.
Par les Puissances ! Encore ce truc ! grogna Josef en sautant au bas de
lchelle.
Je cesserai de la porter quand elle cessera de fonctionner, rpondit Eli.
Il termina de fixer la perruque laide dune demi-douzaine dpingles
cheveux.
Allez voir sil y a quelque chose dexploitable dans les caisses. Jen ai vu une
adresse un confectionneur de Zarin qui pourrait nous intresser.
Josef sapprocha de la pile de cubes en bois et entreprit de dchiffrer les
manifestes dexpditions moiti effacs. Il dut en dplacer plusieurs pour atteindre
la caisse dont parlait Eli mais ils ne furent pas dus lorsquil en fora louverture.
Parfait ! lana Eli, tout sourire.
lintrieur se trouvait une pile de vestons en brocart soigneusement plis,

probablement destins quelque magasin aux tarifs bien trop levs de Zarin. Eli
fouilla dans la pile la hte. Son choix se porta sur un motif voyant faon plume de
paon rouge et or qui saccordait parfaitement la perruque blonde et encore
mieux soutira un soupir dgot Josef. Manque de chance, le seul manteau
adapt aux larges paules du bretteur tait une monstruosit verte quil refusa de
porter. Il opta finalement pour une paisse chemise noire prleve dans son propre
paquetage.
Jimagine que a fera laffaire, soupira Eli. Assure-toi simplement de faire
grise mine ; de cette faon, personne ne sapprochera assez pour remarquer les trous
repriss et les taches de sang.
Je la lave rgulirement, rtorqua Josef. Et puis elle me va mieux quau type
sur qui je lai prise.
Eli lui adressa un regard de surprise.
Je crois que je nai pas envie den savoir plus sur ta manire dacqurir de
nouveaux habits.
Josef haussa les paules.
Ce nest pas comme sil sen servait encore.
Eli en resta l.
Aprs rflexion, Josef dcida de nemporter que les courtes pes jumelles quil
portait ses hanches et les poignards quil pourrait dissimuler sous ses vtements.
Eli et lui saccordaient penser quentrer dans la ville couvert de lames comme il
ltait habituellement ne ferait quattirer les ennuis, en particulier lorsquils tentaient
dtre discrets. Bien entendu, cela signifiait aussi que lpiste devait laisser le Cur
derrire lui, quelque chose dont Eli eut beaucoup plus de mal le convaincre.
Je ne vois pas pourquoi a pose un tel problme, dit le voleur. Tu dtestes
avoir te servir du Cur de la Guerre, de toute faon.
Josef croisa les bras, lair ttu.
Ce nest pas la question. a na aucun sens de plonger dans une situation
inconnue, avec des types arms rassembls dans une ville dont on sait quelle
constitue un pige sans emporter notre meilleure arme.
Sil te plat, insista Eli. Aujourdhui, tout le monde sait que tu voyages avec
moi. Emporter ce truc reviendrait marcher dans les rues avec un panneau gant
indiquant : Je vous prsente Josef Liechten ! Poignardez-le donc ! Si tu
lemportes, alors nos dguisements ne servent absolument rien.
Josef se rembrunit.

Je ne crois pas que


Laisse-le ici, cest tout ! linterrompit Eli. On ne risque pas de te le voler, vu
que tu es le seul pouvoir le soulever. Et puis (La voix dEli se fit onctueuse.) Tu
es Josef Liechten, le meilleur bretteur du monde. Tu dois quand mme pouvoir
affronter quelques hommes en armes sans le Cur, non ?
Cela lui valut un regard noir de Josef.
Ne me traite pas comme lun de tes esprits crtins.
Il retira lnorme lame noire dans son dos et la lcha. Larme retomba tel un
mtore et senfona pointe en avant dans le parquet de bois.
Je laisse le Cur parce que tes arguments sont valables, mais nessaye plus
jamais de me manipuler, Monpress.
Compris, rpondit Eli dune voix douce.
Mais son compagnon se dirigeait dj vers la porte.
Tu las mrit, commenta Nico en quittant la caisse sur laquelle elle tait
assise.
Merci, rpondit Eli, sarcastique.
Mais le cur ny tait pas. Il dvisagea la jeune fille.
Tu es sre de ne pas vouloir de dguisement ? Juste pour changer ?
Elle le gratifia dun demi-sourire discret.
Non. Rien de ce qui se trouve dans ces caisses ne pourrait faire ceci, rtorquat-elle.
Elle savana dans lombre projete par lun des battants de la fentre et disparut.
Eli cligna plusieurs fois des paupires. Il avait vu Nico effectuer son petit tour des
dizaines de fois mais jamais de manire aussi nette. Ctait comme si elle stait
brusquement vanouie dans lair.
Slorn a fait du bon travail avec ce manteau, annona-t-elle dans son dos.
Eli sursauta et fit volte-face. Elle se trouvait quelques mtres de l, assise sur
une caisse en hauteur, et agitait ses manches bien trop larges avec une sorte de joie
viscrale, comme un chat jouerait avec une souris trop mduse pour bouger.
Cest ce que je vois, confirma Eli. On se met en route ?
Mais la caisse tait dj vide et Nico rapparut instantanment auprs de Josef,
qui les attendait avec impatience prs de la porte.
Je vois, maugra Eli en se htant de les rejoindre.
La ville de Gaol tait un lieu superbe et bien conu. Chaque rue tait parfaitement

droite, chaque maison impeccablement entretenue. Les petits jardins brillaient


comme autant de joyaux derrire les murets de pierre et chaque enseigne tait peinte
de couleurs harmonieuses sans la moindre rature ou lettre un peu efface. Mme les
pavs taient soigneusement disposs angle droit et lespace entre eux
mticuleusement nettoy.
Dans cet endroit bien ordonn scoulait un flot constant de gens ordinaires,
hommes et femmes portant tous une pe identique au ct. Ils se dplaaient en
petits groupes serrs et changeaient des murmures nerveux et discrets. Personne ne
semblait content dtre l mais tous se dplaaient dun bon pas en direction de la
citadelle au cur de la cit pour rejoindre la foule grandissante.
Incroyable ! commenta Eli qui stait dress sur la pointe des pieds pour
mieux voir. Cest comme si on avait retourn la ville pour en faire tomber tous ses
habitants et quon les avait quips dpes. Cest quoi, cette affaire ? Un service
militaire local ?
Arrte douvrir des yeux grands comme des soucoupes ! siffla Josef en tirant
le voleur par sa veste voyante. Tu es cens tre un marchand itinrant, je te le
rappelle.
Eli repoussa dune tape la main de son compagnon.
Je considre quavoir lair curieux colle parfaitement au personnage, rtorquat-il. Tu nas donc jamais rencontr de marchand ?
Ils progressaient sur lune des artres principales vers le centre-ville. Dans son
rle de ngociant, Eli ouvrait la voie, tandis que Josef, le garde du corps, se tenait
quelques pas en arrire. Comme son habitude, Nico demeurait invisible. Seul lil
exerc de Josef discernait parfois sa prsence, minuscule silhouette fminine
voluant dune ombre lautre dans lobscurit entre les btiments. Les trois
compagnons suivirent la foule vers la forteresse du duc, cube noir qui se dtachait
sur le ciel bleu de la matine.
Lavenue dboucha bientt sur un large square plus peupl encore. Eli
simmobilisa et scruta la foule arme, sourcils froncs. Puis, avec la vivacit dun
oiseau, il sengouffra sous le premier porche venu, ce qui obligea Josef pivoter
brusquement sur lui-mme pour le suivre.
Lentre tait celle dune boulangerie, un magasin minuscule o seuls quelques
bancs et le comptoir sparaient les clients des fours pain. Comme tout le reste de
Gaol, lendroit nen tait pas moins immacul. Des panneaux couverts
dinscriptions dtaillaient ltonnante varit de pains et de ptisseries disponibles
la vente. En entendant la porte souvrir, le boulanger scarta de la petite fentre

donnant sur le square envahi par la foule et se dirigea vers le comptoir, un air
revche sur le visage.
Eli adopta immdiatement la personnalit de son personnage. Son sourire se fit
narquois et arrogant comme il faisait cliqueter une poigne de pices dargent de la
monnaie locale au creux de sa main.
Lclat de largent rendit soudain le boulanger infiniment plus aimable.
Que puis-je pour vous, messire ?
Humm, fit Eli le marchand sans mme se donner la peine de dtourner son
regard de la fentre. Donnez-moi une demi-douzaine de ces petites choses aux fruits
et une miche de ce que vous avez de moins cher pour mon garon ici prsent.
Quelque chose qui tienne au corps : ces bretteurs cotent une fortune nourrir.
Josef neut pas simuler le courroux et le visage rougeaud du boulanger plit.
Bien sr, messire. Tout de suite.
Il se dirigea vers les tagres et y prleva les marchandises avec lhsitation
maladroite de quelquun qui na pas lhabitude de faire les choses lui-mme.
Eli sappuya avec dcontraction sur le comptoir parfaitement propre.
O sont vos apprentis ? demanda-t-il. Je ne peux pas imaginer que vous grez
seul ce magasin.
Oh non, rpondit le boulanger en riant. Mais vous savez comment sont les
garons. Ils ont couru vers le square ds quils ont appris la nouvelle. Le duc a fait
appeler les conscrits. Au complet, ce quon dit.
Il poussa un soupir en alignant les tartes devant lui.
Jai la chance davoir t dispens pour tenir le magasin, sans quoi jaurais
sorti mon pe, moi aussi.
Des conscriptions ? demanda Eli. Pourquoi ? Gaol est attaqu ?
Non, non, rpondit le boulanger en secouant la tte. Qui attaquerait Gaol ?
Non, messire, la rumeur affirme quEli Monpress a dvalis la forteresse du duc la
nuit dernire.
Les pices dargent simmobilisrent entre les doigts dEli.
Vraiment ? demanda-t-il sur un ton presque trop dsinvolte. Comment sait-on
que ctait Monpress ? Ils lont captur ?
Le boulanger stait pench pour sortir une miche de pain noir de sa huche.
Non. Il ny a pas eu dannonce officielle pour le moment, mais sils avaient
pris le voleur, je ne crois pas que le duc Edward sembterait avec les conscrits.

Il fit un clin dil Eli.


Cest pour a quon sait que ctait Monpress. Qui dautre mriterait de
mobiliser le pays entier pour lattraper ?
Qui dautre, effectivement ? renchrit Eli. Mais si Monpress a attaqu la
forteresse cette nuit, le vol a eu lieu il y a des heures. Ne sest-il pas chapp
prsent ?
Je ne vois pas comment il aurait fait, assura lartisan en dposant la commande
dEli dans un petit panier en osier. Le duc a ferm les portes avant laube ce matin.
On raconte que Monpress peut se dplacer travers les ombres et tuer des gardes
dun regard, mais cest des balivernes. Grosse rcompense ou pas, il est humain et
rien dhumain naurait pu passer au travers des mesures de scurit du duc.
Pourquoi dites-vous cela ? lana Josef sans quitter sa position prs du mur. Le
voleur est bien entr, non ?
Le boulanger sursauta et se tourna vers Eli ; il attendait de toute vidence que
celui-ci rprimande son garde du corps. Mais le faux marchand avait le regard
braqu vers la fentre. Il tudiait avec le plus grand intrt la citadelle et la foule qui
enflait. Comprenant quil nobtiendrait aucun renfort de sa part, lartisan glissa en
silence les derniers gteaux lintrieur du panier. Ceci fait, il patienta un moment
avant quEli ne sarrache sa contemplation. Mais la pile de pices dargent quEli
dposa sur le comptoir lui fit rapidement oublier toute vexation.
Merci, messire, dit lhomme.
Il sinclina avec gratitude tandis quEli quittait le magasin, Josef sur les talons.
peine de retour dans la rue, Eli tourna brusquement droite et les deux
hommes se glissrent dans une ruelle troite mais tonnamment propre. Nico les y
attendait et, la premire occasion, plongea la main dans le panier dEli pour
semparer dune ptisserie.
Que se passe-t-il ? senquit-elle tout en mordant le coin dune tarte pte
feuillete.
Quelquun est arriv avant nous, expliqua Josef.
Il sappuya contre le mur, bras croiss, avant dajouter :
Jaimerais bien savoir qui.
Jai ma petite ide, dit Eli dun air pensif.
Il saisit une tarte sur le sommet de la pile et croqua dedans.
Mais il faudrait que jaille examiner la scne de crime pour en tre sr,
prcisa-t-il ensuite.

Quoi ? strangla Josef. Tu veux dire lintrieur de la citadelle ? Celle qui


est entoure de gardes arms ?
Eh bien, je ne peux clairement pas en juger dici, rpondit Eli.
Josef frona les sourcils.
Tu as bien conscience que tout cela pourrait faire partie du pige ?
Quoi donc ? demanda Eli, la bouche pleine de ptisserie. Simuler un vol pour
que je vienne enquter ? a me parat un peu tir par les cheveux. Voyons les
choses ainsi : nous sommes ici pour rcuprer une lame de Fenzetti. Donc, si un
autre voleur est pass par ici, soit il a emport la lame, soit il la laisse ici. Dans les
deux cas, nous devons pntrer dans la forteresse, que ce soit pour suivre la piste
du voleur ou pour rcuprer lpe nous-mmes. Si tu veux mon avis, on tient l
une occasion en or. Pour le moment, ils sont occups recevoir leurs instructions
mais dans peu de temps tous ces citoyens soldats iront fouiller la ville de fond en
comble la recherche dEli Monpress. En entrant dans la citadelle, nous nous
trouverons dans lunique endroit o ils niront pas regarder. Aucun voleur assez
dou pour sintroduire dans la forteresse du duc de Gaol ne reviendrait sur les lieux
du crime. Quand on considre les choses ainsi, la citadelle constitue prsent
lendroit le plus sr pour nous.
Josef le dvisagea longuement tout en faisant nonchalamment glisser une dague
davant en arrire dans son fourreau, signe de sa rflexion.
Un bel exemple de logique spcieuse la Eli, souffla-t-il. Mais daccord. De
toute faon, se glisser dans la citadelle parat nettement plus intressant que se
cacher dans un entrept jusqu la tombe de la nuit.
Ah, mais cest l que le plan devient gnial, rpondit Eli qui se lchait les
doigts. Nous nallons pas nous y glisser en douce. Ils vont nous laisser entrer bien
gentiment et lgalement.
Josef haussa un sourcil.
Comment vas-tu russir un tour pareil ?
Eli se contenta de sourire en lui fourrant le panier dosier entre les mains.
Prends donc ton petit djeuner. Jai des achats faire. Je reviens dans cinq
minutes.
Josef eut peine le temps dagripper le panier quEli tait dj parti vers la rue.
Sa chevelure dor capta brivement la lumire du soleil avant quil se fonde de
faon experte au cur de la foule. Josef resta debout, les tartes la main, interdit.
Puis il soupira et se laissa aller contre le mur. Il tira ensuite la miche hors du panier
et mordit pleines dents dans le pain brun et chaud.

On ne sennuie jamais avec lui, hein ? commenta-t-il.


Nico secoua la tte puis se servit une nouvelle part de tarte.
Dix minutes plus tard, Eli tait de retour dans la ruelle avec un petit sac en
velours la main et le sourire dun chat qui vient de manger une couve de canaris.
Josef cessa de faire tournoyer le panier vide entre ses mains et se redressa.
Quas-tu achet ?
Je vais vous montrer.
Le voleur dnoua le cordon et retourna la bourse de velours au-dessus de sa
main. Une cascade scintillante se dversa au creux de sa paume tendue avec un
tintement discret. Des anneaux. Des bagues en or dpaisseurs diverses, ornes de
pierreries de toutes les couleurs de larc-en-ciel. Certaines des gemmes taient
rondes et lisses, dautres tailles de faon rfracter la lumire du matin sous forme
de rayons colors. Aucune delles ntait plus petite que la premire phalange du
pouce dEli.
Bref, il sagissait des bijoux les plus vulgaires et tape--lil que Josef ait jamais
vu.
Par les Puissances, Eli ! dit le bretteur en semparant dun anneau surmont
dun rubis qui semblait plus large que la bande de mtal travaill sur laquelle il tait
serti. Jespre que tu les as vols, je nimaginerais mme pas dpenser de largent
pour quelque chose daussi affreux.
Oh, je les ai pays, rpondit Eli.
Il entreprit de passer les diffrents anneaux ses doigts.
Mais pas trs cher, ne crains rien. Ils sont en verre. Ce sont des faux. Je les ai
aperus en chemin dans la vitrine dun magasin. Pour tre franc, ce sont eux qui
mont donn lide de la faon dont nous allons entrer dans la citadelle
Il leva ses mains prsent ornes de bijoux et agita les doigts.
Regardez. Je ne vous rappelle pas quelquun ?
Il avait pass les bagues sur chacun de ses doigts, pouces compris. Son annulaire
droit en accueillait mme deux, de petits anneaux dor et de perles qui voquaient le
cadeau dun pre pour sa fille trop gte. Mais Eli avait raison : leffet tait familier.
Et Josef commena comprendre.
Cela ne paraissait pas possible. Mais le sourire dEli slargit encore.
Allons-y ! lana-t-il en tournant les talons. a va tre le truc le plus amusant
de lanne.
Josef le suivit et Nico, qui navait pas fini de lcher ses doigts collants de sucre,

embota le pas au bretteur.

CHAPITRE 12
Gin se montrait la hauteur de son ambitieuse promesse. Il courait comme le
vent, ses longues pattes dvorant des kilomtres de routes et de campagne. Ses yeux
orange ntaient absolument pas gns par lobscurit et il ne sarrtait que lorsque
Miranda ly obligeait. Des pauses quelle rclamait autant pour reprendre son
souffle et dtendre ses doigts douloureusement crisps la fourrure du chien
fantme que pour sassurer que lui aussi se reposait.
Ils nen firent pas moins le trajet depuis la cte ouest jusqu Argo le royaume
dont Gaol constituait le duch le plus important avec plusieurs heures davance.
Laube venait peine de poindre lorsquils passrent la frontire.
Pendant que Gin galopait, Miranda avait largement eu le temps de sinquiter.
Elle navait ni argent ni provisions, rien que ce quelle avait emport sous ses robes
de la Cour des Esprits le jour du procs, cest--dire pas grand-chose. Seule et en
exil sur la plage, elle ny avait gure prt attention. prsent, par contre, elle ne
pouvait sempcher de penser quelle tait trs mal prpare une quelconque
mission. Elle aurait besoin dargent, dun bon bain et peut-tre dun acte judiciaire
ou autre document officiel lui confrant une nouvelle identit.
Dans ltat o elle se trouvait, sans papier, sans argent, sans autorit, avec sa
chevelure raidie par le sel et ses vtements tachs dcume, elle ne savait mme pas
si on la laisserait franchir les portes de la ville.
Durant leur deuxime halte, cependant, quelque chose lui fit prendre conscience
du trop peu de crdit quelle avait accord au Vent dOuest. Aprs deux heures de
course, Miranda insista pour que Gin sarrte prs dun ruisseau. Pendant quil
buvait, elle dtendit ses jambes douloureuses davoir serr les flancs du chien
fantme si fort et si longtemps. Mais, alors quelle se penchait pour toucher ses
orteils, elle sentit quelque chose palpiter contre ses doigts. Alarme, la jeune femme
sursauta avant de constater quil sagissait dun billet, la monnaie de papier mise
par certains royaumes pour un usage interne en lieu et place des pices ou des
talons-or. Le billet sagita et elle sen saisit avant quil ne senvole. Il provenait du
royaume de Barat, quelle identifiait vaguement comme se trouvant au sud-ouest.
Miranda tudia le billet avec soin avant de le glisser dans sa poche. Le nombre
marqu dans le coin tait modeste et elle ignorait mme si elle trouverait un endroit
qui laccepte en dehors de Barat, mais ctait plus que ce dont elle disposait
quelques instants auparavant. Aussi Miranda se considra-t-elle comme chanceuse
avant doublier lincident.
Durant leur arrt suivant, cela se reproduisit. Cette fois, une petite pluie de pices

dargent de Fenulli, une cit-tat situe des centaines de kilomtres de l, atterrit


juste sous la truffe de Gin. Ensuite, chaque nouvelle halte, de largent
supplmentaire fit son apparition, toujours issu de pays louest et toujours en
petite quantit, mais la rserve sagrandissait.
En arrivant la frontire de Gaol, Miranda avait les poches pleines et se sentait
nettement plus rassure. Elle tait en train de passer les dtails de toute cette affaire
en revue dans sa tte, comment elle devrait faire changer son argent, ce quelle
dirait si quelquun faisait un commentaire ( mon pre collectionnait les monnaies
ou nous sommes des artistes itinrants , ce qui expliquerait la prsence du chien),
quand elle prit conscience que Gin agissait bizarrement. Ils taient toujours la
frontire de Gaol, lcart de la route mais porte de regard des panneaux, au
creux dune petite valle en contrebas dun vignoble bien entretenu, mais Gin ne
donnait pas limpression de vouloir avancer. Au lieu de quoi il faisait les cent pas
la limite du duch.
Quy a-t-il ? demanda-t-elle, trop fatigue pour sinquiter autant quelle
laurait d.
Regarde le sol, rpondit le chien fantme, le museau dans lherbe. Tu ne
remarques pas quelque chose de bizarre ?
Miranda baissa les yeux vers la terre. Cela ressemblait une tendue dherbe
ordinaire, avec quelques pierres de-ci de-l. Par chance, Gin rpondit sa question
avant quelle nait avouer son ignorance.
Ici, lherbe est humide, dit-il en grattant le sol juste ct de la frontire vers
Gaol.
Il sauta ensuite le petit ravin qui marquait le dbut du duch et huma lherbe de
Gaol, dun vert clatant, mais parfaitement sche.
Cest comme a dun bout lautre, dit-il en relevant la tte. Comme sil ne
pleuvait jamais en Gaol. Quest-ce qui peut expliquer une mto de ce genre ?
Miranda frona les sourcils et plissa les yeux pour regarder le ciel, mais celui-ci
tait du mme bleu dlav des deux cts de la frontire et aussi loin que porte son
regard. Elle examina de nouveau le sol et sa perplexit sintensifia. trange
phnomne, en effet.
Nous sommes ici pour enquter sur des vnements bizarres, dit-elle. Ceci en
fait partie mais cela va sans doute plus loin quun comportement inexplicable de la
pluie. Je doute que le Vent dOuest ait eu besoin de nous pour ce genre de chose.
Avanons un peu. Peut-tre trouverons-nous dautres bizarreries.
Gin opina du chef et ils remontrent la colline au petit trop pour pntrer dans

Gaol proprement dit. Ils gardrent la route dans leur champ de vision mais prirent
soin de rester couvert. La dmarche de Gin se fit plus furtive mesure que les
fermes se multipliaient. Tout ce quils voyaient avait cependant lair parfaitement
normal. Idyllique, mme, si bien que Miranda en vint se demander pourquoi on
les avait envoys jusquici.
Jignorais que Gaol tait si joli, dit-elle avec ravissement comme ils
traversaient un pont de pierre au-dessus dun ruisseau gazouillant. Pourquoi diantre
Hern consacre-t-il autant de temps manigancer dans Zarin quand cet endroit lui
tend les bras ?
Mouais. Je naime pas a du tout, rpondit Gin. Cest trop ouvert, trop propre.
Mme les touffes dherbe qui poussent dans les champs sont parfaitement alignes.
Ce nest pas naturel.
Miranda lui fit signe de sarrter prs dun pittoresque bosquet de sapins pais.
Tu ferais bien de ty habituer, car tu vas mattendre ici pendant que jirai faire
du change et rassembler des informations. Jai vu un panneau annonant une
auberge et un magasin. Ce sera au moins un dbut.
Je ne vais pas poireauter ici pendant que tu vas je ne sais o ! rencla Gin.
Miranda mit pied terre.
On essaye de ne pas se faire remarquer, je te rappelle. Les chiens fantmes ne
sont pas franchement discrets.
ces mots, Gin leva les yeux au ciel dun air agac. Mais il sassit, ce qui
signifiait quil acceptait. Miranda sourit puis vrifia une dernire fois le contenu de
ses poches. Le contact des pices et des billets sous ses doigts tait agrable.
Satisfaite, elle passa les mains dans ses cheveux emmls par le vent et raidis par le
sel et les rassembla en une natte serre. Rendue aussi prsentable quelle pouvait
ltre dans son tat, elle quitta le couvert des arbres et descendit la colline en
direction du grand et charmant pavillon situ tout en bas. Une large enseigne
colore promettait une chambre, un bain et toutes sortes de services pour les
voyageurs.
Miranda fit un dtour par louest et rejoignit lauberge depuis la route, comme si
elle avait emprunt celle-ci depuis le dbut. Le btiment central tait situ lcart,
derrire une grande cour laissant aux caravanes la possibilit deffectuer un demitour. Mais elle tait vide de toute prsence, ce matin-l. De mme que les curies,
remarqua Miranda avant de grimper les marches de bois lentre et douvrir la
porte de lauberge. Le lieu tait tout aussi charmant lintrieur qu lextrieur,
avec de grandes poutres au plafond, des lampes la lumire chaude suspendues aux

murs et une grande chemine de pierre entoure de bancs. Malgr lembarras que
lui causaient ses vtements sales, Miranda afficha son air le plus digne et se dirigea
vers le comptoir derrire lequel un vieil homme examinait un gros livre de comptes.
Un panneau aux lettres impeccablement traces indiquait la possibilit de faire du
change.
Nous ne dlivrons pas de monnaie du conseil, dit lhomme en la voyant
approcher. Uniquement les devises locales.
Je navais pas lintention de, commena Miranda.
Mais elle sinterrompit et choisit plutt de sortir largent de ses poches.
Locales, cest trs bien. Puis-je changer ceci ?
Lhomme contempla ltrange collection de monnaies comme si Miranda venait
de vider le contenu dun filet de pche sur son comptoir et la gratifia dun regard
faire cailler le lait.
On nest pas la Bourse de Zarin, madame.
Changez simplement ce que vous pourrez, rpondit Miranda. Sil vous plat.
Lhomme contempla le tas de monnaie dun air agac puis, avec un soupir de
lassitude, entreprit de trier les billets et les pices en petites piles.
Miranda se pencha lgrement vers lui.
Alors Journe tranquille ?
Tranquille ? ricana le vieil homme. Cest mort, vous voulez dire. Le duc a
appel tous les conscrits et suspendu tous les dplacements. moins que vous
nayez pas remarqu que la route tait dserte ?
Je viens darriver, expliqua Miranda. Quentendez-vous par conscription ?
Une guerre se prpare ?
Le marchand clata dun grand rire sonore.
Ce nest pas le genre de chose que le Conseil laisserait faire, si ? Non, le duc
peut faire appel aux conscrits pour nimporte quel motif. Cest un duch
lancienne, ici. Ce bon vieil Edward possde tout, chaque champ, chaque maison,
chaque affaire, mme celle-ci. Nous travaillons tous pour lui, dune manire ou
dune autre, et le travail de conscrit nest pas pire que celui de la ferme. De toute
faon, mme sil ntait ni notre logeur ni notre employeur, personne noserait
refuser. On ne dit pas non au duc de Gaol. Pas si on tient conserver ce qui fait que
la vie vaut la peine dtre vcue.
Miranda fit la grimace. Ce duc avait lair dtre un monstre. Ctait une bonne
chose dtre ici de son propre chef et non en mission pour la Cour des Esprits : elle

naurait pas se prsenter devant le duc avant de se mettre au travail.


Alors, pourquoi a-t-il fait appel aux conscrits, cette fois ? demanda-t-elle avec
un sourire. Il y a un problme urgent ?
Il la dvisagea comme sil la souponnait dtre attarde.
Vous nen avez pas entendu parler ? Eli Monpress a cambriol le duc hier soir.
Il lui a tout vol. Daprs la rumeur, les caisses du trsor ont t vides.
Miranda dut mobiliser la moindre parcelle dautodiscipline pour garder un visage
serein, mais intrieurement elle hurlait de joie. Eli Monpress ? Ici ? Maintenant ?
Jamais elle ne se serait attendue un coup de chance aussi inou. Si elle parvenait
mettre la main sur Eli, mme Hern ne pourrait plus rien faire pour lempcher de
retourner Zarin. Relevant les yeux, elle vit que laubergiste la regardait fixement et
comprit quelle affichait un sourire bat.
Cest affreux, dit-elle en se forant employer un ton de dsintrt poli. Jai
entendu dire quil y avait une belle prime pour Monpress. Le duc la attrap ?
Laubergiste haussa les paules.
On ne sait pas encore, rpondit-il. La citadelle a t soigneusement boucle.
Mais voil comment je vois les choses : est-ce que le duc suspendrait les changes
commerciaux et fermerait les frontires sil avait jet le voleur dans un cachot ?
Sil connaissait Eli, a naurait rien dillogique, songea Miranda. Mais elle garda
son avis pour elle-mme.
De toute faon, a na pas dimportance, poursuivit lhomme. Le duc
lattrapera, quoi quil arrive. Nous sommes Gaol, aprs tout.
Il sourit et poussa une petite pile de pices dargent sur le comptoir.
Soixante-quatre exactement, dit-il. prendre ou laisser, mais vous ne
trouverez pas de meilleure offre pour ces billets dans le coin.
Miranda navait aucune ide de la valeur de loffre mais elle prit largent sans se
plaindre. Les pices taient minces et dcores dun visage de profil que les
caractres dimprimerie en dessous identifiaient comme celui dEdward, le dixhuitime duc de Gaol.
Il devait sagir dune bonne affaire pour laubergiste car son ton sadoucit
considrablement.
Autre chose, demoiselle ? demanda-t-il.
Miranda rflchit quelques instants.
Oui. Je vais avoir besoin de nouveaux vtements. Et de savon.

Lhomme haussa les sourcils mais se tourna nanmoins pour rcuprer un savon
envelopp dans du papier sur une tagre derrire lui.
Le savon, dit-il en posant larticle sur le comptoir. Une pice dargent. Pour ce
qui est des vtements
Il se dirigea vers un coin de la pice et ouvrit la premire dune srie de grandes
malles alignes contre le mur pour en sortir une longueur de tissu brun artisanal.
Cest luvre de ma fille, expliqua-t-il. Cinq pices dargent chacune.
Choisissez ce qui vous plat.
Miranda sapprocha en faisant la grimace. Le coffre tait rempli de robes. Des
robes de fermire, avec des petites pquerettes sur lourlet et les manches. Un
examen rapide des autres malles rvla des articles similaires. De toute vidence, la
fille de cet homme tait prolifique et passionne par les pquerettes. Force
dadmettre quelle ne trouverait rien dautre, Miranda opta pour une longue robe de
couleur rouille dont la jupe large donnait limpression quelle conviendrait pour
chevaucher et, le plus important, de longues manches qui descendaient jusque sur
ses doigts afin de dissimuler ses anneaux. La couleur ne contrastait pas trop avec sa
chevelure et les coutures, quoique espaces, taient solides. Satisfaite, la jeune
femme paya pour le savon et la robe. Le vendeur emballa le tout gratuitement,
confirmant ainsi les soupons de la Spirite quant au fait quil avait outrageusement
gonfl les prix.
Miranda coina le paquet sous son bras mais, avant de se tourner pour partir, elle
posa une dernire question.
Dites-moi, messire, a-t-il plu hier soir ?
Bien sr que non, rpondit-il avec un reniflement. Nous sommes mercredi.
Miranda lui lana un regard interrogateur.
Quel rapport avec la pluie ?
Vous tes en Gaol. Il ne pleut que le dimanche.
Miranda resta l, interdite, tandis que dans son esprit plusieurs pices du puzzle
sassemblaient dun coup.
Merci, rpondit-elle. Merci beaucoup.
Lhomme se contenta dun vague grognement avant de reporter son attention sur
son livre de comptes.
Miranda suivit la route jusqu se trouver hors de vue des fentres de lauberge,
puis remonta en courant vers le sommet de la colline et la cachette de Gin. Elle avait
craint quil ne se soit endormi, mais le chien fantme tait veill et lattendait.

Que se passe-t-il ? voulut-il savoir lorsquelle sapprocha entre les troncs.


Des choses tranges et merveilleuses, rpondit-elle en retirant sa chemise.
Mellinor, pourrais-je avoir de leau ?
Lesprit de leau sexcuta et elle fut trempe en quelques instants. Miranda retira
le savon de son emballage de papier cir et entreprit de se nettoyer le visage et les
cheveux. Tout en se lavant, elle raconta sa conversation avec laubergiste, en
mnageant quelques pauses pour demander un peu plus deau Mellinor, qui la lui
fournissait immdiatement car il coutait aussi avec attention.
Eli Monpress ! Tu imagines le coup de chance ! sexclama la jeune femme,
penche en avant pour essorer ses cheveux.
Cest une chance, effectivement, dit Gin. Mais revenons cette histoire
propos de la pluie. Daprs ce quon ma racont, seul un Grand Esprit peut donner
des ordres la pluie et seulement sil dispose du soutien des vents locaux.
Comment un humain peut-il faire a ?
Peut-tre a-t-il Asservi le Grand Esprit de cette rgion, rpondit Miranda.
Elle faisait la grimace en tentant de dfaire les nuds dans sa chevelure qui
remontaient jusqu sa nuque.
Absurde, gronda Mellinor aprs lui avoir fourni un peu plus deau. Si cet
endroit tait Asservi, nous laurions constat depuis des kilomtres. Le monde
entier laurait su. Crois-moi, une terre dont le Grand Esprit est Asservi ne ressemble
pas a.
Leau se redressa, embrassant du regard les magnifiques collines, leurs terres
florissantes et leurs vergers en fleurs. Miranda tait sur le point de rtorquer que
Mellinor lui avait sembl trs bien quand elle tait arrive sur place, mais elle se
rappela que les esprits voyaient sans doute quelque chose de compltement
diffrent. Elle dcida donc de se taire et rina en silence le peu de savon qui restait
dans ses cheveux.
Bon, quoi que ce puisse tre, ce nest pas bon, affirma-t-elle. Il est temps de
demander aux esprits ce qui se passe.
Elle passa la robe par-dessus sa tte, avec quelques difficults, car le tissu pais
adhrait sa peau mouille. Une fois vtue, elle sagenouilla sur le sol couvert
daiguilles de sapin et retira le petit anneau orn dune pierre verte sur son
annulaire.
Alliana, souffla-t-elle, salue le bosquet pour nous.
linstant o elle posa lanneau au sol, un cercle de mousse dun vert clatant
apparut au-dessus des aiguilles brunes. Il se rpandit jusquau pied de larbre le

plus proche, dont les minuscules racines de la mousse explorrent lcorce. Mais au
fur et mesure de son ascension le long du sapin, les petits sons discrets qumettait
la mousse se teintrent de frustration.
Finalement, prs de cinq minutes plus tard, Alliana battit en retraite puis sadressa
directement Miranda, dune voix due :
a ne va pas, matresse. Je narrive pas faire parler larbre. Je nai mme pas
pu madresser larbrisseau qui pousse en dessous. Je ne comprends pas : le bois
vert est habituellement des plus bavards.
Miranda frona les sourcils.
Tu veux dire quils ne se rveillent pas ?
Non, ils sont bien veills, grommela la mousse. Mais ils refusent de parler. Je
ne sais pas dans quel genre de pays nous sommes, mais ses esprits sont terriblement
grossiers.
Miranda se mordilla la lvre. Ctait un problme inattendu.
Essaye avec un autre arbre.
Ils firent en tout cinq tentatives, en vain. Les arbres ne pipaient mot. Aucun des
esprits prsents dans le petit bosquet ne voulait parler. Pour finir, Alliana demanda
se rendormir, car tout cela tait bien trop frustrant pour elle. Miranda la rappela
lintrieur de lagate de mousse.
Daccord, jabandonne. Mais que se passe-t-il ? demanda la magicienne avant
de glisser lanneau son doigt. Peut-il sagir dEli ? Comment appelait-il cela,
sattirer les faveurs de la campagne environnante ?
a va bien au-del de quelconques faveurs, fit remarquer Mellinor en
projetant de lcume en direction des arbres rticents. Et je doute que mme lui
puisse exercer une telle emprise. En temps normal, je dirais quil sagit
dAsservissement : je nai jamais rien connu qui puisse faire taire un jeune arbre
aprs quun mage leut rveill. Mais ils nont pas lair effrays, seulement inquiets.
Leau mit un bruit dclaboussure pensif.
Non, il y a quelque chose qui cloche en Gaol, ajouta le Grand Esprit. Et je
doute que ce ne soit quici. Le Vent dOuest avait raison de sinquiter.
Alors que va-t-on faire pour y remdier ? demanda Gin dont la queue sagitait
de gauche droite.
Commencer par le sommet, rpondit Miranda. Si quelquun peut nous dire de
quoi il retourne, cest bien le Grand Esprit de Gaol. Puisque le fleuve Fellbro est de
loin le plus grand esprit dans la rgion, je pense que soit cest lui qui dirige, soit il

sait qui sadresser. Nous commencerons donc par l et, pour ce faire, nous nous
rendrons la capitale.
Mais Gin la regarda de travers.
La capitale ? Le fleuve traverse toute la partie est du duch. Pourquoi aurionsnous besoin dentrer dans la capitale ?
Parce quelle nest qu cinq kilomtres dici et quEli sy trouve.
Miranda sourit et secoua ses manches de manire ce quelles retombent et
recouvrent totalement ses anneaux.
Rien de mal profiter dun petit bonus, ajouta-t-elle.
Je croyais quEli avait dvalis le duc, rtorqua le chien fantme. Il ne risque
pas dtre dj loin ?
Allons, rpondit Miranda, il est question dEli. Quand la-t-on vu se carapater
? Je ne crois pas quil le pourrait, pas avec lintgralit dun tel trsor. Mme Nico
nest pas forte ce point. Non, je te parie quil se cache dans la capitale en attendant
sa chance de filer discrtement pendant que tout le monde perd les pdales autour
de lui. Il est peut-tre mme encore dans la citadelle du duc, qui sait ? Aprs tout,
le dernier endroit o un homme pense regarder, cest sous ses pieds .
Gin laissa chapper un profond soupir.
Cest une bien triste journe si tu en arrives citer ce voleur.
Il sallongea par terre avant dajouter :
Bon, mettons-nous en route. Jai explor un peu le coin pendant que tu tais
partie. En restant au plus prs du sol, on pourra se dissimuler derrire des taillis et
des haies sur pratiquement tout le trajet.
Miranda le foudroya du regard.
Tu tais cens attendre ici.
Gin se contenta de remuer la queue et Miranda secoua la tte avant de grimper sur
son dos.
Essaye quand mme de faire preuve dun peu de discrtion, lui chuchota-t-elle
alors quils mergeaient de derrire les sapins.
Pour qui me prends-tu ? grogna Gin.
Il se plaqua contre le flanc de la colline et progressa sous le couvert des vignes
jusqu une range darbres et de buissons qui les dissimulrent comme promis sur
les quelques kilomtres suivants.
Quand ils atteignirent la priphrie de la capitale et de sa muraille, Miranda laissa

Gin cach lintrieur dune grange vide. Le chien fantme fut beaucoup plus facile
convaincre cette fois. Mme lui devait admettre quil ne pourrait jamais
sintroduire en ville sans tre vu et, par ailleurs, la fatigue accumule durant sa
longue course nocturne commenait se faire sentir. Miranda le laissa sendormir
sous la paille puis sortit de la grange dun air innocent et prit la direction de la cit.
cause de lembargo sur les dplacements, elle stait imagin devoir
manuvrer pour pntrer dans la capitale de Gaol : un pot-de-vin pour les gardes,
peut-tre, ou un mur escalader. Mais en se rapprochant elle comprit que ce ne
serait pas un problme. La route tait pleine de gens, essentiellement des fermiers
en juger par leurs vtements, et presque tous arboraient une pe. Il devait sagir
des conscrits, songea-t-elle. Le duc semblait se constituer une vaste arme. Du fait
de cet afflux, les gardes de la grande porte laissaient entrer la foule en posant peu de
questions. Personne, par contre, ne sortait. Miranda retint son souffle et garda la tte
baisse en passant les portes, mais les sentinelles ne lui adressrent mme pas la
parole. Pour une fois, elle tait ravie quon ne lui prte pas attention.
La capitale de Gaol tait aussi belle que la campagne environnante, avec son
paisse muraille firement dresse, son maillage de rues impeccablement paves o
salignaient des rverbres de fer et ses hautes maisons de bois et de pierre aux toits
de tuiles pentus.
Cest tout aussi ordonn quau-dehors, souffla Mellinor son oreille comme
elle tournait dans lune des ruelles adjacentes. Le Grand Esprit doit tre un vrai
tyran.
Je ne crois pas que ce soit le Grand Esprit le problme, rpondit Miranda mivoix.
Ctait luvre dun magicien, elle en tait certaine. Mais comment, et pourquoi ?
Autant de questions auxquelles elle devait dsormais rpondre. Quant savoir qui,
elle avait une ide assez prcise. Elle regarda vers le nord-est, o le sommet pointu
dune tour instantanment reconnaissable surplombait les toits environnants. Il
sagissait du territoire de Hern, aprs tout, et prsent quelle y rflchissait,
plusieurs lments tranges du pass du Spirite prenaient un sens nouveau. Comme
le fait quil ait refus, anne aprs anne, de prendre un apprenti. Elle avait toujours
mis cela sur le compte dune certaine suffisance mtine de paresse, mais sil
cachait quelque chose en Gaol, ce choix serait peru tout autrement. Mme chose
pour son refus entt de laisser dautres Spirites mener la moindre tude en Gaol et
son insistance ne pas les laisser couper par le duch pour se rendre ailleurs. Il
avait prtendu que le duc napprciait gure que les Spirites drangent son duch en
le traversant monts sur dtranges cratures et, dans la mesure o Hern tait

puissant et influent, et o contourner Gaol navait rien de compliqu, personne


navait song remettre en cause cette explication.
Mais ctait sur le point de changer, songea Miranda en tournant un regard noir
vers la tour. Avec un dernier sourire assassin, elle se dtourna et entreprit de
descendre la rue en direction du fleuve.
La foule se faisait plus dense au fur et mesure quelle senfonait dans la ville.
Tout le monde portait une pe, les hommes comme les femmes. Certains
arpentaient les rues en petits groupes organiss ; des conscrits ayant dj reu leurs
ordres. Dautres, des individus qui avaient pass les portes en mme temps quelle,
se dirigeaient vers la citadelle, qui semblait constituer le cur de lopration. Quand
Miranda arriva aux abords du square du centre-ville, les gens se tenaient au coude
coude. Elle fit de son mieux pour se frayer un chemin parmi eux mais il tait clair
quelle narriverait pas rejoindre le fleuve de cette manire. Elle lana un regard
maussade vers les dos aligns devant elle puis chercha des yeux un autre passage
emprunter pour rallier la berge. Cest ce moment quelle repra lhomme.
L, traversant la foule cinq pas peine delle, se trouvait Hern. Comme son
habitude, il portait un manteau trop habill pour la circonstance, celui-ci dun bleu
vif dcor de broderies argentes, et paraissait press. Les anneaux ses doigts
scintillrent dangereusement comme il dpassait brusquement un duo de fermiers
aussi agressifs que larges dpaules. Une fois pass, il posa sur la foule un regard
mprisant puis tourna au coin dune rue borde de grandes et belles maisons.
Miranda se lana immdiatement sa poursuite.
Que fais-tu, Miranda ? demanda Mellinor sur un ton davertissement.
Rflchis, souffla-t-elle en zigzaguant au sein de la foule. Hern est un tre
secret, il se passe des choses tranges avec les esprits de Gaol, le Vent dOuest ma
spcifiquement fait mander moi, lennemie de Hern, pour enquter ? Pas besoin
dtre un gnie pour comprendre ce quil en est.
Cest possible, rpondit lesprit, cependant noublie pas tes paroles. Tu ne
voulais pas de ce travail prcisment cause de Hern. Je ne lapprcie pas plus que
toi, mais le monde na pas chang du tout au tout en une journe. Tu las dit toimme : si quiconque te voit ici, on pensera que tu agis pour te venger. Suis ton
propre conseil, ignore cet imbcile pompeux et poursuis ta route vers le fleuve.
Le fleuve sera encore l dans une heure, chuchota-t-elle. Je ne peux pas
manquer une telle occasion. Penses-y : si je peux prouver que Hern est derrire ce
qui se passe ici, je pourrai rduire sa crdibilit nant et peut-tre mme obtenir
un nouveau procs. Ce serait encore mieux que de capturer Monpress. Et mme sil
savre quil est simplement au courant du problme mais nen a pas inform la

Cour, cela suffira jeter le discrdit sur sa carrire.


Elle se redressa sur la pointe des pieds pour apercevoir la tte blonde de Hern
parmi les badauds, puis se baissa de nouveau.
Non, insista-t-elle, il prpare forcment quelque chose. Le rfrendum de la
Cour des Esprits aura lieu dans quelques jours ; il noserait pas quitter Zarin avant
lvnement sans une trs bonne raison. Je vais dcouvrir de quoi il sagit.
Lide ne plaisait pas du tout Mellinor mais il nintervint pas. Miranda suivit
encore Hern sur deux pts de maisons. La tche la rendait nerveuse : toutes les
demeures donnaient directement sur la rue, et une fois quils auraient quitt la
cohue, elle ne disposerait de rien pour se dissimuler. Mais Hern ne jeta pas un seul
coup dil en arrire. Il se contenta davancer de sa dmarche prtentieuse et rapide
jusquaux marches dune auberge visiblement cossue. Il monta lescalier, fit un
signe de tte au garon qui ouvrit la porte pour lui et sengouffra lintrieur.
Quelques instants plus tard, Miranda emprunta le mme chemin. Le garon ne lui
ouvrit pas la porte avec le mme empressement mais une petite pice le fit changer
davis. Miranda se retrouva alors dans lopulent hall dentre dun riche
tablissement au cur dune ville qui ltait tout autant.
Hern se trouvait de lautre ct de la pice, en pleine conversation avec deux
hommes que Miranda reconnut comme des Gardiens de Tour. linstant o elle les
repra, un serviteur la mise impeccable sapprocha pour escorter les hommes vers
lescalier.
Mademoiselle ?
Miranda sursauta et tourna la tte vers le serviteur qui stait discrtement
rapproch.
Puis-je vous aider, mademoiselle ?
Oui, rpondit Miranda. Quy a-t-il en haut de cet escalier ? demanda-telle en
pointant les marches que Hern venait demprunter.
Il sagit des salles de restauration prives, ma dame, rpondit lhomme.
Il examinait les vtements de la Spirite dun air sceptique.
Trs bien, dit-elle. Je vais en prendre une. Combien ?
Quinze pices dargent pour un repas priv, rpondit lhomme. Nous
proposons de la grouse et du faisan avec un glaage de prune accompagn de
a a lair fameux ! linterrompit Miranda en lui tendant largent. Faites-moi
monter.
Lexpression hautaine de lemploy disparut ds que les pices changrent de

main et il se fit une joie de lescorter vers lescalier. Il y avait plusieurs salles de
restaurant mais une seule porte ferme. Miranda choisit celle d ct et le serveur la
fit entrer dans une petite pice quipe dune table pour le repas et dun guridon
dans le coin qui accueillait une carafe deau, un ncessaire dcriture et des fleurs
dans un vase. Surtout, lendroit ntait spar de la salle manger attenante que par
un simple panneau de bois. Miranda perut le bourdonnement de conversations
provenant de lautre ct, suivi du rire suffisant de Hern.
Cest parfait, indiqua-t-elle avec un hochement de tte. Vous pouvez me
laisser.
Le serveur lui dcocha un regard perplexe mais sinclina et sortit en refermant la
porte derrire lui. peine tait-il parti que Miranda sallongea sur le sol prs du
mur et appuya une oreille contre les planches. Les voix des hommes lui parvinrent,
assourdies mais comprhensibles.
Cest un gchis, voil ce que cest, disait lun des Gardiens de Tour. Nous
avons vot contre la fille, comme vous laviez demand, et rien na chang si ce
nest que Banage est plus moralisateur que jamais. Et la balance penche de son ct
au sein de la Cour, dsormais. Ma position la tte du comit sur la gestion des
Esprits de la Fort est menace.
Vous connaissiez les risques, rpondit Hern dune voix o perait lennui.
Mais a ne vous a pas empch de prendre largent. Si vous pensez que votre place
la tte du comit est mise mal, attendez un peu que la Cour apprenne que vous
avez accept un pot-de-vin pour faire tomber la favorite de Banage.
Miranda carquilla les yeux. Elle se releva dun bond et sempara du papier
lettres, de la plume et de lencrier poss sur le guridon. Hern tait en train
dadmettre ce dont elle le souponnait. Elle devait le coucher par crit afin de ne pas
en oublier un seul mot.
Les deux Gardiens de Tour taient en colre, prsent. Ils accusaient Hern de les
menacer et tentaient de le mettre au pied du mur. Mais la voix de Hern tait toujours
aussi calme.
Messieurs, dit-il, nous pouvons nous lever ensemble ou chuter ensemble.
vous de choisir.
Les hommes grommelrent et Miranda eut lintuition que Hern les gratifiait du
mme regard hautain et implacable que celui quil lui avait adress le jour du
procs. Cela dut fonctionner car, quelques instants plus tard, il entreprit de les
questionner sur la situation Zarin.
Miranda tait toujours en train dcrire quand la porte de sa salle privative

cliqueta. Elle se redressa et rejoignit son sige linstant mme o le serveur entrait,
un plateau recouvert dune cloche entre les mains.
En entre, lana-t-il avec entrain, soupe de champignons la crme et
slection de pains. Votre plat principal arrivera dans
Il sinterrompit en voyant Miranda presser frntiquement son doigt contre ses
lvres. Les hommes dans lautre pice staient tus, eux aussi, ils coutaient. Puis
Miranda entendit leur porte souvrir. leur tour, on leur servait leurs entres.
Miranda laissa chapper un soupir de soulagement puis dcocha un sourire
blouissant au serveur.
Dsole, le voyage a t long. Je nai quune envie : tre assise en silence
pendant un moment.
Elle se leva et lui remit une petite pile de pices.
Ne vous donnez pas la peine de mapporter les autres mets, dit-elle. Jai juste
envie dtre tranquille.
Trs bien, ma dame, chuchota le serveur en empochant largent. Comme vous
voudrez.
Elle lui sourit avec un petit geste de la main tandis quil se retirait puis, ds que la
porte se fut referme, se saisit de la soupe et dun morceau de pain puis se rassit par
terre, plume leve et prte noter ce que Hern voudrait bien admettre.
Dans le couloir, le serveur comptait les richesses rcemment engranges. La
cliente un peu folle lui avait donn dix pices pour quil cesse de la servir. Eh bien,
il nallait pas sen plaindre et il ne laisserait pas non plus le reste du dner quelle
avait pay partir au rebut. Lui aussi avait faim et les faisans lentement rtis la
broche lavaient fait saliver toute la journe. Un grand sourire sur les lvres, il glissa
largent dans la poche de son tablier et se hta de redescendre voir lintendant de
lhtel. Il tait dangereux de garder de telles sommes sur soi. Les autres serveurs
nhsiteraient pas lui voler son argent, raison pour laquelle chacun confiait ses
pourboires lintendant. videmment, celui-ci en prlevait cinq pour cent, mais
ctait un petit prix payer pour sassurer que largent ne disparatrait pas purement
et simplement.
Lintendant prit les pices sans poser de questions et, aprs avoir soigneusement
not le montant du dpt, les laissa tomber dans le coffre-fort avec le reste de
largent. Il referma le couvercle, plongeant le contenu dans lobscurit. Une fois la
lumire disparue, les pices se mirent parler. Elles cliquetaient comme autant de
serpents sonnette, voquant des rumeurs, racontant ce quelles avaient entendu.
Mais le rcit des pices du serveur occupa rapidement le devant de la scne. Une

magicienne avec des anneaux, des anneaux puissants, qui espionnait Matre Hern. Il
fallait avertir le duc !
Tel fut le message transmis au coffre, qui son tour en parla la poutre dans
laquelle il tait enchss, qui prvint les avant-toits quelle soutenait, qui le dirent
la lampe sur son support au-dehors. La lampe suivit alors les ordres quelle avait
reus et sillumina. Un moment plus tard, un vent trange et lent balaya la rue et se
mit tourner sur lui-mme devant la lumire allume. Il entendit lhistoire et, la
jugeant importante, emporta les paroles des pices par-dessus les toits et la foule
grandissante sur la place, jusquau sommet de la citadelle o son matre attendait.
Du ct de lhtel, Miranda avait presque le tournis. Au fil de leur djeuner et de
ce qui reprsentait sans doute plusieurs verres de vin, Hern avait voqu une
dizaine de plans destins faire tomber Banage, qui tous constituaient de graves
violations de son serment. Elle avait not le tout, en marquant dune croix ceux qui
paraissaient dj engags. Cette liste tait vertigineuse. Cela faisait apparemment des
annes que Hern achetait les Gardiens de Tour, ce qui expliquait pourquoi Matre
Banage rencontrait tant de problmes avec eux. La Spirite ntait pas vraiment
surprise dapprendre que Hern avait achet des votes mais lentendre confesser
toute ltendue de son influence tait stupfiant et elle faisait de son mieux pour tout
consigner.
Quand leur serveur apporta le digestif, elle avait dj rempli dix feuillets de notes
serres pleines de dates, de noms et de dtails et ressentait une intense envie de
clore lhistoire et dapporter le tout Banage, exil ou pas.
Mais tandis que les trois hommes sinstallaient confortablement avec leurs verres
de fine, ils furent interrompus par un bruit discret la porte. Miranda sursauta,
craignant le retour de son propre serveur. Mais quelquun avait frapp lautre
porte et elle entendit des raclements de chaises comme Hern se levait pour voir ce
qui se passait. Il y eut un grincement quand il ouvrit la porte, suivi par un
froissement de papier et un change voix trop basse pour que Miranda en
comprenne la teneur.
Quy a-t-il, Hern ? demanda lun des Gardiens de Tour.
Hern ne rpondit pas. Miranda entendit le bruit de ses bottes qui traversaient la
pice, non pour retourner son sige mais pour sapprocher de la paroi contre
laquelle la jeune femme tait accroupie. Il tait si proche quelle put entendre sa
respiration. Elle retint la sienne, nosant pas faire un bruit.
Quelques secondes plus tard, Hern pronona un seul mot.
Dellinar.

Miranda carquilla les yeux. Ctait le nom dun esprit. Dans la fraction de
seconde qui suivit, le temps parut ralentir. Elle se retourna et ramassa ses papiers,
quelle fourra dans la poche de sa robe tout en invoquant Durn, son esprit de pierre.
Il pourrait arrter nimporte quelle attaque de la part de Hern, Miranda en tait
certaine. Ce qui lui laisserait le temps datteindre la fentre. Ils ntaient quau
premier tage : elle sen tirerait. Mais alors que ses lvres formaient le nom de Durn,
la paroi entre les pices explosa dans un nuage desquilles et de vignes vierges
sinueuses. Les plantes bondirent comme des fauves pour senrouler autour de ses
chevilles, de sa taille et de ses poignets. La Spirite fut plaque terre, si violemment
que sa vue se brouilla. Dautres vrilles lui envelopprent les bras et la tte, se
refermant sur sa bouche pour lempcher de crier. Miranda se dbattit follement,
mais une vigne vierge se noua autour de sa gorge, lempchant pratiquement de
respirer. En levant les yeux, elle vit Hern sagenouiller auprs delle, un large
sourire sur le visage.
Ce que vous sentez, cest mon esprit vgtal sur le point de vous broyer la
trache, dit-il avec calme. Si vos esprits tentent quoi que ce soit, il vous arrachera la
tte.
Miranda lui cracha une obscnit mais seul un son trangl mergea de sa gorge
comme prise dans un tau. Hern sinclina de manire tre bien en face et lui agita
un morceau de papier sous le nez.
Un avertissement remarquable que voil, dit-il avec un sourire.
Il jeta un il aux notes parpilles qui taient tombes de la poche de Miranda
durant sa chute.
Et au bon moment, de toute vidence. Il faudra que je pense remercier ce
cher Edward.
Des cris retentirent dans le hall et, du coin de lil, Miranda aperut des soldats
qui entraient dans la pice.
Spirite Hern, annona une voix svre, vous et lespionne devez vous rendre
immdiatement la citadelle. Ordres du duc.
Le regard de Hern devint mauvais.
Je contrle parfaitement la situation, commandant, dit-il.
Cela ne fit apparemment ni chaud ni froid au soldat.
Ordres du duc, rpta-t-il.
Hern leva les yeux au ciel.
Trs bien. Mais dabord

Il esquissa un geste compliqu de sa main dcore de joyaux. Miranda hoqueta et


se mit ruer comme les vrilles vgtales resserraient leur emprise. Panique, elle
tendit sa volont vers ses esprits, mais il tait trop tard. Les plantes mordaient dans
sa chair, ligotaient ses membres et lempchaient de respirer. Son corps devint
incroyablement lourd et elle simmobilisa, les poumons en feu.
Saisissez-la ! Et attention aux plantes.
La voix de Hern semblait provenir de trs loin.
Des mains se glissrent sous elle et elle sentit quon la soulevait. Les visages des
gardes dans son champ de vision devinrent flous, puis tout disparut.

CHAPITRE 13
La foule devant la citadelle allait samenuisant ; les conscrits recevaient leurs
instructions de la part dun groupe de gardes en uniforme debout lentre et
repartaient en formations serres vers diffrentes sections de la ville. Les soldats
paysans faisaient preuve dune efficacit remarquable et Eli eut le sentiment que le
duc en appelait rgulirement aux conscrits. Eli patienta jusqu ce que la voie soit
libre, tranquillement assis sur un banc prs dune fontaine dans lun des petits parcs
jouxtant le square central. Nettement plus tendu, Josef attendait derrire lui, en
compagnie de Nico.
Finalement, les derniers groupes de conscrits sloignrent et le gros des troupes
en uniforme sen retourna dun pas lent vers la citadelle, ne laissant quune poigne
de gardes et un unique officier lentre.
Saisissant loccasion, Eli se leva et se dirigea vers la place, Josef et Nico sur ses
talons. Juste avant de savancer dcouvert, Eli marqua un temps darrt et ferma
les yeux. Quand il les rouvrit, son attitude avait chang. Il avait adopt une posture
parfaitement droite, les paules redresses, une expression dtermine et
intransigeante sur le visage. Pour traverser la place, il ne suivit pas les chemins
pavs mais marcha directement sur les pelouses pour rejoindre les grandes marches
lentre de la forteresse impntrable du duc de Gaol.
La formation de six gardes et leur officier dcor se tenaient au garde--vous en
haut de lescalier. Ils resserrrent les rangs lapproche dEli, en redressant leurs
lances. Eli ignora le geste et ne sarrta qu quelques centimtres de la premire
marche. L, il se planta sur ses deux pieds, avec un air but.
Si vous tes l pour la conscription, vous arrivez trop tard pour viter
lamende, dclara lofficier, sceptique. Vous voudrez bien donner votre nom
Jerold ici prsent et je massurerai que le duc sache que vous vous tes prsent,
mais
Ne soyez pas stupide ! sagaa Eli en repoussant une mche de sa chevelure
blonde. Je ne suis pas un conscrit. Je suis le Spirite Miranda Lyonette, la tte de
lenqute diligente par le Cour des Esprits sur le magicien rebelle Eli Monpress.
Jai entendu dire quil stait attaqu cette forteresse la nuit dernire et je demande
avoir accs la scne de crime.
Le garde en resta interdit, clignant des yeux de confusion. De toute vidence, ce
ntait pas le discours quil stait attendu entendre de la part de lhomme ayant
travers le square.
Vous vous tes Miranda Lyonette ? demanda-t-il avec lenteur.

Oui, rpondit Eli sur ton trs agac.


Le garde dvisagea son compagnon le plus proche.
Miranda nest pas un nom de fille ?
Comment osez-vous ? scria Eli. Vous apprendrez quil sagit dun nom aux
origines familiales trs anciennes. Franchement, devrais-je supporter encore
longtemps lignorance des autres ? Un nom de fille, vraiment ?
Le profond mpris dans sa voix fit son effet ; le soldat devint carlate.
Pardonnez-moi, messire. Je ne voulais pas vous offenser. Cest juste que eh
bien, avez-vous une preuve de votre identit ?
Une preuve ? rpta Eli, les yeux au ciel. Vous insultez mon nom et ensuite
vous demandez une preuve ? Honntement, est-ce que jai lair davoir du temps
pour ces palabres ridicules ?
Nimporte quoi fera laffaire, affirma le garde. Une identification fournie par
la Cour ou
Connaissez-vous quiconque part les Spirites qui porte ce genre danneaux ?
Eli leva les deux mains afin que la verroterie de ses bagues capte les rayons du
soleil.
Quest-ce quil vous faut ? Un acte judiciaire sign par Banage en personne ?
vrai dire, ce serait trs bien, rpondit le garde aussi poliment que possible.
Je ne peux vraiment pas vous laisser entrer sans papiers daucune
Eli tait devenu carrment livide.
Vous osez, messire ! Je viens de faire les deux jours de voyage entre Zarin et
Gaol en moins de quatre heures. Pensez-vous que jaie eu le temps dattendre que
ces bureaucrates de la Cour me dlivrent les papiers ? Quand on est la poursuite
de Monpress, il est crucial dagir au plus vite. Dj, la piste refroidit et pour chaque
seconde que vous me faites perdre je prends des heures de retard dans ma mission.
Si vous refusez de me faire entrer, je massurerai de transmettre au duc lidentit
exacte de celui qui aura laiss senfuir le voleur.
Eli regarda autour de lui.
O est le duc, dailleurs ? Faites-le descendre immdiatement !
Le garde blmit.
Voyez-vous, le duc est terriblement occup et sans document attestant de votre
identit, jai bien peur de ne pas pouvoir
Peur ? demanda Eli en plissant les yeux. Vous faites bien davoir peur, portier

! Quelque part dans cette brique de citadelle se trouve un esprit qui a vu comment
Monpress a fait le coup. En cet instant mme, lesprit concern est en train de
sendormir. Sil sendort totalement, il oubliera sans doute ce quil a vu et si cela se
produit
Eli marqua une pause, le temps dune profonde inspiration tremblante.
Vous ne voulez pas savoir ce que je ferai, mais une chose est certaine
(Paupires trcies, il braqua sur le capitaine des gardes un regard meurtrier.) Si
cela devait se produire, je massurerai que tout le monde, de ceux qui sigent aux
postes les plus levs de Zarin au duc de Gaol en personne, sache que vous tes la
cause de cet chec.
Le garde sinclina, le visage ple et couvert de sueur.
Mes excuses, Spirite Lyonette. Je nai jamais dout que vous tiez celui que
vous affirmez tre. Mais jai bien peur de ne pas pouvoir vous donner accs au
trsor sans la permission du duc. Si vous pouviez patienter pendant quelques
Absolument pas ! lana Eli avec un geste dsinvolte de sa main charge de
bagues. Par les Puissances, lami, vous venez dj de vous faire dvaliser ! Que
craignez-vous que je fasse une fois sur place ? Que je vole la poussire ? Escorteznous simplement mes assistants et moi jusqu la scne de crime, afin que je puisse
me mettre au travail et retrouver le voleur. Ce qui, jen suis sr, mettra votre duc de
bien meilleure humeur qutre drang par vos stupides requtes.
Le soldat transpirait dsormais grosses gouttes et Eli prit le risque de jouer son
va-tout. Il reprit la parole en dtachant soigneusement chaque mot et entrouvrit trs
lgrement son esprit pour que les anneaux ses doigts scintillent de faon
inquitante.
coutez-moi bien attentivement, dit-il. Si je perds sa piste cause de vous,
vous en viendrez souhaiter navoir jamais entendu parler des Spirites. Vous
mavez compris ?
Bien sr, Matre Spirite, rpondit le garde. Par ici ! lana-t-il en dsignant la
porte ses hommes.
Les gardes ouvrirent lun des grands panneaux de fer et Eli, accompagn de Nico
et Josef, entra dans la citadelle.
Au-dessus de leurs ttes, le vent qui navait cess de tourner sur lui-mme depuis
quEli stait avanc dans le square changea de direction. Il remonta le long du mur
de pierre de la forteresse et sengouffra par la fentre de lune des tours trapues
son sommet. La tour tait constitue dune salle unique, vaste et circulaire, avec une
longue table en son centre. Un groupe dhommes tait rassembl autour, tous vtus

du mme uniforme terne. La plupart dentre eux ressemblaient des paysans


soustraits leurs champs et revtus duniformes, ce qui tait le cas. Il sagissait des
chefs conscrits et tous arboraient la mme expression dobissance silencieuse, les
yeux tourns vers le duc Edward qui, en bout de table, dsignait des jalons sur le
plan de la ville sculpt dans le bois lisse de la table.
Laristocrate, occup exposer la faon dont il voulait que le primtre soit
surveill, sarrta en plein milieu dune phrase larrive du vent.
Encore un souci avec Hern ? demanda Edward.
Pas cette fois, rpondit le vent qui tournoyait au-dessus des gnraux fermiers.
Un individu se prtendant Spirite vient dintimider limbcile qui garde votre porte,
afin quil le laisse entrer, ainsi que ses assistants, dans la citadelle.
Le duc se renfrogna.
Un Spirite ? Lun des sbires de Hern ?
Non, rpondit le vent. Je ne crois pas quil sagisse vraiment dun Spirite. Il
navait mme pas lair dun magicien. Il sagit dun homme blond qui dit sappeler
Miranda Lyonette.
Edward carquilla les yeux.
Miranda ? demanda-t-il, lvres pinces. Dans la mesure o Hern vient
linstant mme de me faire savoir quil escortait la demoiselle Lyonette jusqu la
citadelle, je trouve a difficile croire.
Il se gratta brivement la barbe avant de reprendre :
Qui que cela puisse tre, je vais grer cette affaire moi-mme. Nous ne
pouvons pas nous permettre un nouvel imprvu ; la situation est dj suffisamment
chaotique comme a. Dailleurs, des nouvelles de lespionne ?
Pas encore, chuchota le vent. Je vais aller vrifier de nouveau.
Merci, Othril, dit le duc. Je compte sur toi pour minformer sil se produit
autre chose dinhabituel.
Bien sr, mon seigneur, souffla le vent.
Sur un geste de la main dEdward, il senvola depuis le rebord de la citadelle
pour reprendre sa patrouille. Lorsquil fut parti, le duc Edward se retourna vers ses
officiers, lesquels avaient patient sans un mot face ce qui ressemblait de leur
point de vue un monologue sans queue ni tte.
Messieurs, annona le duc, il semble que nous ayons un rat dans le placard !
Que ceux dentre vous qui se sont vu assigner une position y emmnent leurs
soldats. Les autres, suivez-moi.

Il abandonna la table et se dirigea vers la porte.


Nous avons un intrus capturer !
Les officiers salurent puis, aprs avoir ordonn leurs seconds de rassembler
les conscrits, se sparrent en descendant lescalier menant la citadelle elle-mme.
Lintrieur de la forteresse de Gaol ntait pas tel quEli lavait imagin. Une fois
quil eut pass les portes de fer, il avait guett du regard les troits corridors, les
hauts plafonds, les galeries pour archers, piges voleurs et autres merveilles
promises par laffiche. Mais le hall dans lequel ils entrrent tait bas de plafond et
parfaitement ordinaire. De l, une srie de couloirs donnaient sur la caserne,
plusieurs petits bureaux, des salles de runion et des entrepts. Lpaisseur des
murs navait rien dexceptionnel, larchitecture tait banale et il ne sy trouvait
quune seule herse, et non cinq comme le prtendait laffiche. Bref, ctait une
citadelle normale btie selon des plans classiques et peut-tre mme un peu
lconomie.
Eli tait terriblement du.
Cest a, la grande citadelle de Gaol ? demanda-t-il en jetant autour de lui des
coups dil curs. O sont les murs pais de deux mtres ? Les verrous
multiniveaux ? O sont les piges ? Laffiche promettait quil y en avait un dans
chaque pice !
Le visage hirsute du garde rougit.
En fait, ce nest que de la publicit, marmonna-t-il. Ces affiches, ctait une
prcaution de la part du duc. Pour que les voleurs sachent que ctait impossible et
quils abandonnent, vous voyez ? Bien moins cher que de construire vraiment une
supercitadelle. En tout cas, je dirais que a a march. On na eu aucun problme de
vol depuis que tout le monde sait quel point la forteresse est sre.
Aucun problme jusqu la nuit dernire, fit remarquer Josef.
Oui, mais cest Monpress, souffla le garde. a ne compte pas vraiment. Ne
vous inquitez pas, cependant : le duc va lattraper, messire Spirite. Pour sr.
Oh, je nen doute pas, rpondit Eli, toujours cur.
Il examinait le couloir qui slargissait prsent pour dboucher sur une vaste
salle commune.
Comment le duc a-t-il su quil sagissait de Monpress, dailleurs ?
Ben Qui a pourrait tre dautre ? demanda le garde.
Qui donc, en effet ? reprit Eli avec un sourire.
Josef, derrire lui, leva les yeux au ciel.

Lofficier leur fit quitter la salle commune par une petite porte et emprunter un
corridor plus troit et plus morne encore que les prcdents. Eli lanait dans son
dos des regards assassins. Jusque-l, la citadelle lpreuve des voleurs de Gaol
tait une monstrueuse perte de temps. Sans la lame de Fenzetti drober et son
envie de savoir qui se faisait passer pour lui, le voleur aurait tout annul la
seconde o ils passrent les vitrines darmes dnues de verrous. Ce nest quune
fois arriv presque au cur de la citadelle quEli repra enfin quelque chose de
prometteur. Leur guide les avait fait entrer dans un passage lcart des artres
principales. linverse des autres, celui-ci tait assez haut de plafond pour
accueillir des plates-formes darchers en soutien des troupes au sol. Mieux encore :
lextrmit oppose, prs dune grande chemine de pierre, se trouvait une
immense porte de mtal. La surface en tait lisse, sans mme un bouton ou une
poigne. Elle tait parfaitement enchsse au sein de la pierre, sans jeu ni interstices,
sans aucun moyen pour exercer une pression. Elle se dressait l, noire et
impntrable dans la lueur des flammes, et lintrt dEli fut soudain rveill. Enfin
quelque chose dintressant.
Une fois devant ltre, le capitaine des gardes sarrta et tta ses poches en
marmonnant quelques mots dexcuse.
Dsol, dit-il. La faon de faire change tout le temps.
Il produisit un petit sachet envelopp dans du papier blanc, le dposa au creux de
sa paume, le soupesa un instant puis projeta le tout au cur du feu couvant. Le
papier se racornit et noircit puis une fume odorante Eli perut des effluves de
cannelle et de thym sleva en volutes blanches. Sans prvenir, les flammes
slevrent en rugissant et noyrent le couloir sous une onde de chaleur.
Encore toi ? crpita une voix issue du feu.
Mais le garde se contenta dessuyer un peu de suie sur son crne dgarni, sans
prendre conscience que le brasier lui parlait.
Le feu retomba, maussade.
Je sais, maugra-t-il. Ouvre la porte, ferme la porte. Je ne peux jamais dormir.
a fait des annes. Je ne sais plus Pas de repos, pas de sommeil, rien que le
travail
La voix vacilla comme de la fume dissipe par le vent puis svanouit tandis que
les flammes retrouvaient leur taille habituelle, ne laissant dans lair quune odeur de
cannelle grille. Quelque part sous les pieds des visiteurs, des mcanismes se mirent
en branle et le grand panneau devant eux coulissa sur le ct.
Voil, annona le garde. Cest la porte magique. Je ne comprends pas

comment a marche mais cest mieux que de devoir la pousser de lpaule, non ?
Effectivement, rpondit Eli.
Il avait mis dans sa voix tout le dgot quun Spirite aurait sans doute ressenti en
voyant un esprit du feu ainsi exploit. Ce ntait pas difficile. Lui-mme se sentait
un peu cur. Il ignorait ce qui se passait exactement en Gaol, mais les magiciens
qui faisaient trimer leurs esprits mritaient de se retrouver sur la paille. Il aurait
aim avoir commis le vol lui-mme. Ses penses le ramenrent vers les caisses
terrifies mais il en interrompit volontairement le fil. Quoi quil se passe dans cet
endroit, il navait pas le temps de sen soucier. De toute faon, a navait aucune
importance. Ds que les Spirites apprendraient quEli Monpress avait dvalis Gaol,
ils dbarqueraient en masse et soccuperaient de ce genre dabus. Ce serait le cadeau
dEli destination des esprits, et il faudrait bien que cela suffise. Pour lheure, il
devait dcouvrir qui tirait avantage de sa rputation avant que la situation ne
devienne ingrable. Il avait une ide mais, pour une fois, il esprait se tromper.
Sans quoi les choses allaient devenir trs, trs pnibles. Le simple fait dy penser le
fatiguait dj et il se hta de reporter son attention sur la tche en cours.
La salle derrire la porte du trsor tait gigantesque. Il sagissait dun carr parfait
quip de puissantes lanternes miroir qui scintillaient loin au-dessus de leurs ttes.
Eli songea quelles taient sans doute alimentes par des esprits, elles aussi, car il ne
voyait pas comment un serviteur pouvait monter assez haut pour les allumer. La
lumire, vive et dure, clairait ce qui devait auparavant reprsenter une
impressionnante collection mais ntait plus dsormais quun agencement
impeccable de rayonnages vides. Seuls les contours rvlateurs inscrits dans la
couche de poussire indiquaient la prsence passe de nombreux objets.
Tous les biens de la famille di Fellbro, disparus, souffla le garde, lil
humide.
Pas tout fait, rpondit Eli.
Il dsigna lendroit o un grand lion dor occupait la moiti dune tagre.
Cest vrai, dit le soldat. Le voleur a laiss quelques articles. Pour certains,
nous pensons quils taient trop gros pour quil les emporte. Pour dautres, on ne
sait pas vraiment pourquoi il les a pargns.
Eli hocha la tte et se pencha vers leur guide.
En toute confidence, mon ami, vos hommes sont-ils vraiment proches
dapprhender Monpress ? demanda-t-il sur un ton de conspirateur.
Le visage du garde avait rougi.
Nous sommes sur ses talons, messire. Je ne peux pas vous donner de dtails,

videmment. La scurit avant tout.


Bien sr, rpondit Eli avec un sourire affable. Merci, capitaine. Nous allons
nous dbrouiller seuls prsent.
Le capitaine se tortilla, mal laise.
vrai dire, messire, jai bien peur de devoir rester. Je ne peux laisser
personne ici sans escorte, pas mme un Spirite.
Eli haussa les paules.
Comme vous voudrez. Nous nen aurons pas pour longtemps.
Le garde opina du chef et sassit sur le bord de ltre, mais Eli ne lui accordait
dj plus aucune attention. Il traversa la pice en direction du lion et sagenouilla
pour examiner la gueule ouverte de la statue. Josef se tenait derrire lui et balayait
les rayonnages vides du regard. Nico, elle, stait poste de lautre ct de la pice et
scrutait le plafond.
Alors, tu crois quils sont vraiment sur le point de capturer le voleur ?
demanda le bretteur voix basse.
Aucune chance, rpondit Eli qui faisait courir ses doigts sur la crinire du lion.
Il ne nous aurait pas fait entrer sils avaient une piste. Pour ce quils en savent, tous
ces trucs ont simplement disparu pendant la nuit. Le garde est probablement rest
ici dans lespoir quon lui fournisse un indice utile. Regarde a.
Ses doigts simmobilisrent juste derrire la patte gauche du lion et Eli se pencha
pratiquement jusquau sol, en examinant attentivement la surface en or avec un
sourire entendu.
Cest bien ce que je pensais. Il sagit dun faux. Les vritables Lions dor de
Ser ont une minuscule prire au volcan de Ser imprim au creux de leurs pattes
gauches. Celui-ci na rien.
Ce nest pas de lor vritable ? demanda Josef en tapotant du doigt la tte de
lanimal.
Eli se redressa et spousseta les genoux.
Oh si, cest bien de lor. Mais la personne qui a dvalis cet endroit na rien
dun cambrioleur ordinaire. Regarde les tagres : pas une seule na boug. Mme la
poussire na pas t drange. Cette pice semble parfaitement scurise, bien plus
que tous les lieux que nous avons traverss pour arriver ici. Jai bien ouvert lil
depuis que nous avons pass le seuil, et mme moi je ne suis pas capable de dire
comment le voleur est entr ni comment il est ressorti avec ce qui devait reprsenter
un wagon entier de reliques inestimables. Je peux cependant affirmer que le

responsable est quelquun de patient, dassez cultiv pour reconnatre un faux,


dassez averti pour ne pas en vouloir et de trs, trs dou. Ce qui rduit
considrablement le nombre de candidats.
Alors tu sais de qui il sagit ?
Eli leva les yeux au ciel.
Disons quil ny a ma connaissance quun seul homme capable de russir un
tel coup, mais si nous devons le retrouver, je vais avoir besoin de consulter la liste
de tous ceux qui ont trait avec le duc.
Josef le dvisagea dun air perplexe.
Ceux qui font affaire avec lui ?
Cest notre seule chance. Il na certainement pas laiss le moindre indice ici.
Eli redressa la tte et scruta les rayonnages.
Bon, commenta-t-il gaiement, au moins la lame de Fenzetti est porte
manquante.
En quoi est-ce une bonne chose ?
Si le voleur la prise, nous savons quelle est authentique.
Ou quelle ntait pas stocke ici, grommela le bretteur.
Mais Eli secoua la tte.
Non, non. Si la courtire a dit quelle tait ici, elle ltait. Leurs informations
sont toujours fiables ; cest la raison pour laquelle les courtiers cotent les yeux de
la tte.
Pendant quil parlait, Nico tait apparue auprs de Josef. Le bretteur cessa
immdiatement dcouter Eli pour se tourner vers elle.
Des hommes en armes viennent de dbarquer dans le hall, annona-t-elle
voix basse. Et quelquun sentretient avec notre garde.
Eli fit volte-face. Effectivement, leur guide se trouvait la porte, pris dans une
intense discussion avec quelquun quil ne pouvait pas voir. Lindividu en question
sloigna en courant et le garde vint se poster sur le seuil.
On est dmasqus, dit Josef en se tournant vers Nico. Je monte au front. Vois
si tu peux nous dgoter une autre sortie.
Nico hocha la tte et ils se sparrent, laissant Eli le regard dans le vide. Il
slana la suite de lpiste qui fonait vers la porte.
Quest-ce que vous mijotez ? chuchota-t-il dun ton plein durgence.
Josef ne rpondit pas. Il arriva devant la porte et soutint le regard du soldat qui

stait retourn pour leur faire face, une pe courte brandie entre ses mains
tremblantes.
Je suis navr, messire Spirite, dit-il en regardant Eli par-dessus lpaule de
Josef. Jai reu des ordres. Les autres gardes sont en chemin. Je nai que du respect
pour votre organisation mais, je vous en prie, rendez-vous sans faire de vagues.
Eli dvisagea lhomme comme si une deuxime tte venait de lui pousser puis se
remmora soudain sa couverture et reprit immdiatement son rle.
Me rendre ? scria-t-il, au comble de lindignation. Je suis ici au nom de la
Cour des Esprits, en tant quapprenti du Rector Spiritualis en personne et la tte
de lenqute sur Eli Monpress ! Et pour tout ce qui concerne Monpress, je fais
autorit ! Jexige que vous ordonniez ces hommes de baisser leurs armes et de
nous laisser passer !
Eli stait laiss aller un authentique courroux et cela fonctionnait. Le garde
transpirait grosses gouttes, mais il ne bougeait pas. Derrire lui retentissait le
vacarme de bottes mtalliques claquant sur la pierre alors que les soldats
envahissaient les lieux. La seule voie daccs fut rapidement bloque par un mur
dhommes arms. Et il ne sagissait pas des conscrits aperus au-dehors mais de
soldats professionnels.
Eli sapprtait lancer un nouveau chapelet de menaces quand Josef tendit le bras
devant lui pour linterrompre. Puis le bretteur baissa les yeux sur le garde.
Tu as lair dun type correct, dsol.
Avec la vivacit dun fauve, Josef fit un pas en avant, se glissa dans la garde du
soldat et lui pina lintrieur du bras, juste sous larticulation de son armure.
Lhomme poussa un cri de douleur et son pe lui chappa des mains.
Immdiatement, Josef pivota sur lui-mme et le poussa en arrire. Le soldat fut
projet dans les airs, droit vers la premire escouade de gardes. Ceux-ci tentrent de
le rattraper mais son poids les fora reculer. Le temps quils reprennent leurs
esprits, Josef occupait toute la largeur du seuil. Il tira ses armes et adopta une
position dfensive. Derrire les moulinets vrombissants de ses lames, on devinait
lnorme sourire qui lui barrait le visage.
Les soldats dans le hall se prcipitrent vers lavant, pes au clair. Et, comme ils
fondaient sur lui, le bretteur fit ce quil matrisait le mieux. Il planta ses deux pieds
au sol et, avec un norme rugissement, abattit ses pes, une vers le haut, une vers
le bas, en direction du groupe. Ses adversaires, entrans se battre en formation,
levaient tous leurs lames la mme hauteur. Celles de Josef passrent en sifflant audessus et en dessous des leurs, au travers de leur dfense. Lhomme le plus

gauche souffrit le plus. Les armes de Josef scrasrent contre son armure au niveau
de lpaule et de la cuisse ; il bascula sur le ct et heurta le soldat sa droite. Josef
se laissa porter par son lan et accompagna le mouvement de ses lames. Son poids,
la force de ses coups et langle dattaque imprvu taient trop pour les gardes qui
seffondrrent contre le mur, en grognant de douleur et de surprise. Leurs pes
tintrent sur le sol tandis quils tentaient de se ressaisir, en vain. Ds quils furent
dsquilibrs, Josef tournoya sur lui-mme et frappa de nouveau, un coup de pied
cette fois qui les renvoya contre la paroi et contre le capitaine qui venait tout juste
de se relever.
La charge coordonne stait solde par un entassement dhommes en armure sur
le sol. Les soldats de la deuxime ligne fourbirent leurs armes et ils enjambaient
leurs camarades terre quand un sifflet retentit. Ctait un trille aigu et, en
lentendant, les gardes battirent en retraite.
Josef adopta sa position accroupie dfensive, mais le corridor se vida rapidement
jusqu ce quil ne reste plus quun seul homme. Il tait grand et mince, avec des
cheveux noirs stris de gris soigneusement coups et une expression dennui
vaguement agac. Le nouveau venu haussa les sourcils en dcouvrant Josef.
Alors, cest vous, notre Spirite ? demanda-t-il.
a dpend, gronda Josef. Qui veut le savoir ?
Lhomme lui dcocha un regard glacial.
Je suis Edward di Fellbro, duc de Gaol.
Il est venu en personne, chuchota Eli en jetant un coup dil depuis
lembrasure. Pourquoi ? Les ducs ne sont pas censs mener les oprations de loin ?
Josef ne lui prta pas attention mais resserra sa prise sur la poigne de ses lames.
coutez, dit-il, je ne vais pas membter vous sortir un baratin. Nous
sommes la recherche du voleur, tout comme vous. Pas la peine denvenimer les
choses. Faites reculer vos troupes maintenant, avant que dautres de vos soldats
soient blesss.
Battre en retraite ? samusa le duc. Vous ntes pas en position de donner des
ordres. Mais je nai aucune envie de perdre du temps et de largent pour vous forcer
sortir. Rendez-vous immdiatement et je vous laisserai la vie sauve.
Et dans le cas contraire ? voulut savoir Josef.
Edward se contenta de sourire, un sourire mince et froid ; ses lvres formrent
des mots que Josef ne put dchiffrer.
Eli, qui observait la scne appuy contre le mur, laissa chapper un petit

couinement.
Josef ! scria-t-il. Recule !
Josef bondit en arrire une seconde avant que ltre prs de la porte du trsor ne
vomisse un torrent de flammes brlantes. Il eut peine le temps de reprendre ses
esprits que deux pierres plates traversaient le mur de feu en sifflant. Lpe du
bretteur dvia la premire avant quil nait compris de quoi il sagissait mais la
seconde le toucha lpaule et il lcha un grognement de douleur.
Eli se prcipita pour ramasser la pierre et la retourner entre ses doigts. Il sagissait
dune dalle extraite du sol du corridor et, en la touchant, il entendit la roche
balbutier de terreur.
Attention, Josef, cest un magicien ! scria Eli.
Javais devin, grommela le bretteur qui se massait toujours lpaule.
Dans lembrasure de la porte, les flammes steignirent, laissant de nouveau
apparatre la silhouette du duc. Il navait pas chang de place mais disposait
prsent dun tas de dalles devant lui. Celles-ci sempilaient en une colonne parfaite,
laissant une partie du sol nu. Laristocrate sourit Josef et saisit un nouveau
projectile dun geste nonchalant.
Loffre de reddition tient encore, dit-il.
Josef ouvrit la bouche pour lui indiquer prcisment ce quil pouvait faire de son
offre, mais le duc aperut alors Eli accroupi au sol, sa perruque blonde de travers.
Le visage ple et rid de laristocrate devint dun blanc de neige et il poussa un cri
puissant qui recouvrit la rplique cinglante de Josef.
Eli Monpress !
Celui-ci sursauta et releva la tte juste temps pour voir lintgralit des dalles
fondre sur lui. Elles volrent telle une nue de volatiles en colre, traversant les airs
plus vite quune pierre naurait d pouvoir se dplacer. Elles auraient caus de
terribles dommages Eli si Josef navait pas attrap le voleur par le col pour le
plaquer terre la dernire seconde.
Les dalles passrent en sifflant au-dessus de sa tte mais Eli eut peine le temps
de remplir ses poumons avant dentendre la voix du duc rsonner travers la
citadelle.
Esprits de Gaol ! Votre duc vous lordonne : crasez lintrus !
Attendez un instant ! lana Eli en se redressant. Vous ne pouvez pas donner
un ordre un btiment comme
Les murs se mirent trembler. Dans le couloir, les pierres sarrachrent aux

piliers de soutnement tandis que les armes lches par les soldats se redressaient
toutes seules. Lensemble des lments du dcor autour deux, mobiles ou non,
sanimrent pour se tourner vers le seuil o Eli et Josef se tenaient accroupis.
Nico, souffla Josef. On a besoin de cette sortie !
Derrire eux, la salle tait silencieuse. Dans le corridor, par contre, les choses
sacclraient.
Nico ! cria Josef.
Immdiatement, elle apparut auprs deux, grce sa capacit sauter dune
ombre lautre ou sa vitesse terrifiante, Eli naurait su le dire. Elle repoussa son
capuchon en arrire, ses cheveux noirs emmls dresss sur la tte, ses yeux
brillants comme des bougies, et une vague de peur familire submergea la pice.
Nico poussa Josef sur le ct et se retourna pour faire face non au corridor ou aux
objets qui filaient vers eux, mais lnorme porte du trsor. Elle tendit la main, le
bracelet dargent sagitant follement autour de son poignet, et ses doigts
senfoncrent dans le fer comme dans la boue meuble du fleuve.
Dans les profondeurs de la pierre sous leurs pieds, quelque chose hurla. Nico ny
prta pas attention et enfona ses doigts plus profondment encore. Ses yeux
lumineux strcirent jusqu ntre plus que des fentes comme elle ordonnait :
Bouge.
Lnorme porte coulissa plus vite quEli ne laurait cru. Des clats de pierre
fendirent lair sur son passage et elle se referma avec un impact qui fit trembler la
citadelle.
Pendant quelques secondes, tout resta silencieux. Puis lon entendit un
martlement assourdi tandis que les objets volants sabattaient contre le panneau
referm. Le duc lanait des imprcations de lautre ct, mais le son paraissait trs
lointain. Puis, dun seul coup, la salle entire se mit hurler.
Eli et Nico se plaqurent les mains sur les oreilles, submergs par ce son
terrifiant.
Quas-tu fait ? cria Eli.
Jai ferm la porte, rpondit Nico.
Elle avait parl dune voix fragile et tendue avant de remettre son capuchon.
Je vois bien, dit Eli. Mon problme est la faon dont tu ty es prise.
Nico le foudroya du regard, ses yeux aussi brillants que des lanternes.
Quoi ? a a march, non ?
Oh, bien sr, rpondit Eli. Tu as rsolu le problme du magicien fou. Mais tu

ne peux pas faire a aux esprits !


Tu mas dj demand de faire peur aux esprits par le pass, rtorqua Nico
avec mauvaise grce.
Cest diffrent ! sagaa Eli. Effrayer un peu quelques esprits est une chose.
a ne fait de mal personne et fait mme avancer les choses. Mais ici cest
diffrent. Tu as plant tes doigts dans le mtal et tu lui as donn un ordre. Et a,
Nico, ce nest pas acceptable. partir du moment o tu lui enfonces tes crocs dans
la gorge, cette porte ne peut plus refuser. Donner aux esprits des ordres quils ne
peuvent pas refuser ne vaut pas mieux que lAsservissement. Et ce nest pas notre
genre. Par ailleurs, nous voil dsormais coincs dans une chambre forte hurlante et
panique qui, comme tu las mentionn un peu plus tt, noffre pas dautre porte de
sortie.
Nico se dtourna en faisant la moue. Eli la saisit par lpaule pour la faire pivoter
vers lui mais Josef sinterposa.
Laissez tomber, dit-il avant de rengainer ses armes. Trouvons un moyen de
filer dici. Et vite. La structure se fait la malle.
Il avait raison. Dpaisses coules de poussire tombaient du plafond et les arches
de pierre qui maintenaient le dme sagitaient pour se librer et craser le dmon.
Des morceaux de roche ricochaient le long des murs puis scrasaient au sol en une
pluie de plus en plus bruyante.
Nous nen avons pas termin, dit Eli en pointant son doigt vers Nico.
Puis, sans un mot de plus, ils se sparrent la recherche dune issue, nimporte
laquelle.
Bon ! lana Eli en examinant les murs tremblants. Le voleur est entr sans
utiliser la porte principale. Jen suis absolument sr. Cherchez quelque chose
dinhabituel.
Tu pourrais tre un peu plus prcis ? demanda Josef qui posait sur la paroi un
regard perplexe.
Eli faisait courir ses doigts sur la pierre parcourue de frissons et de sanglots.
Je ne sais pas ! avoua-t-il. Une pierre dcolore, un coin de mur bizarrement
plac, nimporte quoi qui puisse indiquer une porte ou un passage secret. Une
fentre condamne, peut-tre. Vu la situation, mme un trou de souris me
conviendrait.
Tu ne peux pas nous faire un petit tour de magie ? demanda Josef aprs un
bond en arrire pour esquiver un moellon qui sinon lui aurait fendu le crne.

Je ne crois pas que ces esprits soient dhumeur bavarder ! cria Eli en retour.
Josef lui adressa un geste grossier alors que Nico scriait :
L !
Dispute oublie, Eli et Josef rejoignirent en courant la jeune fille qui se tenait face
une portion de mur dapparence tout fait normale derrire une tagre renverse.
Quoi ? demanda Eli en scrutant dsesprment lendroit. Je ne vois rien.
Moi non plus, dit Nico. Mais coute : a ne crie pas.
Elle avait raison. Alors quune panique absolue animait les autres pierres, ce petit
carr compos dune dizaine de briques demeurait parfaitement silencieux. Et,
prsent quEli y prtait attention, il constata quil ne tremblait pas non plus. Un vrai
roc au milieu du chaos et, maintenant quil lavait vu, le voleur se demanda
comment il avait pu ne rien remarquer auparavant.
Il sapprocha de la pierre et passa la main dessus, trs doucement. Ctait dur,
comme de la pierre, mais diffrent. Le toucher tait savonneux et il y eut un son
creux quand Eli tapota dessus. Un petit sourire apparut sur ses lvres. Il leva la
jambe et, prenant soin de viser soigneusement, dcocha un grand coup de pied dans
le mur. Une fissure bien nette apparut au milieu de la portion de la paroi puis la
pierre tomba en poussire, laissant entrevoir un tunnel obscur tout juste assez grand
pour quun homme puisse y ramper.
Ctait quoi ce truc ? demanda Josef.
Eli lui fit signe de scarter et se concentra sur ce qui les attendait lintrieur du
tunnel. quelques pas de louverture, contre la paroi du tunnel, se trouvait un autre
carr de mur identique celui quil venait de briser. Une petite carte blanche y tait
accroche. Eli glissa le bras dans la cavit et saisit la carte entre deux doigts. Elle ne
comportait aucun texte imprim, aucune forme didentification, seulement une
phrase crite dune criture cursive masculine et soigne.
Jai pens que tu en aurais besoin.
Eli jura entre ses dents et glissa la carte dans sa poche.
Bon, dit-il, allons-y.
Ctait quoi ? demanda de nouveau Josef. Cest un pige ? On ne risque rien ?
Eli le gratifia dun regard incrdule.
Rien nest plus risqu que de rester ici ! Entrez dans le tunnel ! Et attention
ce panneau de faux mur. Un impact au mauvais endroit et il tombera en morceaux.
Sans plus dhsitation, Josef rampa lintrieur du passage en se pressant contre
la paroi pour dpasser la portion de faux mur. Nico le suivait de prs, enveloppe

dans son manteau. Une fois ses compagnons passs, Eli sarrta un instant pour
fouiller dans ses poches. Il en tira une grande carte de visite blanche marque dun
M lgant.
Premire rgle de lart du voleur, murmura-t-il pour lui-mme. Ne jamais
gcher une occasion.
Sur ces mots, il lana la carte vers le centre de la pice. Elle virevolta dans les airs
avant datterrir aux pieds du faux Lion de Ser. Eli hocha la tte puis sengouffra
dans le tunnel. quatre pattes, il pivota sur lui-mme et, trs dlicatement, souleva
la plaque de faux mur. Derrire eux, les prcdentes pierres factices tombes en
poussire taient dj impossibles distinguer des dbris qui pleuvaient depuis les
hauteurs. Rassur sur le fait quon ne les poursuivrait pas, en tout cas pas
immdiatement, Eli reboucha prcautionneusement lentre du tunnel. Comme il sy
attendait, le panneau sembotait parfaitement et le tunnel se trouva plong dans
lobscurit. Leurs arrires assurs, Eli se retourna et entreprit de rattraper Josef et
Nico dans le tunnel.
Celui-ci prenait fin de manire abrupte, une vingtaine de pas plus loin, au niveau
du plafond dune cave vin. Josef et Nico ly attendaient dj quand Eli se laissa
tomber au sol. Le bretteur se redressa ensuite pour remettre en place les lattes au
plafond, afin que nul ne puisse voir quelles avaient t dplaces.
Eli, qui reprenait son souffle, demeura pli en deux pendant un bref instant.
Aprs avoir recrach assez de poussire pour se reconvertir en pltrier, il se
redressa et retira son manteau rouge et voyant dont la couleur tait dsormais dun
gris vaguement ros. Il roula le vtement en boule et le glissa derrire un antique
tonneau de vin.
Venez, dit-il, en route.
Donc on sen va ? demanda Josef en poussetant sa chemise.
Non, rpondit Eli. Nous allons rcuprer notre Fenzetti.
Josef le dvisagea avec stupeur.
Tu es devenu fou ? Le duc sait que tu es ici. Tu es dmasqu ! La seule chose
quon puisse faire, cest tenter de sen sortir vivant. Et puis, tu ne sais mme pas o
est lautre voleur. Comment vas-tu le retrouver alors quun duch entier est ta
recherche ?
Je sais comment faire, rpondit Eli.
Il retira sa perruque blonde et pleine de poussire et la rangea soigneusement
dans sa poche avec lide de la nettoyer plus tard.
Il ne fait aucun doute quil na pas quitt Gaol, ajouta-t-il.

Pourquoi a ? stonna Josef. Tu as dit que ctait un malin. Senfuir semble la


chose faire.
Ah, mais tu oublies la premire rgle de lart du voleur, rpondit Eli avec un
sourire.
Laquelle ? soupira Josef. Tu en as au moins cent.
Celle-l est trs importante.
Eli se dirigea vers la porte de la cave et pressa son oreille contre le bois rugueux.
Le dernier endroit o un homme pense regarder, cest sous ses pieds.
Il marqua une courte pause en retenant son souffle puis ouvrit la porte avec un
grand geste.
Aprs vous !
Josef sortit dun pas lourd. Nico fit mine de le suivre mais Eli lagrippa par la
manche. La jeune fille tourna la tte par-dessus son paule, une lueur trangement
intense dans le regard.
Je suis navr si je me suis montr brusque toute lheure, dit Eli. Mais jtais
srieux. Je sais que tu as fait a pour nous sauver mais tu ne peux pas agir de cette
faon avec les esprits. Il y a beaucoup de choses que jignore sur la faon dont tu
fonctionnes, Nico, et je suis dsol de ne pas tavoir aide comme jaurais d, mais
il y a une grande diffrence entre filer un peu la ptoche un esprit et lui donner un
ordre.
Nico dtourna les yeux.
Je navais pas le choix. Josef
Josef ne peut pas en parler parce quil nest pas magicien, linterrompit Eli. Ce
que tu as fait est aussi terrible que nimporte quel Asservissement, peut-tre mme
pire. Dans un Asservissement, au moins, il y a un combat de volonts quun esprit
pourrait peut-tre remporter. Mais aucun esprit ne gagnerait contre toi. La peur
inspire par les dmons est tout simplement trop forte. Je suis srieux, Nico. Ne
refais plus a, daccord ?
Nico serra les poings. ses poignets, les menottes se mirent cliqueter
discrtement, mais Eli resta agripp son manteau jusqu ce quenfin elle opine du
chef.
Promis ?
Nico hocha de nouveau la tte et Eli lcha la manche de la jeune fille. Josef les
attendait derrire le seuil, bras croiss.
De quoi parliez-vous ? voulut-il savoir.

De rien, rpondit Eli en souriant. Mettons-nous en route.


Josef semblait sceptique mais il hocha la tte et laissa Eli ouvrir la voie pour sortir
des caves. Nico fermait la marche, son visage dissimul par le profond capuchon de
son manteau.
La pice o ils avaient atterri se trouvait au fond dun rseau de caves qui courait
sous la forteresse. Par chance, celui-ci dbouchait sur la cour des cuisines et cest l
quils purent senfuir en se mlant la masse des commis de cuisine et autres
serviteurs qui staient rassembls autour de la citadelle, sans doute attirs par
lagitation qui y rgnait. prsent, des sifflets retentissaient de partout et des hordes
de conscrits partis en patrouille remontaient les rues en direction de la forteresse.
Dans toute cette confusion, nul ne remarqua trois individus sales et dpenaills de
plus. Ils se glissrent dans une ruelle moins frquente sans que quiconque ne les
arrte. Une fois lcart de la forteresse, Eli changea de direction et les mena dune
manire apparemment alatoire au cur du labyrinthe de rues. Il finit par sarrter
devant une btisse qui, si lon en croyait lenseigne au-dehors, accueillait une
entreprise commerciale.
Attendez-moi ici, dit le magicien. Je reviens de suite.
Il leur dcocha un sourire entendu avant de disparatre larrire de limmeuble.
Josef, qui ne tenait pas dclencher une nouvelle dispute, cala son dos contre le
mur tandis que Nico prenait le temps de brosser son manteau couvert de poussire.
Quelques minutes plus tard, Eli mergea par la porte de devant avec un norme
registre entre les mains et un sourire de maniaque sur le visage.
Par les Puissances ! lana Josef. Quel genre de pot-de-vin as-tu t oblig de
laisser lemploy pour ce gros morceau ?
Rien du tout, rpondit Eli. a chauffe trop pour se risquer ce genre de
choses, alors je lai piqu. Je suis et je reste le plus grand voleur du monde, je te le
rappelle.
Josef leva les yeux au ciel. Eli, lui, stait mis feuilleter le grimoire tout en
marchant.
Non pas que a tienne de lexploit, prcisa-t-il. Jaurais pu voler tout ce quil y
avait dans le bureau, je crois que les employs nauraient pas bronch. Ils taient
trop occups sagglutiner prs des fentres comme si ctait la rvolution dans les
rues. Gaol doit tre un endroit bien ennuyeux sil nen faut pas plus pour affoler la
ville entire.
Il continua faire tourner les pages, dans un sens puis dans lautre, jusqu
sarrter en tapotant du doigt une criture vers la fin du registre.

Et voil, dit-il. Fennelle Richton, expert en maonnerie et en objets anciens


sous contrat avec le duc de Gaol pour de la maonnerie ornementale, rsidant
actuellement lhtel Vert-Bois. Cest du ct des quais, je crois.
Josef examina la ligne de texte en question, perdue parmi des centaines dautres
sur la page.
Comment sais-tu que cest notre homme ?
Fennelle et Richton sont les personnages principaux de La Tragdie du
chevalier carlate. Cest son opra prfr.
Qui ? demanda Josef. De qui tu parles ?
Tu le verras bien assez tt.
Eli tourna les talons et prit la direction des docks, Nico et Josef dans son sillage.
Au loin, les voix et les cris sintensifirent quand le coin nord de la fameuse
forteresse du duc seffondra dans une grande avalanche de pierres.

CHAPITRE 14
La citadelle grondait et tremblait sous leffet de leffondrement dune partie de sa
structure. Edward, duc de Gaol, ignorait les pierres qui scrasaient autour de lui,
son attention concentre sur la surface lisse de la porte de fer obstinment ferme
de sa salle du trsor. Il avait videmment entendu parler de la dmone de Monpress
mais ny avait vu quune rumeur supplmentaire, du mme acabit que les rcits sur
la capacit du voleur se rendre invisible. Cela dit, le fait de la voir de ses yeux,
dans sa propre forteresse, constituait une leon mrite dhumilit.
Mme maintenant, plusieurs minutes aprs la vague initiale, la panique ne de la
prsence dmoniaque imprgnait lair. Les cris des gens au-dehors rsonnaient dans
les corridors tremblants, lointains et insignifiants compars aux grondements de la
pierre terrifie. Le duc ny prtait pas attention. Il se contenta dattendre
patiemment, les mains derrire le dos. linstant o la panique dmoniaque
commena dcrotre, il ouvrit son esprit.
Immdiatement, le moindre caillou se figea. La volont du duc emplit le chteau,
crasant toute rsistance, pitinant la peur. Il apposa fermement les mains sur le mur
prs de lui et effleura de son esprit chaque moellon du chteau. Tous sinclinrent,
soumis, devant lui. Ce nest qu ce moment, lorsquil fut certain davoir lattention
du moindre petit caillou de la citadelle, quil donna lordre :
Reprenez vos places.
La forteresse obit. Les briques dcollrent du sol pour regagner leur
emplacement dorigine. Les fissures se rparrent delles-mmes et il sentit la
citadelle qui gmissait et trpidait tandis que le coin nord effondr se rebtissait en
grondant. Quand le duc scarta du mur, il ne restait plus aucun signe de panique.
Mme les marques laisses sur la pierre lors de laffrontement entre Josef et les
soldats avaient disparu.
Le duc secoua les mains avec un soupir et se tourna vers ses officiers stupfaits
qui avaient accouru ds que la citadelle avait cess de trembler.
Cest un miracle, murmura lun des plus jeunes gardes.
Non, affirma le duc. Cest un retour la normale. (Il foudroya le jeune
homme dun regard noir.) Je ne suis pas un simple magicien, garon. Je suis le duc
de Gaol. Je commande tout ce qui se trouve ici, les pierres, leau, les vents et vous
tous. Ne loubliez pas.
Il dsigna ensuite lun de ses officiers.
Que vous et vos hommes reprennent le contrle de la cour. Que les conscrits

regagnent leur position le long du fleuve et que le reste de la population rentre chez
elle. Confinement total. Je ne veux mme pas voir un chat errant dans les rues,
compris ?
Compris !
Lofficier salua puis fit signe ses hommes de le suivre.
Edward reporta son attention sur les soldats restants.
Vous autres, tenez-vous prts. Jai un dernier petit problme rgler aprs
quoi (Il sourit.) nous irons la chasse au voleur.
Les soldats salurent et se mirent au garde--vous. Satisfait, Edward se retourna
vers sa salle du trsor. De toute la citadelle, la porte de fer tait le seul lment
navoir pas repris sa place. Elle seule demeurait sale et dfonce, et toujours
obstinment ferme. Le duc se rapprocha dun pas lent, tranquille. Son esprit ouvert
le prcdait, comme un avertissement. Mais la porte ne bougea pas.
Pourquoi ? demanda le duc dune voix douce. Pourquoi dsobir de manire
aussi flagrante ?
Je ne peux pas men empcher, mon seigneur, rpondit la porte tremblante.
Elle ma ordonn de me fermer. Je dois obir.
Le duc se pencha vers le panneau ; sa voix tait aussi basse que glaciale.
Quelles que soient les menaces quait pu profrer la fille avec Monpress, ce
nest rien compar ce que je vais te faire subir si tu ne touvres pas.
La porte lcha un couinement terrifi et fit plusieurs soubresauts mais, peu
importaient ses efforts, elle tait incapable de se rouvrir.
Je vous en supplie, mon seigneur ! haleta-t-elle. Piti ! Je crains quelle nait
touch quelque chose de profond en moi. Un mlange trange de peur du dmon et
de magie. Je nai jamais rien connu de tel ! Je vous en prie, donnez-moi quelques
minutes pour dpasser cette peur et je vous jure que jobirai. Misricorde, mon
seigneur !
Le duc agita la main.
Le temps est un luxe que je nai pas.
Il tourna un regard noir vers les pierres de chaque ct de la porte.
Si tu ne peux pas touvrir, alors je vais trouver quelque chose qui le pourra.
Il claqua des doigts en direction du mur prs de la porte et, dun seul coup, le
mortier commena seffriter. Les pierres se dgagrent seules de leur emplacement
pour sempiler proprement sur le sol. Prive de son support, la porte oscilla sur
elle-mme. Le duc Edward recula et fit signe aux moellons de continuer se

dtacher. La porte tint bon pendant un moment mais bientt, comme lessentiel de
la structure autour delle se retirait, sa volont ne suffit plus contrer la gravit. Elle
seffondra dans une longue plainte tragique, au milieu dun immense nuage de
poussire.
Le duc se tourna vers ses soldats.
Prenez des cordes et transportez-moi ce morceau de mtal lextrieur.
Installez-le au milieu du square, expos la pluie. Nous verrons ce que quelques
annes de rouille peuvent faire pour son temprament.
Les soldats, qui taient sourds aux esprits et ne comprenaient pas vraiment ce qui
se passait, se htrent de lui obir. Aux pieds du duc, la porte se mit sangloter, un
horrible bruit de mtal grinant, et quelque chose mit un petit crpitement sur la
droite du duc. Edward tourna la tte et vit son feu, celui qui reliait toutes les
chemines de la citadelle, vaciller de manire hsitante.
Mon seigneur, crpita-t-il, ne trouvez-vous pas que cest un peu dur ? Il a t
bless par un dmon et
Veux-tu le rejoindre dans la cour ? demanda schement le duc.
Non, rpondit immdiatement le feu.
Alors plus un mot.
Laristocrate se redressa de toute sa hauteur pour observer les soldats qui, de
retour avec la corde, entreprirent de lenrouler autour de la lourde porte.
Si cet esprit ne peut plus servir en tant que porte, quil serve au moins
dexemple. La dsobissance ne sera pas tolre.
Oui, messire, murmurrent les flammes.
Mais le duc stait dj loign en pitinant la porte qui sanglotait pour pntrer
dans la salle du trsor dserte.
Comme partout ailleurs, les fissures et les pierres brises avaient t rpares,
mais les rayonnages taient toujours en dsordre. Il les remit en place dun geste
impatient de la main et nota que le faux Lion de Ser et quelques autres articles bon
march taient demeurs sur place. Il ne subsistait par contre aucune indication de
la faon dont le voleur stait chapp. Le duc Edward fit lentement le tour de la
salle en examinant les murs et en passant en revue la situation dans son esprit, sans
obtenir plus que lors de son premier passage aprs la dcouverte du crime. Il avait
dj cette conviction auparavant, mais dsormais il tait absolument sr que le
premier cambriolage ntait pas luvre dEli. Alors pourquoi tait-il venu ?
Lorgueil, sans doute. Monpress tait un homme orgueilleux. Il cherchait peut-

tre des indices sur lidentit de celui qui se faisait passer pour lui. Et pourtant
lexplication paraissait trop simple. Si le duc avait appris une chose en tudiant le
voleur, ctait que Monpress ne faisait jamais les choses simplement. Et puis, cela
arrivait trop vite. Le vol avait eu lieu le matin mme, ce qui signifiait que Monpress
devait dj tre en ville. Cela fit sourire Edward. Le voleur avait mordu
lhameon. Cette partie au moins du plan avait fonctionn comme prvu. Puis son
sourire svanouit : quelquun avait dclench le pige trop tt et il avait lintention
de dcouvrir qui.
Quoi quil en soit, les vnements de la journe lavaient convaincu que la
situation ntait pas dsespre. Monpress tait en ville. Il tait sans doute en train
de prparer son propre cambriolage quand il avait entendu parler de limposteur et
dcid de venir enquter. Cela correspondait effectivement ce que le duc savait de
Monpress. Mais quelque chose clochait malgr tout.
Edward fit de nouveau le tour de la salle. La sortie dEli le troublait. Le voleur
tait connu pour son ct flamboyant et le tour que la dmone avait jou la porte
ltait clairement. Mais, aprs a, plus rien. Il avait disparu aussi discrtement que le
cambrioleur de la nuit prcdente. Le duc envisagea brivement lide que les deux
voleurs aient pu uvrer de concert, mais il lcarta tout aussi vite. Monpress ntait
pas du genre partager la gloire avec quelquun dautre.
Laristocrate tait toujours occup faire les cent pas, plong dans ses rflexions,
quand il remarqua quelque chose de blanc sur le sol. Il saccroupit pour ramasser
lobjet et le retourna au creux de sa paume. Il sagissait dune carte frappe, comme
toutes les autres, dun lgant M cursif. Avec un sourire, Edward glissa la carte dans
la poche de son manteau. Arrogant jusquau bout : ctait bien Eli. Impossible de ne
pas sattribuer un tel cambriolage.
Mais, comme il se relevait, les yeux dEdward reprrent autre chose. L, juste
devant lui, une partie du mur ntait pas droite.
Edward lexamina avec attention. Il avait ordonn toutes les briques de saligner
lorsquil avait redress la citadelle. Sagissait-il dune nouvelle dsobissance ou
dune simple incomptence ? Il sapprocha pour y regarder de plus prs et effleura
du bout des doigts les briques agences de travers. Au contact de la surface lisse, il
carquilla les yeux et plusieurs mystres se rsolurent brusquement dans son esprit.
Othril entra en coup de vent par la porte dentre de la citadelle. Il sarrta pour
contempler lnorme panneau sanglotant de la porte du trsor quune vingtaine de
gardes tiraient pniblement au bas des marches. Aprs un instant dincrdulit, le
vent reprit sa course. Il tait prfrable de ne pas poser de questions sur ce genre de
choses et il apportait au duc des nouvelles qui ne pouvaient attendre.

Il retrouva laristocrate dans la salle du trsor ce qui ntait pas tonnant ,


occup regarder le mur, ce qui ltait nettement plus. Hsitant, Othril tournoya
plusieurs fois dans les airs. Interrompre le duc alors quil travaillait ne se terminait
jamais bien, pas plus que rvler tardivement des informations urgentes. Il tait
toujours en train de tergiverser quand laristocrate prit la dcision sa place.
Othril, dit-il en dsignant le petit carr de mur face lui. Regarde et dis-moi ce
que tu vois.
Othril plongea jusquau niveau du duc et scruta la pierre.
Rien, dit-il. Je ne vois rien du tout. Pourquoi ?
Rien, rpta le duc. Cest bien ce que je pensais.
Il tendit la main et saisit la pierre. Les blocs seffritrent sous ses doigts comme
une pte feuillete, laissant apparatre un tunnel.
Une vague de panique submergea Othril. Ctait son travail dinspecter le
chteau, de dtecter toute anomalie. Le duc ne pardonnait pas lchec. Par chance,
Edward paraissait plus agac que courrouc.
Un assemblage, dit-il en saisissant un gros morceau du faux mur pour le
broyer entre ses doigts. De minuscules clats de pierre et de sable trop petits pour
avoir une conscience et donc impossibles reprer pour les esprits veills. Ils sont
assembls laide dune sorte de glu puis mouls de manire ressembler un
mur.
Il sinterrompit et secoua la tte.
vrai dire, cest une ide brillante, sa manire simpliste. Quel autre moyen
pour dissimuler un tunnel un magicien qui connat chaque esprit dans son chteau
si ce nest de fabriquer quelque chose que ces esprits ne peuvent voir ? Ce nest pas
luvre dEli, videmment. Bien trop subtil. Cependant (Il soupira.) On ne peut
qutre impressionn par une issue aussi simple et efficace.
ce sujet, intervint Othril, je suis venu vous informer que les esprits sont
tous au rapport et que nous sommes prts prendre position.
Le vent marqua un temps darrt avant de demander :
Voulez-vous toujours suivre le plan prvu, mon seigneur ? Si vous tes
certain quil ne sagit pas de Monpress, peut-tre devrions-nous attendre ?
Le duc se releva.
Non. Il est temps de passer laction. Monpress est en ville et lui aussi
cherche limposteur. Cela pourrait tre loccasion dattraper deux voleurs pour le
prix dun.

Monpress est ici ? stonna Othril. Mais je nai pas


Le duc lui dcocha un regard glacial et Othril battit en retraite.
Trs bien, mon seigneur. Comme vous voudrez.
Edward hocha la tte.
Et pour notre autre affaire ? La Spirite est-elle en lieu sr ?
Le vent tait habitu ces brusques changements de sujet de la part du duc.
Oui, rpondit-il immdiatement. Et toutes les mesures ont t prises pour
sassurer quelle y reste, comme vous lavez ordonn. Hern na cess de jubiler,
mme si ses sbires avaient lair moins satisfaits. Il jure que cest la vritable Miranda
Lyonette, celle qui a travaill avec Monpress en Mellinor. Elle ne se rveillera pas
avant une heure ou deux, mais apparemment elle connat mieux Eli que la plupart
des gens. Vous prvoyez daller lui parler ?
Bien sr que non, rpondit le duc. Dans une heure ou deux, tout sera termin.
Par ailleurs, aucune information ne saurait justifier de traiter avec des extrmistes
comme Banage et ses sympathisants. Je fais dj face suffisamment
dinterfrences. Non, en ce qui me concerne, elle est dsormais le problme de
Hern. Je me contente de la retenir captive pour le moment, car Hern serait incapable
de garder un prisonnier mme si a vie en dpendait. Il aime trop se gausser deux,
ce qui leur fournit moult occasions de senfuir.
Et le chien de la femme ? senquit le vent. Jai reu des rapports de lextrieur
propos dun chien.
Je vous le rpte, cest le problme de Hern, rpondit le duc en quittant la salle
du trsor. Reprenons : la ville est-elle prte pour le confinement ?
Bien sr, assura Othril. Elle lest depuis plusieurs heures. Nous nattendons
plus dsormais que les conscrits qui doivent terminer de renvoyer les civils chez
eux.
Le duc descendit en souriant les marches lentre de sa citadelle.
Bien. Tout ne sest pas forcment pass exactement comme je lavais prvu
mais le pige est toujours en place. Eli viendra, tu peux en tre sr. Tiens-toi prt
resserrer le nud autour de son cou quand tu entendras le signal.
Oui, duc, rpondit le vent.
Il sleva en spirale vers le ciel sans nuages tandis que le duc traversait le square
en appelant ses officiers.
Au sommet dune falaise noire surplombant la mer grise du Nord slevait une
grande citadelle. Elle tait taille dans la mme pierre noire que la falaise, ou peut-

tre en faisait-elle partie. Aprs tant dannes, ctait difficile dire. Elle se dressait,
haute et acre, au-dessus des vagues agites et du rivage dsol, telle une arme
massive tombe terre durant un antique conflit entre gants. Mais elle demeurait
solitaire. Pas de ville blottie parmi les rochers ses pieds, pas de maisons dans les
collines dsoles autour. Rien que la pierre, le sable, les arbres rabougris par les
vents et la citadelle aux fentres sombres sous le peu de soleil de midi qui filtrait au
travers des nuages cendreux dans le ciel.
mi-hauteur de lune des tours, assis son grand bureau en face de lune des
fentres donnant sur la mer, Alric, vice-commandant de la Ligue des Temptes,
faisait face aux crises de la matine. Une dmonengeance stait rveille dans le
dsert qui occupait la pointe sud du domaine de lImmortelle Impratrice. Jusquel, elle avait dvor trois dunes, une fort de cactus, un petit campement nomade et
lagent envoy pour soccuper delle. Alric coutait avec attention lesprit du vent
qui venait faire son rapport. Son visage maci arborait une expression pensive
tandis que le vent temptait propos de la taille du dmon, du fait quil avait dj
dvor une grande tempte de sable. Alric ne savait-il donc pas quils taient tous
condamns ?
Quand le vent se fut enfin essouffl, Alric se tourna vers le grand grimoire ouvert
qui occupait lessentiel de son bureau et se rendit la dernire page manuscrite. De
sa plume finement taille, il barra le nom de lagent dsormais dcd. Une
mauvaise nouvelle. Le garon tait prometteur. Alric repartit quelques pages en
arrire et dcida denvoyer lun de ses agents expriments soccuper de ce
problme dans le dsert. Ante Chejo tait aussi dou pour manier lpe que pour
faire fonctionner sa cervelle et il venait de cette partie de lempire. Il ferait bien
laffaire. Dcision prise. Alric inscrivit une note prs du nom de Chejo dans le
grimoire puis fit venir un coursier. Lindividu silencieux aux vtements sombres se
prsenta instantanment auprs de lui. Alric lui transmit les ordres et le coursier sen
fut la recherche de Chejo.
Aprs avoir remerci le vent pour son message, le vice-commandant lenvoya
patienter dans la cour avec lassurance que Chejo allait prendre la situation en
mains. Lesprit du vent ne parut pas convaincu mais il sortit par la fentre dans une
grande bourrasque vexe, laissant Alric le soin de grer les autres incendies qui
sallumaient dj.
Des rumeurs voquaient la possible apparition dune dmonengeance dans les
jungles du sud des royaumes du Conseil ainsi quun nouveau tmoignage propos
dune manifestation au nord de la cte des Mornes Blanches. Il ne sagissait sans
doute que dun lviathan, mais il nen fallait pas moins aller voir. Les rapports

provenant dagents au sein des plus grandes cits samoncelaient sur le bureau :
activit des cultes dmoniaques, mouvements de fonds et recrues potentielles pour
la Ligue, de mme que les habituels tmoignages paniqus de la part desprits
effrays quil faudrait vrifier, les observations de chacun des grands vents et les
demandes dquipement de la part du matre darmes de la Ligue. Ctait toujours la
mme chose, encore et encore, mais il fallait nanmoins y faire face.
Il devait avoir effectu la moiti du travail de la matine quand quelque chose
tomba en tintant sur son bureau. Alric releva la tte. Il sagissait dun tube bouch et
maintenu ferm par une cordelette, marqu du sceau de leur avant-poste Zarin.
Alric frona les sourcils. Il ntait pas rare que des messages apparaissent
directement sur son bureau. Cela faisait partie du systme que la Ligue des
Temptes employait pour diffuser rapidement linformation, bien avant quil soit
n. Ce qui tait surprenant, ctait larriv dune missive de Zarin alors mme quil
avait accus rception de leur rapport matinal une demi-heure plus tt. Il retira le
sceau et lut.
Onde de peur signale en milieu de matine, Gaol. Destruction desprit,
panique de masse, suspect de cinq semaines ou plus. Demandons des renforts.
Alric lut le message deux fois avant de laisser le parchemin senrouler sur luimme. Il se pencha en avant, le front pliss. Ctait un problme. Une onde de
peur , dans le jargon de la Ligue, dsignait la vague de panique dmoniaque qui
constituait le premier avertissement quand une nouvelle dmonengeance dvorait
son hte humain et devenait indpendante. Et pourtant Merick, leur reprsentant
Zarin, estimait que le dmon avait connu cinq semaines de croissance incontrle,
ce qui ntait tout simplement pas possible. Aucun dmon ne pouvait chapper la
vigilance de la Ligue pendant cinq semaines, et encore moins dans un lieu aussi
peupl et civilis que Gaol. Mais Merick tait un membre expriment de la Ligue,
gure port sur lexagration. Sil annonait cinq semaines, alors ctait ce quoi ils
avaient affaire.
Alric carta le parchemin et se cala au fond de son sige pour rflchir aux
possibilits qui soffraient lui. Seuls deux dmons taient capables dune telle
activit en dehors de la Montagne Morte : la femme de Slorn et la mascotte de
Monpress. Alric fit pianoter ses doigts sur le bureau. Nivel tait bien isole, mais il
en tait tout autrement de la crature dEli. Si elle tait lorigine de la peur signale
par Merick, alors la situation se rvlerait complique. La Dame Blanche avait
interdit la Ligue de pourchasser ce dmon particulier. Le Seigneur des Temptes
avait t trs clair sur ce point, mme sil nen avait pas expliqu la raison et que de
toute vidence cela ne lui plaisait gure. Pourtant, la Ligue ne pouvait pas ignorer

une panique de masse dans une zone fortement peuple. Leur mission consistait
maintenir lordre et cela reposait sur une rponse rapide et prvisible. Sils ne se
prsentaient pas, ils couraient le risque de dclencher une panique pire encore. Alric
continua tapoter sur le bois en retournant la situation dans sa tte. Petit petit, un
plan se forma dans son esprit.
Avec un lger sourire, le vice-commandant reprit le message et le glissa
soigneusement sous une pile dautres documents dj lus. Aussi puissante soit-elle,
la Dame Blanche ne pouvait pas lire les penses. Il navait aucune preuve que le
phnomne mentionn dans le rapport soit li la dmone de Monpress. Il ny avait
aucune description physique, aucun tmoignage oculaire. Il ne disposait que dun
message inquitant et dune demande de renforts et son travail consistait agir en
consquence. Sil ne faisait part de ses soupons personne, comment saurait-elle
que llimination de la dmone de Monpress ne serait pas tout fait accidentelle ? Il
devait simplement confier le travail au bon agent. Quelquun dassez fort pour
affronter un dmon de cette taille et assez bon bretteur pour se dbarrasser de son
gardien, sans parler de lorgueil ncessaire pour se frotter au Cur de la Guerre.
Mais, en mme temps, lhomme devait tre assez ignorant pour ne pas comprendre
qui il se mesurait et ne pas constituer une perte majeure pour la Ligue quand la
Dame dciderait de se venger.
Par chance, Alric avait dj lindividu idal en tte.
Avec un sourire plus marqu que ncessaire, il fit mander un nouveau coursier.
Un homme lair sombre apparut instantanment au travers dune fente troite dans
les airs. Celle-ci souvrit sans un bruit, troue dans le tissu mme de la ralit reliant
deux endroits loigns, en loccurrence la salle commune et le bureau dAlric. Le
voyage instantan constituait un autre des avantages de lappartenance la Ligue.
Une ncessit quand un dplacement lautre bout du monde sannonait au
dernier moment. Et les membres de la Ligue dsigns comme coursiers y taient
particulirement rompus.
Alric sourit au coursier tandis que louverture se refermait derrire lui.
Amenez-moi Berek Sted.
Le coursier haussa un sourcil.
Sted, messire ?
Oui, confirma Alric. Et sil trane les pieds, dites-lui quil va enfin avoir
loccasion dessayer sa lame sanguinaire.
La mine de son interlocuteur devint plus sombre encore, si ctait possible.
Oui, messire Alric.

Le coursier disparut au travers dune nouvelle fente dans lespace, si vite quAlric
ne la vit mme pas souvrir. Cinq minutes plus tard, le colosse avec son charpe
dhorribles trophes et sa grande lame dentele entra dans la pice.
Ah, dit Alric en se tournant vers lui, lhomme que je voulais voir !
Sted ne rpondit pas. Il sassit sur le banc massif dans le coin de la pice et
dvisagea Alric de son regard noir. Le bois craquait sous son poids.
Jai un travail pour vous, poursuivit Alric. Un dmon a fait son apparition
Gaol. Sans doute une fille. Je voudrais que vous alliez enquter.
Une fille ? demanda Sted dune voix pleine de dgot. Je ne me bats pas
contre les filles.
Alric le regarda en pinant les lvres.
Jai conscience que vous tes nouveau au sein de la Ligue mais tchez de vous
souvenir que cest contre ce quil y a lintrieur de la fille que vous vous battez.
Les dmons semparent des corps qui servent leurs objectifs.
Je ne me bats pas contre les filles, rpta Sted. Envoyez quelquun dautre.
Il ne sagit pas dune discussion, rtorqua Alric dune voix aussi glaciale
quune dague plante dans une congre. Si vous voulez conserver vos privilges de
membre de la Ligue, je vous suggre dapprendre un peu la discipline, ajouta-t-il
avec un coup dil appuy lpe du gant.
Sted plissa les yeux mais ne dit rien. Alric le laissa mijoter une minute avant de
reprendre :
Tuer la fille pourrait se rvler compliqu. Elle voyage avec un protecteur, un
guerrier qui manie une clbre lame veille.
Sted fit claquer sa main sur la lame son flanc, un grand sourire sur les lvres.
Elle ne peut pas tre mieux que la mienne.
Un lger tic dforma la bouche troite dAlric.
Cette pe a de nombreux noms, mais elle est surtout connue sous celui
quelle sest elle-mme choisi : le Cur de la Guerre.
Sted ouvrit de grands yeux.
Le Cur de la Guerre ? Le vrai Cur de la Guerre ? Pourquoi vous ne lavez
pas dit plus tt ?
Il ne sagit pas dun voyage dagrment, Sted, rtorqua schement Alric. Votre
mission consiste liminer la fille dmoniaque et rcuprer la graine en elle,
rapidement et discrtement. vitez toute confrontation avec son compagnon, dans la

mesure du possible. Mme sourd aux esprits, votre appartenance la Ligue vous
confre une capacit percevoir les dmons. Si elle est active, vous ne devriez pas
avoir de mal la reprer.
Oui, oui, rpondit Sted en se levant. Rapide et discret. Pig. Je suis prt, alors
allez-y, ouvrez-moi une porte vers Gaol.
Alric reporta son attention vers son registre.
Vous tes dsormais un initi de la Ligue des Temptes, dit-il. Ouvrez-la
vous-mme.
Sted grommela une longue srie de jurons. Puis, quelques instants plus tard, Alric
entendit linimitable bruit qui accompagnait une dchirure dans la ralit et les
grommellements cessrent. Lorsquil jeta un coup dil par-dessus son paule, la
pice tait vide. Le vice-commandant se replongea dans ses pages avec un petit
sourire. Quelle que soit la faon dont son pari se terminerait, il serait gagnant. Si
Sted se montrait la hauteur de sa rputation brutale, Alric serait dbarrass une
bonne fois pour toutes de la dmone de Monpress. Si la fille ou son piste le
battait, eh bien, a ne serait pas non plus une grosse perte. Il naurait plus
supporter linsubordination de Sted. Certes, la perte de lpe serait regrettable mais
Slorn pourrait toujours en fabriquer une autre.
Merveilleusement ragaillardi cette ide, Alric sattaqua au reste de sa journe de
travail avec le sourire.

CHAPITRE 15
Lhomme que cherchait Eli ne se trouvait pas dans lhtel mentionn au registre.
Cependant, la rceptionniste, aprs quelques cajoleries et pices discrtement
glisses, orienta Eli vers les quais o messire Richton tait cens mettre les voiles en
direction de Zarin dans laprs-midi.
Tu es sr que cest notre voleur ? voulut savoir Josef comme ils descendaient
la rue curieusement dserte vers le fleuve.
Absolument, assura Eli en souriant sous le large rebord de son chapeau.
Il avait opt pour ce compromis en remplacement de sa perruque salie, mais il
aurait aussi bien pu se balader tte nue. Ils navaient pas crois me qui vive aprs
avoir quitt lhtel ; une situation qui rendait Josef particulirement nerveux.
Ils empruntrent une srie de ruelles jusquau quai mentionn par la
rceptionniste. Un seul navire tait amarr au dbarcadre en bois, un bateau de
commerce lair respectable lest par une lourde cargaison.
Josef lobserva dun il sceptique.
Plutt lent pour un transport destin fuir, dit-il.
Pas si personne ne te recherche, rpondit Eli.
Il savana sur le quai petites foules. Des matelots aux pieds nus dnouaient
des cordages et terminaient les prparatifs de dpart de la pniche. Lun dentre eux,
un grand costaud vtu dune chemise noire et dune charpe rouge qui semblait tre
leur chef, tourna les yeux vers les trois compagnons, juste assez longtemps pour les
foudroyer du regard.
Barrez-vous, grogna-t-il.
Eli sourit chaleureusement en montant sur la planche qui reliait le quai au pont du
navire.
Allons, allons, tempra-t-il. Pas demportement htif. Nous sommes ici pour
voir messire Richton. Cest trs urgent.
Le matelot se redressa avec lenteur.
Ah ouais ? Votre nom ?
Gentero, rpondit sans hsiter Eli.
Le marin lui lana un regard bizarre mais hocha la tte et traversa le pont vers la
petite cabine situe la proue. Il frappa la porte avant de passer la tte
lintrieur. Quelques secondes plus tard, il leur fit signe de le rejoindre.
Messire Richton vous demande dentrer, annona-t-il avant de reprendre son

travail.
Eli le remercia mais le matelot ny prta pas attention ; il tait occup nouer la
corde sur laquelle il sescrimait lorsquils taient arrivs et grommelait quelque
chose propos de ces satans marchands et de leur incapacit respecter les dlais.
Eli, Josef et Nico se dirigrent vers la cabine. Sans se donner la peine de frapper,
Eli poussa la porte et tous les trois pntrrent lintrieur. Lendroit tait petit mais
bien dcor. Un tapis color aux franges dores recouvrait les lattes du parquet et
des lanternes miroir disposes dans les coins au-dessus de siges pliables
emplissaient la pice dun clat chaleureux. Des toiles lumineuses reprsentant
dexotiques cits taient accroches aux murs pour compenser labsence de fentres.
Un grand bureau avait t intgr la paroi juste en face deux. Quelquun y tait
assis. Ctait un individu dun certain ge, bel homme vtu dun manteau marin
bien coup. Des pointes de gris taient visibles dans ses cheveux roux coups court
et sa barbe soigneusement taille, mais son visage ne laissait voir que quelques
rides. Il arborait une paire de lunettes cercles dargent au bout de son nez crochu
et, derrire les verres, ses yeux bruns et vifs parurent capter immdiatement les
moindres dtails alors quil se tournait pour leur faire face.
Gentero, dit-il dun air pensif de sa voix douce et courtoise. Lescroc. Plutt
appropri, mme si ce nest pas le bon opra.
Eli fourra les mains dans ses poches.
Je nai jamais aim La Tragdie du chevalier carlate, de toute faon.
Lhomme referma le pupitre pliable sur lequel il tait en train de travailler.
Effectivement. Tu nas jamais su apprcier la subtilit.
Puis son regard oscilla plusieurs fois entre Josef et Nico.
Tu ne vas pas nous prsenter ?
Eli soupira.
Nico, Josef, je vous prsente Giuseppe Monpress. Cest--dire, dfaut dune
insulte plus approprie, mon pre.
Lhomme se leva et tendit la main.
Enchant.
Josef se contenta de le dvisager.
Je croyais quon tait l pour retrouver le voleur qui a dvalis le duc avant
nous ?
En effet, confirma Eli. Et cest lui.

On pourrait parler de vocation familiale, ajouta Monpress en se rasseyant.


Cest vous qui avez vol le trsor du duc ? demanda Josef.
Du moins les articles qui en valaient la peine, rpondit Monpress. Trs
honntement, si lon tient compte du cot des prparatifs puis de la revente de
reliques aussi clbres, je ne suis pas sr davoir gagn quoi que ce soit dans cette
histoire.
Alors pourquoi las-tu fait ? demanda Eli.
Son ton fit hsiter Josef. Jamais il navait entendu Eli sexprimer dune voix aussi
tranchante. Eli, toutefois, naccordait plus dimportance ni Josef ni Nico. Toute
son attention tait concentre sur lindividu souriant assis son bureau.
Tu ne te lances jamais dans une opration sans vrifier les chiffres au moins
trois fois. Et tu avais lhabitude de dire quun coup avec un profit infrieur
cinquante pour cent ne mrite mme pas quon use sa salive en parler. Alors
pourquoi as-tu cambriol Gaol ?
Monpress lui dcocha un coup dil moqueur.
Tu veux dire, pourquoi est-ce que je me suis attaqu ta cible ?
Dis-le comme tu voudras, rpondit Eli, les bras croiss sur sa poitrine.
Parce quelle tait conue pour toi. Allons, tu as bien d te rendre compte que
tout ce fiasco la citadelle, les vantardises, les affiches placardes sur chaque mur
trois cents kilomtres la ronde ntait quun appt pour te piger. videmment
que tu las compris. Et pourtant te voici, prt te jeter dans la gueule du loup tel un
idiot, comme ton habitude.
Les piges ne posent pas de problmes quand on sait ouvrir lil, rpondit Eli,
mchoires serres. Ctait un dfi. Et je ne comprends toujours pas pourquoi tu as
ressenti le besoin de te faire passer pour moi.
Je nai rien fait de ce genre, affirma Monpress. Je les ai cambriols, cest tout.
Eux ont dcid que ctait toi. Et ce nest pas tonnant, vu la faon dont tu agis. Un
dfi, srieusement ? Nas-tu donc rien cout de ce que je tai enseign ? Le vol est
une histoire de finesse. Il faut savoir entrer, ressortir et avoir disparu depuis
longtemps avant que quiconque ne songe vrifier le contenu du coffre-fort. Il ne
sagit pas davoir son visage affich sur les murs, ni dtre connu au point que
nimporte quel noble dot du budget suffisant puisse tattirer sur ses terres.
Eli le foudroya du regard et Monpress pre prit une profonde inspiration.
Je ne sais mme pas pourquoi nous avons cette discussion, dit-il dune voix
redevenue calme. Que a te plaise ou non, je ressens toujours lobligation de veiller

sur toi. Jai mis le cap sur Gaol ds que je les ai vus placarder les affiches Zarin.
La manuvre tait tellement vidente que je savais que ce ntait quune question
de temps avant de te voir accourir. Javoue que javais espr en avoir fini bien
avant que tu passes la frontire. Aprs tout, dfi ou pas, mme toi tu ne te serais pas
donn la peine de pntrer dans la citadelle sil ny avait plus rien voler. Jai pens
que si je ne pouvais pas tempcher de mordre lhameon, je pouvais au moins
dsarmer le pige (Il trcit les yeux.) De toute vidence, javais oubli quel
point tu peux aller vite quand ton flair malvenu pour le spectaculaire te fait perdre
le peu de bon sens dont tu disposes.
Les deux hommes changrent des regards meurtriers et, lespace dun instant, Eli
donna limpression dtre sur le point de tourner les talons et de quitter la pice. Au
lieu de quoi il secoua la tte et remit ses mains dans ses poches.
Tu sais quoi ? Je men moque. Je ne sais mme pas pourquoi jai t surpris
de te trouver ici. Tu as toujours t un vieillard fouineur incapable de laisser les
autres vivre en paix. Mais a na pas dimportance. Cette forteresse scurise
contre les voleurs ntait quune vaste blague et je naurais pas voulu tre connu
pour my tre introduit. Cependant, nous ne sommes pas ici pour le simple plaisir
de jouer les cambrioleurs. Jai besoin de lun des objets de la collection du duc, une
lame de Fenzetti.
Monpress parut constern.
Ce truc ? Pourquoi ? Les Fenzetti sont impossibles revendre au march noir.
Disons que jai un acheteur et quil a dj pay, rpondit Eli avec un sourire
nigmatique.
Un acheteur ? rpta Monpress, thtral, lair faussement impressionn. Cest
une premire pour toi. Jtais prt me rallier lopinion populaire qui veut que tu
manges tout ce que tu voles.
Cest lune des plus gentilles choses quon raconte mon sujet, samusa Eli.
Tu vas nous donner la Fenzetti ou non ?
Avec un long soupir, Monpress se leva pour se diriger vers le coin oppos de la
cabine. Il souleva lpais tapis, dvoilant une trappe dissimule quil ouvrit dun
geste sec.
Aprs vous, dit-il en dsignant du menton lchelle troite qui menait dans la
cale en contrebas.
Au terme dun change de regards sceptiques, Eli descendit le premier, suivi de
Josef puis de Nico. Monpress fermait la marche, quip dune lanterne quil
suspendit un crochet fix au plafond. La cale occupait lessentiel du niveau le plus

bas du navire. Elle tait tout juste assez haute pour quils puissent sy dplacer
debout et remplie ras bord de marchandises. Rouleaux dtoffe, tonneaux de vin,
normes bobines de fil, bols en bois, services en porcelaine sentassaient dans des
caisses sans couvercle portant ltiquette de Gaol.
Josef regardait autour de lui dun air incrdule.
Attendez, dit-il. Si votre activit de marchand nest quune couverture, do
viennent toutes ces marchandises ? Voles, elles aussi ?
Par les Puissances, non ! rpondit Monpress en riant. Tout cela a t achet
dans les magasins du duc lui-mme. Chaque centimtre de tissu, chaque goutte de
vin lintrieur de ce bateau ont t intgralement pays, ce quoi il faut ensuite
ajouter les tarifs douaniers et lassurance.
Josef secoua la tte.
Des dmarches compliques et qui doivent coter cher.
Cest certain, rpondit le voleur g. Mais tout cela fait partie dun travail bien
excut. Jai drob les plus grands trsors de la famille dirigeante de Gaol. Tous
sont aisment reconnaissables et, linstant mme o nous parlons, le duc met sans
doute en uvre les plus grands moyens pour les retrouver. Cependant, le duc de
Gaol est avant tout un homme daffaires. Mme durant une crise, il naura pas envie
de fouiller ses propres marchandises assures.
Monpress tendit la main pour soulever le rouleau de tissu le plus proche. L,
niches parmi les plis de damas bordeaux, se trouvait un magnifique ensemble
dassiettes en or.
Dynastie de la Tour Blanche, commenta le voleur. Probablement plus
anciennes que le duch de Gaol lui-mme. Un travail remarquable, qui plus est. Je
crois que ce sont mes pices prfres.
Dissimuler des marchandises voles au milieu dautres achetes, commenta Eli
qui essayait de ne pas avoir lair impressionn. Classique. Je dois dire que le coup
de lassurance est bien vu. Mme si on tarrtait en chemin, les gardes du duc ne
jetteraient quun coup dil superficiel, de peur de casser quelque chose.
Premire rgle de lart du voleur : toujours se cacher l o il sera coteux de le
trouver, dit son pre en remettant le rouleau de tissu en place.
Josef clata de rire et Eli le foudroya du regard.
Je ne vois rien de drle, trancha-t-il.
Non non, souffla Josef entre deux rires. Cest juste que je comprends do
tu tiens a, maintenant.

Monpress sourit et posa la main sur lpaule dEli.


Vraiment ? Je suis ravi dentendre quil se souvient dune partie de ce que je
lui ai enseign. Si seulement il pouvait apprendre contrler son got pour
lextravagance, il pourrait mme devenir un jour un bon voleur.
Eli se dgagea.
Je ne vois pas de quoi tu parles. Je suis dj le plus grand voleur au monde,
au cas o tu ne le saurais pas.
Monpress tourna vers son fils un regard srieux qui mit fin toute hilarit dans la
cale.
Si vraiment tu tais dou, je nen aurais pas entendu parler. Si rellement tu
tais le meilleur voleur au monde, personne ne saurait que tu les, mme aprs que
tu les as dvaliss.
Quoi ? semporta Eli. Comme toi, tu veux dire ? Combien de mois as-tu
passs jouer les marchands pour prparer ce coup ? Tu disposais dun tunnel
donnant sur le trsor, donc je dirais au moins trois. Durant les trois mois couls,
jai drob le Corne dor de Celle, la toile originale de La Dfaite de la reine
lise et le roi de Mellinor.
Trois mois ? sourit Monpress. Cela aurait effectivement tenu de lexploit si
lon songe que les affiches sont apparues il y a deux semaines seulement. Et pour
ton information, le tunnel tait dj l, lune des nombreuses mesures de rduction
des cots du duc pour conomiser sur la pierre. Je nai eu qu dgager lentre
initiale pour pntrer dans le trsor et fabriquer les faux panneaux, ce qui ma pris
environ deux jours. Jai pass les trois suivants tout dplacer avant que le duc ne
sen rende compte.
Bon, mais on sen fiche, rpondit Eli. Ce qui compte cest que les coups que je
monte sont
Je sais, je sais, trs impressionnant, soupira son pre. Tes exploits sont connus
partout. Mais pour quels rsultats ? Tu es pourchass par tous ceux que lor appte,
et pourtant regarde-toi. Un manteau rp, des bottes uses, tu ressembles un
malandrin ordinaire. Cest embarrassant de te voir traner dans la boue le nom des
Monpress sans mme en vivre confortablement. Si cest la gloire que tu voulais, tu
aurais d opter pour une autre profession. Ou bien as-tu oubli la rgle primordiale
de lart du voleur ?
Il plissa les yeux avant dajouter :
Tout voleur clbre devient vite un voleur mort.
Dsol, mais je ny crois pas trop, celle-l, rpondit Eli, bras croiss. a fait

des annes que je suis clbre et je suis toujours en vie. Ma tte vaut plus que tout
ce que tu as pu voler au cours de ta vie, vieil homme.
Oh ! Je nen serais pas si sr, rpondit Monpress mi-voix. Je me dbrouille.
Mais linverse de certains, je ne ressens pas le besoin de transformer chaque vol
en numro de foire.
Cest a, rtorqua Eli. Encore quelques centaines de milliers de pices dor et
ma prime dpassera celle de Den le Chien de guerre. Je serai lhomme le plus
recherch de tous les royaumes du Conseil et ils narriveront toujours pas
mattraper.
Eh bien, ce sera vraiment un jour marquer dune pierre blanche, rpondit
Monpress, glacial.
Les deux hommes se dfirent du regard et la tension au sein de la cale devint trs
dsagrable. Alors que les choses semblaient sur le point de dgnrer, Nico prit la
parole.
Le bateau bouge, dit-elle.
Les deux Monpress clignrent des yeux de surprise.
Jimagine que notre cher capitaine a dcid quil tait temps dy aller, lana
Monpress pre. Ces hommes du fleuve peuvent se montrer si impatients
Bon, conclut Eli, aussi plaisantes que soient ces retrouvailles, je nai aucune
envie de rentrer paresseusement Zarin en ta compagnie, vieil homme. Nous allons
simplement te dbarrasser de cette Fenzetti puis nous nous clipserons.
Monpress haussa un sourcil mais il les conduisit vers le fond de la cale et sarrta
devant un empilement de tapis multicolores rouls et appuys contre la paroi. Le
voleur g se dressa sur la pointe des pieds et tendit les bras vers le tapis situ tout
en haut. Il en agrippa le bord du bout des doigts puis sarrta et regarda par-dessus
son paule.
Messire bretteur, auriez-vous lobligeance ? Jai bien peur que mes bras ne
soient plus ce quils taient.
Josef haussa les paules et Monpress recula pour laisser lpiste attraper le tapis.
Il le laissa retomber au sol avec un grognement et le tapis atterrit lourdement sur le
plancher de la cale.
Plus lourd quil ny parat, commenta Josef avec un lger haltement.
a doit peser une tonne, si mme toi tu en perds le souffle, dit Eli. Voyons
voir a.
Il sagenouilla et tira sur le tapis qui, en se droulant, libra le trsor dissimul

lintrieur avec une srie de tintements touffs. Pendant un instant, tous le


regardrent sans un mot. Lobjet tait dun blanc gristre, mtallique, mais
absolument pas brillant et un peu plus long que le bras de Josef. Sa surface mate
avait une texture trange, trs lisse, presque comme sil tait fait de savon. Il ne
ressemblait que de loin une pe et Eli dut lexaminer sous plusieurs angles pour
dterminer quelle extrmit tait la pointe et laquelle tait la poigne.
Curieux, Josef ramassa la lame blanche et lana une attaque dans le vide. Larme
oscilla dans lair, maladroite et dsquilibre, et Josef labattit vers le plancher. Son
regard sassombrit quand la pointe mousse se rvla incapable de percer le bois.
Lame de Fenzetti, tu parles, grommela-t-il. Batte de Fenzetti, plutt. Sa lame
na mme pas de tranchant.
Logique, commenta Monpress pre. Il nexiste aucune force au monde capable
daiguiser le mtal dos. Cest lune des raisons qui rend ces armes si difficiles
vendre. Les Fenzetti sont des objets historiques trs rares et dune grande valeur.
Mais, au final, qui voudrait dpenser une fortune pour une pe aussi laide
qumousse ? demanda-t-il avec un haussement dpaules.
Une bonne chose, alors, quon ten dbarrasse, dit Eli.
Il saisit une pice de tissu bordeaux sur une pile prs de lui et la lana Josef.
Enveloppe-moi ce truc et filons dici.
Josef opina du chef et entreprit denrouler la lame dans le tissu. Mais, alors quil
serrait les derniers nuds, le bateau sinclina brusquement. Tous agitrent les bras
pour garder lquilibre tandis que la cale se drobait sous leurs pieds ; le navire
penchait nettement vers tribord, tel un skiff en pleine mer plutt quune pniche
fluviale fond plat et charge de marchandises.
Que se passe-t-il ? demanda Eli en retrouvant son quilibre.
Son pre se cramponna une poutre de soutnement comme le navire partait en
sens oppos.
Je crois que cest le vent, supposa-t-il.
Le vent ne peut pas faire a, lana Josef.
Mais Nico leva la main.
coutez, chuchota-t-elle.
Ils tendirent loreille. Effectivement, derrire les jurons des matelots et les
grincements de lembarcation, on entendait un autre son, un rugissement profond,
hurlant.
Josef planta fermement ses pieds au sol alors que le navire finissait par se

rtablir.
Quel genre de vent ?
Il neut pas le temps de terminer car, au mme instant, Nico et Eli se plaqurent
les mains sur les oreilles. Monpress et Josef changrent un regard perplexe.
Par les Puissances, hoqueta Eli.
Quoi ? cria Josef.
Ce sont les esprits, dit Nico dune voix o perait la tension. Ils se sont tous
mis crier. Cest assourdissant.
Josef plissa les yeux.
Panique dmoniaque ?
Nico leva les yeux vers lui, visiblement dcontenance.
Non. Ils lancent un cri dalarme.
Une alarme ? rpta Josef, sourcils froncs.
Ouais, acquiesa Eli. Et il y a pire. Nous sommes bloqus.
Il disait vrai. Mme si le bateau oscillait toujours la suite de son mouvement
violent, ils navanaient plus sur le fleuve. Leur progression avait brutalement
cess.
Fantastique, commenta Monpress. Tu sais, les seuls moments o je rencontre
des problmes de ce genre durant une opration, cest quand je suis avec toi, Eli.
Linterpell leva les yeux au ciel et sapprocha de la caisse la plus proche. Il
plongea les mains entre les rouleaux de laine et en tira une coupe sertie de joyaux.
Celle-ci vibrait au creux de sa main et, pour ceux qui pouvaient lentendre, hurlait
comme une banshee.
Du calme, souffla Eli avec douceur.
La coupe ne lui prta aucune attention ; elle continuait pousser des cris stridents
et tournoyait entre ses doigts.
Silence ! ordonna Eli en mettant un peu plus de force dans sa voix.
Ce fut suffisant. La coupe simmobilisa dans sa main, lair vaguement tourdie,
pour autant quune coupe puisse en avoir lair.
Merci, poursuivit Eli. Que faites-vous ?
Je donne lalarme, rpondit la coupe. Vous tes un voleur !
Vraiment ? demanda Eli. Et comment le sauriez-vous ? Vous avez pass la
matine coince entre deux couches de textiles.

Le vent a donn le signal, rpondit la coupe sur un ton hautain. Personne ne


vole le duc de Gaol ! Il vous a dj encercls et quand il vous attrapera, nous serons
enfin rcompenss pour toutes ces annes de surveillance loyale ! Enfin, aprs si
longtemps, les choses vont
Eli replaa la coupe au milieu de la laine, touffant ses paroles.
Quoi ? demanda Josef qui agrippait la lame de Fenzetti deux mains, comme
sil sagissait dun bton de combat.
Cest un pige, dit Eli. croire que lessentiel de son trsor tait veill, avec
pour mission de transmettre la position du voleur. Apparemment, nous sommes
encercls.
Il jeta un regard noir son gniteur.
Pourquoi est-ce que tu nembauches jamais de magicien ? Si tu avais
simplement eu quelquun pour jeter un coup dil ton butin avant de le cacher, tu
laurais su.
Le voleur g croisa les bras sur sa poitrine.
Tout ne se conforme pas aux rgles des magiciens, rpondit-il. Et, au cas o tu
ne laurais pas remarqu, le moment est mal venu pour saccuser les uns les autres.
Il leva les yeux vers le plafond. Des bruits de bottes rsonnaient depuis le pont
au-dessus de leurs ttes.
Soit mes matelots ont brusquement dcid de se chausser, soit nous ferions
bien de battre rapidement en retraite.
Exact, dit Eli. Il y a une autre issue ?
Bien sr, rpondit Monpress en leur faisant signe de le suivre. Vous tes avec
moi, je te rappelle.
Depuis le quai, le duc Edward observait le navire immobilis avec un sourire
satisfait. Le fleuve stait compltement fig, maintenant le bateau pig telle une
mouche dans de lambre tandis que ses soldats envahissaient le btiment.
Excellent travail, Fellbro.
Merci, mon seigneur, rpondit le fleuve.
Dans sa voix perait la tension ne de leffort ncessaire pour retenir ses eaux.
Les soldats auront-ils bientt termin ? demanda-t-il. Je ne crois pas pouvoir
me maintenir dans cet tat trs longtemps.
Tu le feras jusqu ce que jen dcide autrement.
Le duc fit signe un autre groupe de soldats de prendre position sur la rive

oppose.
Mais (Le fleuve se mit trembler.) avec tout le respect que je vous dois,
mon seigneur, vous demandez limposs
Fellbro, linterrompit le duc en baissant les yeux vers les flots toujours
immobiles. Tu te souviens du jour o tu mas jur obissance ? Que sest-il pass
cette anne-l ?
Comme le cours deau ne rpondait pas, laristocrate poursuivit :
Tu te souviens de la faon dont jai plac un barrage sur ton passage et
empoisonn tes eaux ?
Edward se pencha un peu plus prs de la surface.
Moi oui. Je me souviens de ces lots flottants de poissons morts, de la
puanteur, des mouches. De la faon dont tout ce qui buvait de ton eau mourait en
moins dune journe. Penses-tu que cela fut plaisant pour lun dentre nous ?
Non, mon seigneur, rpondit le fleuve.
Le duc sinclina encore un peu ; sa voix ntait plus quun murmure acr.
Et crois-tu que jhsiterais recommencer ?
La surface des flots devant lui eut comme un mouvement de recul.
Non, mon seigneur.
Alors je suggre que tu cesses de te plaindre et que tu trouves le moyen de
mobir, dclara le duc en se redressant. Noublie pas quelle est ta place, Fellbro.
Oui, mon seigneur, rpondit lesprit aquatique, ses eaux sombres et troubles.
Satisfait, le duc se retourna pour regarder ses hommes enfoncer la porte menant
la cale tandis quune seconde escouade scurisait la cabine. Il observait la scne
avec grand plaisir quand une bourrasque puissante vint se poser prs de lui.
Tout est en place, dit Othril, haletant. Jai bien d faire deux fois le tour du
duch mais tout est prt laction, sur votre ordre.
Le vent se tourna vers le bateau, agitant au passage les cheveux grisonnants du
duc.
Nous nen aurons peut-tre pas besoin. Les soldats sont sur le point dinvestir
la cale et il ny a aucun autre moyen de sortir. Vous avez peut-tre surestim ses
capacits.
Je nai rien surestim du tout, rtorqua le duc en pointant du menton la poupe
du navire.
Juste lendroit o larrire du vaisseau touchait leau, quelque chose sagitait.

Puis, avec un craquement discret, la coque souvrit dun coup et une planche frappa
la surface quelques pas de la longue jete depuis laquelle les soldats taient
monts bord. la seconde o la planche fut dploye, une petite silhouette vtue
dun grand vtement noir informe bondit vers lextrieur pour atterrir sur le quai.
Elle fut suivie dun homme massif portant un long paquet envelopp dans du tissu,
puis un dindividu plus vieux qui fit preuve dune agilit indniable pour son ge.
Enfin, un homme brun et dgingand sauta du bateau. Son saut tait maladroit et il
faillit rater le quai. Mais le costaud le rattrapa au dernier moment et le tira jusqu
lui. Puis tous se mirent courir tandis quune vole de flches sabattait sur eux
depuis la proue du navire.
Othril, dit doucement le duc. Referme le pige.
Le vent tourbillonna vers le ciel en poussant un cri aigu de bouilloire. Le son
rsonna jusquaux moindres recoins de Gaol et la cit obit.
Eli ! scria Josef. Ce serait le bon moment pour faire quelque chose
dimpressionnant.
Ils couraient travers les ruelles, suivis de prs par les soldats et, mme si les
tours et dtours permettaient dviter les flches, nul ne savait combien de temps
cela allait durer. Mais aprs cet horrible hurlement suraigu, les soldats constituaient
le cadet de leurs soucis.
Ds linstant o le son avait retenti, la ville elle-mme stait retourne contre eux.
Les pavs sagitaient pour tenter de les faire trbucher, les volets aux fentres se
dtachaient et claquaient en visant leurs visages. Des tuiles senvolaient depuis les
toits comme autant de flches, forant les quatre compagnons se baisser toute
vitesse pour ne pas se faire dfoncer le crne. Josef ouvrait la route et empruntait
des rues de plus en plus troites pour tenter de se protger. Mais chaque fois quils
changeaient de direction les rverbres, qui semblaient soudain se dresser tous les
coins de rue, se mettaient clignoter de manire frntique pour signaler leur
position aux gardes.
Cest ridicule ! sexclama le bretteur en parant un couteau de boucher qui
jaillissait vers eux depuis la fentre ouverte dune cuisine.
Il avait sorti ses deux pes, la lame de Fenzetti accroche en travers de son dos.
Nico tait juste derrire lui, cartant tuiles, couverts et fils linge anims hors de
leur chemin laide des manches de son manteau, pareilles des fouets. Le tissu
veill accompagnait ses mouvements comme un tre vivant qui grossissait et
changeait de taille en fonction de ses besoins. Eli en aurait t fort impressionn sil
avait eu le loisir de regarder, mais il se tenait accroupi derrire ses amis, les bras
levs pour se protger la tte, et dcochait des coups de pied aux pavs mouvants

ds quil en avait loccasion. Monpress les suivait tranquillement au pas de course,


apparemment insensible au chaos environnant.
Avec un grognement, Josef trancha en deux un rteau volant dans leur direction.
Eli, quoi est-ce quon a affaire ? demanda-t-il. Encore un magicien, comme
celui de la citadelle ? Ou une arme dentre eux ?
Rien daussi simple, rpondit Eli. Personne ne donne dordre. Les esprits sont
simplement devenus fous.
Il sinterrompit et grimaa.
Ils rptent sans cesse quils vont me capturer vivant pour le duc et font la
liste de ce quil va me faire subir. Cest franchement drangeant.
Bon, mais tu es un magicien toi aussi ! Fais quelque chose ! cria Josef.
Je ne peux pas, rtorqua Eli. Je te rappelle que les esprits du coin refusent de
me parler ! De toute faon, ils sont tellement excits quil faudrait que je les
Asservisse pour simplement obtenir leur attention. Ils narrtent pas de crier pour
la gloire de Gaol ! et pour le duc ! .
Alors cest lui, le magicien responsable de tout a ? demanda Josef.
Sans attendre la rponse, il carta dun coup de pied une poutre qui allait leur
tomber dessus.
Soit a, soit il a mis au point le meilleur programme de propagande jamais
cr, rpondit Eli. Cela dit, a nexplique pas comment il a fait pour que la ville tout
entire sveille spontanment. Cest mme assez stupfiant. Je nai jamais vu une
chose pareille.
Garde tes compliments pour plus tard, lana Josef.
Puis le bretteur poussa un juron en constatant que la ruelle dans laquelle ils
staient engags dbouchait sur un vaste square. Sans perdre de temps, Josef
pivota sur lui-mme et dcocha un coup de pied si puissant dans la porte qui tentait
de le frapper en plein visage quelle sortit de ses gonds.
Il faut quon sorte dici tout de suite ! cria-t-il.
Dans ce cas, puis-je suggrer que nous allions vers le nord ? demanda
Monpress pre.
Josef fit volte-face pour le dvisager. Lhomme mr souriait dun air patient tout
en trottant derrire eux pour suivre lallure.
Je me suis mnag une issue pour menfuir en cas durgence, expliqua-t-il.
Lendroit devrait encore tre accessible.

Pourquoi tu ne las pas dit plus tt ? demanda Eli, exaspr.


Tu es toujours contrari quand jessaie de taider, fit remarquer le voleur plus
g. Tu ne peux pas tagacer aussi quand je ne le fais pas.
Eli ouvrit la bouche pour lancer une repartie cinglante mais Josef le fit taire dun
coup de coude dans les ctes.
pargne-nous, gronda le bretteur.
Puis, se tournant vers Monpress :
Montrez-nous la voie.
Le voleur sourit et prit la tte du groupe, quil emmena sur une passerelle entre
deux maisons. Sous la tutelle de Monpress, le trajet se fit beaucoup moins
chaotique. Lhomme connaissait la ville comme sa poche et, chaque fois quun
obstacle se dressait sur leur route, il trouvait un autre chemin. De cette faon, ils
atteignirent la muraille nord sans rencontrer trop de problmes. Passer de lautre
ct, par contre, serait moins vident.
Bon sang ! souffla Monpress.
La muraille de la ville, constitue dun mur pais de taille raisonnable quand ils
taient arrivs en ville, slevait dsormais prs de quinze mtres de haut. Pire, les
pierres autrefois proprement agences sempilaient dsormais selon des angles
improbables si bien que la muraille tait nettement plus large son sommet qu sa
base, formant une paroi incurve qui leur mettrait la tte lenvers sils tentaient de
lescalader. Elle tait galement couverte de pointes aussi acres que des poignards
qui vibraient sous leurs yeux, prtes empaler quiconque voudrait grimper.
Alors, o est ta sortie ? demanda Eli.
L-bas.
Son pre dsigna une pierre peu prs carre environ dix mtres au-dessus de
leurs ttes.
videmment, elle tait bien plus basse lpoque.
videmment, reprit Josef en abaissant ses armes.
Eli tourna son attention vers lui.
Bon, si la muraille est aussi haute, elle ne doit pas tre trs paisse. Tu ne peux
pas la dfoncer, tout simplement ?
Pour sr, rpondit Josef, si javais le Cur. Mais ce nest pas le cas, vu que
quelquun ma demand de ne pas lapporter.
Eli ne releva pas le commentaire et regarda Nico.

Tu veux essayer ?
Nico haussa les paules et sapprocha de la paroi. Elle examina les moellons
pendant quelques instants puis ramena son poing en arrire et frappa le mur de
toutes ses forces. Un grand craquement rsonna travers la ville et Nico partit en
arrire, en se tenant les doigts. La muraille, par contre, navait pas boug. Lendroit
quelle avait heurt tait lgrement marqu mais sans rels dommages.
Inutile, lcha Nico qui secouait furieusement sa main. Les esprits tiennent bon.
Ce qui a pu les convaincre de se dresser la verticale les a aussi convaincus de ne
pas bouger.
Josef jeta au mur un regard mprisant.
Je parie que le Cur pourrait quand mme les abattre.
Je nen doute pas, rpondit Eli, mains sur les hanches. Mais comme tu las
remarqu, nous ne lavons pas sous la main.
Il leva les yeux vers le sommet de la paroi, lair sombre.
Pigs et bien pigs, hein ? dit-il. Jimagine que le coup fatal ne devrait plus
tarder.
Il inclina la tte en direction du rverbre lextrmit de la ruelle qui clignotait
avec frnsie.
Tu vas nous sortir un plan de derrire les fagots, nest-ce pas ? demanda Josef
en rengainant ses lames.
Jy travaille, grommela le voleur.
Tu auras peut-tre envie de travailler plus vite, fit remarquer Nico, la main
pose par terre. Si jen crois les pavs, les soldats seront ici dans moins dune
minute.
Eli frona les sourcils, foudroya du regard la lampe clignotante, puis les pavs,
puis de nouveau le rverbre.
Finalement, il secoua la tte.
Daccord. On va essayer a.
Il se tourna vers son pre.
Tu disposes toujours dau moins trois cachettes sres. Penses-tu quune
dentre elles nest pas encore compromise ?
Cest possible, rpondit Monpress. Mais elle ne rsistera pas une fouille
srieuse.
a ira. Ce ne sera pas ncessaire, affirma Eli. Voil ce que nous allons faire.

Tout ce boucan, cest pour me capturer, non ? Alors nous allons nous sparer.
Vous irez tous les trois vous mettre en lieu sr.
Josef se renfrogna.
Et toi, tu vas faire quoi ?
Le jeune voleur le regarda droit dans les yeux.
Je vais me rendre, annona-t-il.
Un silence stupfait accueillit cette rponse. Josef fut le premier se reprendre.
Tu es devenu fou ? sexclama-t-il. Je ny connais rien en magie, mais si tu
veux mon avis, il ny aura pas de portes charmer cette fois-ci, Eli. Si le duc est
assez bon pour nous piger de cette faon, il a certainement les moyens de te garder
enferm.
Ne vous inquitez pas, dit Eli. Mme sans les esprits, je reste Eli Monpress.
Aucune prison au monde ne pourra me retenir.
Il avait adress un clin dil Monpress pre en disant ces mots mais le voleur
g se contenta de lever les yeux au ciel.
Bref, poursuivit Eli, je mvaderai et vous retrouverai dans votre cachette.
Quoi que le duc ait pu faire pour rveiller la ville, il ne peut pas le maintenir
ternellement, sans quoi il laurait fait ds quil ma aperu dans la salle du trsor.
Je ne sais pas vraiment comment il a obtenu un tel effet mais les esprits simples
ncessitent une norme quantit dnergie pour rester veills. Il ne tiendra pas trs
longtemps. Tt ou tard, la ville va devoir se rendormir et cest ce moment-l que
nous nous enfuirons. a vous va ?
Non, grommela Josef. Mais je prends quand mme.
Il foudroya du regard le dos dEli qui sloignait dj.
Ne va pas te faire tuer, idiot ! gronda-t-il.
Merci pour les encouragements, lana Eli sans se retourner.
Mais les autres repartaient dj au pas de course dans la ruelle. Avec un sourire,
Eli se mit courir dans la direction oppose.
Il longea la muraille avec un signe de la main chacun des rverbres qui
sallumaient sur son passage. Le temps darriver devant la porte nord de la ville la
destination quil stait choisie , la ruelle troite dans laquelle il stait engouffr
tait devenue une rue. Comme il sy tait attendu, une petite escouade de conscrits
sy trouvait, six hommes au moins, au garde--vous devant les portes fermes.
Ctaient des garons dapparence rugueuse, des fils de fermiers, devina Eli. Tous
tenaient leurs pes comme autant de tisonniers en contemplant la cit veille de

leurs yeux carquills.


Longeant le mur, Eli se glissa derrire le plus petit des garons et, aprs avoir
rajust ses vtements et pass une main dans ses cheveux, il donna une petite tape
sur lpaule du conscrit. Le garon sursauta avec un cri assourdissant et lcha son
pe. Les autres gardes firent preuve dune matrise un peu plus admirable et se
tournrent vers Eli, lames brandies. Le jeune voleur, cern de toutes parts, sappuya
dos aux portes et leva les mains, un sourire charmeur sur les lvres.
Flicitations, dit-il, vous avez captur Eli Monpress.
Il eut le temps de lancer un dernier sourire narquois avant que les six gardes ne
lui sautent dessus.

CHAPITRE 16
Le reste de larme arriva sur place au moment o les gardes jetaient Eli terre.
Les soldats de carrire fondirent immdiatement sur lui. Ils repoussrent les
conscrits et cerclrent les poignets dEli dassez de fer pour rendre jaloux un
forgeron. Les garons protestrent et gagnrent le droit descorter Eli jusqu la
citadelle. Ce quils firent avec une belle dose darrogance. Eli joua le jeu de son
mieux : il souriait et faisait autant de gestes de la main que ses menottes le lui
permettaient. Pour tout dire, il adorait se faire capturer. Les gens taient toujours
tellement enthousiastes.
Quand ils atteignirent les marches de la citadelle, tous les soldats de Gaol
conscrits et professionnels marchaient derrire eux en poussant des cris et de
hourras. Mais latmosphre joyeuse svanouit quand un individu de grande taille
aux vtements sombres descendit les marches leur rencontre. Eli serra les dents.
Ctait le magicien quil avait aperu dans la salle du trsor. Au moment de saisir les
fers dEli, lhomme afficha un air suffisant des plus dplaisants.
Je veux que les troupes de conscrits reprennent leurs patrouilles, dit-il en
enroulant la chane autour de sa main. Maintenez ltat durgence en ville jusqu ce
que je donne lordre de le lever. Gardes, je vous veux lintrieur de la citadelle. Et
tous les postes doubls en permanence.
Oui, mon seigneur.
La rponse avait surgi tel un rugissement touff issu dun millier de gorges puis
les soldats salurent et entreprirent de se rassembler en units. Lhomme les regarda
faire pendant un moment puis, avec une traction sur la chane qui le reliait Eli,
pivota sur lui-mme et escorta le voleur lintrieur de la forteresse.
Laissez-moi deviner, lana Eli en tchant de marcher la mme vitesse que
son gelier. Vous tes le duc, nest-ce pas ?
Correct, messire Monpress. Je suis Edward di Fellbro, duc de Gaol. Et votre
matre, dsormais. Vous vous retiendrez donc de parler moins que lon ne
sadresse vous.
Jai peur quil ny ait un malentendu, rpondit Eli. Le seul matre auquel
jobis nest autre que moi-mme.
Pour toute rponse, le duc se contenta dun long sourire pinc. Il conduisit Eli
jusqu lescalier menant au sommet de la forteresse. Et tandis quils progressaient,
celle-ci ragissait. Les portes souvraient delles-mmes pour les laisser passer, les
chaises se retiraient de leur chemin et les rideaux scartaient pour faire de la place.

Vraiment impressionnant, ce tour, commenta Eli.


Il smerveilla en voyant deux seaux rouler sur eux-mmes au coin dun couloir
pour se tenir hors de vue du duc.
Comment faites-vous a ?
Je crois fermement aux vertus de lobissance, rpondit le duc. Vous
lapprendrez bien assez tt.
Une fois arriv dans lassemblage de tours et de cours au sommet de la citadelle,
laristocrate lui fit traverser un jardin avant de passer la porte dune tude amnage
avec soin. La grande salle de pierre offrait de nombreuses fentres donnant sur la
ville et la campagne au-del. Ds quils furent entrs, cependant, toutes les fentres
sauf une fermrent leurs volets et la lourde porte se verrouilla toute seule dans leur
dos.
Une fois la salle scurise, le duc lcha la chane dEli et sinstalla
confortablement sur une chaise haut dossier.
Vous pouvez retirer vos menottes prsent, messire Monpress. Les choses
nont pas besoin dtre inconfortables moins que vous ne my forciez.
Eli dvisageait lhomme aux cheveux grisonnants sans trop savoir que penser.
Mais le duc restait l, sans bouger, alors Eli se retourna et, avec les dents, retira une
aiguille glisse dans sa manche. Il crocheta la serrure des menottes en cinq secondes
peine et fit volte-face en laissant les fers retomber sur le tapis aux pieds du duc.
Vous voulez voir dautres trucs pendant quon y est ? demanda Eli. Dois-je me
mettre danser ?
Vous asseoir, plutt, rpondit laristocrate en dsignant le tabouret situ dans
un coin de la pice.
Ne voyant aucune raison de refuser, Eli obtempra.
Bon, dit-il, vous mavez attrap. Flicitations ! Ne devriez-vous pas envoyer
quelquun auprs du Conseil pour obtenir votre rcompense ?
Il embrassa du regard ltude opulente, les tapisseries colores et les tables de
bois sculpt.
Je dois admettre que javais toujours espr tre captur par un pays pauvre,
ou un honnte chasseur de primes. Quelquun pour qui largent serait vraiment
utile. Gaol na pas lair davoir besoin de soixante mille talons-or.
Cest une somme non ngligeable, rpondit le duc. Mais vous devriez savoir,
messire Monpress, que je ne vous ai pas captur pour la prime.
Eli simmobilisa.

Ah non ?
Non. Je dois admettre, messire Monpress, que vous avez constitu un hobby
des plus passionnants. Vous avez dabord attir mon attention il y a trois ans, quand
vous avez vol les joyaux de la couronne de Kerket. Depuis lors, je vous suis de
prs et vous ne mavez jamais du. Chacun de vos cambriolages est plus grandiose
que le prcdent. Cest tout fait remarquable.
Cest toujours un plaisir de rencontrer mes fans, dit Eli avec un sourire
satisfait. Mais il ntait pas ncessaire de faire tous ces efforts simplement pour me
rencontrer. Je rponds au courrier, vous savez.
Je sais, rpondit distraitement le duc. Jen possde plusieurs de votre main.
Intercepts en route et achets pour un prix beaucoup trop lev.
Eli lui dcocha un regard choqu.
Vous avez achet mon courrier ?
Oui, acquiesa le duc. Pour en apprendre plus sur vous. Pour savoir comment
vous capturer. Comme vous pouvez le voir, cela sest rvl payant puisque vous
voici.
Me voici, reprit Eli. En tes-vous satisfait ?
Le duc dtailla Eli de la tte aux pieds avant de rpondre :
Je dois admettre que je ne mattendais pas ce que vous ressembliez ce
point la caricature que vous affichez la face du monde. Vous semblez en tout
point aussi arrogant et irresponsable que lhomme dcrit par vos dtracteurs. Javais
espr dcouvrir chez le vritable Monpress un homme plus profond que le gamin
des affiches.
Eh bien, vous venez de me piger et de marrter. On ne peut gure sattendre
ce que je me montre sous mon vritable jour dans ces conditions.
En effet, dit le duc avec un hochement de tte. Mais nous verrons trs bientt
de quoi vous tes fait.
La gorge dEli se serra. Quelque chose dans la faon dont parlait le duc laissait
entendre quil ne parlait pas au figur.
Alors, demanda le voleur en se recalant sur sa chaise, si vous ne mavez
captur ni pour les soixante mille pices dor ni pour ma conversation, pourquoi
suis-je ici ?
Le duc eut un petit sourire.
Cinquante-cinq mille talons-or, savoir la prime officielle promise par le
Conseil pour votre capture, ce nest pas une somme suffisante pour justifier toutes

les dpenses et difficults par lesquelles il ma fallu passer. Surtout si lon tient
compte de ce que le Conseil retiendra en taxes, tarifs douaniers et frais divers. Je
serais surpris sil restait assez pour payer les cotisations de Gaol auprs du Conseil.
Alors pourquoi vous donnez-vous toute cette peine ? senquit Eli. Rassembler
cette arme de conscrits compose de meuniers, de fermiers et de boutiquiers ldehors a d vous donner une bonne migraine. Sans oublier les esprits.
Le regard du voleur stait durci.
Je ne sais pas comment vous avez pu contrler tant desprits dun seul coup,
poursuivit-il, ni quelles menaces vous avez fait peser sur eux afin quils ne me
parlent pas, mais je peux vous garantir que si les Spirites ont vent un jour de votre
petite dictature locale, ils sabattront sur Gaol comme un nuage de sauterelles. Il me
semble que cela reprsente un gros risque pour une rcompense que vous prtendez
ne pas vouloir.
Ne prenez pas vos dsirs pour des ralits, rtorqua le duc. Les esprits de Gaol
taient moi bien avant que vous napparaissiez.
Eli se pencha en avant.
Alors quoi ? Vous mavez captur juste pour prouver quelque chose ? Comme
un dfi personnel ? Si tel est le cas, alors bravo, bien jou. Je peux partir maintenant
?
Le duc mit un petit rire et sappuya nonchalamment contre le dossier de sa
chaise.
Attraper le plus insaisissable des voleurs apporte un certain sentiment de
russite. Plutt agrable mais sans grande importance, finalement. Je suis un duc,
messire Monpress, et en tant que tel je dois penser la manire dune nation, non
dun homme.
Il se leva et se mit faire les cent pas tel un professeur exposant sa thorie.
Comme je lai dit un peu plus tt, cela fait un moment dsormais que je suis
vos exploits. Et, au fil des annes, jai not des lments contradictoires. Prenons
votre cambriolage Kerket. Les joyaux de la couronne comprenaient huit pices,
dont le sceptre de Kerket qui accueille ltoile des Mers, le plus gros saphir au
monde. Techniquement inestimable, mme si jimagine quon nen obtiendrait pas
plus de dix mille talons-or sur le march libre, en admettant quun acheteur prenne
ce risque. Mais cela fait quand mme dix mille pices dor, pour un seul joyau de
lensemble. Aprs une telle affaire, nimporte quel voleur ordinaire aurait pris sa
retraite pour vivre dans le luxe. Mais vous, vous vous prsentez Billerouge moins
dun mois aprs pour drober sept tableaux de la collection royale. Des uvres qui

nont pas de prix, de nouveau, mais que jestime quinze mille talons-or chacune,
voire bien plus
Le duc marqua une pause et pointa son doigt vers Eli avant de poursuivre :
Comprenez donc mon tonnement de constater quaucun de ces clbres
objets nest rapparu. En fait, rien de ce que vous volez nest jamais retrouv.
Chaque fois que vous tes repr, vous portez les mmes vtements lims. Vous
ne semblez pas possder de terres ou, si vous en avez, vous ny passez visiblement
jamais puisquon vous repre dans un pays diffrent presque chaque mois. Daprs
ce que jen sais, vous voyagez essentiellement pied, surtout travers champs et,
parmi les centaines de rapports que jai rcolts auprs du Conseil propos de vos
exploits, aucun ne mentionne vous avoir vu dpenser plus de vingt talons-or la
fois.
Il sarrta pour plonger son regard dans celui dEli.
Vous voyez o je veux en venir ?
Eli haussa les paules et un sourire se forma lentement sur les lvres de
laristocrate.
Vous tes sur la liste des criminels recherchs par le Conseil depuis, quoi ? (Il
haussa son tour les paules.) Un peu plus de trois ans ? Dans ce laps de temps,
vous avez d voler des biens pour une valeur denviron trois cent cinquante mille
talons-or du Conseil, sans compter ce qui a t drob dans mon propre trsor.
Son sourire slargit. Eli ne disait toujours rien.
Pour mettre tout cela en perspective, trois cent cinquante mille talons-or
reprsentent plus que lintgralit des revenus douaniers annuels du Conseil des
Trnes. Voil le chiffre qui a retenu mon attention, messire Monpress, et non les
cinquante-cinq mille pices dor que ces idiots de Zarin estiment que vous valez.
Eli inclina la tte sur le ct.
Cest franchement impressionnant, formul de cette faon. Pour ma part, je
navais jamais fait le calcul.
Le duc lui dcocha un regard critique.
Voil qui parat bien difficile croire.
Eli se contenta de sourire et Edward reprit la parole.
prsent que jai rpondu votre question, messire Monpress, je me dois
dinsister pour que vous rpondiez la mienne.
Je crois fermement au principe dquit, affirma Eli en croisant les jambes.
Que voulez-vous savoir ?

Le duc se dirigea vers lunique fentre ouverte pour contempler les toitures et les
champs verdoyants soigneusement aligns de son pays.
Il y a quelque chose que je souhaitais vous demander si je vous capturais, ditil dune voix pour une fois plus curieuse quimprieuse. Ces vols que vous
commettez sont toujours complexes et certains franchement dangereux. Jai entendu
raconter que vous passiez parfois devant des piles de lingots dor pour vous
emparer dune statue en bois, simplement parce quelle est plus renomme. Jai cru
au dpart que vous tiez un collectionneur. Mais vous navez pas tard drober
lintgralit des salaires de la compagnie maritime de Marcheron.
Ah oui ! sexclama Eli en riant. Jai bien cru que jallais y perdre ma tte. Ces
pirates sont prompts jouer du couteau et je navais pas mon bretteur lpoque.
Oui, oui.
Le duc se retourna pour regarder Eli dans les yeux.
Mais ce que je veux savoir, cest pourquoi. Pourquoi volez-vous toutes ces
choses ? De toute vidence, ce nest pas pour largent. Cela fait des annes
maintenant que vous avez plus dargent quun seul homme pourrait en dpenser en
une vie.
Vous nimaginez pas les sommes quun homme peut dpenser, gloussa Eli en
retour.
Si vous dboursiez la moiti de ce que vous volez, vous formeriez votre
propre conomie, rtorqua le duc. Vous pouvez arrter votre numro de gamin
suffisant. Vous navez pas de spectateurs ici. Dites-moi simplement la vrit.
Pourquoi continuer voler ? Pourquoi menez cette vie de (Il hsita, la
recherche du mot juste) de vagabond ? Vous tes de toute vidence intelligent,
ambitieux et un puissant magicien. Alors pourquoi ? Quelle est votre motivation ?
Pourquoi faites-vous tout cela ?
Eh bien, commena Eli avec lenteur, dabord cest amusant. Un homme doit
bien occuper sa vie quelque chose. Quant la motivation, la mienne est plus
grandiose que celle de la plupart des gens. Vous vous rappelez les cinquante-cinq
mille talons-or que vous ne trouviez pas si ngligeables tout lheure ? Ce chiffre
na rien voir avec moi. Une somme aussi ridicule ne correspond pas au dixime
de mon ambition.
Avec un grand sourire, Eli se pencha en avant pour chuchoter, sur un ton de
conspirateur :
Un jour, la tte qui dcore mes paules vaudra un million de pices dor.
Le regard dEdward se fit dsapprobateur.

Jai dit que vous tiez ambitieux mais vous semblez surtout avoir la folie des
grandeurs. Un million de pices dor ? Vous vaudriez plus que les quatre plus
grands royaumes runis. Le Conseil nautoriserait jamais une prime aussi leve.
Une telle somme romprait lquilibre des forces conomiques sur le continent. Cest
un objectif impossible.
Peut-tre, admit Eli avec un hochement de tte. Mais il nen reste pas moins
impressionnant.
Vous navez toujours par explicit le pourquoi, fit remarquer le duc. Pourquoi
vous attacher un nombre pareil ?
Eli marqua un temps darrt et pianota du bout des doigts sur son genou.
Avoir sa tte mise prix a quelque chose dunique, dit-il. Certaines personnes
trop bien intentionnes vous rpondraient que la vie dun homme na pas de prix
mais, comme vous lavez fort bien expos vous-mme, les choses valent ce que les
gens sont prts payer. Vu sous cet angle, une prime est comme une tiquette de
prix, non ? Et qui naime pas les gros chiffres ? En particulier quand ils sappliquent
soi ?
Le duc inclina la tte et frona les sourcils, sefforant de dterminer si Eli
plaisantait. Il dut dcider au final que cela navait gure dimportance car il
retraversa la pice pour venir se poster devant Eli, un sourire patient sur le visage.
Eh bien, quelles que soient les raisons que vous invoquez, vous manquerez
malheureusement votre but quand je vous livrerai pour empocher la prime.
Eli avait rapproch ses fesses du bord de la chaise.
Allons, avec largent qui coule flots autour de vous, il est certainement
superflu de me livrer aux autorits pour une telle rcompense.
Mais je me dois de vous livrer, rtorqua le duc. Si je commence revendre
vos trsors vols sans vous avoir fait enfermer, tout le monde pensera que nous
sommes de mche. Une fois que vous serez emprisonn, par contre, je pourrai
mapproprier votre butin. Un peu comme une commission. Rappelons-nous que les
cinquante-cinq mille pices dor, moins les taxes, couvriront peine les frais de
votre capture.
tes-vous sr davoir bien fait de mexpliquer a avant que je ne vous dise o
je conserve mes trsors ? demanda Eli. Quand vous prsentez les choses ainsi, a ne
me donne aucune envie de vous aider. Ne devriez-vous pas faire au moins semblant
de moffrir un moyen de recouvrer ma libert ? Magiter la carotte sous le nez ?
Le duc le foudroya du regard.
Je ne mens pas, messire Monpress. Ce genre dembellissements obsquieux

me ferait seulement perdre mon temps, ainsi que le vtre.


Alors jespre que vous avez prvu quelque chose de spectaculaire, dit Eli.
Parce que je ne vois pas une seule raison de me laisser faire.
Oh, vous en trouverez, affirma laristocrate.
Il gratifia Eli dun sourire lent et acr avant de faire un geste de la main.
Immdiatement, la chaise sur laquelle Eli tait assis bascula en arrire. Le voleur
heurta le mur et le choc lui coupa le souffle, mais il ne rebondit pas contre la paroi.
Ds quil toucha la pierre, les blocs changrent de forme. Telle de largile doue de
vie, ils senroulrent autour de ses jambes, de ses bras, de sa taille et de son cou
pour limmobiliser, les membres en croix, contre le mur nu de ltude. Eli essayait
encore de se dbarrasser des taches qui flottaient dans son champ de vision quand
le duc sapprocha de lui et appuya sa main gante sur son paule.
Jai une grande exprience lorsquil sagit de faire valoir mon point de vue
auprs de ceux qui sy opposent, susurra-t-il. Voyez-vous, messire Monpress, il
existe pour chaque tre correspond quelque chose dintolrable. Il suffit de le
dcouvrir et ensuite, que cette personne soit un Grand Esprit ou un homme, elle
devient alors votre serviteur dvou.
Dsol de vous dcevoir, rpondit Eli en haletant sous la pression de la pierre,
mais jai bien peur que la vie de voleur ne mait rendu remarquablement insensible.
Aucune importance. La vie de duc ma rendu remarquablement patient,
rtorqua Edward.
Il fit un geste en direction de la pierre.
Nous commencerons par le plus simple, la douleur physique.
Eli inspira de son mieux tandis que les liens qui lenserraient scartaient
lentement mais inexorablement les uns des autres, tirant son corps dans toutes les
directions.
Lintensit de ltirement est de celles qui vont crescendo, commenta le duc
dune voix calme, tel un connaisseur expliquant les finesses de son art. La douleur
va augmenter progressivement, tirant les articulations au-del de leurs limites,
jusqu disloquer les paules, les genoux, les coudes et peut-tre les hanches, mme
si rares sont ceux tenir jusque-l. Habituellement, je nai pas besoin de pousser si
loin. La plupart des gens trouvent lide mme de la douleur intolrable. Mais
jessaye de ne pas perdre la main.
Pour toute rponse, Eli mit un grognement haletant, comme la traction sur ses
bras saccentuait. La pierre senfonait dans sa peau et il avait limpression dtre
tir comme un morceau de caramel. Ses tendons taient douloureux, ses os tordus

selon des angles contre nature au point quil dut serrer les dents pour ne pas gmir
de douleur. Le duc le remarqua et lui adressa un sourire cordial.
Nous pouvons arrter tout instant. Dites-moi simplement ce que je veux
savoir et tout sera termin. Sinon, la douleur ne cessera denfler, jusqu
lvanouissement. Quand cela arrivera, nous nous reposerons une heure puis
recommencerons. Souvenez-vous simplement que cette situation est entirement
sous votre contrle. Il vous suffit dune concession.
Vous savez, hoqueta Eli tandis que quelque chose dans son paule mettait un
horrible craquement, pour quelquun qui prtend mavoir tudi aussi longtemps
que vous le dites, vous ne me connaissez pas trs bien. Si vous aviez t un tant soit
peu attentif, vous en seriez rest la carotte. Loppression ne me rend que plus
entt. Et vivre en compagnie de Josef ma rendu franchement blas vis--vis de la
douleur.
Nous verrons. Jai le temps, rpondit le duc en se rasseyant prs de la fentre.
Quelques instants plus tard, le quelque chose dans lpaule dEli se rompit et
mme ses dents serres ne purent bloquer le hurlement qui sensuivit.
Dsol que nous soyons si ltroit, dit Monpress pre. Cet endroit ntait pas
prvu pour accueillir plus dune personne.
Il tendit Josef une bouteille de vin et trois gobelets disparates.
On a connu bien pire, affirma le bretteur.
Ils staient entasss dans un grenier au plafond pentu qui obligeait Josef se
plier pratiquement en deux. Nico et lui taient assis cte cte sur la Fenzetti
enveloppe de tissu tandis que Monpress leur faisait face, cal en tailleur au-dessus
de la trappe daccs.
Ils avaient atteint la cachette de Monpress sans trop de problmes. Ds que les
soldats avaient captur Eli, les rues staient vides. Ils attendaient dsormais la nuit
et mme si, techniquement parlant, tout se passait conformment au plan, Josef ne
pouvait sempcher de penser que la situation tait en train de dgnrer. Pour
commencer, ils navaient reu aucun signal de la part dEli. Chaque fois quil stait
laiss prendre par le pass, il leur avait toujours fait signe, dune manire ou dune
autre. Cette fois, rien. Le voleur ntait peut-tre pas en mesure damadouer les
esprits de Gaol comme son habitude, mais Josef avait un mauvais pressentiment.
Monpress, pour sa part, ne restait pas inactif. Il avait dj troqu son costume
sombre de marchand pour ce qui, aux yeux du bretteur, ressemblait un vieux
pyjama noir. Le vtement senroulait et se nouait sur lui-mme en une dizaine
dendroits, ajust sur le corps tonnamment svelte du vieil homme par un rseau

complexe de lanires. Une fois habill, Monpress entreprit de glisser des outils dans
diverses poches dissimules avec une efficacit et un silence qui impressionnrent
mme Josef. En plus de deux petits couteaux, il tait quip dune varit de
crochets, de pinces, dpingles et autres objets mtalliques que lpiste avait dj
vus dans les outils de voleur dEli sans toutefois pouvoir les nommer. Il tait en
train denvelopper ses pieds de tissu rembourr quand Josef, ny tenant plus, lui
demanda ce quil faisait.
Nest-ce pas vident ? demanda Monpress. Je viens de consacrer une grosse
partie de mon emploi du temps maintenir Eli lcart des problmes. Et pourtant
voil quEli est en prison et que je me retrouve coinc dans un grenier sans le
moindre trsor en compensation. Donc je vais faire la seule chose possible pour
compenser mes pertes ; je vais aller le librer.
Attendez, dit Josef. Ne vous donnez pas ce mal. Ds quil fera nuit, je
rcuprerai le Cur. Et jirai librer Eli juste aprs.
Monpress le dvisagea, sceptique.
Vous allez battre une arme entire avec une pe ?
Non, rpondit Josef. Lpe est destine la muraille. Je nai pas besoin du
Cur pour vaincre des soldats ordinaires.
Vraiment ? gloussa Monpress. Jespre que vous ne men voudrez pas si je
fais aussi une tentative ma manire. Juste pour le plaisir de la varit !
Faites ce que vous voudrez, rpondit Josef. Quoi quil arrive, nous repartirons
dici ce soir.
Je suis on ne peut plus daccord, affirma Monpress.
Il se versa un verre de vin de la bouteille que tenait Josef.
Buvez, cest une bonne bouteille. Ce serait dommage de la gcher.
Josef observait la boisson dun il dubitatif.
Non, merci. Cest srement du bon vin mais je ne bois pas quand je dois me
battre.
Un homme avis, dit Monpress qui sirotait son propre verre. Jespre
seulement que votre sagacit dteindra un peu sur Eli.
Aucune chance, affirma Josef. Il est catgoriquement contre lide denvisager
les consquences de ses actes.
Il dvisagea son tour le vieil homme.
Vous avez lair dun homme prudent. Comment vous tes-vous retrouv avec
un fils comme Eli ?

Oh, il est comme a depuis que je lai rencontr.


Josef se rembrunit.
Voil une drle de remarque de la part dun pre.
Monpress haussa les paules.
Eh bien, il faut savoir que je ne suis pas vritablement son pre. Il sest
prsent au seuil de ma porte il y a une dizaine dannes, trs proche de ce quil est
aujourdhui. Plus petit, bien sr, mais tout aussi singulier. Jignore comment il ma
trouv. Du fait de mon mtier, je prends grand soin ne pas tre facilement
localisable. Et pourtant il tait l, debout sous la neige devant mon chalet de
montagne, pour me demander de lui enseigner lart du voleur.
Monpress porta lentement les lvres son gobelet avant de poursuivre :
Jai refus tout net, videmment, mais il a refus de partir. Je ne sais mme
pas comment il tait arriv l. Javais choisi ce chalet pour son isolement, ce qui
veut dire que nous tions des milliers de mtres daltitude dans les montagnes.
Pourtant le gamin navait ni cheval ni vtements chauds. Ctait comme sil tait
sorti de nulle part. Je lai somm de sen aller plusieurs reprises mais il a tellement
insist pour apprendre devenir un voleur que jai compris que jaurais peut-tre
le tuer pour en tre dbarrass. Malgr mes nombreux dfauts, je ne suis pas un
tueur. Et puis, la tempte menaait et je ne suis pas sans cur au point de renvoyer
un garon affronter le mauvais temps. Alors jai fini par acquiescer et le laisser
entrer, pour la nuit seulement. Depuis ce moment, il est devenu mon pupille et mon
apprenti, avec toute la mauvaise grce qui le caractrise.
Monpress sourit en faisant tournoyer le vin dans son verre.
Mais, aussi agaant soit-il, on ne peut sempcher de sattacher ce garon.
Raison pour laquelle je me retrouve aujourdhui dans un tel ptrin.
Il leva son gobelet comme pour un toast puis le vida, cul sec. Josef se renfrogna.
Il savait trs peu de choses de la vie dEli avant leur rencontre mais il ntait pas
surprenant dapprendre quil avait t lapprenti dun voleur et encore moins quil
avait obtenu cette place en baratinant. Mais qui tait-il avant dadopter le nom de
Monpress ? linstant o Josef ouvrait la bouche pour poser la question, un bruit
discret et inhabituel sur le toit lui ta lenvie de discuter du pass.
Tous se figrent, loreille tendue. Josef fit signe aux autres de rester silencieux
puis se pencha pour jeter un coup dil par la fentre aussi petite que crasseuse.
lextrieur, il ne vit rien dautre que les toitures et les avant-toits quil avait dj pu
observer auparavant. Aucun mouvement anormal, rien qui dtonne, seulement les
derniers reflets du soleil dclinant sur les tuiles rouges. Il tait sur le point de mettre

lincident sur le compte dun phnomne anodin, tel le passage dun chat ou le
mouvement naturel de la demeure o ils se trouvaient, quand le bruit se reproduisit,
un grincement discret comme si quelque chose de lourd marchait sur les tuiles audessus de leur tte.
Avec une lenteur infinie, Josef ouvrit la fentre et se hissa vers lextrieur. Il ny
avait pas beaucoup de place mais il se glissa par louverture sans faire un bruit et
posa les deux pieds sur la toiture avant de regarder prudemment de lautre ct du
toit.
linstant o son regard dpassa le fate de la toiture, la chose se jeta sur lui.
Josef partit en arrire et drapa sur les tuiles. Ses pes courtes se retrouvrent au
creux de ses paumes avant quil ait compris ce qui se passait. Une bonne chose, car
les lames constituaient son unique protection contre la masse de fourrure, de griffes
et de crocs qui se retrouva au-dessus de lui alors quils glissaient tous deux au bas
du toit.
Oh ! par les Puissances ! grogna le guerrier entre ses dents serres. Encore toi
!
Le chien fantme gronda et Josef reprit linitiative en donnant un coup de pied
sur le poitrail de la bte. Gin poussa un cri aigu et se dgagea dun bond. Il atterrit
avec lgret sur le fate linstant o Nico sortit de nulle part pour lui agripper le
cou. Gin hurla et rua. La jeune fille fut projete travers les airs mais se retourna en
vol et atterrit gracieusement auprs de Josef, qui rengaina ses armes.
Du calme, le chiot ! dit-il. Jadorerais me tailler un manteau dans ton pelage
mais ce nest pas vraiment lendroit rv pour a.
Comme pour lui donner raison, le rverbre dans la rue en contrebas stait mis
clignoter frntiquement et, quelques instants plus tard, des sifflets se firent
entendre dans le lointain.
Si cest Eli que tu cherches, il nest pas avec nous, ajouta Josef.
Je sais, gronda Gin, tapi au plus prs de tuiles. Ce nest pas pour lui que je
suis ici.
Josef jeta un coup dil Nico qui rpta les paroles du chien. Gin, pour sa part,
observait le ciel du soir de ses yeux trcis.
Il faut partir, ce vent ne va pas tarder revenir. Suivez-moi.
Et sur ces mots, il sauta au bas du toit.
Nico rpta ses propos Josef, qui les transmit Monpress, lequel venait de
sortir par la fentre pour voir ce qui se passait.

Autant le suivre, dit le vieux voleur. Cette cachette a cess dtre sre la
seconde o vous tes sorti sur le toit. Dans quelques instants, il y aura des gardes
partout ici.
Ou pire, maugra Josef.
Il avait baiss les yeux vers les tuiles sous ses pieds, lesquelles commenaient
cliqueter.
Venez ! scria-t-il.
Il passa le bras par la fentre pour rcuprer la lame de Fenzetti puis ils
rejoignirent Gin qui avait saut du toit. Cela reprsentait une chute de deux tages
mais, par chance, le mur tait en partie recouvert dun solide treillage. Nico
descendit la premire, suivie de Monpress, qui se rvla trs agile pour son ge,
tandis que Josef fermait la marche. Gin les attendait en contrebas et les conduisit au
coin de la rue jusqu un grand dpt en pierre. Ctait un btiment trs ancien,
avec dnormes fissures entre les pierres recouvertes par les plantes et les mauvaises
herbes. Il ny en avait pas moins assez de place pour eux de peu et ils entrrent
juste avant que ltrange vent hurlant ne passe au-dessus de leurs ttes.
Trs bien, le chien ! lana Josef, bras croiss. Tu nous as cot notre cachette
et tu as failli nous faire capturer. Alors que veux-tu ? O est ta matresse ?
Gin lui jeta un regard mauvais, puis se tourna vers Nico.
Ne me dis pas que tu es la seule me comprendre ?
Nico haussa les paules et Gin leva les yeux au ciel.
Daccord, gronda-t-il. Dis ton petit piste que sa seconde question rpond
la premire. Je suis la recherche de Miranda. Elle est entre en ville ce matin et
nen est pas ressortie. Puis tous les esprits sont devenus comme fous, alors jai
dcid de venir la chercher. Je sais quelle se trouve dans la citadelle et jai
galement senti lodeur du voleur l-bas. Pas besoin dtre un gnie pour savoir que
deux et deux font quatre. Mais mme moi je ne peux pas mintroduire dans un
chteau plein de gardes et de vents qui passent leur temps tout surveiller. Donc
jai remont ta piste, bretteur. (Gin plissa les narines.) Et ce ntait pas difficile. Un
bain, tu sais ce que cest ?
Nico rpta ses propos, en omettant le commentaire sur le bain. Josef dvisagea
le chien dun air sceptique.
Nous ne savions mme pas que la Spirite tait en ville, dit-il. Il est certain
quelle nest pas entre avec Eli. Elle aide srement le duc. Cest son travail
dattraper Eli, aprs tout.
La situation est complique, gronda Gin. Mais elle nest pas avec le duc.

Jamais Miranda naiderait quelquun qui traite les esprits ainsi. Les petits esprits
ordinaires ne sont pas faits pour rester veills si longtemps. a va tuer la ville, si a
continue. Miranda naccepterait pas une chose pareille, mme pour capturer une
centaine dEli Monpress. Toujours est-il quelle est dans la citadelle avec votre
voleur et je doute que lun ou lautre y reste volontairement. Alors si vous avez
prvu denvoyer des secours, je veux en tre.
Josef couta Nico rpter les paroles du chien et leva les yeux au ciel la dernire
phrase.
Si tu voulais nous accompagner, pourquoi nous sauter dessus par surprise ?
Gin retroussa ses babines, laissant apparatre ses longues dents acres.
Jai pens que la ngociation serait plus facile si je tenais ta tte dans ma
gueule. Mais a fonctionne aussi de cette faon.
Nico le gratifia dun regard horrifi et ne transmit pas le message.
Monpress, cependant, stait assis dos contre une pierre et caressait sa barbe
soigneusement taille avec un air calme et pensif assez inhabituel en prsence dun
chien fantme.
H, le chien, tu comprends ce que nous disons, nest-ce pas ? demanda-t-il.
Bien sr, grogna Gin. Le langage humain est la forme de communication la
plus simple qui soit.
Le voleur gloussa en entendant la traduction de Nico.
Bon, dans ce cas, si tu acceptes de suivre nos instructions, je pense que nous
pouvons trouver un arrangement.
a dpend des instructions en question, gronda Gin. Et qui es-tu, dailleurs ?
Ce fut Nico qui rpondit.
Cest le pre dEli. Et lui aussi est un voleur.
Gin lui dcocha un regard en biais.
Son odeur na rien voir avec celle dEli.
Nico fit passer le message Monpress qui se mit rire.
Je vais considrer cela comme un compliment, rpondit-il. Je mappelle
Giuseppe Monpress et jai de nombreuses occupations. Durant ces derniers jours,
jai exerc en tant quexpert en maonnerie et antiquaire. Ce matin, jtais voleur.
Pour lheure, je ne suis quun mentor tentant de sauver son lve du pige de sa
propre arrogance. Est-ce que a rpond ta question ?
De manire indirecte, grogna Gin.

Mais il hocha malgr tout la tte.


Excellent, lana Monpress. Comme je le disais, je ne suis pas un magicien,
mais je devine que le duc de Gaol est celui qui rgne sur la ville. Sil y a une chose
que jai apprise en vivant ici, cest que le duc contrle tout ce qui se trouve
lintrieur de ses frontires, jusquaux lments les plus triviaux. Cet homme ne
connat pas le sens du verbe dlguer . Je ne serais pas surpris quil ait t en
contact direct avec chacun des pavs dans les rues de Gaol. Cette attention extrme
aux moindres dtails la men l o il est, mais cest galement un terrible handicap
que nous allons exploiter notre avantage. Laissez-moi vous montrer
Il se pencha en avant et entreprit de dessiner grossirement la citadelle sur le sol
de terre battue, se servant de lun des couteaux de Josef qui navait mme pas senti
que Monpress le lui avait pris.
Nous crerons une srie de catastrophes qui toutes rclameront lattention du
duc. Vous semblez plutt dous pour la destruction massive, donc jimagine que ce
ne sera pas trs compliqu. Pendant que le duc teindra les incendies, je localiserai
et librerai Eli et la Spirite. Peux-tu me dire o ils se trouvent au sein de la
forteresse ? demanda-t-il Gin.
Une fois que je serai lintrieur, rpondit le chien fantme avec un
hochement de tte.
Alors tu viendras avec moi, dclara Monpress aprs que Nico eut traduit. Une
fois que nous aurons lanc la premire diversion, tu mindiqueras la direction de
nos cibles. Aprs quoi tu dtourneras lattention pendant que je procderai
lextraction puis tu nous permettras de filer rapidement. Tu es capable de distancer
un cheval, nest-ce pas ?
Le sourire tout en dents de Gin navait pas besoin de traduction et Monpress se
tourna vers Nico et Josef.
Nous dpendrons de vous deux ds que nous les aurons sortis de leurs
cellules. Votre travail consistera causer des troubles suffisamment spectaculaires
pour que dventuels rapports propos de prisonniers disparus se perdent dans
lagitation, mais sans vous attirer assez dennuis pour tre faits prisonniers vousmmes ou perdre la vie dans lhistoire.
a ne devrait pas poser problme, affirma Josef. Laissez-moi rcuprer le
Cur et je ferai un trou de la taille dun chariot dans la muraille. Ou peut-tre deux.
De quoi rgler la fois la question de la fuite et celle de diversion.
Je laisse cela votre discrtion, dit Monpress.
Il traa une marque sur le coin de la citadelle le plus proche du fleuve.

Nous sortirons par ici, dans les curies, donc faites votre premire perce sur
le mur nord. Nous nous retrouverons la frontire nord de Gaol. Je dispose dune
ultime cachette l-bas. Rien de trs labor mais cela devrait tenir assez longtemps
pour un simple change. Daprs ce que jai vu, linfluence du duc sarrte la
frontire, donc nous naurons qu la passer pour tre libres. part, bien sr, les
habituels gardes lancs notre poursuite et autres joyeusets, mais je suis sr que
vous avez une certaine exprience quand il sagit de les viter.
Des tonnes, confirma Josef avec un sourire.
Nico contemplait le schma, sourcils froncs.
Cest un plan plutt basique, observa-t-elle.
Les circonstances me dotent dinstruments basiques. Il faut faire de son mieux
avec ce que lon a.
ces mots, un petit sourire tira les lvres de Nico et elle parut satisfaite. Josef,
de son ct, rcupra son arme des mains de Monpress et se leva aprs avoir remis
la lame lintrieur de sa manche.
Je vais avoir besoin dune heure pour rcuprer le Cur et me mettre en
position.
Monpress se leva son tour et pousseta son costume noir et rembourr.
a ira, dit-il. Il faudra quil fasse nuit noire, de toute faon, ce qui nous laisse
le temps ncessaire. Je ne pourrai pas donner le signal du dpart. Puis-je me fier
vous pour tre en place au moment voulu ?
Une heure, rpta Josef en se dirigeant vers la porte de la remise branlante.
Nous y serons.
Il simmobilisa un instant, loreille tendue. Une fois assur que la voie tait libre,
il ouvrit la porte et se glissa dans la ruelle, Nico sur ses talons, telle une ombre
discrte. Monpress les regarda partir, avec un air sceptique.
Je ne minquite pas pour la fille. Mais lide mme que notre succs dpende
de la capacit de ce bretteur rejoindre le fleuve puis revenir sans causer
desclandre nest pas trs rassurante, soupira-t-il.
Gin mit un petit rire et sallongea, la tte entre les pattes. Ses oreilles pivotaient
pour capter le moindre bruit. Quelques instants plus tard, Monpress sassit son
tour et ils attendirent ensemble, en silence, que tombe la nuit.

CHAPITRE 17
Eli avait limpression dtre transform en une masse de pte pain ptrie. Sa
respiration tait hache, haletante, tous ses muscles lui faisaient mal et sa vision tait
presque entirement obscurcie. Le duc avait dcrt une premire sance de repos
quelques secondes avant quil ne svanouisse, mais Eli ntait pas sr quil ait agi
temps. La perte de connaissance lui paraissait toujours trs proche. Pour le moment,
il tait cependant encore plus ou moins conscient et descendait un long corridor,
suspendu entre les bras massifs de deux colosses. Le duc, fantomatique, ouvrait la
voie, sombre silhouette au milieu dautres.
Ils avaient descendu une dizaine de voles de marches et la partie de lesprit dEli
qui ntait pas occupe gmir saperut quil devait se trouver trs loin sous terre.
Lair sentait le moisi et la poussire et il faisait assez froid pour que ses dents
claquent le temps darriver devant une porte de fer profondment enfonce dans la
paroi.
Le duc fit un pas de ct pour laisser lun des gardes ouvrir le verrou aussi gros
quun poing.
La plus rsistante de mes prisons, annona-t-il. Et galement la seule. Dans la
mesure o la plupart des situations peuvent tre rsolues par lusage stratgique de
la force, je considre habituellement lusage des cachots comme une perte de temps.
Cet endroit, cependant, a t conu spcialement pour vous, messire Monpress.
Juste au cas o vous seriez la hauteur de votre rputation.
Pendant ce temps, lun des gardes avait ouvert la porte. Il fit passer le seuil Eli
qui dcouvrit une vaste pice au plafond bas. La seule lumire provenait de la
torche du duc mais cela suffit Eli pour constater quil aurait prfr ne rien y voir.
Les murs de pierre sombre taient recouverts dtranges objets mtalliques, la
plupart acrs. Il distingua une range de menottes de tailles varies pour les
chevilles et poignets et dautres appareils quil reconnut vaguement pour les avoir
aperus dans les plus horribles donjons dont il stait chapp, sans jamais avoir le
courage de les regarder de trop prs. Au milieu de la salle se trouvait une large grille
verrouille qui faisait penser une bouche dgout. Le jeune voleur frissonna en
songeant ce quoi elle devait servir.
Mais les gardes ne sarrtrent pas et tirrent Eli vers une autre porte de fer au
fond de la pice. Le duc en personne louvrit, en se plaant devant Eli pour quil ne
puisse pas voir ce quil faisait et en chuchotant quelque chose que le voleur ne
comprit pas. Le panneau scarta sans bruit pour leur donner accs une cellule de
la taille dun gros placard o sempilaient des balles de foin sombres.

Eli voulut lancer une plaisanterie sur lamabilit du duc de se soucier ce point
de son petit confort mais il ne russit qu mettre un gargouillis au moment o les
gardes le projetrent lintrieur. Il atterrit dans le foin avec un grognement de
douleur et la porte se referma derrire lui dans un claquement mtallique.
Une heure. Puis nous reprendrons. Rflchissez votre rponse.
Eli percevait sans mal le sourire du duc de lautre ct du panneau de fer.
Les bruits de pas sloignrent et la porte extrieure de la prison se referma,
laissant Eli allong sur la paille au cur de lobscurit et du silence.
Une fois quil fut certain dtre seul, le voleur sassit avec raideur. Ses doigts se
portrent vers la poche de son ceinturon pour en tirer un petit anneau charg de
lourdes clefs qui, quelques instants plus tt, se trouvait dans la poche du garde. Il
les palpa du bout des doigts et un petit sourire claira son visage. Il faudrait quils le
battent de bien pire manire pour mettre mal ses talents de pickpocket.
Avec un gmissement discret, Eli se dirigea vers la porte et entreprit de localiser
la serrure. Une heure, avait dit le duc, mais Eli navait pas lintention dattendre
aussi longtemps. Dans une heure, il comptait bien avoir rejoint Josef et Nico et
trouv le moyen de quitter la ville. Cependant, ces penses rassurantes se
dissiprent rapidement alors que son doigt courait le long de la surface mtallique
grle de la porte, du sol au plafond, sans rien trouver. Ni verrou ni gonds, rien que
le mtal qui sencastrait presque parfaitement dans la pierre.
Eli se mordilla la lvre. Il avait rat quelque chose. Il lui fallait un peu de lumire.
Aussi ferma-t-il les yeux pour tourner son esprit en lui-mme, vers lesprit de lave
qui dormait dans la brlure sur sa poitrine.
Karon, chuchota-t-il.
Puis une deuxime fois, un peu plus fort :
Karon.
Il sentit son torse se rchauffer comme lesprit de lave sagitait, encore
ensommeill.
Pourrais-tu me donner un peu de lumire ?
Lesprit marmonna quelque chose dune voix endormie et un clat chaud et
orang se mit luire sous la chemise du jeune voleur. prsent quil y voyait, Eli
remarqua que la porte disposait bien dune ouverture, une petite fente au niveau des
yeux, sans doute pour permettre aux gardes de surveiller le prisonnier depuis
lextrieur. Pour le reste, la lumire confirmait ses conclusions : ni verrou, ni
poigne, ni gonds, ni rien.

Allez ! maugra Eli en faisant courir ses mains sur le pourtour du panneau
pour tapoter sa surface du bout des doigts.
Il perut un mouvement de recul de la part de la porte. Ctait un tressaillement
minuscule, entt, mais Eli sursauta. Et tout devint clair. videmment, comprit-il en
levant les yeux au ciel. Cette plaque de fer tait veille et probablement contrainte
par la terreur la loyaut, comme tout le reste de ce satan pays.
Avec un gmissement de frustration, Eli se rassit sur la paille pour rflchir ce
quil allait faire. Une action spectaculaire constituerait un changement agrable.
Peut-tre pourrait-il demander Karon dabattre la porte dans une pluie de feu. Il
retournait lide dans son esprit quand son nez capta un effluve trange, une odeur
chimique, herbeuse, presque comme la fume dune lampe. Dun seul coup, la
lumire chaude dans sa poitrine steignit.
Par les Puissances, Eli ! tonna la voix puissante de Karon dans ses oreilles.
Que te prend-il de mappeler comme a ? Jaurais pu nous tuer tous les deux.
Eli frona les sourcils.
Quest-ce que tu racontes ?
Tu es couvert dhuile, expliqua Karon. Jai bien failli tembraser.
Alarm, Eli palpa vivement sa chemise. Effectivement, ses vtements taient
recouverts dune substance qui sentait lgrement le bl. Il fit la grimace. De lhuile
de lampe, le genre bon march qui faisait beaucoup de fume. Mais quand ?
Il tendit la main vers les balles de foin et laissa chapper un norme soupir. Il se
souvint avoir trouv la paille vraiment fonce au moment o les gardes lavaient
jet dans le cachot. prsent quil avait les mains dedans et songeait autre chose
qu schapper, il comprit que le foin tait imprgn dhuile. Pas desprits du feu
ici, donc.
Fantastique. Je suis dans de beaux draps, maugra-t-il en se laissant retomber
dans le foin.
Inutile de prendre plus de prcautions puisquil tait dj couvert du liquide
inflammable.
Parler de beaux draps tait une manire lgante de dire les choses. Dans un
ptrin royal aurait t plus juste. On aurait mme pu parler de sacr bordel . Eli
croisa les bras. Ceux-ci lui faisaient toujours horriblement mal, tout comme ses
jambes. Le voleur serra les dents. Il dtestait la douleur. Il dtestait tout autant tre
pig, mais ne pouvait cette fois sen prendre qu lui-mme. Il repensa au discours
du duc dans la bibliothque, avant que la souffrance ne devienne insoutenable. Il
stait laiss aller, tait devenu prvisible. Combien de fois stait-il fait piger ? Une

dizaine en cinq ans ? Une vingtaine ? Il secoua la tte. Bien trop souvent, ctait
certain.
Tu deviens paresseux, chuchota-t-il vers lobscurit. Paresseux et prvisible.
Le formuler haute voix ne faisait que rendre la chose pire encore, mais il avait
toujours essay dtre honnte avec lui-mme. Premire rgle de lart du voleur : si
tu ne peux pas tre honnte avec toi-mme, tu ne tromperas jamais personne.
Eli roula sur lui-mme sans prter attention aux horribles crampes dans son dos.
Rvler au duc ce quil voulait savoir tait hors de question. Mme sil avait pos
une question simple, Eli refusait de cder ceux qui brutalisaient les autres.
Il se tourna de nouveau, en essayant de trouver une position qui lui permettrait de
rester allong sans avoir limpression dcraser des muscles dj par trop meurtris.
Il ne supporterait pas un nouvel interrogatoire de la part du duc. Il fallait quil
schappe. Il devait agir, et vite, et sy mettrait ds que respirer cesserait de lui
donner limpression davaler des couteaux.
Quelques minutes plus tard, il tait toujours tendu l, partag entre sa volont de
bouger et la tentation den ignorer la ncessit, quand il aperut un bref clat
lumineux. Cela fit comme un flash rouge derrire ses paupires closes, mais,
lorsquil ouvrit les yeux, la lumire avait disparu. Au lieu de quoi la pice, jusque-l
plonge dans les tnbres, se trouvait dsormais baigne dans une froide lumire
grise. Le foin qui le dmangeait avec disparu lui aussi, remplac par quelque chose
de moelleux. Sans prvenir, une main douce et frache lui toucha le visage et Eli
retint son souffle devant la sensation de brlure que les doigts laissaient derrire
eux.
Juste quand il pensait que les choses ne pouvaient pas empirer.
Quoi ? gloussa une voix merveilleuse et musicale derrire lui. Pas de bonjour ?
Bonjour, lcha-t-il entre ses dents serres. Que fais-tu ici ?
Ai-je besoin dune excuse ?
Des mains blanches, plus ples que de la poudreuse au clair de lune, descendirent
le long de sa poitrine pour sarrter au-dessus de son cur. Cela me fait beaucoup
de peine de te voir en difficult, mon doux. Lamour a-t-il besoin dune raison
pour venir au secours de celui quil chrit ?
Sa voix tait terriblement triste. Eli ne sy laissa pas prendre une seconde. Voyant
quil ne rpondait pas, la Dame soupira et ses doigts coururent le long du corps
meurtri du jeune homme, laissant dans leur sillage cette sensation brlante.
Regarde ce que cet homme a fait mon beau garon.

Il y avait de la colre dans la voix, prsent, froide et aiguise.


Tu nas quun mot dire et je te vengerai. Ouvre-toi, montre ces esprits
ordinaires qui tu appartiens, et cette cit te vnrera comme elle le devrait.
Je nappartiens personne, rpondit Eli. Et je ne veux pas de ton aide.
Les mains simmobilisrent brusquement et Eli se sentit tournoyer. Une force
terrifiante le projeta par terre, genoux, si bien quil se retrouva face elle qui le
dominait de toute sa gloire. Une chevelure blanche et raide dgringolait autour de
son visage blanc et se rpandait sur ses paules magnifiques, en travers de son
corps superbe et jusquau sol, telle une rivire claire par la lune sur la pierre. Les
yeux de la Dame taient dun blanc pur, les iris peine dessins par un clat
dargent iridescent et les mouvements de cils blancs. Elle tait nue, mais sa nudit
navait rien de honteux. Devant sa blancheur inhumaine, ctait Eli qui se sentait
mis nu.
Partout o se rpandait son clat, les esprits sveillaient, aussi petits ou
insignifiants soient-ils. Et une fois veills, ils la vnraient. Les pierres, le foin, le
fer de la porte, les minuscules esprits de lair, tout, chaque parcelle du monde se
prosternait ses pieds. Et pourtant la Dame Blanche ne prtait aucune attention
leurs loges. Elle navait dyeux que pour Eli. Avec lenteur et grce, elle tendit le
bras et passa ses doigts dans les cheveux du jeune homme puis lattira elle jusqu
ce quil se trouve quelques centimtres de son ventre nu.
Tu mappartiens, dit-elle dune voix tremblante et terrible. Ds le moment o je
tai vu, tu as t moi. Cest moi qui tai sauv, moi qui tai donn tout ce que tu
possdes. Parce que je taime, je tai laiss voyager librement. Mais ne va pas
timaginer un instant que tu es autre chose que ma proprit.
Elle souleva la tte dEli, manquant de lui briser le cou, pour hisser son visage au
niveau du sien.
Noublie pas ce que tu es.
Comment le pourrais-je ? demanda Eli dune voix rendue sifflante par la
douleur. Tu ne cesses dapparatre pour me le rappeler. Mais il y a une chose
propos de laquelle tu te trompes. Je nappartiens personne dautre qu moimme.
Les mains de la Dame Blanche tremblrent et, lespace dun instant, Eli crut
quelle allait lui arracher la tte. Puis elle se mit rire.
Tellement rebelle, dit-elle en lui bouriffant les cheveux. Tellement arrogant. Tu
nas pas chang le moins du monde, nest-ce pas ? Et tu refuses mon aide alors
que jai fait tout ce chemin pour te sauver. Comme cest goste. Mais jai toujours

apprci cela chez toi, mon doux garon.


Elle lui embrassa le front.
Trs bien, flagelle-toi jusquau sang si tu y tiens. Mais souviens-toi (Les mains
de la Dame se resserrrent tel un tau autour de son crne.) Quoi que tu en dises, tu
es moi. Je me suis montre extrmement tolrante, mais si tu me pousses bout,
toile adore, je te reprendrai, que cela te plaise ou non. Alors les choses seront
comme autrefois quand tu tais mon adorable petit garon qui maimait plus que
tout.
Ctait il y a longtemps, rpondit Eli en se penchant en arrire. Les choses
changent, Benehime.
Les mains blanches lagripprent de nouveau et le redressrent de force, amenant
son visage quelques centimtres de celui de la Dame. Dans un mouvement
douloureusement lent, elle se pencha vers lui et dposa sur ses lvres un baiser
glac.
Je te reverrai bientt, murmura-t-elle au creux de son cou. Mon toile prfre.
Pas si je peux lviter, grommela Eli.
Mais la pice tait retombe dans lobscurit. La Dame avait disparu. Soudain les
jambes dEli se drobrent sous lui et il seffondra dans la paille. Durant un long
moment, il ne put que rester assis l et tenter de se reprendre. La prsence de
Benehime avait quelque chose denivrant et se remettre aprs son dpart quivalait
se rveiller aprs avoir bu une bouteille de liqueur dorge. Eli y tait habitu, cela
dit, et retrouva assez vite ses esprits. Il prit alors conscience quil y avait peut-tre
un avantage tirer des esprits frapps dadmiration. Mais le temps quil y songe, la
porte et les pierres taient de nouveau dcides ne pas lcouter.
videmment, soupira intrieurement Eli, en se laissant retomber par terre.
La Dame avait emport le souvenir de sa visite avec elle, pour tous except lui.
Elle tait trop intelligente pour lui offrir ce genre dopportunits sans contrepartie.
Son assistance ntait jamais gratuite.
Eh bien, elle pourrait attendre ternellement, car jamais il nirait la supplier de
laider. Quoi quelle en dise, il en avait fini, de jouer les animaux de compagnie.
Les dents serres contre la douleur que dclenchait le moindre mouvement, Eli se
laissa glisser au bas du tas de foin pour sagenouiller prs de la porte. Aucune
prison ntait parfaite, se rappela-t-il. Mme en labsence de ses outils et de sa
magie, le duc se faisait des illusions sil esprait retenir Eli Monpress prisonnier.
Quelque peu rassrn par cette pense, Eli fit lentement courir ses doigts sur le
pourtour de la porte la recherche du petit oubli qui signerait sa libration.

Miranda sveilla dans lobscurit, en ayant mal la tte. Elle tait allonge sur le
ventre, ses bras plaqus sous elle, comme si elle tait tombe. Elle ne se souvenait
pas davoir fait une chute mais ses membres taient engourdis ; elle devait donc tre
reste un certain temps dans cette position. Le souvenir de sa capture tait flou et
confus. Elle se remmorait cependant le visage de Hern et ltranglement exerc par
les plantes avant quelle sombre dans les tnbres. Mme maintenant, sa tte la
brlait comme si quelquun appuyait un fer rouge sur son front. Lorsquelle tenta
dy poser les doigts, une vague de douleur aveuglante la traversa. Miranda cracha
un chapelet de jurons qui aurait fait svanouir sa mre et retira sa main. Ce
salopard de Hern aurait ce quil mritait, songea-t-elle avec amertume, ds quelle
serait sortie de
Miranda se figea. Ses doigts, les doigts quelle venait de presser contre son
visage, taient nus. Elle leva les mains, les agita devant son visage. Cela ne servait
rien : elle ne pouvait pas les voir. Mais elle nen avait pas besoin. La sensation de la
peau nue contre sa joue lui suffisait.
Non, souffla-t-elle.
Elle se recroquevilla sur elle-mme, ses mains vides ttonnant sur le sol invisible
dans une qute dsespre pour retrouver ce qui, elle le savait, ntait plus l.
Non non non non non.
Ses anneaux avaient disparu. Jusquau dernier. De mme que le pendentif dEril.
Et ils ne lui avaient pas seulement t retirs : ils taient si loin quelle ne ressentait
mme plus le poids familier de leur connexion avec son esprit. Prise de panique,
elle ouvrit grand son me, se tendit de tout son tre en appelant ses esprits. Elle
appela et attendit, mais il ny eut aucune rponse.
Une peur plus profonde encore que la panique cause par les dmons la
submergea et son esprit se mit mouliner. Combien de temps tait-elle reste
inconsciente ? Combien de temps ses esprits taient-ils rests coups de leur lien
avec elle ? O tait Gin ? O se trouvait-elle et comment pouvait-elle sortir de l ? Il
fallait quelle sextirpe de cet endroit. Il fallait quelle schappe, tout de suite, avant
que ses anneaux se meurent.
Ils ne mourront pas, lana une voix rprobatrice au plus profond delle-mme.
Tes esprits sont plus forts que cela. Garde un peu la foi, Miranda.
La voix basse et aqueuse au creux de son oreille fit sursauter la jeune femme, qui
se cogna la tte contre le mur derrire elle.
Dsol, dit Mellinor.
Ce nest rien, chuchota Miranda. Je nai jamais t aussi heureuse de me

cogner la tte de toute ma vie. Par bonheur tu es encore avec moi !


Je vis en toi, lui rappela Mellinor dun ton neutre. Comment pourraient-ils
semparer de moi ?
Bien vu.
Miranda se laissa tomber, assise sur le sol froid, dos au mur.
Tu as vu qui a pris mes anneaux ? demanda-t-elle.
Non, rpondit Mellinor.
Il soupira, crant chez Miranda ltrange impression dune onde liquide inondant
sa conscience.
Mais jai appris une leon quant aux limites dun corps humain en tant que
rceptacle, poursuivit le Grand Esprit. Il savre que si tu es inconsciente je ne peux
plus rien voir. Je les ai entendus se battre, par contre.
Ils se sont battus pour moi ?
Miranda se sentait trangement touche.
Bien sr, dit Mellinor. Autant quils le pouvaient, en tout cas. Leurs capacits
sont trs limites quand tu nes pas l pour les alimenter de ton pouvoir. Je nai
mme pas pu sortir pour les aider. Je ne peux pas quitter ton corps sans lui faire de
mal si tu nes pas veille pour me laisser faire. Encore une leon dplaisante
retenir de cette journe.
Cest quelque chose dassez nouveau pour nous tous, confirma Miranda.
Maintenant, sortons dici.
Je suis du mme avis, gronda Mellinor. Par quoi commence-t-on ?
Miranda cligna des yeux dans lobscurit.
Pourquoi pas un peu de lumire ?
Mellinor mit un bruit de bulles et Miranda sentit de leau frache se dverser en
elle. Immdiatement, une douce lueur semblable au clair de lune vu des
profondeurs de locan emplit la minuscule cellule et elle eut son premier aperu de
sa prison.
Bon sang !
Elle tait agenouille dans une fosse circulaire qui ressemblait un ancien puits.
Les parois taient lisses, donc soit la prison avait t faonne dans un norme bloc
de pierre, soit ils se trouvaient sous terre, au cur dune cavit rocheuse. Les murs
se terminaient cinq mtres plus haut par une grille de mtal voquant le couvercle
dun puits et ferme par un pais cadenas. Au-del de la grille, Miranda ne voyait

que les tnbres.


La cellule tait plus grande quelle ne se ltait imagin au dpart. Elle disposait
dassez de place pour sasseoir, peut-tre mme sallonger. Elle aperut un seau en
bois, sans doute destin servir de latrines, et surtout beaucoup de poussire grise.
Celle-ci recouvrait tout : le sol, les murs et mme, comprit-elle avec un certain
dgot, ses habits aux endroits qui avaient touch le sol.
Miranda se leva et tenta dpousseter sa jupe, mais la poussire saccrochait au
tissu presque comme de la colle. La Spirite en avait aussi sur les mains, prsent,
aussi fine et grise que de la vase sche. Miranda se frotta les doigts avec
acharnement mais la poudre adhrait sa peau et formait de petites rivires sombres
dans les moindres creux de son piderme. Elle porta les mains son nez. La
substance avait une odeur qui lui semblait trangement familire. Certaine de se
montrer particulirement stupide, Miranda se lcha prudemment le doigt. La
poussire avait un got alcalin, infect, et ce fut tout ce quelle put dterminer avant
que le bout de sa langue ne soit engourdi.
Cest ce que je pensais, dit Miranda en toussant. Cest du grissel. Les
serviteurs sen servaient comme poison pour les rats quand jtais un enfant.
Et tu las lch quand mme ? demanda Mellinor, horrifi.
Eh bien, ce nest pas mortel pour lhomme, dit Miranda en frottant le bout de
sa langue contre ses dents. En tant que poussire, cest sans danger, mais une fois
humide, cela devient paralysant. Donc les rats couraient dedans puis le mouillaient
en essayant de se lcher pour sen dbarrasser, et boum ! rat mort.
Une bonne chose que tu ne sois pas un rat, dans ce cas, grommela Mellinor.
Non, dit Miranda, mais me voil dsormais pige comme lun deux.
Regarde (Elle dsigna dnormes amas de poudre grise sur le sol.) Il doit y en
avoir plusieurs kilos. Bien sr, tant quelle est sche, ce nest pas toxique, mais si
nous en venions lhumidifier, il y en a assez ici pour me paralyser de la tte aux
pieds, peut-tre mme dfinitivement.
Elle leva les yeux vers la grille cadenasse loin au-dessus de sa tte. Mme si elle
parvenait latteindre, elle doutait de pouvoir briser la serrure sans laide de Durn
ou dun autre de ses esprits. Mellinor en serait peut-tre capable, avec suffisamment
de pression, mais pour ce que Miranda en savait, beaucoup de pression impliquait
beaucoup deau. Et ctait exactement ce quils ne pouvaient se permettre.
Bon, grommela Miranda, me voil coince, et bien coince. Je dois admettre
que je ne me serais pas attendue quelque chose daussi ingnieux, et bon march,
de la part de Hern. Dix kilos de grissel cotent probablement moins cher que lune

des bouteilles de vin quil a bues durant son repas.


Mellinor changea de place dans le for intrieur de Miranda.
vrai dire, je ne crois pas que nous soyons dans la tour de Hern.
Comme Miranda fronait les sourcils, lesprit entreprit de sexpliquer.
Dune faon gnrale, les esprits qui passent beaucoup de temps auprs des
Spirites sont plutt actifs. Mais cest compltement mort par ici.
Ce nest gure diffrent du reste de Gaol, commenta Miranda. Hern a la
mainmise sur cette ville.
Tu ne cesses de rpter a, murmura Mellinor. Mais quelque chose me gne.
Tu as dit par le pass que Hern passait son temps Zarin, non ?
Exact, rpondit Miranda.
De nouveau, leau ondula au sein de sa conscience.
Eh bien, quelle que soit la chose qui contrle les esprits dans Gaol, elle agit
comme un Grand Esprit. Ce type de contrle ne peut fonctionner si sa source nest
pas constamment en contact avec la terre, comme lest un Grand Esprit. Une terre
sans Grand Esprit devient stupide et sendort, plus vite encore que dhabitude.
Souviens-toi de mon ancien bassin. Mais cette terre-ci est discipline et prompte
sveiller. Ce nest pas le cas quand le pouvoir luvre passe son temps ailleurs.
Miranda se mordit la lvre. Les remarques de Mellinor sonnaient juste, et ctait
un expert sur le sujet.
Mais si ce nest pas Hern, alors qui ? demanda-t-elle. Qui dirige Gaol ?
Le duc, videmment, lana une voix joviale au-dessus delle.
Miranda releva vivement la tte et ravala un juron en se cognant une nouvelle
fois la tte. Elle connaissait cette voix, comprit-elle en frottant son pauvre crne
endolori, mais elle ne sattendait certainement pas lentendre ici.
Monpress ?
Qui dautre ?
La voix rieuse dEli tait touffe, comme sil se trouvait derrire un obstacle
pais et lourd.
Que faites-vous ici ?
Je me suis fait prendre.
Elle pouvait presque percevoir le haussement dpaules dans sa voix.
a arrive de temps en temps, poursuivit le voleur. Le problme, comme
chaque fois, consiste me garder prisonnier. Jarrivais bout de mes ressources

quand jai entendu votre voix. prsent, jimagine quil est raisonnable de penser
moins que votre petit expos propos du poison en poudre ne constitue un plan
aussi cruel qulabor que vous tes aussi linvite rcalcitrante de notre illustre
hte, le duc Edward ?
Miranda se redressa.
Le duc Edward ? Le duc de Gaol ?
Non, le duc de Farley, rpondit Eli avec un soupir. Bien sr, le duc de Gaol !
Comme je lai dit, cest lui qui tient les rnes, ici. Dans quel chteau sommes-nous,
selon vous ?
Balivernes ! lana Miranda. Le duc nest mme pas magicien.
Qui vous a racont a ? se moqua Eli. Ce nest pas parce quun homme ne
porte pas de bagues ou quil na pas le mot MAGICIEN inscrit sur le front quil
nen est pas un.
Miranda se tut. Maintenant quelle y songeait, tout ce quelle savait du duc de
Gaol provenait des rapports annuels de Hern. La situation devenait de plus en plus
trange.
Donc, dit-elle avec lenteur, le duc de Gaol est un magicien. Et cest lui, et non
Hern, qui contrle les esprits ?
Jignore qui est ce Hern, mais cest bien a, rpondit Eli. Pourtant, je doute
que le fait que vous soyez au courant rende votre captivit plus enthousiasmante.
Alors, que penseriez-vous de travailler ensemble pour sortir dici ? Ce sera comme
Mellinor, avec peut-tre un peu moins dAsservissement et de quasi-noyade.
Moi, vous aider ? sexclama Miranda. Avez-vous la moindre ide de la
quantit de problmes que a ma valus la dernire fois ?
Aucune, admit Eli. Mais voyez les choses ainsi : je ne serais pas assis ici
discuter si javais un moyen de sortir, nest-ce pas ? Je suis pig, tout comme vous.
Le duc reviendra dans moins dune heure pour memmener et aprs a je doute de
revenir un jour. Allez-vous vraiment laisser un magicien qui contrle ses esprits par
la peur et lintimidation me capturer ?
Miranda se rembrunit. Le voleur touchait un point sensible. Elle avait mis
Monpress de ct pour se concentrer sur la rcolte dinformations compromettantes
au sujet de Hern, ce qui lui valait de se retrouver l. Si les circonstances lui livraient
le voleur et peut-tre sa libert sur un plateau, qui tait-elle pour sen plaindre ?
Qui plus est, elle savait dsormais qui se trouvait derrire les tranges vnements
de Gaol. Si le duc stait effectivement arrog le rle de Grand Esprit tyrannique de
Gaol, cela confirmait les inquitudes du Vent dOuest. En la jouant finement,

Miranda pourrait bien quitter Gaol avec tout ce quelle tait venue y chercher et cela
mritait de prendre le risque. Aprs tout, songea-t-elle en contemplant la substance
gristre et sale qui recouvrait sa peau, quavait-elle perdre ?
Daccord, lana-t-elle voix haute. Que voulez-vous que je fasse ?
Attrapez a ! cria Eli.
Elle entendit le cliquetis dun objet mtallique filant dans lair puis un trousseau
de clefs heurta en tintant la grille au-dessus de sa cellule. Il oscilla l quelques
secondes avant de tomber vers Miranda qui tendit le bras pour le rattraper.
Je ny crois pas, dit-elle. Comment avez-vous rcupr les clefs ? Et comment
saviez-vous dans quelle cellule je me trouvais ?
Vous tes la seule source de lumire de la pice. Difficile de ne pas la voir.
Quant votre premire question, qui pensez-vous avoir affaire ? Je suis Eli
Monpress, le
Plus grand voleur du monde, oui, je sais, termina Miranda avec un soupir.
Elle leva les yeux vers le cadenas, loin au-dessus de sa tte.
Comment suis-je cense utiliser ces clefs ?
Je ne peux pas tout faire votre place, rpondit Eli. Trouvez le moyen, et vite.
Le duc pourrait revenir tout moment.
Bien sr. Pas de pression, surtout, grommela Miranda.
Elle examina les parois la recherche de nimporte quoi susceptible de servir de
prise pour grimper, mais elles taient presque aussi lisses que du verre. Miranda ne
trouva pas la moindre fissure. Sauter tait hors de question. Mme en montant sur
le seau, tendue sur la pointe des pieds, elle natteindrait pas la moiti de la hauteur
ncessaire. Poings sur les hanches, la magicienne scruta la cellule. Il y avait
forcment un moyen.
Son regard se posa sur le seau ses pieds. Il tait large et peu profond, comme
celui dune lingre, ce qui tait sans doute le cas avant quon ne lui trouve ce
nouvel usage. Il tait fait dun bois lger et bon march, mais les interstices taient
fins et cirs pour retenir leau. Un sourire apparut sur le visage de Miranda.
Mellinor, demanda-t-elle, tu pourrais inonder cette cellule ?
Thoriquement, oui, rpondit leau. Lendroit est sec, mais je pourrais sans
doute extraire suffisamment deau dans lair pour le faire. Je pensais par contre
quon ne prendrait pas un tel risque, du fait de la poudre
En effet.
Miranda sourit largement et fit claquer son talon contre le seau. Elle sentit lesprit

aquatique tourner son attention vers le sol, puis Mellinor poussa un soupir qui lui
fit leffet dune mare sous son crne.
Miranda, sois raisonnable ! Je doute que cette petite chose soit capable de
flotter, et encore moins de supporter ton poids. Et, mme si ctait le cas, je
transformerais la cellule en mare de boue toxique. Une erreur, et tu pourrais te
retrouver paralyse pour toujours.
Cest un risque que nous allons devoir prendre, affirma-t-elle.
Elle tapota sa poitrine lendroit o le rayonnement de leau tait le plus
lumineux et gratifia lesprit dun sourire confiant.
Sil existe une eau capable de faire flotter ce seau sans encombre jusquen
haut, cest bien toi.
La flatterie fonctionne peut-tre sur le chien mais elle ne te mnera nulle part
avec moi, grommela lesprit aquatique. Je vais essayer, mais seulement si tu
comprends quune fois que nous aurons commenc, nous ne pourrons plus arrter.
Je ne peux pas me dbarrasser de leau si elle na nulle part o scouler.
Miranda fit tournoyer les clefs au creux de sa paume.
Tout ce que tu as faire, cest me soulever jusqu la grille. Je moccuperai du
reste.
Daccord, acquiesa Mellinor. Tiens-toi prte.
Miranda posa les pieds lintrieur du seau.
Prte, dit-elle.
Les dessous de tes poignets sont propres, donc cest eux que je vais utiliser.
La voix de Mellinor se dplaa en elle jusqu sarrter au niveau de ses mains.
Remonte ta manche et tend le bras.
Miranda fit ce quon lui demandait et tendit les mains devant elle. Ce qui se passa
ensuite fut indolore mais si intense quelle faillit dtourner les yeux. Lesprit de
leau se dversa au travers de la peau de ses avant-bras, scoulant de ses pores
comme du lait au travers dune tamine. Le liquide retomba au sol dans une grande
claboussure qui macula sa jupe de poudre empoisonne. La jeune femme ferma les
yeux et remercia le ciel de lui avoir donn lide de porter un vtement si long et
pais. Sous ses pieds, le seau gmit comme leau scoulait autour de lui mais il ne
se mit pas flotter. Mellinor tait compltement sorti delle prsent et elle ramena
ses bras contre elle, en prenant soin de ne pas toucher les parties de sa robe encore
sches et poussireuses. Leau continua slever alors que Mellinor condensait
lhumidit dans lair minuscules molcules de liquide trop petites pour tre dotes

dune conscience pour les ajouter son corps. Quand leau ne fut plus qu un
doigt du bord du seau, les lamelles de bois sous ses pieds oscillrent enfin. Le seau
se dcolla du sol avec un mouvement qui dsquilibra Miranda. Celle-ci sappuya
des deux mains contre la pierre en utilisant la paroi comme un guide tandis que
Mellinor faisait lentement slever le seau.
Mme imprgne de lclat de Mellinor, leau cumante tait sale et malodorante.
Garder lquilibre devenait plus difficile au fur et mesure quils slevaient, car le
seau sagitait au rythme des mouvements tourbillonnants de leau. Miranda agitait
les bras et se maintenait debout en poussant contre la paroi dans un sens, puis dans
lautre, porte par les vagues. Alors quelle commenait prendre le rythme, la
partie se compliqua. Elle sentit de lhumidit lintrieur de ses bottes. Baissant les
yeux entre deux oscillations, elle constata que deux ou trois centimtres deau
emplissaient le fond de son embarcation improvise.
La jeune femme eut un mouvement de surprise et dplaa vivement le pied,
manquant de faire chavirer le seau. Elle faillit bien tomber leau mais se rattrapa in
extremis en sagrippant la paroi tandis que leau ne cessait de monter. prsent
que le liquide avait trouv un accs, de plus en plus deau ruisselait au travers des
interstices dans le seau. Miranda se mordit la lvre. Dans quelques instants, elle en
aurait jusquaux chevilles. Il tait temps de prendre un risque.
La grille tait juste au-dessus delle, quoique encore trente centimtres trop haut.
Avant davoir le temps dimaginer le pire, Miranda bondit. Son lan renversa
compltement le seau dj en train de couler et, lespace dun instant, ses mains
tendues sagitrent dans le vide. Puis ses doigts se refermrent sur les barres de fer
de la grille et elle tint bon. Agrippe deux mains, elle ramena ses jambes vers elle.
Mellinor ! cria-t-elle. Arrte leau !
Le niveau cessa immdiatement de monter et Miranda resta immobile, suspendue
la grille, pour tcher de reprendre son souffle. Cela ne dura quune poigne de
secondes, aprs quoi elle se tracta le long des barreaux jusqu atteindre le cadenas
de fer. Il lui fallut plusieurs tentatives pour trouver la bonne clef et une bonne dose
dinsistance pour linsrer car le cadenas faisait de son mieux pour ne pas cder.
Mais, au final, la dtermination de la magicienne eut raison de celle de lesprit et la
serrure souvrit en cliquetant. Malheureusement, dans sa hte, Miranda avait nglig
de noter dans quel sens souvrait la grille. Il savra que ctait vers lintrieur, ce
quelle dcouvrit lorsque la grille bascula vers le bas, en lemportant avec elle.
Miranda eut le temps de pousser un bref cri de surprise avant dtre crase
contre le mur, le souffle coup. Mais les gonds navaient pas t graisss depuis
longtemps et, au terme de ce mouvement initial, la grille simmobilisa en grinant,

laissant la magicienne stupfaite, la tte en bas, suspendue quelques centimtres de


leau pollue.
Miranda ? Tout va bien ? chuchota Eli, inquiet.
Plus ou moins, gmit la jeune femme.
Elle se redressa et se hissa le long des barreaux avant de rejoindre, dans un ultime
effort, le sol de pierre de la prison. Une fois terre, elle stendit sur la pierre plate,
le souffle court, et resta immobile un moment.
La voix dEli flotta jusqu elle depuis lobscurit.
Bon, au moins on ne sennuie jamais en ma compagnie.
La ferme, hoqueta Miranda.
Elle se fora se relever. La luminosit de Mellinor stait amoindrie cause des
centaines de litres deau sale quil avait rquisitionns, mais elle suffisait encore y
voir clair. Comme Miranda sy tait attendue, elle se trouvait dans une gele, mais
dun genre inhabituel. Il sagissait dune pice tout en longueur avec un large
ventail dquipements allant de la paire de menottes des choses quelle ne
reconnaissait pas et ne voulait pas connatre, toutes fixes aux murs. Il ny avait en
revanche aucune cellule visible.
O tes-vous ?
Pivotez vers la gauche, la guida Eli. Votre gauche. Je suis derrire la porte tout
au fond.
Miranda se tourna comme il le lui indiquait et se retrouva face ce quelle avait
pris pour une paroi de fer. En y regardant de plus prs, cependant, elle repra un
petit rectangle dcoup hauteur de regard et, braqus sur elle au travers de la
fente, deux yeux bleus familiers qui brillaient dans la faible lumire.
Bonjour, dit Eli. a vous drangerait de me laisser sortir ?
Dun pas tranant, Miranda se rapprocha de la porte. Celle-ci ne semblait avoir ni
gonds ni serrure, ni mme une poigne ou quoi que ce soit habituellement associ
aux portes.
Je vois pourquoi vous avez t contraint de me donner les clefs, dit-elle en
faisant courir son doigt sur le pourtour lisse du panneau. Jimagine que la porte
nest pas dhumeur bavarde ?
Pas plus que tout le reste dans ce pays, soupira Eli.
Alors nous allons devoir labattre, dit Miranda. Attendez-moi ici.
Comme si je pouvais attendre ailleurs.

Miranda ne lui prta pas attention et retourna jusqu la fosse o Mellinor


tourbillonnait encore. Elle sagenouilla au bord du trou et se pencha vers leau, qui
paraissait dj plus claire.
Tu te dbarrasses des sdiments ?
Autant que possible, gargouilla leau. Le contact de cette substance est infme.
Cest lourd et gluant, et la personnalit quelle pouvait avoir a depuis longtemps
disparu du fait du traitement quelle a subi. Je comprends pourquoi on sen sert
pour tuer des rats.
Miranda fit la grimace.
Heureuse de ne pas tre tombe dedans, dit-elle. Tu penses avoir assez deau
pour abattre une porte ?
a dpend de la porte, rpondit Mellinor.
Il enfla jusqu former une vague pour regarder lendroit quelle lui dsignait,
tudia la porte quelques instants puis retomba dans le puits. Sa voix aqueuse
rsonna depuis le fond de la cellule.
Dis au voleur de se tenir prt !
Je ltais dj ! cria Eli en retour.
Sa voix tait plus touffe encore et Miranda devina quil stait blotti au fond de
sa cellule.
Allez-y ! cria-t-il.
Mellinor se mit bouillonner et tonner mais, juste avant quil ne se change en
geyser, la voix dEli retentit de nouveau.
Attendez !
Leau simmobilisa et Miranda mit un grognement de frustration.
Il me vient lesprit que le duc tait sans doute prpar ce quen bon voleur
magicien clbre et pris au pige que je suis, je tente quelque chose de dsespr,
comme dAsservir la porte qui me retient dans ma cellule. Avant de labattre,
voudriez-vous peut-tre vrifier quil ny a pas de piges.
Des piges ? rpta Miranda. Quel genre de piges pourrait-il mettre en place
contre lAsservissement ?
Jetez un il, pour me faire plaisir, dit Eli dune voix onctueuse.
Miranda secoua la tte et retourna jusqu la porte. Elle ne vit rien dautre que le
panneau de fer serti dans la pierre. Malgr tout, elle passa la main la limite du
mtal et de la pierre, par acquit de conscience. Elle tait sur le point dannoncer au

voleur quil se montrait paranoaque quand elle perut quelque chose dinhabituel
au sommet de la porte. Un petit renflement, presque comme un fil de fer, courait du
haut de la porte jusquau plafond de pierre. Dresse sur la pointe des pieds, elle le
suivit du bout des doigts jusqu atteindre une brique mal fixe dans un mur qui
ntait pas en briques. Sourcils froncs, elle exera des deux mains une traction sur
la brique. Celle-ci se dtacha sans mal, laissant apparatre un grand rceptacle en
mtal attach au fil de fer quelle avait suivi. La magicienne souleva prudemment le
rcipient. Il tait lourd et plein dun liquide clapotant dont elle devinait quil ne
sagissait pas deau. Effectivement, le rceptacle tait rempli ras bord dune
substance noire comme de lencre. Miranda la reconnut pour avoir vu la mme
quand leau de Mellinor tait entre en contact avec la poudre dans sa cellule. Il
sagissait du poison paralysant et, en juger par son apparence, sous une forme trs
concentre. Si Eli avait Asservi la porte pour louvrir ou sil lavait force dune
autre faon, il aurait t asperg de ce liquide et compltement paralys. Un bon
moyen de piger un voleur, Miranda devait ladmettre, nettement prfrable
lhuile bouillante ou autre substance susceptible de tuer ou de dfigurer. Les primes
leves ncessitaient que le criminel soit vivant et reconnaissable.
Avec mille prcautions, Miranda vida le rcipient dans le coin oppos de la
prison et recula alors que le liquide noir scoulait pour former une flaque dans un
creux de la pierre. Elle retourna ensuite auprs de Mellinor et ordonna Monpress
de se mettre en position.
Cest quand vous voulez ! lana-t-il.
Miranda donna le signal et un geyser deau explosa hors de la fosse avant de
pivoter en lair comme sil suivait un tuyau et de foncer droit sur la porte de la
cellule dEli. Le liquide heurta le fer avec la force dune masse et le mtal gmit,
sans cder. Leau nen avait toutefois pas fini. Mellinor se rassembla dans tous les
interstices pour appliquer une pression grandissante entre la pierre et le mtal.
Dnue de gond, la porte ne dpendait que de sa dtermination pour rester debout,
mais ctait impossible avec de leau infiltre dans la moindre fissure. Elle
saccrocha pendant quelques instants supplmentaires puis, avec un crissement de
dfaite, elle seffondra en avant et scrasa au sol.
Eli bondit hors du cachot avant mme quelle ait touch terre. Il tait ple et
crasseux, ses cheveux noirs et courts en dsordre, mais cest avec un immense
sourire quil prit la main de Miranda et la secoua vigoureusement.
Je savais que je pourrais compter sur vous ! sexclama-t-il. Je lai toujours dit
Josef : sil existe une Spirite avec la tte bien visse sur les paules, cest Mir
Il fut interrompu par le cliquetis dune serrure qui senclenchait. La main qui

serrait celle de la Spirite tait dsormais prisonnire dun bracelet mtallique. Puis la
jeune femme referma son jumeau sur son propre poignet. Il sagissait dune des
paires de menottes suspendues au mur, quelle verrouilla laide dune clef du
trousseau quEli lui avait donn. Aprs quoi elle jeta le trousseau dans la fosse de
son ancienne cellule.
Eli Monpress, vous tes dsormais sous lautorit de la Cour des Esprits !
annona-t-elle avec un sourire digne de son chien fantme.
Eli baissa les yeux sur son poignet et agita la main enserre par ltroit bracelet de
mtal.
a, cest un sale coup, dit-il.
Miranda ne cessa pas de sourire. Elle tendit la main et Mellinor alla frapper la
porte de sortie de la prison, quil arracha de ses gonds. Le panneau seffondra dans
un raclement de mtal contre la pierre et Mellinor revint vers Miranda, laissant
lexcs deau quil avait rassembl scouler vers la cellule en contrebas.
Eli regardait les clefs disparatre sous une paisse couche deau infecte et
empoisonne.
Un trs sale coup, maugra-t-il alors que la jeune femme le tirait vers le
couloir.
La Spirite se dplaait rapidement et sans bruit, sorientant grce la lumire de
Mellinor.
Je ne veux rien entendre, rpondit-elle. En matire de sales coups, cest vous
le matre.
Je vous croyais au-dessus de tout a, dit Eli en se laissant guider. Et vous
savez pertinemment que a ne fonctionnera pas.
Peut-tre pas trs longtemps, admit-elle. Mais si je peux vous garder sous mon
contrle ne serait-ce quune heure, a en vaudra la peine.
Elle sarrta devant une autre porte, en bois celle-l, qui leur barrait laccs. Elle
tait videmment ferme, avec un cadenas trs similaire celui de sa cellule.
Bon, dit Eli, je doute que votre petit esprit jaillissant dispose dassez deau
pour abattre celle-ci. Si seulement nous avions encore les clefs
Miranda le fit taire dun coup dans les ctes puis colla son oreille la porte. De
lautre ct du panneau, elle entendit des cris accompagns par les sifflets des
gardes de la citadelle. Mais ceux-ci ne semblaient pas converger vers eux.
Miranda se penchait pour examiner la serrure de plus prs quand la porte
tressaillit lgrement. La jeune femme sursauta, puis plaqua sa main sur la bouche

dEli et le tira vers elle pour saplatir contre le mur. Il y eut une nouvelle secousse
au niveau de la porte, suivie du cliquetis quasi inaudible du verrou qui souvrait.
Miranda attnua la lumire de Mellinor jusqu la rendre quasi invisible puis
tendit la main pour se saisir dune torche teinte sur un support mural au-dessus de
sa tte. Elle brandit la torche la manire dune batte tandis que la porte souvrait.
Quand une tte fit son apparition, la jeune femme sarc-bouta et abattit son arme de
fortune avec toute la force dont elle tait capable. Une seconde avant que le coup
porte, sa cible se droba. Lindividu pivota sur lui-mme, une ombre dans le
corridor obscur, et saisit le bras de Miranda au passage. Elle eut peine le temps de
laisser chapper un hoquet de surprise et se retrouva au sol, le bras tordu dans le
dos et le genou de linconnu au creux des reins.
Eh bien ? chuchota une voix cultive au-dessus delle. Eli, quest-ce qui te
prend de laisser la dame y aller la premire ?
La pression disparut dans le dos de Miranda et elle perut une traction sur la
chane comme Eli roulait sur le sol ses cts.
La laisser y aller la premire ? bredouilla le voleur. Ctait lide de qui, ton
avis ?
Lhomme, quelle que soit son identit, ne prta aucune attention Eli ; une main
gante de noir se prsenta pour aider Miranda se relever.
Mes excuses, ma chre, dit-il dune voix douce. Ce garon na jamais pu
apprendre les bonnes manires.
Franchement perdue, Miranda saisit avec hsitation la main quon lui tendait et
releva la tte pour dcouvrir un homme ayant pass lge mr, mince et grand, avec
un beau sourire raffin et vtu de noir.
Giuseppe Monpress, se prsenta-t-il avant quelle ne pose la question. Vous
devez tre Miranda. Gin nous a parl de vous.
Gin ? demanda-t-elle dune voix o perait un regain despoir. Il est ici ?
Quest-ce que vous voulez dire, Monpress ?
Ce nest pas un nom si rare que a, fit remarquer lhomme. Et votre molosse
mne actuellement une efficace diversion en tournant autour des hommes du duc.
Lhomme la prit par le bras, celui qui ntait pas enchan Eli, quil paraissait
dailleurs avoir oubli.
prsent, nous devrions nous hter. Le duc est un homme intelligent. Il ne
tardera pas venter la ruse. Nous avons un peu de temps avant que Josef et Nico
ne viennent jouer le rle de la cavalerie, cependant. Vous retrouver ici ma fait
prendre de lavance sur le planning.

Eh bien, tant mieux pour toi ! lana Eli en jouant des coudes pour simmiscer
entre eux. Moi, par contre, je suis press de rater mon rendez-vous avec le duc,
alors si a ne vous drange pas
Il fit une srie de gestes en direction de la porte. Monpress pre haussa les
paules et, aprs avoir poliment cd le passage Miranda, laissa Eli les conduire en
haut dun escalier troit dbouchant sur le labyrinthe de tunnels qui courait sous la
citadelle. Il ne reprit la parole que pour interpeller le jeune voleur quand celui-ci les
emmenait dans la mauvaise direction.

CHAPITRE 18
Josef et Nico se glissaient travers les rues dsertes. Des lueurs scintillaient
derrire les pais carreaux de verre des fentres aux tages suprieurs des superbes
maisons, mais ils ne croisrent pas me qui vive. Malgr lheure peu avance, tous
les restaurants taient ferms et plongs dans lobscurit. Mme chose pour les
tavernes et les auberges. Quels que soient les ordres donns par le duc pour vacuer
les rues un peu plus tt, ils taient de toute vidence encore en vigueur. Et, prsent
quEli avait t captur, mme les patrouilles avaient quitt les rues, laissant Nico et
Josef libres de courir dans les zones dombres entre les lampes vigilantes, en
direction du fleuve sombre et des quais au-del.
Au moins les pavs nessayent plus de nous faire trbucher, grommela Josef
dont les talons frappaient la pierre avec plus de force que ncessaire. Il semble
quEli avait raison quand il disait que les esprits ne pourraient pas agir ainsi
ternellement.
Ou bien cest simplement quils ne sont pas notre recherche, rpondit Nico.
Les esprits sont connus pour avoir du mal localiser les non-mages. Les humains
se ressemblent tous aux yeux de la plupart dentre eux.
Quelle chance pour nous, commenta Josef.
Il bondit sur les marches menant au grand pont, seul moyen de traverser le
fleuve. Ils longrent larrire des entrepts, en se cachant derrire les caisses et les
tonneaux jusqu atteindre le btiment poussireux et mal entretenu o ils avaient
dormi la nuit prcdente. Josef souleva le verrou rouill, les doigts tremblants
dimpatience. Il pouvait presque sentir le Cur lintrieur, qui lattendait. La porte
souvrit en grinant et ils se glissrent lintrieur.
Puisque les quais taient dserts, aucun feu ne brlait dans les braseros audehors. Et sans cet clairage ambiant, lentrept tait plong dans le noir complet, ce
qui obligea Josef sarrter sur le seuil pour laisser ses yeux shabituer
lobscurit. Sans lattendre, Nico savana avec assurance au milieu des tnbres.
Typique. Lobscurit ne semblait jamais la ralentir, raison pour laquelle le bretteur
tourna vivement la tte vers la jeune fille en entendant ses pas discrets sarrter dun
coup.
Sa main se porta vers lpe quil portait au ct. Il distinguait peine la prsence
de Nico devant lui, tache noire et fige au milieu des ombres. Une main sur la
poigne de son arme et lautre prte saisir la lame dans sa manche, il savana
lentement jusqu se presser contre le dos de Nico.
Il y a quelquun, annona-t-elle dans un souffle.

Josef regarda par-dessus son paule mais ne vit rien que des contours obscurs et
des poutres poussireuses. Nico dsigna du doigt les tnbres devant eux et le
bretteur trcit les yeux. Il distinguait un peu mieux les dtails, prsent, le contour
des caisses, les outils oublis aligns le long des murs et, juste en face deux, la
forme fonce et solide du Cur de la Guerre appuy contre le coin de la btisse, l
o il lavait laiss. Il tait sur le point de demander sa compagne dtre un peu
plus prcise quand quelque chose bougea. Alors, son tour, il vit. Assise sur
lempilement de caisses prs du Cur se trouvait une silhouette sombre, norme.
Au dpart, Josef crut que ses yeux lui jouaient des tours, que les ombres taient
tires, car aucun homme ne pouvait tre aussi massif. Puis la silhouette sauta au
bas de son perchoir pour atterrir sur le plancher de bois. Limpact fit trembler la
btisse jusquaux fondations.
Josef chancela, les doigts referms sur ses pes encore au fourreau avec une
telle force que leurs articulations taient devenues blanches. La silhouette noire
tendit la main, index point non vers lui mais vers Nico, qui tremblait. Le sourire de
lhomme car Josef voyait prsent que cen tait un rvla ses dents brillantes
et il aboya un ordre.
Ne bouge pas.
Mme Josef, tout sourd quil tait la voix des esprits, sentit que les mots taient
plus que des mots. peine avaient-ils pass les lvres de linconnu que Nico
seffondra. Elle scroula brutalement, sans chercher se rattraper, et heurta le sol
avec un craquement dos briss. Josef fut instantanment ses cts mais, o quil
la touche, son manteau tait aussi dur que du fer. Mme lair donnait limpression
dtre fig autour de sa peau. Son corps tait parfaitement rigide. Seuls les
mouvements frntiques de ses pupilles et le lger bruit de sa respiration panique
montraient quelle tait en vie.
Josef essayait toujours de la redresser quand il entendit le bruit mtallique de pas
lourds se dirigeant vers lui. Abandonnant Nico avec un juron, il tira ses pes dans
un sifflement de mtal et se tourna pour faire face au colosse qui se rapprochait
rapidement.
Mais lhomme ne le regardait pas. Il navait mme pas eu lair de remarquer les
lames entre les mains de Josef. Toute son attention tait dirige vers la fille tendue
terre.
Tu as t difficile trouver, petite dmone.
Sa voix profonde restait inquitante, mais au moins tait-elle quasi humaine
prsent.

Jignore comment tu as fait pour te dissimuler, ajouta-t-il. Mais peu importe.


Personne nchappe ternellement la Ligue.
Josef enjamba Nico et sinterposa entre elle et lhomme.
Que lui as-tu fait ? cria-t-il.
Cela ressemblait un truc de magicien mais Eli lui avait toujours assur quun
magicien ne pouvait pas prendre le contrle dautres personnes.
Cest lavantage de faire partie de la Ligue, dit le colosse qui savanait avec
lenteur. Jai donn quelque chose faire aux esprits autour delle. La Ligue est le
bras arm de la Dame Blanche, donc leur nature les contraint mobir lorsquil
sagit de chasser le dmon. Ils continueront lcraser de cette faon jusqu ce que
je leur dise darrter.
Josef navait aucune ide de ce que racontait le nouveau venu, mais il avait
dautres sujets dinquitude. prsent quil avait merg des ombres paisses,
lhomme ntait pas aussi massif que Josef lavait cru au dpart, mais il nen restait
pas moins monstrueux.
Il faisait bien plus de deux mtres, avec une carrure assez large pour que sa taille
paraisse normale. Il avait le crne ras et des cicatrices blmes contrastant avec sa
peau bronze couraient du sommet de son crne jusquau-dessus de ses sourcils
broussailleux. Une longue estafilade confrait son visage un air perptuellement
sarcastique et il avait le nez tordu des suites de multiples fractures. Il avait lair dun
homme qui a pass sa vie se battre, et sa silhouette massive se mouvait avec
lagilit dun guerrier. En travers de son torse nu, il arborait une large charpe rouge
dcore dune quantit dtranges objets : anneaux sertis de pierreries, manches
dpes, colliers, talismans et mme Josef eut un bref mouvement de recul une
main embaume serrant le poing.
Au-dessus de cette atroce collection de trophes, un long manteau noir haut col
stirait sur les paules monstrueuses du colosse. Les manches avaient t arraches
pour laisser apparatre des bras musculeux couverts de tatouages. Le manteau
paraissait trop petit pour lui, mais tout aurait paru trop petit sur cet homme. Tout
sauf lpe quil portait au ct. Celle-ci lui seyait parfaitement. Son pommeau
faisait la taille dune orange et la poigne tait enveloppe de cuir pais, au point
dtre presque aussi massive que la garde au-dessus. Il portait larme nue, sans
fourreau ; la lame sombre reposait directement contre son manteau. Son tranchant
dentel avait dchir le tissu, pratiquement jusqu rduire le vtement en lambeaux.
Lpe parut trangement familire Josef, mais elle semblait tellement sa place
sur la hanche du guerrier quil fallut un certain temps au bretteur pour reconnatre
larme aperue dans latelier de Slorn.

Sted posa la main sur le manche.


Ah, dit-il, mon nouveau bb te plat, hein ? Tu dois tre le gardien de la
dmone.
Il scruta Josef des pieds la tte.
Tu nes pas un peu malingre pour tre le matre du Cur de la Guerre ?
Josef ne se laissa pas distraire.
Qui es-tu ? Et que viens-tu faire ici ?
Cest quoi, cette question ? ricana Sted. Tu nas pas vu ma veste ? (Il retourna
son col dchir.) Je suis Berek Sted, le meilleur tueur de la Ligue des Temptes et je
suis ici pour tuer la dmone.
Josef brandit ses lames.
Tu vas tapercevoir que cest plus difficile que tu ne le penses.
Vraiment ? demanda Sted en riant. Tu me plais bien, bretteur. Tu sais quoi ?
Je vais te faire une offre. Tu vois, jai une sorte de dette envers toi. Quand je suis
arriv Gaol, impossible de trouver la fille. Je nai jamais t trs dou pour
dgoter les dmons et tous ces trucs abracadabrants de la Ligue. Mais le Cur, lui,
je lai senti
Une expression presque mlancolique se peignit sur son visage coutur de
cicatrices.
Nimporte quel piste digne de ce nom pourrait sentir une arme comme celleci. Cest une force de la nature. Alors je lai suivie et, comme prvu, vous voil. Je
dteste tre redevable, alors je te propose un accord pour quon soit quittes.
Josef se rembrunit.
Quel genre daccord ?
Une chance. Un accord entre guerriers, rpondit Sted. Voil comment a
marche : tu moffres un beau combat, quelque chose qui me rappelle pourquoi je
supporte le reste de la Ligue. Si tu me bats, je laisserai partir la fille et dirai au vieil
Alric que je nai pas pu trouver la dmonengeance.
Josef dvisagea Sted, incrdule.
Attends. Tu es un membre de la Ligue des Temptes et tu me proposes de
laisser partir le dmon si je taffronte et que je lemporte ?
Sted haussa les paules.
Le Ligue cest juste un boulot, tu vois ? Tu as lair capable doffrir un beau
combat et je dis toujours que le plaisir doit passer avant le travail. Et puis, cest pas

comme si jallais perdre ! ricana-t-il.


Josef baissa les yeux vers Nico. Elle tait toujours tendue terre, sur les
planches. Il fit un rapide calcul. Ils disposaient dune petite demi-heure avant le
moment o ils taient censs retrouver Monpress pre et Eli du ct de la muraille.
a laissait peu de temps mais ce ntait pas comme sil pouvait demander au colosse
dattendre. Il allait simplement devoir faire vite. De toute faon, songea-t-il en
resserrant sa prise sur son pe, ntait-ce pas le genre de dfi quil cherchait ?
Trs bien, dit-il.
Il se pencha pour dposer la Fenzetti enveloppe dans son tissu sur le sol prs de
Nico avant dajouter :
Jaccepte ton accord.
Un immense sourire se forma sur le visage dfigur de Sted.
Merveilleux ! Si tu me rsistes de manire suffisamment mmorable, je
pourrais mme ajouter mes trophes un petit truc toi.
Il gloussa et se frappa la poitrine pour agiter bruyamment laffreuse collection en
travers de son charpe.
Sans faons, rpondit Josef en adoptant une position dfensive.
Comme tu voudras, dit Sted. Vas-y ds que tu es prt.
Josef se tenait en quilibre sur la pointe des pieds, pes dresses. Le Cur de la
Guerre se trouvait de lautre ct de la pice, mais ce ntait pas grave. Il allait
remporter ce combat sans laide du Cur. De son ct, Sted se contentait de
lobserver, les bras le long du corps. Josef slectionna soigneusement
lemplacement, une portion de muscle sans protection sur la gauche des ctes de
Sted, juste au-dessus de son estomac. Lorsquil put pratiquement sentir son pe
senfoncer dans la chair de son adversaire, il bondit.
Il se prcipita en avant, avec une rapidit qui aurait impressionn le bretteur
Coriano sil avait t encore en vie pour le voir, et se fendit sur la droite dans une
feinte vers la jambe de Sted. Puis, la dernire seconde, il fit pivoter ses lames pour
frapper sa vritable cible et plongea lacier scintillant dans le corps de Sted. Mais,
alors que ses pes sabattaient, Josef sut que quelque chose nallait pas. Sted ne
tentait pas de parer. Ce ntait pas quil navait pas vu la feinte ; il navait mme pas
boug. Lhomme se tenait l, souriant, alors que Josef lattaquait, et il ne tressaillit
mme pas quand les lames du bretteur heurtrent son flanc sans dfense.
Josef sentit un choc remonter le long de son bras au moment de limpact, mais a
navait rien de satisfaisant. Le choc tait beaucoup trop fort. Ctait comme sil avait
frapp de la pierre plutt que de la chair. Josef accompagna le coup et laissa son

lan lemporter derrire Sted. Immdiatement, le bretteur fit tournoyer ses lames et
les planta dans le dos de Sted. De nouveaux, les pes trouvrent leur cible et de
nouveau cette horrible rpercussion lui envahit le bras, accompagne cette fois dun
bruit sec de cassure. Josef carquilla les yeux et bondit en arrire pour atterrir au
sommet dune caisse, plusieurs pas de l.
Il leva ses pes devant lui et grimaa en dcouvrant les cinq centimtres
manquant sur celle de gauche. Lextrmit stait brise, ne laissant quun moignon
carr l o aurait d se trouver la pointe. Mais Sted, qui venait dencaisser quatre
coups mortels, se tenait toujours debout, indemne. Il jeta un coup dil Josef pardessus son paule puis passa la main dans son dos pour extraite de son manteau la
pointe casse de lpe de Josef. Sous les trous que les lames avaient laisss, sa
peau tait lisse, intacte.
Quand il se tourna, Josef put constater que son flanc aussi tait indemne, pas
mme une rougeur au niveau de limpact. Le sourire de Sted slargit lorsquil vit
poindre la stupeur sur le visage de Josef. Il fit nonchalamment rebondir la pointe
brise de lpe au creux de sa paume.
Tu sais, dit-il, quand tu reois une invitation rejoindre la Ligue des
Temptes, ils te font un cadeau. Une sorte de prix de consolation pour labandon de
ton existence davant. Pas mal de types choisissent de vivre plus longtemps,
dautres une quantit inpuisable de belles femmes, certains veulent simplement
pouvoir se soler sans la moindre consquence. Moi, je nai rien rclam de tout a.
la place, jai demand une peau impossible entailler.
Il saisit la pointe dpe et labattit au creux de son poignet. Josef tressaillit mais
le mtal dentel glissa sur la peau de Sted sans laisser ne serait-ce quune
gratignure. Sa dmonstration accomplie, le colosse balana lclat mtallique pardessus son paule. Le morceau dacier retomba en tintant parmi les caisses
invisibles et disparut dans lobscurit.
Pour la premire fois, Sted adopta une position de combat.
Jaurais sans doute d te prvenir avant que tu nacceptes de te battre, lana-til. Mais tu peux toujours tenfuir si tu veux.
Pour toute rponse, Josef lana son arme brise au visage de Sted. Celui-ci neut
aucun mal lviter mais Josef tait dj en mouvement, courant le long des caisses.
Il fit glisser un poignard au creux de sa main et, avant que Sted ne puisse se
retourner pour lui faire face, bondit vers le gant.
Une fois de plus, celui-ci nessaya pas desquiver. Josef visait haut, en direction
de lpaule de son adversaire. Mais, la dernire seconde, il redressa son bras et

frappa lame vers le haut, non en direction lpaule de lil gauche de Sted.
Celui-ci saisit le bras de Josef avant que le coup ne porte et repoussa le bretteur
au loin. Josef atterrit violemment dans une pile de caisses, au milieu dun nuage de
poussire. Sted guetta dun il prudent lendroit o il avait atterri mais, quand la
poussire retomba, Josef tait toujours l. Il tait assis en tailleur sur les dbris des
containers briss, ses deux lames toujours en main et lair trs fier de lui.
Alors, dit-il avec un sourire, en juger par cette raction, la peau impossible
entailler ne comprend pas les yeux. Je me demande quelles autres parties du corps
ton cadeau a manques ?
Sted lui rendit son sourire.
Viens donc voir de plus prs !
Josef se jeta en avant. Cette fois, il visa la bouche grimaante de Sted, son pe
brandie la manire dune lance. Alors quil tait sur le point datterrir, Sted tira
son pe, le monstre de fer suspendu son ct, pour bloquer la lame de Josef. Les
deux armes sentrechoqurent dans une pluie dtincelles et celle de Josef se brisa.
Sted en profita pour taillader la poitrine dsormais sans protection de son
adversaire.
Josef grogna quand la lame dentele dchira sa chemise et senfona dans sa
chair. Il sentit ses ctes se fler sous la puissance de limpact et fut projet en arrire
travers les airs. Il heurta le mur avec une violence qui lui coupa le peu de souffle
qui lui restait et seffondra au sol. Pendant quelques instants, il ne sentit rien, ne vit
rien, nentendit rien que les palpitations de son propre cur battant ses tympans.
Puis, enfin, ses poumons reprirent vie et la douleur explosa en lui. Il resta l,
haletant, pendant de longues secondes, peine conscient de la forme massive de
Sted qui le dominait de toute sa taille, son norme pe dentele tenue dune main
ferme.
La peau nest pas le seul cadeau que jai reu, dit-il dune voix qui semblait
trs lointaine.
Josef tenta de rouler sur lui-mme, sans y parvenir. Il releva la tte. Sa vision
floue lui permettait peine de distinguer la forme de lpe de Sted suspendue audessus de son corps tendu.
Je te prsente Dunolg, lAvalanche de Fer, dit le colosse.
Josef gmit et lcha son pe brise. Les lames ordinaires ne servaient rien
contre les pes veilles. Une leon quil avait dj apprise la dure. Pas dautre
choix prsent, songea-t-il. Il allait devoir se servir du Cur. Mais limmense pe
se trouvait lautre bout de la salle et Sted levait dj son arme pour assner le coup

fatal.
Cest cet instant, alors que Josef tentait de trouver un moyen desquiver, que
ses doigts effleurrent un tissu au contact familier. Sted abaissa son arme vers le
torse ensanglant de Josef mais, avant que le coup ne porte, celui-ci saisit la lame de
Fenzetti enveloppe dans son paquet pour la brandir au-dessus de lui. Lpe de
Sted sabattit et la lame dentele frappa le paquet avec un son riche et profond
comme celui dune grande cloche. Pendant quelques instants, les pistes
changrent un regard comme le son rsonnait en eux, puis le tissu retomba,
rvlant la lame dun blanc osseux qui retenait celle, noire et acre, de Dunolg.
Josef profita de ce moment de confusion pour rouler sur le ct ; la lame
mousse de la Fenzetti glissa le long de celle de Sted dans une pluie dtincelles
rouges. Le bretteur se releva, lpe brandie devant lui. Il avait retrouv son souffle.
Sa poitrine lui faisait mal mais ctait supportable et, plus important encore, il
brandissait une pe que Sted ne pourrait pas briser. La lame de Fenzetti tait lourde
et gure aise manier, mais il la tint dune main ferme pendant que Sted se
tournait vers lui.
Quest-ce que cest que cette pe ? cracha le colosse. Elle na mme pas de
tranchant !
Un tranchant nest gure ncessaire pour toi, rtorqua Josef. Puisque je ne
peux pas tentailler, on va voir comment tu rsistes un bon matraquage.
Sted le foudroya du regard.
Je ne tai pas propos un accord pour faire semblant de se battre avec des
btons mousss, dit-il.
Il scarta du chemin de Josef et pointa du doigt lnorme lame noire dans le coin
de lentrept, toujours appuye l o le bretteur lavait laisse.
Prends le Cur, gronda Sted. Arrte cette petite danse et offre-moi un vrai
combat.
Josef se contenta de sourire et brandit la lame de Fenzetti en se penchant
lgrement pour compenser le poids.
Le Cur est mon pe. Je men sers quand je choisis de le faire. Cest toi qui
mas dfi ; toi de combattre selon mes rgles.
Sted planta son pe dans le plancher.
Cest a que tu veux ? lana-t-il.
Il retira son manteau et le laissa tomber au sol. Le vtement atterrit avec un bruit
lourd et Josef comprit avec une grimace quil tait lest, et mme normment, si

lon en jugeait par les marques que limpact venait de laisser dans le bois.
Cest a que tu veux ! rugit de nouveau le colosse.
Il fit jouer ses paules dsormais dnudes et agita la tte de gauche droite avec
une srie de craquements osseux.
Trs bien, petit bretteur, ajouta-t-il avant de reprendre son arme. Alors me
voil !
Josef eut peine le temps de lever son pe que Sted tait sur lui. La lame
dentele fendit lair et sabattit plusieurs reprises sur la surface blanche de la
Fenzetti. Le colosse repoussa Josef en arrire, encore et encore, sous une pluie de
coups mordants. Josef dut dployer tout son talent pour sen protger. Mme
lorsque Sted lui laissait dnormes ouvertures, ce qui arrivait souvent, le colosse
mettait tant dnergie dans ses attaques que Josef ntait pas en mesure de rompre sa
dfense assez longtemps pour les exploiter. Sted riait dsormais gorge dploye et
forait Josef battre un peu plus en retraite chaque coup, sans cesser de le
provoquer verbalement.
La Fenzetti, cependant, se montrait la hauteur des promesses de Slorn. Quelle
que soit la force derrire chaque assaut ou langle selon lequel la lame de Sted
cognait contre le mtal irrgulier et couleur dos, la Fenzetti ne cdait pas. Elle
formait devant Josef un mur impntrable, tant que le bretteur demeurait assez
rapide pour parer.
Ctait l que a se corsait, songea Josef. Lpe mal finie et dsquilibre tirait
sur ses muscles, mais il nosait pas ralentir. Cependant, il dpensait rapidement ses
forces et ce ntait quune question de temps avant quil ne commette une erreur.
Quand cela arriverait, tout serait fini.
Oui, je sais ce que tu penses ! lana Sted avec un rire mauvais, son pe
fendant lair. Jai vu la mme chose dans les yeux de chaque homme, juste avant la
fin.
Il se fendit vers lavant puis frappa gauche, forant Josef tendre exagrment
les bras pour pouvoir protger son paule.
Une seule parade manque et tu te retrouveras terre.
Sted acclra encore le rythme de ses assauts.
Aprs a, il ne me restera plus qu dcouper la fille. Je lui ouvrirai le cur
pour lui arracher la graine dmoniaque.
Le colosse accompagna ses mots dune pousse si puissante que Josef tituba en
arrire.

Il trbucha, chercha retrouver son quilibre, et ses pieds heurtrent quelque


chose. Il se reprit la dernire seconde et baissa les yeux pour constater, surpris,
quil se tenait debout au-dessus de Nico. Il navait pas eu conscience davoir fait le
tour de la pice. La jeune fille se trouvait toujours dans la mme position. Seuls ses
yeux demeuraient mobiles. Ils le regardaient, carquills, brillants et emplis dune
motion quil naurait pas su nommer mais quil ressentait jusquau cur de son
tre. Le besoin dsespr de se battre, de vivre.
Sted chargeait de nouveau et Josef sauta sur le ct pour lattirer lcart de
Nico. Mais le regard de la jeune fille continuait le suivre et, lentement, la honte
grandit dans lesprit du bretteur.
Pendant tout ce temps, depuis linstant o il lavait trouve mourante dans les
montagnes, elle avait lutt pour survivre, pour ne jamais perdre la bataille contre la
sombre crature qui habitait en son sein. Et voil que lui jouait, prenait le risque de
perdre ce combat par orgueil. Parce quil ne voulait pas que le Cur lemporte pour
lui une fois de plus.
Il baissa les yeux sur lpe tordue entre ses mains, sur le mtal blanc qui
tournoyait gauchement au creux de sa paume. Il ne pourrait pas gagner de cette
faon. Il ntait pas assez bon pour gagner ainsi, pas encore, mais cela ne signifiait
pas quil tait libre de perdre. Aprs tout il se retourna et laissa Sted le repousser
vers le coin oppos de lentrept , ce ntait plus seulement son combat,
dsormais.
Au coup suivant de Sted, Josef lcha la Fenzetti. Celle-ci schappa de ses mains
et Sted, qui ne stait pas attendu ce manque soudain de rsistance, fut
dsquilibr. Cela ne dura quun instant mais ce fut suffisant. Josef bondit en
arrire et tendit la main vers ce quil ne pouvait pas voir mais quil savait trouver l.
Lespace dune seconde, il ne sentit rien puis ses doigts se refermrent autour de la
poigne emballe dans le tissu du Cur de la Guerre. Avec un sourire, il fit
tournoyer lpe et la brandit face lui. Le tissu se dfit et retomba dans lobscurit
pour laisser apparatre la lame noire de mtal grl. Sa surface mate tait
incroyablement ancienne, marque par dantiques batailles dont personne except
larme elle-mme ne se souvenait plus. Elle reposait au creux des paumes de Josef,
confortable et assure. La lame tait parfaitement quilibre par rapport son poids,
prte laction.
Grimaant comme un chien fou, Sted fit un moulinet de son arme et adopta pour
la premire fois une position descrimeur.
Enfin ! gronda le colosse. Maintenant on va pouvoir se battre. Maintenant on
va avoir le genre de bataille qui mrite de mourir !

Comme il parlait, son arme stait mise briller dun clat renouvel. Sa lumire
enfla, teinte de rouge et dargent la couleur du sang rpandue dans leau glace
et envahit la salle. Le Cur, par contre, demeurait aussi noir qu son habitude.
Mais la sensation qui laccompagnait, la force infinie qui en manait, se dversa tel
un torrent travers les bras de Josef alors quil levait lpe pour frapper.
La suite se droula en un clin dil. Josef chargea droit devant, les deux mains
refermes sur la longue poigne du Cur de la Guerre. Il se dplaait dsormais
avec lincroyable rapidit du Cur, le genre de vitesse o lair se change en gele et
o tout, chaque pas, chaque battement de cur, devient douloureusement lent.
Mme ainsi, mme alors quil fondait sur Sted, Josef le vit lever son pe en travers
de sa poitrine pour bloquer lattaque du Cur. Ctait la premire manuvre
dfensive que le colosse effectuait depuis le dbut du combat et il le fit juste avant
que le Cur, et la montagne de force derrire lui, scrase sur lui.
Le temps reprit son cours normal au moment de limpact et le choc fut norme.
Des gerbes dtincelles naquirent du frottement entre les lames. Dbris et morceaux
de bois furent projets dans tous les sens : les pieds massifs de Sted avaient rduit le
plancher en miettes en tentant de bloquer llan de Josef. Ils sarrtrent finalement
en un grand nuage de poussire, plusieurs mtres de lendroit o le bretteur avait
port le coup. Josef haletait. Il ny voyait pratiquement plus rien mais le Cur tait
toujours entre ses mains et il devinait la silhouette accroupie de Sted ses pieds.
Ctait termin. Aucune pe, veille ou non, navait jamais survcu une attaque
directe du Cur. Et pourtant, alors mme que cette pense flottait dans son esprit, la
poussire commena retomber et Josef carquilla les yeux. L, sous la lame du
Cur, se trouvait lpe dentele de Sted, tordue lendroit de limpact mais pas
brise. Son clat tait plus lumineux et affam que jamais et derrire se dressait
Sted, les dents exposes dans un sourire de triomphe.
Cest tout ? rugit-il.
Puis il repoussa le Cur en mettant son incroyable force au service de son pe,
jusqu ce que Josef plie son tour le genou devant lui.
Le bretteur sesquiva dune roulade avant que le poids de son adversaire lcrase
compltement. Les penses tourbillonnaient dans son esprit. Comment son attaque
avait-elle pu chouer ? Le Cur tait invincible. Il ne perdait jamais.
Sted aurait d tre mort et pourtant il ripostait avec plus de hargne que jamais et
Josef devait lutter pour repousser ses coups. Une fois de plus, le bretteur reculait.
Mais linverse de la lame de Fenzetti, le Cur navait rien dun bton mal
quilibr. Il dansait entre ses mains, bloquait les coups de Sted et se redressait pour
frapper dans les ouvertures videntes de la dfense du colosse. Mais mme les

frappes du Cur glissaient sur la peau impntrable de Sted. Josef frappa encore et
encore, de plus en plus fort, sans succs. Lpiderme de Sted demeurait intact. Les
attaques du gant, par contre, commenaient trouver leur cible. Le long combat
laide de la Fenzetti, sa blessure, lnorme attaque initiale laide du Cur, tout cela
avait puis les rserves de Josef. Il se sentait ralentir et des estafilades firent leur
apparition sur son corps tandis que ses parades arrivaient de plus en plus tard.
chaque nouvelle entaille, le sourire de Sted sestompait un peu plus et ses
assauts se faisaient plus vicieux.
Allez ! cria-t-il.
Sa lame frla lpaule de Josef et ses dents laissrent une trace profonde
dentailles dchiquetes.
Allez ! Tu ne fais que lever ton pe. Bats-toi ! Montre-moi le Cur de la
Guerre !
En disant cela, il abattit un coup par-dessus la tte de Josef, obligeant le bretteur
sesquiver dune roulade. Josef haletait prsent. Du sang coulait le long de ses
flancs, chaud et humide sous sa chemise, mais il navait pas le temps darrter les
saignements. Ses efforts pour maintenir lpe de Sted lcart monopolisaient
toutes ses forces.
Quelle dception ! ricana Sted.
Il saisit la lame du Cur et tira Josef lui jusqu ce quils se retrouvent face
face.
Tu nes mme pas un piste, hein ? Rien quun homme avec une pe !
Il avait hurl ce dernier mot en lanant une estocade vers le ventre sans dfense
de Josef. Lpe dentele mordit sa chair dans une explosion de douleur. Sa vision
sassombrit, son esprit se figea et seule la crispation de ses muscles empcha le
Cur de la Guerre de lui chapper des mains. Il respirait de manire hache et
luttait pour maintenir son regard sur Sted. Mais il tait incapable dagir, pas mme
pour lever son arme afin de parer. Avec une lenteur dlibre, languide, le colosse
le jeta sur le ct.
Josef atterrit sur le ventre, le souffle coup. Le Cur de la Guerre retomba prs
de lui avec un tintement semblable celui dun gong. Pendant un moment, Josef
resta allong terre, sans respirer, sans bouger, sans savoir sil tait mort ou vif.
Puis lair regonfla brusquement ses poumons et ses rflexes prirent le contrle. Il
pressa sa main contre son flanc ensanglant pour tenter dempcher sa vie de se
rpandre gros bouillons sur le sol. Il matrisa sa respiration et chercha son arme
du regard. Elle tait juste ct de lui, quelques centimtres de ses doigts. Il se

fora tendre le bras. Le Cur lui permettrait de faire face pratiquement


nimporte quelle situation. Il suffisait de le toucher.
Mais alors que ses doigts ntaient plus qu un cheveu du Cur, une norme
botte sabattit sur son poignet et le cloua terre.
Sted baissa les yeux vers lui. La dception se lisait sur son visage coutur de
cicatrices.
Juste un type avec une pe, cracha-t-il. Et dire que le Cur de la Guerre a
choisi quelquun comme toi !
Il sagenouilla et saisit Josef par les cheveux pour lui redresser la tte et
murmurer son oreille :
Le prochain coup est pour ton pe. Un acte de misricorde. Je vais la librer
dun matre aussi indigne. Qui sait, peut-tre quelle me choisira, moi, souffla-t-il
dans un sourire.
Le Cur ne voudra jamais dun homme comme toi, grogna Josef avec
difficult.
Sted le laissa retomber au sol, puis le retourna dun coup de pied.
Comment le sais-tu ? demanda-t-il. Tu nes mme pas assez fort pour protger
une petite fille.
Et avec ces mots, il abattit son pe sur le ventre de Josef. Celui-ci poussa un
hurlement de douleur, entre le hoquet et le sanglot. Sted se contenta de le maintenir
au sol laide de sa botte et enfona plus profondment la lame. Quand le bretteur
eut cess de se dbattre, Sted retira son pe et la fit tournoyer en lair, projetant le
sang de Josef travers la pice.
Il ramassa son manteau et essuya sa lame. Puis il se retourna et se dirigea vers
Nico. Le son pesant de ses bottes tait le seul bruit dans lentrept. Il savanait
lpe la main. La lame incurve tait veille et brillait dun clat rouge affam.
Pourtant, alors mme que la mort fondait sur elle, ce ntait pas lui que la fille
regardait. Ses yeux restaient braqus sur le corps du bretteur.
Subtilement, de manire presque imperceptible, sa main se contracta. Sa tte
dcolla trs lgrement du sol avant dtre de nouveau plaque terre. Sa jambe eut
un petit mouvement, comme celui dun enfant dans le ventre de sa mre. Voyant
cela, Sted acclra le pas.
Je suis impressionn que tu puisses bouger malgr la pression de mes ordres.
On ma dit que a demandait une incroyable volont. Tu devais tre une magicienne
trs puissante avant que le dmon sempare de toi.

Nico ne tourna mme pas les yeux vers lui tandis quil lui parlait, mais sa main
savana un peu, ses ongles courts enfoncs dans le sol de bois.
Tobstiner ne te fera que plus de mal, lavertit Sted.
Il tait prsent une dizaine de pas delle.
Je ne suis pas un mage, mais lordre sous linfluence duquel tu te trouves est
trs diffrent de la communication avec les esprits. Cest un outil confi aux
membres de la Ligue par le Seigneur des Temptes en personne, qui partage le don
quil a reu de la Bergre, ou quelque chose du genre. Daprs ce quon ma dit, il
exploite la haine inne du monde des esprits envers les dmons pour crer un poids
crasant. Apparemment, avec la pratique, un membre dou de la Ligue pourrait en
contrler la force afin que ce soit moins douloureux pour la victime.
Il sarrta quelques centimtres de sa main tendue, un grand sourire aux lvres.
Je nai jamais compris quel intrt a pouvait avoir
Il tendit le pied et retourna la jeune fille du bout de sa botte avant de positionner
sa lame au-dessus de sa gorge expose, un centimtre peine de son collier
dargent qui, pour une fois, demeurait parfaitement immobile contre sa peau.
Il est temps de se mettre au travail, soupira le gant. Puisse ce qui reste de ton
me humaine trouver la paix auprs de ton cher bretteur dans lau-del.
Il fit tournoyer son arme dans les airs puis labattit. Un gros nuage de poussire et
de dbris sleva au moment o la lame dentele transpera la fille en mme temps
que le sol, anantissant tout sur son passage. Son travail accompli, Sted se redressa
et abaissa son arme pour inspecter les dommages. Mais comme le nuage se
dispersait, son sourire assur svanouit. Il distinguait la forme du corps de la fille,
visiblement cras par son pe, mais aucun effluve de sang. Sted agita
frntiquement les bras pour disperser la poussire flottant dans lair et un
grondement froce jaillit entre ses dents serres. L, dans le cratre laiss par
Dunolg, aussi plat et vide quune mue de serpent, gisait le manteau de la fille.
Il pivota sur lui-mme juste temps pour la voir, tonnamment mince et osseuse
dans sa chemise dchire et son pantalon us, serrer contre elle le corps du bretteur
avant de disparatre de nouveau parmi les ombres.
Sted souleva de la pointe de son arme le manteau abandonn et le projeta au loin.
Quest-ce que tu es ? rugit-il. Une satane cigale ? Viens te battre !
Seul le silence lui rpondit.
De lautre ct de lentrept, derrire un empilement de caisses quelle avait
identifi la veille comme une cachette potentiellement utile, Nico dposa

prcautionneusement le corps de Josef. un moment ou un autre aprs le coup


final administr par Sted, le guerrier tait parvenu agripper le Cur de la Guerre,
raison pour laquelle Nico avait pu dplacer larme. Lpe noire ne suivait pas
dautre main que celle de Josef.
Aussi silencieuse quune ombre, Nico tira une longueur de soie colore de la
caisse la plus proche et pansa de son mieux les blessures du bretteur. Elle travaillait
la hte, resserrant le bandage de ses mains tremblantes. Bien que sourd aux voix
des esprits, Sted tait un chasseur de la Ligue. prsent quelle navait plus son
manteau, quelques minutes lui suffiraient pour retrouver Nico.
Elle enroula une dernire fois le bandage improvis autour de la poitrine de Josef
et le noua solidement. Le sang sinfiltrait dj au travers du tissu mais il faudrait
faire avec. Elle navait plus le temps.
Nico passa la main sur le visage de Josef. Elle sentit son souffle, faible et
laborieux, sur ses doigts.
Continue respirer, chuchota-t-elle. Cette fois, cest moi qui vais te sauver.
Et sur ces mots, elle disparut, traversant les ombres jusqu lextrmit oppose
de lentrept. Elle rapparut derrire lamas de bois bris par la chute de Josef un
peu plus tt. Sted lui tournait le dos. Il se tenait prs de lendroit o elle avait
dissimul Josef et scrutait les caisses autour de lui. Sans bruit, Nico tendit la main
vers les outils poussireux suspendus au rtelier au-dessus delle et dcrocha un
lourd marteau de fer. Il sveilla immdiatement son contact et elle sentit quil tait
sur le point de hurler.
Arrte.
Lordre ntait quun murmure mais ce fut plus que suffisant. Le marteau se
figea, terrifi, et Nico le porta sa bouche, jusqu ce que ses lvres touchent le
mtal froid et tremblant.
Frappe-le fort et en silence, chuchota-t-elle. Ou je te dvore en une seule
bouche.
ces mots, elle se sentit coupable et le visage srieux dEli la retenant par la
manche simposa son esprit. Nico chassa cette vision. Le voleur avait eu la vie
facile. Il ne comprenait pas que survivre ne laissait parfois pas le choix. De toute
faon, vaincre Sted et sauver Josef signifiait plus pour elle quun stupide petit
marteau. Sa dcision prise, elle ramena le bras en arrire, visa soigneusement et
lana loutil de toutes ses forces. Il fila sur une trajectoire anormalement droite,
tournoyant sur lui-mme pour ne pas dvier, et frappa Sted la base du crne.
Lpiste trbucha et poussa un rugissement avant de faire volte-face pour

affronter son agresseur. Cette fois, Nico ne disparut pas. Elle tint bon et plongea son
regard droit dans celui de Sted comme il levait la main pour limmobiliser de
nouveau.
Tu as dit que tu voulais un combat, gronda-t-elle avant dadopter une position
de garde accroupie.
Le bras de Sted retomba.
Je naime pas affronter les filles, lana-t-il avec un ricanement. Mais pour a
(Il donna un coup de pied dans le marteau.) je vais faire une exception. Jespre
simplement que tu moffriras un dfi plus srieux que ton gardien, dmone.
La rponse de Nico consista se glisser derrire lui pour lui dcocher un coup de
poing dans le dos, juste en dessous du foie. Josef avait dj appris ses dpens que
la peau de Sted rsistait aux coupures, mais tous les humains ont les mmes
organes. Cependant, donner un coup de poing Sted donnait limpression de
frapper un rocher. Et ctait peu prs aussi efficace. Lhomme de la Ligue nmit
mme pas un grognement. Il tournoya sur lui-mme et fendit lair de la lame,
forant Nico se fondre dans les ombres sous peine dtre coupe en deux. Elle
mergea de lautre ct de la pice, haletante, et secoua sa main engourdie par le
coup. Sans son manteau, elle percevait la prsence des esprits tout autour delle,
proies faciles, tentantes sources de pouvoir. Le dmon en elle sortait de sa torpeur,
allch par lodeur de la nourriture. Les esprits aussi commenaient ragir,
remarquer ce quelle tait, et elle sentit la panique enfler. Elle ne pourrait pas se
battre ainsi trs longtemps et, daprs lexpression de son visage, Sted le savait. Il
savanait vers elle de son pas lent et terrifiant.
Saute pendant que tu le peux encore, dit-il. Chaque once de pouvoir que tu
emploies me procure plus dallis. Bientt tu nauras plus un endroit sr o poser le
pied.
Comme pour appuyer ses dires, les planches sous les pieds de Nico se mirent
gmir, rassemblant le courage ncessaire pour se briser et la piger. Nico bondit
avant quelles ne lengouffrent et traversa les tnbres pour merger dans les airs
au-dessus de la tte de Sted. Celui-ci se contenta de rire et leva son pe pour
bloquer lattaque.
cet instant, au plus profond de Nico, dans les recoins delle-mme quelle
nexplorait jamais, quelque chose sveilla et la panique hurlante cause par les
dmons explosa tout autour delle.

CHAPITRE 19
Quand Eli, Miranda et Monpress pre mergrent enfin des tunnels, lextrieur de
la citadelle du duc tait plong dans le chaos. Des soldats couraient en tous sens,
quips de cordes et de lances, bien trop occups pour remarquer trois personnes
blotties dans lombre alors quils se prcipitaient vers le square. Scrutant
lobscurit, Miranda comprit vite pourquoi. Mme de l o elle se trouvait, elle vit
les pavs onduler comme des vagues la poursuite de quelque chose quelle ne
pouvait pas distinguer. Des nuages staient galement masss au-dessus de leurs
ttes et des bourrasques de vent fouettaient les cieux, jusqu former une tornade
miniature juste devant la forteresse. Elle entendit le duc lancer des ordres depuis le
sommet des remparts, sa voix porte haut et fort par les vents tourbillonnants. Il
leur criait dattraper quelque chose.
Ah, dit Monpress en refermant la porte clef derrire eux. Excellent !
Excellent ? stonna Miranda. Cest de la folie pure !
Horrifie, elle regarda les tuiles dun toit voisin senvoler en direction de la chose,
quelle quelle soit, qui se dplaait en cercles dans la cour devant lentre.
Le chaos est le meilleur ami du voleur, fit remarquer Eli avec un haussement
dpaules. O est notre monture ?
Occupe, apparemment, rpondit Monpress en dsignant la cour.
Monture ? reprit Miranda. Vous voulez dire
Elle ne termina pas se phrase car Gin venait dapparatre au coin de la rue,
poursuivi par une pluie de tuiles en argile. Il tait lanc au grand galop lorsquil les
dpassa tel un boulet de canon, leur laissant peine le temps de scarter. Le chien
fantme dcocha un clin dil Miranda au passage et elle sut immdiatement ce
quil prvoyait de faire.
Alignez-vous contre le mur ! cria-t-elle.
Elle tira sur la chane dEli et poussa Monpress de sa main libre.
Soyez prts sauter quand je prviendrai.
Sauter ? demanda Eli. Vous voulez dire nous jeter sur le chien quand il
repassera ?
En gros, confirma Miranda.
Elle releva sa jupe et la coina sous sa ceinture pour ne pas se prendre les pieds
dedans.
Tenez-vous prts. Il arrive !

Tous se tournrent pour regarder Gin. Il sloignait toujours deux vive allure,
les tuiles sur ses talons. Mais, alors quil tait sur le point datteindre le talus qui
sparait lenceinte du chteau du fleuve, il saplatit au sol et sarrta dans un grand
drapage. Les tuiles, qui ntaient pas conues pour des manuvres haute vitesse,
filrent au-dessus de lui pour retomber dans le fleuve avec force claboussures.
peine lavaient-elles dpass que Gin se remit sur ses pattes et fona vers Miranda.
Elle tendit les deux mains devant elle, en faisant signe Eli et Monpress de faire de
mme. Le chien fantme sabaissa au niveau du sol et, comme il passait devant eux,
ils se cramponnrent lpaisse fourrure de son dos. Llan de Gin les arracha du
sol et, dun seul coup, ils se retrouvrent fendre lair avec lui le long dune ruelle
latrale, tandis que le vent hurlait au-dessus de leurs ttes. Miranda enfona ses
doigts un peu plus que ncessaire pour reprendre sa place habituelle sur le dos du
chien fantme.
Accepter de jouer le rle de leurre ! lana-t-elle. Ce ntait pas trs malin,
cabot.
Eh bien, bonjour toi aussi, haleta Gin. Demande au vieil homme si on va
toujours vers la muraille.
Miranda lui jeta un regard sombre mais elle se tourna nanmoins pour transmettre
la question Monpress pre qui aidait Eli sinstaller.
Pour autant que je sache. Je nai reu aucun message de la part de Josef ou de
Nico.
Et tu nen auras sans doute pas, lana Eli.
Le jeune voleur saccrochait des deux mains la fourrure du chien qui
poursuivait sa course folle travers la nuit.
Mme sils nous avaient envoy un message, on ne pourrait pas le recevoir au
milieu de tout ce bazar. Je mentends peine penser avec la ville dans cet tat.
Il avait raison, songea Miranda avec une grimace. La cit tout entire semblait
hurler comme un seul homme. Et ce ntait pas seulement les esprits, mais aussi les
gardes et leurs sifflets dalarme. Gin avait plaqu ses oreilles en arrire et faisait
mille tours et dtours au sein des ruelles pour se diriger vers le nord, et un peu vers
louest, en direction de la muraille.
Attendez ! sexclama Miranda. On schappe ? Et mes anneaux ! Je ne vais pas
abandonner mes anneaux !
On ne peut pas retourner les chercher maintenant, lui cria Eli au-dessus du
vacarme. moins que vous nayez envie daffronter toute la ville !
Le duc ta pris tes anneaux ? haleta Gin, inquiet.

Non, je pense que cest Hern, rpondit Miranda. Il faut quon y retourne.
Bon, regardez les choses en face, dit Eli. prsent que nous sommes sortis,
ces anneaux reprsentent le seul levier dont ce dnomm Hern dispose contre vous.
Il ne va certainement pas risquer de les perdre pour quelque chose de trivial.
Oh, cest trs rconfortant ! rpondit Miranda, penche sur le cou de Gin.
Pourtant le voleur navait pas tort. Ils ne pouvaient pas rebrousser chemin, ce
serait la mort assure. Elle naimait pas a, mais pour le moment elle allait devoir
sloigner, peut-tre essayer de contacter le Vent dOuest, dobtenir des renforts.
Peut-tre devrait-elle prvenir Banage. Mme si linformation provenait dune
exile, la Cour des Esprits ne pouvait pas ignorer de telles choses. Et alors le duc
aurait vraiment quelque chose craindre.
videmment, se dit-elle tout en esquivant une enseigne qui tentait de lui fracasser
le crne, il allait dabord falloir quils schappent.
Gin bondit par-dessus un petit appentis et soudain ils se retrouvrent face la
muraille. Celle-ci slevait toujours une hauteur impossible, en plus dtre hrisse
de pointes. Ils coururent le long de la paroi, en qute dun signe de Josef et de Nico,
un morceau de mur en ruine, des gardes assomms, nimporte quoi. Mais il ny
avait rien. Gin ralentit, le souffle court, et huma lair.
Cest pas bon, grogna-t-il. Ni le bretteur ni la fille ne sont passs par ici depuis
des heures.
Ils sont bien quelque part, lana Eli qui regardait partout autour de lui. Ce
nest pas le genre de Josef dtre en retard.
Eh bien, il a d se passer quelque chose, parce quil nest pas l, rtorqua Gin.
Et nous ne devrions pas rester plus longtemps. Cette ville est sur le point de tomber
en morceaux pour obir aux ordres de cet homme. Je naimerais pas voir ce quelle
nous ferait subir.
Attendez ! scria brusquement Miranda, les yeux luisants. Un instant, tu viens
de me donner une ide.
Elle se redressa, debout sur le dos du chien et se tourna vers la cit plonge dans
lobscurit. Les rues alentour taient claires, certaines par les rverbres, dautres
par la lueur des torches des gardes lancs leur poursuite. Mais, plus loin, le fleuve
scintillait doucement, sombre et lent, trangement paisible sous le clair de lune.
Gin, dit-elle, on revient notre plan dorigine.
Quoi ? sexclama-t-il. (Une pause.) Oh, je comprends.
Miranda hocha la tte.

Emmne-nous vers le fleuve.


Le fleuve ? scria Eli comme le chien fantme repartait dans la direction dont
ils venaient. Vous tes devenue folle ? Le fleuve est au cur du ptrin dont nous
essayons de nous sortir !
Quand on veut rgler un problme, dclara Miranda, on commence par en
haut. Et maintenant, silence ! Un prisonnier ne devrait pas parler autant, ajouta-t-elle
en tirant schement sur la chane qui les liait.
Cela fit rire Monpress pre qui adressa un signe de tte approbateur Miranda,
laquelle lui rpondit par un sourire. Eli, constatant quil naboutirait rien avec ces
deux-l, croisa les bras sur sa poitrine et se concentra sur la ncessit de ne pas
tomber tandis que Gin se frayait un chemin sinueux vers le fleuve.
Le duc de Gaol se tenait debout sur les remparts et aboyait des ordres lintention
de ses esprits au fur et mesure que les rverbres signalaient la position du chien
fantme. Les fuyards avaient dj atteint la muraille mais ils avaient fait demi-tour,
sans doute aprs avoir compris quils taient pigs.
Bien, songea le duc. Quils tournent donc un peu en rond. Il avait dautres
problmes pour le moment, commencer par celui qui se tenait juste ct de lui.
Pour la dernire fois, Hern, retournez votre tour, dit Edward.
Prs de lui, Hern blmit de colre et ses doigts se crisprent sur les moellons des
remparts.
Pas question. Vous maviez promis, Edward ! Vous maviez promis de garder
la fille enferme et voil que vous la laissez repartir avec Monpress ? Quest-ce qui
vous a pris ?
Le duc foudroya le Spirite du regard.
Si quelquun devait se mettre en colre ici, ce serait moi. Vous aider a bien
failli me faire perdre mon voleur. Si je navais pas pris des prcautions en
scurisant la ville de multiples niveaux, nos deux proies seraient dj loin, cette
heure. Alors gardez vos airs menaants pour votre Cour et faites-moi le plaisir de
rester hors de mon chemin. Au cas o vous ne lauriez pas remarqu, jai dautres
problmes en plus de lvasion de Monpress.
point nomm, un vent sleva depuis le sud et le duc se tourna pour lui parler.
Othril, dit-il en sentant la brise sur son visage. Jattends ton rapport.
Les quais au sud sont en plein sous leffet de la panique dmoniaque, expliqua
rapidement le vent. Et cest du srieux, quoique moins spectaculaire que dans la
salle du trsor. Jai organis une quarantaine, comme vous me lavez demand.

Mme un cafard ne pourrait pas passer au travers du cordon sans votre autorisation.
Cela devrait contenir en partie la panique, mais vous savez quon ne peut pas
touffer trs longtemps ce genre de choses.
Ce ne sera pas ncessaire, affirma Edward. Il sagit dune ruse de Monpress,
une diversion pour lui permettre de schapper. prsent quil est sorti, cela
devrait se calmer.
Hern secoua la tte.
Quel genre dimbcile inconscient emploie la panique cause par les dmons
pour couvrir sa fuite ?
Quand on poursuit Monpress, il faut tre prt tout, rtorqua Edward. Othril,
suis Monpress et cette Spirite. prsent quils ont constat que la muraille tait
pige, ils pourraient vouloir essayer le fleuve.
Ce serait bon pour nous, souffla le vent. Les eaux de Fellbro les captureront
comme des mouches dans du miel.
Face Monpress, on ne peut gure que le canaliser, sans jamais anticiper,
affirma le duc. Observe-le et viens me prvenir immdiatement sils changent de
direction.
Et surveille aussi la fille, ajouta Hern. Elle doit tre matrise !
Othril interrompit son mouvement ascendant et Hern perut ltrange sensation
de dmangeaison propre au regard dun puissant esprit du vent pos sur lui.
Edward, cependant, congdia le vent dun geste. La bourrasque disparut au cur de
la nuit.
Hern, dit-il une fois le vent parti, ne vous avisez plus jamais de donner un
ordre mes esprits.
Hern leva les mains de sorte que ses anneaux scintillrent dun clat menaant.
Eh bien, vous naviez pas mentionn Lyonette et je voulais massurer que
vous naviez pas oubli ce que vous me devez, Edward.
Le duc fit volte-face et, avant que le Spirite puisse ragir, il serra ses mains entre
ses doigts jusqu ce que les gemmes senfoncent douloureusement dans la chair de
Hern.
Vous vous oubliez, chuchota laristocrate dune voix basse et dangereuse.
Noubliez jamais o vous tes. Vous avez peut-tre de linfluence Zarin mais cest
moi qui rgne sur Gaol. Tant que vous serez sur mes terres, vous mobirez.
Hern haletait sous leffet de la douleur. Ses anneaux scintillaient entre les mains
du duc mais lesprit de celui-ci agissait sur eux comme un tau, et ils ne pouvaient

pas schapper. Edward maintint sa prise sur le Spirite jusqu ce que Hern, tomb
genoux, hoche la tte. Alors seulement laristocrate le libra.
Ne mobligez pas vous le rappeler, dit-il mi-voix avant de reporter son
attention au-del des remparts.
Hern battit en retraite en maugrant des menaces sans substance et alla sappuyer
sur le mur oppos avec toute la dignit dont il tait capable. Edward ne lui prta pas
attention. Les possibilits daction du Spirite taient srieusement limites au sein de
Gaol. Il pouvait alerter la Cour propos des activits du duc mais cela signerait
galement la fin de sa carrire et Hern tait bien trop goste pour cela. Laffaire
tant entendue, Edward carta le Spirite de son esprit pour se concentrer plutt sur
les lampes clignotantes qui indiquaient la position du chien fantme filant vive
allure au sein des ruelles de la ville en direction de la ligne sombre du fleuve.
Gin jaillit dcouvert dune ruelle troite, atterrit sur le quai et opra un brusque
virage. Les tuiles, girouettes et autres articles qui le poursuivaient fendirent lair audessus de lui et plongrent droit dans le fleuve. Gin, haletant, ralentit lgrement
lallure et les mena jusquau bord de leau qui scoulait, obscure et trouble, sous la
lumire clignotante des rverbres.
Nous y voil, gronda le chien. Et maintenant ?
Maintenant nous faisons ce que jaurais d faire ce matin, rpondit Miranda
qui stait accroupie sur son dos. savoir remettre les rnes de la cit l o elles
devraient tre, entre les mains du Grand Esprit.
Elle jeta un coup dil sceptique au fleuve dont ils suivaient le cours. Il navait
pas lair dun esprit en colre, mais peut-tre le duc exerait-il une sorte de contrle
sur lui. Eh bien, songea-t-elle en levant les mains pour attacher ses cheveux, elle le
saurait dans un instant.
Je vous retrouverai de lautre ct, dit-elle en grattant la tte de Gin. Ne te fais
pas prendre.
Moi ? Jamais ! souffla Gin.
Eli tira sur la chane qui le reliait la jeune femme.
Attendez. Avant dagir prcipitamment, vous noubliez pas quelque chose ?
Je ne crois pas, rpondit Miranda.
Elle se tourna vers leau puis gratifia Eli dun dernier sourire.
Retenez votre souffle.
Et elle sauta, en emmenant le voleur avec elle. Lespace dune seconde, ils
parurent planer, Miranda en un plongeon gracieux, Eli sagitant frntiquement

pour maintenir sa tte la verticale, puis ils heurtrent leau sombre dans une
norme claboussure. Immdiatement, Mellinor les enveloppa dans un flux clair et
bouillonnant qui forma autour deux une poche dair protectrice tandis quils
senfonaient dans le cours deau boueux. Celui-ci tait plus profond que Miranda
ne lavait cru, prs de quatre mtres entre les docks. Toute lumire extrieure
disparut ds le premier mtre ; ne subsistait plus que lclat liquide de Mellinor pour
clairer la voie jusquau fond tapiss de boue noire.
Miranda se releva lintrieur de la bulle forme par Mellinor. Eli limita, plus
lentement, et essora leau accumule dans sa tignasse.
Pourquoi est-ce que je me retrouve tremp chaque fois que nous sommes
ensemble ?
Miranda ne lui prta pas attention. Leur rserve dair spuiserait rapidement et,
en tenant compte du fait que le duc savait certainement o ils se trouvaient, elle
doutait que les choses se terminent bien sils devaient remonter la surface. Ctait
le moment de vrit. Aussi carta-t-elle Eli Monpress de ses penses pour se tenir
bien droite, immobile, avant douvrir son esprit.
Ctait comme de passer dans un autre monde. Elle perut lnormit de lesprit
du fleuve qui scoulait autour delle, sombre, lent et inexorable. Pourtant, tout en
smerveillant de sa taille, elle sentit que quelque chose nallait pas. Lcoulement
de leau semblait contraint, limit, comme sil tait comprim, et pourtant il ny
avait rien. Plus trange encore, et plus alarmant, tait le silence de leau. Bien que
capable de percevoir la puissance du fleuve, elle nentendait rien, ni menaces ni
demandes visant connatre son identit et son but. Rien que le son discret de leau
en mouvement.
Mellinor ? chuchota la Spirite. Quest-ce qui ne va pas chez lui ?
Je nen suis pas sr, rpondit leau scintillante. Il ny a pas dAsservissement,
mais quel genre de fleuve ne rpondrait pas un magicien lesprit grand ouvert en
son sein ?
Il est peut-tre timide ? suggra Eli.
Ou sous leffet de contraintes que nous ne pouvons percevoir.
Miranda savana jusqu la limite de la bulle de Mellinor. Elle dtestait faire a.
Une telle dmonstration tait non seulement vaguement violente mais surtout
affreusement grossire. Ils taient toutefois contraints par le temps et le fleuve
nallait certainement pas cooprer de lui-mme.
Fleuve Fellbro ! lana-t-elle en lestant les mots de toute la force de son esprit
jusqu ce quils bourdonnent de puissance.

Leau autour deux frmit sous leffet de cette voix et lespace dun instant le
fleuve simmobilisa. Puis, comme si de rien ntait, le courant reprit son cours, plus
sombre et plus boueux que jamais. Miranda, haletant sous leffet du pouvoir dont
elle avait imprgn son appel, regardait autour delle, dcontenance. Elle tait
pourtant certaine que mme un Grand Esprit nignorerait pas quelque chose de ce
genre.
Elle rassemblait son nergie pour une nouvelle tentative quand la main dEli lui
effleura lpaule. Elle se tourna vers lui, surprise et courrouce, mais le voleur se
contenta de pointer du doigt un point dans leau derrire elle. L, au milieu des
nuages de limon tourbillonnant, se dessinait un visage. Il tait grand, presque aussi
large que Miranda tait haute. Ses traits, sombres, changeaient au rythme du
mouvement des eaux, et il navait pas lair content. Les yeux tnbreux, couleur de
vase, se braqurent sur eux tandis quune bouche brune et boueuse sentrouvrait.
Partez.
Sa voix fit leffet dune gifle mouille contre leurs oreilles, mais Miranda tendit
son esprit pour rattraper celui du fleuve alors quil tentait de disparatre.
Nous ne partirons pas, dit-elle fermement. Grand Esprit Fellbro, je me
prsente devant vous en tant que reprsentante de tous les esprits de Gaol
actuellement sous le joug dEdward di Fellbro, duc de Gaol. Cest le devoir dun
Grand Esprit de protger ceux qui dpendent de lui, et pourtant vos esprits vivent
dans la peur et une obissance force qui ressemble de lesclavage. Tout cela
parce que leur Grand Esprit ne se bat pas pour eux. Je ne perois chez vous ni
Asservissement ni folie. Pourquoi, dans ce cas, naccomplissez-vous pas votre
devoir ?
Le visage de vase se rembrunit et se dtourna.
Il est facile pour vous de parler en arrivant aprs la bataille, grommela-t-il.
Cest nous qui devons vivre au quotidien avec le duc.
Le fleuve reporta son attention sur Miranda et celle-ci frmit sous le poids des
annes que vhiculait son regard.
Il y a pire sort que dtre Asservi, ajouta-t-il.
Je ne crois pas que tu saches ce que cela signifie, gronda Mellinor dont leau
sillumina dun vif clat bleut.
Mais Miranda leva la main.
Quelle menace le duc a-t-il pu employer pour vous faire abandonner votre
devoir ? demanda-t-elle dune voix douce.
Des menaces de toutes sortes, rpondit le fleuve. Cest un homme puissant qui

sappuie sur la nature destructrice de lhumanit pour parvenir ses fins. Il a


menac de construire un barrage, de polluer mes eaux, de faire dvier mon lit vers
un autre fleuve, tout ce que vous pouvez imaginer de pire. Avec tout cela,
lAsservissement parat bien superflu, vous ne trouvez pas ?
Alors tu as abandonn tes esprits ? rugit Mellinor. Tout a pour te prserver ?
Pas pour toujours ! rtorqua le fleuve avec la mme force. Jugez-moi autant
que vous voudrez mais vous navez jamais eu vivre avec le duc. Nous si, et nous
en souffrons chaque jour les consquences. Notre unique consolation est que, aussi
horrible soit-il, le duc nest quun homme. Il finira bien par mourir, aprs quoi
nous serons libres. Mais pour lheure nous faisons tous ce quil nous ordonne,
mme moi, car aucune des humiliations ou des souffrances quil nous inflige ne
pourrait tre pire que ce quil nous ferait si nous dsobissions.
Miranda ouvrit la bouche pour intervenir, de mme quEli, mais ce fut Mellinor
qui rpondit le premier, ses eaux quasi bouillantes de rage.
Vous autres les fleuves ! cracha-t-il. Toujours couler dans le sens de la
descente, choisir la voie de la facilit. Tu le laisses te fouler aux pieds simplement
parce quil ne vivra pas ternellement ?
Ne prends pas tes grands airs, mer perdue, gargouilla le fleuve au point de
faire vibrer leur bulle. De quel droit nous juges-tu ? Ce nest pas comme si tu tais
pur toi-mme. Je te connais, Mellinor. Nous avons tous entendu parler de ton
chec, la mer vaincue par un magicien. nerve-toi autant que tu voudras, mais je
nai aucune intention de suivre le mme chemin que toi jusqu la folie. Quelques
annes de honte ne reprsentent rien par rapport des sicles passs sous le joug
dun mage dcd. Jai simplement fait ce que tu aurais d faire et jai conserv mes
terres.
Alors celles-ci nen sont que plus appauvries, coinces avec un Grand Esprit
aussi lche !
Passe un an Gaol et tu comprendras ! cria Fellbro. Je nai fait que ce qui tait
ncessaire pour survivre !
Mellinor, assez ! ordonna schement Miranda. Ce nest pas
Une immense mare de pouvoir linterrompit. Lesprit de Mellinor enfla en elle
pour se librer de force, lui coupant le souffle. Il se dversa hors delle et repoussa
les eaux noires du fleuve en une grande vague brillante. Pendant ce temps, Miranda
ne pouvait que rester l, vhicule involontaire du pouvoir de lesprit aquatique
jusquau moment o, dun seul coup, il disparut. La sensation de vide la frappa
avec la force dune avalanche et elle seffondra. Eli la rattrapa juste avant quelle

scrase dans la vase et laida se redresser ses genoux. Mais mme dans cette
position, la Spirite parvenait peine garder son quilibre. Elle se cramponna la
chemise humide dEli, les yeux tourns vers limmense vague blanche qui
envahissait le fleuve au-dessus deux.
Quest-ce quil fait ? demanda-t-elle dune voix tremblante. Pourquoi ne mat-il pas coute ? Nous sommes censs aider le fleuve.
Eli lui donna une petite claque sur le visage pour la ramener linstant prsent.
Il agit comme un Grand Esprit, dit-il avec un geste du menton en direction de
leau scintillante. Je vous avais mise en garde ce sujet quand nous tions en
Mellinor, mais vous avez tenu devenir son rceptacle, si je me souviens bien.
Vous ne pouvez pas vous plaindre prsent quil agit en accord avec sa nature.
Il va tout gcher, gmit Miranda.
Elle contemplait, impuissante, les flots blancs de Mellinor qui se rpandait au sein
du fleuve sombre.
Nous devons rallier le fleuve notre camp. Ce nest pas le moment de se
battre !
Je pense que Mellinor en sait beaucoup plus que vous ou moi sur ce que
signifie tre un Grand Esprit, fit remarquer Eli dune voix douce. Faites-lui
confiance.
Miranda lui dcocha un regard en biais.
Il faut vraiment que vous soyez toujours content de vous, hein ? maugra-telle. Jaurais d vous laisser la surface.
Je vous lavais demand, rappela Eli.
Il pointa son doigt vers le haut, le sourire aux lvres.
Les choses commencent sacclrer. Regardez.
Miranda leva la tte. La vague de Mellinor envahissait le fleuve dans toutes les
directions. La Spirite perut la peur de Fellbro qui luttait contre la mer pour le
contrle de ses eaux, mais la fureur de Mellinor tait implacable et il ne reculait pas.
Mellinor ! Ne fais pas a !
Le rugissement du fleuve avait quelque chose de suppliant, tandis que les flots de
Mellinor cumaient, parcourus de flashs bleuts.
Tu as trahi ton rle, Fellbro.
Tu nas pas le droit ! scria le fleuve dont leau trouble prenait la fuite. Ce
sont mes terres ! Les miennes ! Jy rgnerai comme je lentends !

Mais leau de Mellinor poursuivait sa progression, sans piti ni hsitation, et


quand il reprit la parole, sa voix rsonna dans toutes les directions.
Tu as renonc ton droit de rgner ds linstant o tu as donn ton pouvoir
un autre pour sauver tes propres eaux. Tu as agi dune manire indigne dun Grand
Esprit, et tu en connais le prix, comme nous tous. Aussi, en tant que Grand Esprit
de la Mer Intrieure, moi, Mellinor, mempare de ton domaine titre de rparation
pour tes esprits.
Le fleuve trembla et lutta, mais la vague de Mellinor engloutit tout le reste, tandis
que rsonnait son ultime dcret :
Tes eaux sont dsormais les miennes.
cet instant, le visage du fleuve vola en clats et le cours deau tout entier fut
parcouru par un clair couleur dcume. La vague de puissance souleva Miranda et
Eli qui roulrent sur le lit boueux du fleuve, leur bulle volatilise. Mais, avant quil
ne leur arrive quoi que ce soit, leau sempara deux en douceur et les propulsa vers
la surface. Ils mergrent, haletants, pour remplir leurs poumons de bon air frais.
Tout autour deux, le cours deau avait chang. Les flots sombres et stagnants
taient dsormais dun bleu profond, scintillant. Leau tait habite par son propre
clat bleut et Miranda sentit en son sein le poids familier de lesprit de Mellinor. Il
adoptait une posture rconfortante et un peu contrite.
Je suis navr, chuchota-t-il. Je sais que tu cherchais une solution pacifique,
mais nous autres esprits avons nos propres lois, que nous devons faire respecter.
Tout va bien, dit Miranda. tre Spirite signifie que je dois comprendre et
honorer la nature de mes esprits. Cependant, ajouta-t-elle en frappant leau de la
main dans une grande claboussure, jaurais apprci que tu mannonces ce que tu
allais faire avant de le faire !
La vague de pouvoir quelle perut en retour voquait distinctement un
haussement dpaules.
Jignorais que jaurais besoin de le faire jusquau moment o je lai fait.
Je vois, rpondit Miranda. Bon, au moins personne ne pourra plus prtendre
que je tai Asservi. Pas aprs a.
Les gens qui avanaient cette ide ntaient que des imbciles, de toute faon,
affirma Mellinor. Mais (Elle perut un mouvement qui ne pouvait tre que
lquivalent spirituel dun sourire ravi.) tu devrais apprcier ce qui va se passer
ensuite.
Soudain alarme, Miranda simmergea dans leau jusquau cou.

Quest-ce que tu entends par l ?


Il veut dire quil est dsormais le Grand Esprit de Gaol, rpondit Eli ct
delle. Et tout le monde le sait.
Comme Miranda se tournait vers lui, dubitative, le voleur dsigna la berge du
menton. Elle suivit son regard et carquilla vivement les yeux. La ville, qui jusquel semblait victime dun chaos sous contrle, tait parfaitement immobile. Toutes
les lampes brillaient dun clat constant, sans clignotement aucun, et les nuages
noirs staient figs dans le ciel nocturne. Sur la rive oppose, Miranda vit une
arme de conscrits torches la main. Les archers brandirent leurs arcs en voyant les
deux magiciens flotter la surface mais, alors quils encochaient leurs flches,
Mellinor lana un gargouillis davertissement et les cordes des arcs se ramollirent.
Les soldats se dbattirent avec leurs armes mais les arcs avaient perdu toute tension
et refusaient dtre bands.
Ctait toi ? demanda Miranda, stupfaite.
En partie, rpondit Mellinor. Le plus gros vient des esprits.
Il avait lair trs content de lui et laissa chapper un rire.
Disons quils naimaient pas particulirement tre sous le joug de ce cher duc
et que, prsent que je suis l pour les soutenir, ils ne se sentent pas dhumeur
franchement charitable envers ses soldats.
Au mme moment, comme pour confirmer ses paroles, toutes les pes de
larme ennemie fendirent leurs fourreaux pour tomber terre en tintant. Certaines
allrent mme jusqu transpercer le pied de leurs anciens propritaires. Un grand
cri de peur et de surprise mles se fit entendre et, percevant un dbut de chaos, les
torches que portaient les hommes choisirent cet instant pour se changer en geysers
de flammes.
Le feu se rpandit soudain partout et larme se mua en une foule apeure. Des
hommes en flammes plongrent en hurlant dans le fleuve, qui se retira la dernire
seconde et les laissa atterrir dans la boue. Dautres senfuirent et disparurent parmi
les ruelles, laissant les blesss se dbrouiller avec leurs pieds ensanglants.
Voil ce que jappelle une droute totale ! lana joyeusement Eli. Quoique je
doive admettre navoir jamais vu jusqu ce jour une arme vaincue par ses propres
pes.
Miranda aussi souriait.
Venez, dit-elle en se tournant pour nager vers la rive oppose. Allons
rcuprer votre bretteur et mon chien, puis nous en terminerons avec le duc avant
quil ne fasse quoi que ce soit de trop draconien.

a me parat trs bien, dit Eli en nageant prs delle. Vous voyez que nous
pouvons tomber daccord loccasion.
Nexagrons rien, rtorqua Miranda avec un regard en coulisse. Et nagez plus
vite, vous me ralentissez.
Oui, matresse ! plaisanta Eli.
Cela lui valut un nouveau regard noir auquel il ne prta absolument aucune
attention, se contentant de nager avec aisance vers la berge.
Haut dans le ciel, Othril observait le combat entre les Grands Esprits avec une
terreur grandissante. Les choses tournaient mal, trs mal. Il devait avertir le duc
avant que la situation ne devienne incontrlable. Il fit volte-face pour filer vers la
citadelle du duc mais, en plein mouvement, quelque chose en lui se bloqua et il se
figea, immobile, dans les airs. Durant un instant, la panique submergea totalement
son esprit. Un magicien venait-il de le capturer ? Le duc tait-il en colre ? Puis il
perut la prsence dune brise froide et familire et il comprit ce qui nallait pas. Il
soufflait vers louest.
Othril.
La voix le transpera, froide, sale et aussi vaste que la mer occidentale. Fig sur
place, il ne put que trembler en rpondant :
Lou soit le Vent dOuest.
Un rire retentit en coup de vent et il sentit dautres brises se glisser ses cts.
Des courants dair forts et puissants, qui tous soufflaient depuis louest.
Othril, lana limmense voix du Vent dOuest. Croyais-tu sincrement que ton
alliance avec un magicien qui exerce un chantage sur les Grands Esprits se finirait
bien ?
Que faites-vous donc ici ? rtorqua Othril sur un ton aussi autoritaire que
possible. Fellbro vous a dit de partir ! Peu importe quel point vous vous croyez
forts, vous ne pouvez pas ignorer un renvoi direct. La Bergre interdit aux vents de
singrer dans les affaires des Grands Esprits au sein de leurs propres domaines !
Mais Fellbro nest plus le Grand Esprit dsormais. Tu avais le vent en poupe
en tant que bras droit du duc, nest-ce pas ? Bien plus de pouvoir quun esprit de
ton rang naurait pu en esprer normalement. Je comprends en quoi tu as pu te
laisser tenter, mais cest fini, tu ne joueras plus aux espions ni aux tyrans de la
mto.
Othril tait sur le point de se dfendre mais il fut interrompu par des mains
griffues, ariennes mais acres et froides comme de lacier tremp, qui
senfoncrent jusquau trfonds de son esprit.

Il se figea sous leffet de la panique. tre ainsi attrap et immobilis constituait la


plus grande peur de tous les vents, et Othril ne faisait pas exception la rgle.
Ctait ainsi que le duc lavait convaincu de cooprer au dpart.
Une brise rieuse souffla sur lui, mais les mots quelle murmura son oreille
taient aussi glaciaux que les griffes qui limmobilisaient.
Il est temps de te rappeler qui tu dois vritablement ta loyaut, petit vent.
Othril se dbattit une dernire fois avant de disparatre, emport vers louest. Les
autres courants dair le suivirent du regard jusqu ce que son esprit ait disparu au
loin. Puis, sans un mot, ils senvolrent en tourbillonnant vers la couche nuageuse
et entreprirent dexcuter les ordres de leur seigneur.
Progressivement, le ciel sassombrit et se chargea de nuages. Puis, pour la
premire fois depuis vingt ans, de longs rideaux de pluie nocturne sabattirent sur
Gaol.

CHAPITRE 20
Le duc Edward se tenait au sommet de sa citadelle. Les gouttes de pluie lui
mouillaient le visage et coulaient le long de sa mchoire serre et de ses poings
dresss, tremblants. Il contemplait le fleuve, dont leau brillait dun clat argent
dans la nuit, et les derniers de ses soldats en droute sur la berge. Derrire lui, ses
officiers se tenaient timidement en retrait, dans lattente dordres qui ne venaient
pas. Le duc restait l, les yeux braqus sur le cours deau et le teint de plus en plus
ple tandis que la rage montait en lui.
Hern fut le premier oser prendre la parole, en se postant prs de laristocrate.
Edward, dit-il dune voix trs douce. Cet esprit aquatique est celui de Miranda.
Nous avons toujours ses anneaux. Et cest toute linfluence dont nous aurons besoin
pour une fille comme elle. Nous avons encore le contrle.
Le contrle ?
Le duc parlait dune voix grave et tranchante.
Que savez-vous du contrle ?
Dun mouvement vif, il saisit Hern par le col avec une force alarmante et attira le
Spirite lui. Leurs visages ntaient plus qu quelques centimtres lun de lautre.
Jai ddi ma vie entire faonner Gaol, souffla-t-il. Depuis toujours, depuis
la premire fois que jai entendu la voix dun esprit, jai su que tel tait mon but,
transformer ce gchis dsordonn desprits en un pays o rgneraient lordre, la
discipline et la prosprit. Je nai pas travaill pendant toutes ces annes pour le
perdre aujourdhui.
Edward, hoqueta Hern. Je sais quoi vous pensez, mais soyez raisonnable.
Parfois une retraite matrise constitue une victoire. Nous avons toujours
Il ny aura pas de retraite ! vocifra le duc en projetant le Spirite terre. Je
suis le souverain de Gaol. Le problme nest pas que cette fille contrle le fleuve,
cest que mes esprits mont dsobi !
Comme il parlait, son esprit enfla dans sa voix, un rugissement tel que Hern
distinguait peine ses paroles. Le duc se retourna vers le fleuve.
Je rgne sur ce pays ! lana-t-il. Et la dsobissance ne sera pas tolre.
Edward ! scria Hern.
Mais il tait trop tard. Le duc libra une norme vague dAsservissement, qui
frappa le Spirite de plein fouet. Hern bascula en arrire, emport par ses anneaux.
LAsservissement remonta le long de la connexion quil partageait avec ses esprits
et il se tortilla de douleur sur le sol. Mais, comme la pression crasante menaait de

briser son cerveau, il leva le bras et entreprit de retirer les anneaux de ses doigts, un
par un. chaque bague en moins, la pression sattnuait. Il continua en enlever
jusqu pouvoir se relever puis, prenant soin de les saisir travers une bourse en
cuir afin dviter que le contact direct des esprits terrifis ractive le lien, Hern
rassembla ses serviteurs et senfuit.
Il descendit rapidement lescalier tremblant en secouant la tte. Edward tait all
trop loin. Hern naiderait pas le duc Asservir son pays. Il restait malgr tout un
Spirite et il y avait des limites ce quil acceptait de faire. De plus, si Zarin
apprenait un jour quil tait impliqu dune quelconque manire dans cette histoire,
toutes les manuvres politiques du monde ne pourraient pas le sauver. Aussi Hern
disparut-il dans la nuit pour rejoindre sa tour au pas de course tandis quautour de
lui la ville sombrait dans la folie.
Miranda se hissa hors du fleuve, un grand sourire sur le visage, puis se pencha
pour aider Eli sextraire de leau scintillante. Gin les attendait sur le quai, lair ravi
lui aussi. Chose qui ne paraissait pas mettre Monpress pre trs laise : moins de
bien le connatre, il tait difficile dapprcier les sourires pleins de dents de Gin.
Je naurais jamais cru que a fonctionnerait aussi bien, dit le chien fantme en
baissant la tte pour aider Miranda grimper sur le quai. La cit sest carrment
jete sur loccasion de se trouver un nouveau matre.
Tout serait prfrable lancien, affirma Miranda.
Elle se redressa en saccrochant lpaisse fourrure de son encolure.
vrai dire, je ne vois pas comment les choses auraient pu mieux se passer,
ajouta la jeune femme. Le contrle du duc est bris, Eli est enchan. Ne me reste
plus qu voir Hern implorer mon pardon et jaurai tout ce dont je pouvais rver.
Aussi ravi que je puisse tre de participer une telle allgresse, fit remarquer
Eli qui stait hiss sur le quai derrire elle, jaimerais vous rappeler que
Mais il neut pas le temps de terminer sa phrase. cet instant, un hurlement
vous fendre les tympans noya tous les autres sons. Miranda, Gin et Eli se plaqurent
les mains sur les oreilles et mme Monpress pre releva la tte, surpris. Le cri
sternisa, vacillant, passant du grave laigu, comme sil se transmettait dune voix
une autre, empli de terreur, de sanglots et dun absolu dsespoir.
Cest Nico ? spoumona Miranda.
Un tel dsespoir aurait effectivement pu tre caus par la panique dmoniaque.
Les paniques de Nico ne font pas ce bruit-l, lui cria cependant Eli.
Avec une grimace, il reporta son attention vers la ville et son visage prit une
pleur de mort. Surprise, Miranda regarda son tour. Mais elle ne reconnut pas

vraiment ce quelle voyait, jusqu ce que Gin mette un nom dessus.


Cest un Asservissement, gmit-il. Je nen ai jamais vu daussi vaste.
Miranda se redressa et seffora dignorer latroce clameur pour y regarder de
plus prs. Sur la rive oppose, la cit se tordait comme un animal pris au pige. Les
btiments se contorsionnaient en hurlant ; leurs briques se fendillaient sous la
pression. Des feux se dclaraient un peu partout, crachant des flammes par les
chemines tandis que leurs esprits luttaient contre la volont du magicien.
Mais celle-ci tait trop forte.
Sous les yeux de la Spirite, la ville commena cder. Les btisses saffaissaient
au sol telles des btes vaincues, tremblantes. Malgr la puissance du flash, le fleuve
captur par Mellinor ne paraissait pas affect par cette force crasante. Pas plus que
Gin qui montrait les dents, dress sur ses quatre pattes.
Cest le duc, lana Eli la magicienne, en rponse la question quelle navait
pas eu le temps de poser. Son Asservissement nest destin qu ses esprits. Il
reprend le contrle de sa ville.
Oh, que non ! dclara Miranda.
Elle agrippa la fourrure de Gin et se hissa sur ses paules. Mais, alors quelle
sinstallait sur son dos, elle sursauta. Ses yeux scarquillrent et elle se plia en
deux, comme si on lavait frappe lestomac.
Eli, un bras dj lev vers elle du fait de la chane qui les reliait, la rattrapa alors
quelle vacillait.
Quest-ce qui ne va pas ?
Ce sont mes anneaux, souffla Miranda dune voix tremblante et terrifie. Ils
ont disparu.
Eli frona les sourcils.
Je croyais ce fait dj tabli.
Non, semporta Miranda. Je veux dire quils ont vraiment disparu.
Auparavant, ils taient l, seulement loin de moi. Mais l, linstant
Elle eut un haussement dpaules impuissant.
Cest comme si une porte stait referme. Je ne sens plus rien
Miranda, calme-toi, grogna Gin. Il est bien trop tt pour quils steignent.
Reprends-toi avant de faire paniquer Mellinor.
Miranda blmit et se tourna vers le fleuve. Effectivement, leau affluait dans sa
direction. Elle agita frntiquement les mains pour lui faire signe que ce ntait pas

ncessaire et se redressa, le dos bien droit, en sessuyant les yeux.


Tu as raison, souffla-t-elle mi-voix. Mais pourquoi est-ce que je ne les
perois plus ?
Bon, qui sest empar deux, dj ? demanda Eli.
Hern, rpondit Miranda. Cest un autre Spirite. Du genre fourbe.
Comme la plupart des Spirites, en fait, commenta Eli. Je ne dis pas a pour
vous, videmment, prcisa-t-il avec un hochement de tte.
Miranda ne prit mme pas la peine de le foudroyer du regard. Elle resta assise,
sourcils froncs, rflchir furieusement avant de laisser soudain chapper un
grognement.
Je sais ce qui sest pass, lana-t-elle Gin. Hern sest enferm dans sa tour. Il
est bien trop lche pour tenter darrter lAsservissement du duc, alors il sest isol
pour attendre que ce soit fini. Je parie que mes anneaux aussi sy trouvent et que le
sortilge quil emploie pour se tenir lcart bloque galement ma connexion.
Alors nous avons un problme, rpondit Gin. Tant quil existe un lien, les
esprits peuvent tenir bon en restant profondment endormis. Mais si la connexion
cesse compltement, ils mourront dans lheure.
Je sais, je sais Mais je ne peux pas rester indiffrente lAsservissement
dune ville entire ! rpondit dsesprment Miranda.
Puis-je suggrer quelque chose ? demanda Eli.
Spirite et chien fantme tournrent vers lui des regards assassins, mais le sourire
tranquille dEli ne vacilla pas.
Vous avez besoin de rcuprer vos anneaux avant quils nexpirent, cest bien
a ? Cela fait partie de votre serment, non ? La protection ?
Bien entendu, gronda Miranda.
Mais dans le mme temps vous vous devez, en tant que Spirite, de faire cesser
cet Asservissement avant que la ville entire soit frappe de folie, sans quoi vous
manquerez votre promesse de protger le monde des esprits.
Gin fit claquer ses mchoires.
Viens-en au fait, voleur.
Cela devrait tre clair. Mme vous ntes pas en mesure de vous trouver
deux endroits en mme temps, alors pourquoi ne pas rpartir nos efforts ? Vous
allez secourir vos anneaux et je moccuperai du duc.
Vous me prenez pour une idiote ? demanda Miranda. Quest-ce qui me prouve

que vous nallez pas simplement tourner les talons et vous enfuir ? Est-ce que filer
tant que cest encore possible ne fait pas partie de vos rgles de lart du voleur ?
En effet, dit Eli, quoique pas exprim de cette faon. Mais vous devez tenir
compte dune chose, chre Miranda (Il retroussa sa manche.) vous ntes pas
la seule avoir une revanche prendre ce soir.
Miranda laissa chapper un hoquet de surprise. Le bras dEli tait couvert
dhorribles ecchymoses. La plupart taient rouges et vives ; dautres prenaient une
teinte violace. Elle contempla les contusions, incrdule. Comment le voleur avait-il
pu soutenir son rythme ? Elle-mme naurait jamais pu se dplacer aprs avoir
souffert ainsi, mais, durant tout le temps o elle avait tran Eli sa suite, il navait
pas laiss paratre quil tait bless. Elle se sentait coupable de stre montre si dure
avec lui.
Bref, reprit le voleur en baissant sa manche, il ne sagit pas seulement dune
vengeance personnelle.
Son regard engloba la ville, dsormais presque entirement soumise.
Je naime ni les tyrans ni les Asservisseurs.
Sur ce point, Miranda le croyait volontiers. Daprs ce quelle avait vu des
mthodes du voleur, lassistance volontaire des esprits jouait un rle essentiel. Il
avait d devenir fou en constatant quil ne pouvait pas parler aux esprits de Gaol.
Eli tait peut-tre un vaurien et une source dembarras pour la dignit de tous les
magiciens, mais lorsquil sagissait de sassurer du bien-tre des esprits, ils taient
presque toujours sur la mme longueur donde.
videmment, en le laissant partir elle risquait de ne pas pouvoir le rcuprer,
mais cet instant cela lui semblait un modeste prix payer pour ne pas avoir
choisir entre la ville et ses esprits personnels.
tes-vous sr de pouvoir le faire ? demanda-t-elle plongeant son regard dans
le sien.
Pratiquement, dit-il. Vous avez dj libr Gaol une fois. a ne devrait pas
tre trop dur de recommencer, si ?
Daccord, soupira Miranda.
Elle se sentait soudain bien moins assure.
Jimagine que nous allons devoir briser cette chane, dit-elle malgr tout.
a ne sera pas ncessaire, rpondit Eli.
Il leva son bras, effectua une rapide contorsion du poignet qui, rien qu la voir,
fit mal aux mains de Miranda, et le bracelet glissa proprement le long de ses doigts.

Voil, dit le voleur en frottant son poignet rougi.


Miranda le regardait, dcourage.
Vous auriez pu faire a nimporte quel moment, nest-ce pas ?
Bien sr, assura Eli. Mais cela maurait priv du plaisir de voir votre mine
dconfite.
Miranda se prit la tte entre les mains.
Aller faire ce que vous avez promis, lana-t-elle. Je vous rejoindrai ds que
jaurai rcupr mes anneaux. Si vous ne pouvez pas vaincre le duc, essayez de
gagner du temps dune manire ou dune autre, jusqu ce que jarrive.
vos ordres, dit Eli en sinclinant.
Miranda le gratifia dun dernier regard rprobateur avant de secouer la tte et de
donner un coup de talons contre les flancs de Gin. Le chien fantme bondit en
avant et ils filrent toute allure le long des quais obscurs du fleuve scintillant.
Tu penses quil tiendra parole ? grogna Gin.
Je nen sais rien, avoua Miranda. Mais nous avons choisi ; ce nest plus le
moment de douter.
a ne lest jamais, affirma Gin.
La jeune femme saplatit contre sa monture et Mellinor scinda ses eaux en deux
pour les laisser passer. Une fois sur lautre rive, Gin partit vers le nord, au milieu
des btiments silencieux et tremblants en direction de la tour o, quelque part, les
esprits de Miranda lattendaient.
Eli leur fit signe de la main jusqu ce que le chien ait saut vers le lit du fleuve,
puis sassit avec un long et douloureux soupir pour masser son pauvre poignet
endolori.
Il ntait pas ncessaire de te le dboter comme a, dit Monpress en sasseyant
auprs de lui. Tu aurais pu emprunter mon pingle crocheter.
Quoi, et gcher le spectacle ? demanda Eli.
Quand apprendras-tu que la vie nest pas que comdie ? soupira Monpress.
peu prs au moment o tu apprendras que le vol est plus quune histoire de
gros sous, rpondit Eli en lui dcochant une claque sur lpaule.
Son pre grogna sous limpact.
Nous devrions nous mettre en route, proposa-t-il. Tes compagnons nous
rejoindront bientt ?
Eli lui dcocha un regard en biais.

Le Cur est actif et jentends dici la panique dmoniaque, donc jimagine que
Josef et Nico sont assez occups. Et mme si ce ntait pas le cas, je ne vais nulle
part. Tu nas pas cout ? Je dois mettre bas un Asservisseur forcen.
Monpress prit un air la fois surpris et du.
Tu vas vraiment faire a ? demanda-t-il. Aurais-tu oubli tout ce que je tai
enseign ?
Je sais : La meilleure vengeance est une fuite parfaitement excute , dit Eli.
Mais il ne sagit pas de vengeance, vieil homme, en tout cas pas seulement. Cest
une question de principe. Ne pas laisser le tyran triompher.
Monpress secoua la tte.
Depuis quand es-tu un homme de principes ?
Depuis toujours, affirma Eli en se levant. Tu ne tes simplement jamais souci
de mes principes. De toute faon, je nai pas dit que tu viendrais. Ce nest pas le
moment pour toi de filer discrtement ?
Monpress se leva son tour.
Largement, rpondit-il. Mais je viens tout juste de perdre lquivalent de dix
mille talons-or en uvres dart voles pour sauver ta peau. Je nai pas lintention
de te laisser jeter aux orties un tel investissement.
Eli leva les yeux au ciel.
Merci pour cette sollicitude paternelle.
Monpress opina poliment du chef.
Donc, jimagine que tu as un plan ?
Un embryon, rpondit Eli, qui se grattait le menton. Tu es toujours capable
descalader une faade avec une corde et un grappin ?
videmment ! sexclama Monpress, visiblement insult. Je suis g, pas
infirme.
Bien. Alors a pourrait fonctionner. Allons-y, je texpliquerai en chemin.
Il prit la direction du pont et, avec un haussement dpaules, Monpress slana
derrire lui. Les deux hommes enjambrent silencieusement les eaux brillantes du
fleuve en direction de la ville transie de peur.

CHAPITRE 21
Nico se ramassa sur elle-mme, haletante. Sted savanait vers elle ; lui aussi avait
le souffle court mais sa lame nhsitait pas. Ils avaient tourn travers la salle
pendant ce qui paraissait avoir dur des heures et ni lun ni lautre navait russi
dcocher un coup fatal. Nico tait trop rapide et Sted tait, pour autant quelle
puisse en juger, impossible blesser. Il ne se dfendait mme pas quand elle
bondissait sur lui, prfrant systmatiquement lattaque, comme en attestait le
labyrinthe de longues coupures sanglantes qui couraient sur le corps de la jeune
fille.
Mais cela ne durerait plus trs longtemps. Elle avait dj trop puis dans le
pouvoir du dmon. Les tnbres dansaient dans son champ de vision et ses yeux la
brlaient, ce qui signifiait quils brillaient dun clat contre nature. Elle tait trs
proche de la limite.
Habituellement, elle ne sen serait pas inquite. Elle avait dj dpass la limite et
en tait revenue. Le risque en valait la peine si cela lui permettait daccomplir ce qui
devait ltre. Mais cette fois la situation tait diffrente. Cette fois il ny aurait pas de
Josef pour la ramener. Elle se glissa parmi les ombres en observant Sted qui
tournait sur lui-mme dans lobscurit. Elle se creusait la cervelle pour trouver un
moyen den terminer rapidement quand un murmure se fit entendre au creux de son
oreille.
Pourquoi ne pas lcher prise ?
Nico se figea. Les mots rsonnaient dans son esprit mais la voix ntait pas celle
de Sted. Cela provenait de lintrieur de ses tympans, de la tache sombre dissimule
derrire son esprit conscient.
Embrasse ce que tu es vraiment. Nous pourrions lcraser dun coup, comme un
insecte. Lui et ce chien enrag qui lui tient lieu dpe.
Nico se mit respirer plus fort. La voix tait froide et douce ; elle voquait en elle
une sorte de nostalgie, mais la jeune fille ne se souvenait pas lavoir entendue
auparavant. La voix gloussa en rponse cette pense et lavertissement de Nivel
revint lesprit de Nico, tel un torrent glac de comprhension.
Ne jamais couter la voix. Ne jamais admettre sa prsence.
Nico schappa des ombres et se laissa tomber au sol derrire une caisse, dressant
un mur entre son esprit et la voix. Ctait en train darriver. Elle perdait le contrle,
comme Nivel le lui avait annonc. Mais Josef comptait sur elle. Elle devait tenir
bon, elle devait vaincre Sted. Ce ntait pas le moment de mollir.

Comme pour le lui prouver, les planches de lautre ct de sa cachette grincrent.


Sted se rapprochait delle et raclait son pe contre les caisses, exposant
mthodiquement toutes les cachettes possibles. Nico saccroupit dans lobscurit
pour envisager diffrentes options. Mais quel que soit langle selon lequel elle
examinait la situation, celle-ci paraissait dsespre.
La jeune fille avait rendu coup pour coup, frapp le crne de Sted avec assez de
force pour le rduire en poussire et pourtant, mme aprs ses plus puissantes
attaques, le guerrier demeurait indemne. Sa peau tait intacte, sans la moindre
ecchymose. Nico se mordit la lvre. Il ne pouvait pas tre invincible. Personne
ntait invincible. Mais elle avait tout essay.
Tout ? ricana la voix. Tu nas mme pas fait de vraie tentative. Quest-ce que tu
fais, dailleurs ? Tu tournes en rond en essayant les mmes choses, encore et
encore, comme si le rsultat allait soudain tre diffrent. Comportement stupide.
Nico se plaqua les mains sur les oreilles mais, pousss par une force autre
quelle-mme, ses yeux se portrent sur lpaule de Sted et les tendons allongs qui
se dformaient sous sa peau impntrable.
Nico ferma les paupires. Cen tait trop. Elle ne pouvait pas affronter la fois
Sted et la voix. Elle entrouvrit les yeux et sa vue se reporta immdiatement sur
lpaule de Sted.
La force dun tre se mesure celle de son point le plus faible, dit la voix, douce
comme le miel. Un seul coup et tu auras la victoire que mme Josef na pas su
obtenir.
Nico frona les sourcils. Elle avait beau savoir quelle ne devait pas lcouter,
lide tait bonne. Meilleure en tout cas que toutes les autres options. Sachant
quelle le regretterait sans doute mais ne voyant pas dautre possibilit, elle se
pencha, prte laction. Sted tait presque sur elle, mais ne stait rendu compte de
rien. Pour un membre de la Ligue, il tait risiblement mauvais lorsquil sagissait de
reprer les dmons. Elle retint son souffle et attendit la toute dernire seconde,
quand la main du bretteur se tendit vers le couvercle de la caisse qui dissimulait la
jeune fille. linstant o ses doigts se refermrent sur le bois fendu, elle bondit.
Elle agrippa le bras qui tenait lpe et sen servit pour se propulser vers le haut.
Elle se dplaait si vite quil ne put rien faire dautre que la regarder atterrir sur son
paule. Immdiatement, Nico se baissa pour saisir deux mains le bras de Sted, au
niveau du coude. Elle gardait les pieds plants sur larticulation de lpaule du
colosse, comme la voix le lui avait montr en esprit. Jambes tendues contre son
paule, elle lui ramena le bras vers le haut puis en arrire, de toutes ses forces,
jusqu sentir larticulation se dboter avec un bruit sec et curant.

Sted hurla et son pe schappa de ses doigts sans force pour heurter le sol avec
fracas. Ce ntait cependant quune victoire provisoire. Lpaule de Sted tait
dbote et non brise. Nico devait lui infliger des blessures permanentes avant quil
nait le temps de se remettre. Aussi, pratiquement avant que la lame ne touche terre,
elle se balana sur le ct, enroula ses jambes autour du cou pais du guerrier et,
exploitant son mouvement comme levier, le fit violemment pivoter sur le flanc. Son
norme masse dsquilibre, Sted seffondra. Il tenta damortir la chute laide de
son bras indemne mais Nico tait trop rapide. Elle poursuivit son mouvement, lui
agrippa le bras et lcarta afin quil atterrisse sur le ventre. Nico se retrouva sur son
dos, un pied appuy contre son paule encore intacte et le bras tordu en arrire du
gant entre ses mains.
Il tait coinc sous elle, incapable de bouger sans se casser le bras. Avec une
lenteur savoureuse, Nico lui tordit le bras en arrire par-dessus son genou et se
rjouit en sentant les os gmir sous la pression, prts cder. Mais comme elle
approchait du point de rupture, quelque chose au plus profond delle-mme sourit.
Les doigts de la jeune fille se dplacrent de leur propre chef. Ses ongles se
plantrent dans le bras de Sted, senfoncrent dans sa chair. Terrifie, aveugle par
la panique, Nico voulut lcher prise, mais ses membres ne rpondaient plus. Dans
les profondeurs de son esprit, la voix se mit rire et, une seconde plus tard, ses
doigts percrent la peau de fer de Sted.
Le pouvoir du guerrier sengouffra en elle. Ses penses, sa force, ses souvenirs et
ses expriences traversrent lesprit de la jeune fille avant de disparatre entre les
mchoires de lentit tnbreuse qui se hissait coups de griffes hors du puits de
son me. Les menottes ses poignets lui martelaient les chairs ; le mtal chauff
blanc lui brlait la peau. Mais la douleur tait lointaine, submerge par le torrent
dans son esprit. Elle sentit Sted hurler sous ses pieds mais nentendit rien. Le
monde entier stait rduit au pouvoir qui scoulait travers elle et la crature qui
le dvorait sans laisser la moindre place pour Nico.
Son esprit se faisait craser, sa conscience pitiner par la dmonengeance qui
engloutissait Sted. La jeune fille drivait loin de son me et, comme elle luttait pour
demeurer lintrieur de son crne, elle entendit rire le dmon. ce son, la peur se
changea en colre et, sans savoir ce quelle faisait ni comment elle sy prenait, Nico
abattit toute la force de sa volont de magicienne sur la connexion entre le dmon et
Sted. La voix poussa une exclamation de douleur, un cri qui faillit bien briser la
conscience de la jeune fille. Mais sa main lcha brusquement le bras de Sted. Le lien
magique se coupa net.
Le colosse seffondra et Nico fut projete loin de lui par la force de sa propre

volont. Elle atterrit lourdement sur le dos, le souffle coup. Et dans son esprit elle
eut presque limpression dentendre Nivel qui lui criait de ne jamais couter le
conseil du dmon.
Ne jamais couter mes conseils ? reprit la voix avec humeur. En cinq minutes,
mon conseil nous a plus rapprochs de la victoire que la dernire demi-heure o
tu as pass ton temps sauter dans tous les sens. Nous tenions notre chance et tu
las gche parce que tu es trop lche pour embrasser ton vritable pouvoir.
Mais Nico ne lcoutait plus. Lentement, douloureusement, elle se redressa et
sassit. Sted tait toujours tendu au sol, tenant son bras bless contre lui. Il releva
la tte en lentendant bouger, une lueur de meurtre dans le regard.
Cest bon, monstre ! gronda-t-il.
Il se releva et, avec un roulement de tte, remit en place son paule dbote.
Fini de fuir, dit-il. Tu vas mourir.
Je peux lachever pour toi si tu te mets derrire lui, souffla la voix. Ne fais pas
lidiote.
Nico serra les poings et ne bougea pas. Les yeux luisants, elle regardait Sted
approcher.
Pourquoi tobstiner prtendre que tu as une chance sans moi ? Tout ce qui te
donne de la valeur, ta vitesse, ta rsistance, ta force, ta capacit te dplacer
parmi les ombres, tout cela vient de moi. Tu penses que Josef te garderait auprs
de lui si je ntais pas l ? Pas le voleur, en tout cas. Il ne te tolre que tant que tu
es utile. Admets-le, petite fille, je suis la raison qui fait que ta vie vaut la peine
dtre vcue. Sans moi, tu nes rien quune crature stupide, faible et laide. Tu ne
plais personne. Tout le monde se moque que tu vives ou que tu meures, sauf moi.
Nico ferma les paupires et rassembla toute sa volont pour chasser la voix de ses
penses, mais celle-ci continua sinfiltrer au creux de son esprit, aussi onctueuse
que tnbreuse.
Tu penses pouvoir changer les choses en ne me prtant pas attention ? Crois-tu
avoir accompli quoi que ce soit par toi-mme ? Non. Je tai tout donn, des
cadeaux inestimables, un pouvoir que tu ne mrites pas. Je tai sauv la vie un
nombre incalculable de fois. Depuis le tout dbut, tu te sers de mon pouvoir.
Pourquoi refuser prsent ? Je veux vivre tout autant que toi, alors laisse-moi
taider. Tout ce que tu as faire, cest de me laisser entrer, de me laisser te
contrler et prendre soin de toi. Alors tu nauras plus jamais tre faible.
La ferme ! hurla Nic.
Ctait sorti avec une telle violence que mme Sted marqua un temps darrt,

surpris.
Cest mon corps, dit la jeune fille. Aussi loin que remontent mes souvenirs, tu
mas toujours fait passer pour un monstre aux yeux de tous, et rien de plus. Il ny a
pas de place pour toi ici. Alors ferme-la et va-ten !
Le silence retomba sur lentrept. Sted lobservait avec mfiance, craignant un
pige. Mais Nico naurait pas pu attaquer, mme si elle lavait voulu. Son corps tait
de plomb, fig sous leffet de la chose tnbreuse qui redescendait au cur du puits
de son me.
Pas de place, dis-tu ? La voix tait hautaine et froide, tel un fil barbel enfonc
dans son cerveau. Aprs tout ce que je tai offert Elle soupira dcurement. Je
crois quil est temps que tu apprennes, petite fille, quel point sans moi tu ne
vaux rien.
Nico ressentit une lgre pression, comme une main pose sur son esprit, puis la
voix svanouit. Soudain, Nico fut de nouveau capable de bouger. Et juste temps,
car Sted se dressait devant elle, son pe luminescente inondant la scne de son
clat rouge sang. Nico tressaillit et fit vivement un pas de ct pour schapper dans
lombre.
Il ne se passa rien. Elle cligna des paupires, dconcerte. Sauter dombre en
ombre tait pour elle aussi vident que respirer. Elle navait jamais vraiment rflchi
la manire dont elle sy prenait mais prsent ctait comme si une porte stait
referme. Au moment mme de cette prise de conscience, elle perut autre chose
quelle navait pas lhabitude de ressentir : la souffrance. Une douleur terrible
remonta le long de ses membres pour courir en longues lignes brlantes travers sa
poitrine, ses bras, son visage, comme si les coupures que Sted lui avait infliges
durant le combat, des coupures qui avaient instantanment guri, se rouvraient.
Dun seul coup, il y eut du sang partout. Sa tte devint lourde, son esprit sobscurcit
et mme la lumire rouge de lpe de Sted samenuisa tandis que sa vue se voilait.
Et pourtant elle ntait pas capable de fuir. Les ombres lui taient devenues
inaccessibles. Son corps lui semblait petit, faible et endolori et elle sut, sans avoir
besoin de le vrifier, que sa force aussi avait disparu, en mme temps que tout ce
que la dmonengeance lui avait donn.
Elle neut quune seconde pour lever la tte et regarder lombre de Sted qui levait
son arme avant que lpe dentele ne senfonce en elle. La douleur explosa
travers tout son tre et Nico se sentit voler en arrire, emporte par la force du
coup. Elle atterrit sur le dos et glissa au sol jusqu heurter une caisse. La douleur
tait aveuglante, crasante, et elle avait toutes les peines du monde respirer en
petits hoquets sifflants. Le monde sassombrissait, se refroidissait et sloignait petit

petit.
Elle toussa et stouffa avec son sang. Mais, alors mme quelle luttait
dsesprment pour emplir ses poumons, la voix revint parler son oreille.
Il nest pas ncessaire que a sachve ainsi, chuchota-t-elle avec une douceur
mielleuse. Tout ce que tu as faire, cest de rendre les armes. Abandonne-toi
moi et je te sauverai. Tu retrouveras tout ce que tu as perdu et plus encore. Tu ne
seras plus jamais ni faible ni seule.
Nico ferma les yeux et se concentra sur sa respiration.
La chose tapie dans son esprit poussa un long et profond soupir au moment o
les doigts de Sted se refermrent autour du cou de la jeune fille.
Une rate jusquau bout. Par deux fois maintenant tu mas du. Et dire que tu
tais la dmone la plus puissante au monde.
Dans un ultime effort dsespr, Nico repoussa la voix. Quand ses yeux
croisrent ceux de Sted, ils taient de nouveau sombres et humains.
Cest termin, siffla-t-il.
Nico serra les dents et plaqua ses bras contre ses flancs afin que son dmon ne
puisse pas ressayer de dvorer le guerrier. Ctait la fin, elle le savait. Aprs tous
ses efforts, ctait la fin. Et pourtant, elle ne cderait jamais face au dmon, pas
mme pour continuer vivre. cette pense, les larmes lui montrent aux yeux et
elle murmura des excuses lintention de Josef. Elle avait tent de lutter, de
saccrocher la vie, mais le prix payer tait tout simplement trop lev. Pourtant,
elle ne cessa pas de respirer quand Sted leva son pe et appuya la pointe aiguise
contre ses ctes, juste en dessous de son cur. Tant quelle tait en vie, elle avait un
espoir. Mme cet instant.
Lespoir. Un concept humain stupide, lana le dmon dun ton moqueur.
Cest lide, rpondit Nico dans un murmure.
Sa dernire pense avant de fermer son esprit fut pour Josef, tel quil tait
lorsquelle lavait rencontr, pench vers elle sur le flanc neigeux de la montagne et
lexhortant respirer. Puis lpe sabattit et le monde disparut.
Josef flottait dans les tnbres. Il avait mal, affreusement mal, mais il ne voyait
pas o. Son corps, perdu quelque part dans lobscurit, ntait plus l. Il ny avait
plus que lui et la douleur, et les tnbres qui stendaient encore et encore et encore,
linfini.
Je suis mort, dit-il.
Ctait la fois une tentative pour voir sil pouvait parler et un test pour savoir

quelle sensation accompagnerait cette affirmation. Les mots nmirent aucun son, ce
qui tait logique, vu la situation, mais ils lui parurent trs rels.
Ne sois pas stupide, annona une voix depuis les ombres. Si tu tais mort, tu ne
souffrirais plus.
Josef tressaillit. Il avait reconnu la voix du Cur et, sil lentendait, les choses
devaient avoir trs mal tourn. Dun autre ct, si lpe parlait, elle savait sans
doute ce qui se passait, ce qui signifiait que ctait le moment dobtenir des
rponses.
Si je ne suis pas mort, alors o suis-je ? senquit Josef. Et comment puis-je en
sortir ?
Tu es presque mort , rpondit le Cur. Jai rattrap ta conscience quelques
instants avant quelle ne steigne. Je la maintiens vivante en la tenant prs de la
mienne jusqu ce que tu dcides de ce que tu vas faire.
Que veux-tu dire, que je dcide ? Quest-ce quil y a dcider ? Je ne vais
pas mourir de la main dun homme comme Sted.
Jai bien peur que les choses ne soient plus aussi simples, Josef Liechten,
rpondit le Cur avec un soupir. Nous avons t totalement vaincus. Terrasss. Et
sais-tu pourquoi ?
Josef ressentit un pincement de honte.
Parce que je ne suis pas assez fort, dit-il.
Correct, tonna le Cur de la Guerre.
Josef strangla. La rponse de lpe le frappait plus durement que tous les
coups de Sted.
Le Cur soupira. Jattendais une dfaite de ce genre pour que tu comprennes.
Tu penses savoir ce que cela signifie dtre fort, mais chaque fois quun combat te
pousse dans tes retranchements, tu attends toujours le dernier moment pour me
brandir, puis tu traites ma lame comme une victoire garantie, une arme
imbattable.
Il le faut, souffla Josef. Tu es trop puissant. Tu viens de confirmer que je
ntais pas assez dou, mais comment puis-je mamliorer si ton pouvoir abat tout
ce qui se dresse sur mon passage ? Tu es la plus grande pe veille jamais cre et
pourtant cest moi qui me vide de mon sang par terre, pas Sted. De toute vidence,
la faiblesse vient de moi. Je dois corriger le problme avant de pouvoir aller de
lavant.
Les combats que tu peux remporter laide dpes mousses ne sont pas ceux

qui te rendront meilleurs, affirma le Cur. Chaque fois que tu te bats, tu te cres
un handicap et tu me dlaisses au profit de tes lames mousses, en pensant que
cela te rendra plus fort. Mais la vritable force ne provient pas de ce genre
dastuces faciles. Elle viendra de combats mens aux limites de tes capacits,
quand tu donnes tout ce que tu as pour dpasser ce que tu croyais tre tes limites.
La fureur sempara de Josef et il sapprta rpondre mais le Cur linterrompit.
Je tai pris pour porteur parce que je pensais que tu comprenais ceci. Mais
depuis le moment o je tai permis de me soulever, tu nas fait quviter mon
pouvoir. Jamais tu ne mas employ mon plein potentiel. Tu ne mutilises quen
dernier ressort, pour assner le coup final.
Mais
Je ne me suis pas li toi pour rester coinc dans un fourreau !
La colre dans la voix de lpe fit tressaillir Josef, mais il ne pouvait nier ce
quelle affirmait.
Ces dernires annes, nous avons volu comme deux parties distinctes,
poursuivit le Cur. Homme et pe, sans comprhension mutuelle. Si tu veux
quitter cet endroit, si tu veux vaincre Sted, cela doit changer. Je ne suis pas un
atout dans ta manche, une garantie de ten sortir. Je suis une pe, ton pe. Tu es
arriv seul jusquici, mais pas plus loin. Si tu veux survivre, Josef Liechten, alors
nous devons merger de cette preuve unis, insparables, ou pas du tout.
Mais je ne comprends pas, dit Josef. Tu veux que nous travaillions ensemble ?
Comment ? Je ne tentends quen de tels moments, quand je suis aux portes de la
mort. Vais-je devoir subir une blessure mortelle ds que je voudrai combattre, pour
que nous puissions nous parler ?
Le Cur se mit gronder. Tu timagines tre mon premier porteur non magicien
? Tu penses que je taurais choisi pour me brandir si je te croyais incapable dtre
vritablement mon piste ?
Josef secoua la tte.
Je ne vois pas
As-tu toujours besoin de parler pour savoir pourquoi quelquun se bat ?
Non, admit Josef. Mais
As-tu besoin de mots pour comprendre pourquoi une pe sabat ?
Josef prit une profonde inspiration avant de rpondre.
Non.
Bien. Il perut le sourire dans la voix du Cur. Tu commences saisir. coute-

moi attentivement, Josef Liechten. Si nous devons nous battre ensemble, il faut que
tu me voies pour ce que je suis, une partie de toi, une autre facette de ta propre
puissance. Pour cela, tu dois mettre de ct ton esprit rflchi, celui qui a besoin
des mots, et me comprendre grce ce qui se trouve derrire, plus profondment.
Josef serra les dents. Les propos du Cur commenaient ressembler au
charabia de mage dEli.
Comme un magicien, tu veux dire ?
Non, rpondit le Cur, dgot. Je veux dire comme un esprit.
Le bretteur secoua la tte.
Je ne comprends toujours pas.
Tu y arriveras, promit le Cur. Ouvre les yeux.
Quoi ?
Ses yeux taient dj ouverts, du moins lui semblait-il.
Si prs de la mort, mme toi tu devrais tre en mesure de voir. Les paroles du
Cur lui firent leffet dune avalanche spirituelle. Ouvre les yeux !
Josef obit. Lobscurit avait disparu ; la douleur avait disparu. Il flottait dans un
ciel bleu empli de nuages et devant lui, slevant depuis la terre la manire dune
vague immense, se dressait une montagne telle quil nen avait jamais vu. Elle tait
plus haute que nimporte quel endroit au monde, ses bords aussi droits et acrs
quune lame. Son sommet enneig senfonait dans les cieux, fendant les nuages
qui passaient autour, tandis que sa base stalait sur des kilomtres dans toutes les
directions, ses racines plus profondes que ce quun tre humain pouvait imaginer.
Elle se tenait l, parfaitement aiguise, fire et droite, inbranlable, indestructible et,
linstant o Josef la vit, il comprit.
La montagne disparut et il sentit quelque chose au creux de sa main. Baissant les
yeux, il constata quil tenait le Cur de la Guerre. Lpe noire tait toujours la
mme, et pourtant diffrente. Lorsquil regarda la lame, limage de la montagne lui
revint en mmoire.
Tu as vu ma vritable nature. La voix du Cur tait grave et chaleureuse. As-tu
encore besoin de mots, Josef Liechten ?
Non, rpondit celui-ci en raffermissant sa prise sur lpe.
Le Cur de la Guerre clata de rire, un son profond et grondant. Et Josef se
rveilla.
Il tait seul, dans un endroit diffrent de celui o il tait tomb. Les caisses
sempilaient haut autour de lui et sa blessure avait t bande, mme si les taches de

sang lui rappelaient quel point cela se serait rvl drisoire si le Cur ntait pas
intervenu. Il contempla longuement lpe dans sa main, comme sil la voyait pour
la premire fois.
Le chemin vers la force authentique ne semprunte pas facilement. prsent, la
voix tenait plus du souvenir que du son. Maintenant que nous y sommes engags,
il ny aura pas de retour possible. Jespre que tu es prt parier ta vie l-dessus.
Jy ai toujours t prpar, murmura Josef. Chaque fois.
Une grande bouffe de joie enfla dans son esprit et la garde de larme se cala
lourdement contre sa main. Il lagrippa avec un sourire et, se servant de lpe,
comme dune bquille, attaqua la longue et douloureuse opration consistant
sasseoir. Il entendit alors un choc violent. Le bretteur se figea, loreille tendue.
Ctait le son de quelque chose heurtant le sol, quelque chose de petit et dhumain.
Josef se retrouva immdiatement debout et se hissa au-dessus de la pile de caisses
juste temps pour voir Sted qui se tenait, haletant, au-dessus dune forme terre. Il
faisait sombre mais le bretteur aurait reconnu cette silhouette nimporte o : le dos
svelte, les longs bras minces tendus sans force, la peau ple, si ple. Nico.
La rage bouillonna en lui, repeignant les lieux de couleurs furieuses. Rage contre
Sted, contre lui-mme pour avoir laiss une telle chose arriver, contre Nico pour ne
pas avoir fui un combat quelle ne pouvait pas remporter. Ne lui avait-il donc rien
appris ? Mais lpe pesait de tout son poids entre ses doigts, le ramenait la ralit,
lui rappelait ce quil devait faire.
Quoi quil en soit, Josef ntait pas le genre dhomme attaquer un adversaire
par-derrire sans prvenir.
Sted !
Le cri rsonna travers lentrept et lnorme piste releva les yeux juste
temps pour voir Josef bondir, le Cur de la Guerre brandi haut au-dessus de sa
tte. Lpe tait lourde entre ses doigts et pourtant Josef la maniait avec aisance,
plus encore quauparavant. La lame rpondait ses moindres mouvements, telle
une extension de sa main plutt quun objet gliss au creux de sa paume. Une
bouffe dadrnaline telle quil nen avait jamais ressenti traversa Josef en mme
temps que le rire triomphant du Cur de la Guerre.
Lespace dune seconde, Sted resta fig, bouche be. Puis il fit mine de lever son
arme pour se dfendre. Mais cette fois il fut trop lent. Josef tait dj sur lui et
abattait le Cur avec toute sa hargne. La lame noire frappa le flanc de Sted avec la
force dune montagne. Il y eut un grand fracas mtallique et Sted fut projet en
arrire. Il traversa les airs pour scraser contre la faade de lentrept. Limpact

fendit les poutres de soutnement.


Haletant sous la force du coup, un il toujours braqu sur le corps tendu du
colosse, Josef boita jusqu Nico. Il avait eu son lot de visions de violence au fil de
son existence, mais elle nen restait pas moins difficile regarder. Une norme
blessure courait le long de sa poitrine, comme si Sted avait voulu lventrer. Mais,
se rassura-t-il, il sagissait de Nico. Elle tait peu prs aussi facile tuer quun mur
de roche.
Josef saccroupit pour sassurer quelle respirait. Comme prvu, il sentit un
souffle lger contre ses doigts, et il laissa chapper le souffle quil navait pas eu
conscience de retenir. Elle tait vivante. Il sautorisa savourer son soulagement
puis le chassa de ses penses pour se tourner vers Sted, qui sanimait.
Nico tait vivante et il lui revenait prsent de sassurer quelle le resterait.
De lautre ct de lentrept, Sted gmit et fut pris dun haut-le-cur. Il cracha de
longs filets sanglants quil contempla, stupfait, avant de tourner son regard haineux
vers Josef. Une main plaque contre son flanc, il entreprit de se relever,
douloureusement.
Je suis impressionn, hoqueta-t-il.
Une fois debout, il cracha une nouvelle flaque de sang.
Tu mas cass une cte. Depuis combien de temps on ne mavait pas fait ce
coup-l ? a doit faire des annes, maintenant. Tu vas me payer a ! ajouta-t-il en
exposant ses dents ensanglantes.
Si le paiement se fait au litre de sang, je crois que tu nous en dois encore
beaucoup.
Sted ramassa son pe.
Quest-ce quil faut faire pour te tuer ? grommela-t-il. Cette fois, je vais
trancher ta maudite tte !
Sa menace se changea en hurlement comme il chargeait son adversaire.
Instinctivement, Josef pivota pour bondir lcart mais le Cur refusait de bouger.
Lespace dun instant de panique, les yeux de Josef restrent rivs sur la lame. Puis
il se reprit et comprit. Josef se campa fermement sur ses pieds, dans la position que
les troupes quipes de boucliers appelaient la montagne fige et tint le Cur
devant lui, plat vers lextrieur, tel un cu. L, aussi stable quun socle rocheux, il
fit face la charge de Sted.
Les pes se heurtrent dans un hurlement de mtal tordu et dtincelles
aveuglantes. Sted montrait les dents et poussait de toutes ses forces sur son pe
rouge comme le sang frachement vers. Sa fureur sanguinaire frappa Josef de plein

fouet, mais le bretteur ne changea pas de position, ni ne bougea dun pouce.


Comprenant que son assaut restait sans effet, Sted se mit faire des moulinets. Il
cherchait exploiter sa taille et son allonge suprieures pour contourner la garde
inflexible de Josef. Mais, partout o le colosse frappait, le Cur sinterposait. La
grande pe noire et lhomme qui la maniait se dplaaient ensemble, passant dune
position lautre avec une vitesse suprieure tout ce quils avaient pu laisser
entrevoir auparavant. Sted frappa de plus en plus fort, de plus en plus vite, mais
Josef et le Cur bloquaient coup aprs coup, les parades senchanaient avec
fluidit. Malgr tous ses efforts, Sted tait incapable de trouver une faille dans la
dfense de lpe.
Finalement, dans un effort dsespr, Sted jeta tout son corps, tout son poids,
dans une attaque. Cette fois, lorsque lpe dentele frappa la surface cabosse du
Cur, la lame rougeoyante cda. Elle se brisa avec un crissement mtallique qui
blessa les tympans de Josef, et Sted tituba en arrire. Il leva son arme, dsormais
rduite trente centimtres de mtal carnassier au-dessus de sa garde absurdement
grande et la contempla avec lair perplexe dun enfant drout. Puis, dans un
hurlement de dsespoir, de haine et de rage absolue et dvorante, il se prcipita vers
Josef.
Ctait une charge brutale. Sted fonait droit sur lui, en faisant tournoyer lpe
brise comme si elle tait encore intacte, avec lintention dcraser le bretteur sous
son poids.
Ce fut ce moment, au milieu de cette folie, que Josef frappa. Il fit adroitement
pivoter le Cur au creux de sa main et redressa lnorme lame pour intercepter le
bras tournoyant de Sted. Il ne sarrta pas sur la grimace du guerrier qui montrait
les dents, ni sur ses muscles qui se contractaient. Il nexamina pas son propre jeu de
jambes ni le fait que Sted tait sur le point de lcraser sans le Cur pour servir de
barrire. Au lieu de quoi, il se concentra sur limage que le Cur lui avait montre,
le sommet montagneux fendant les nuages. Il la grava dans son esprit, jusqu ce
que limage soit comme superpose dans son champ de vision, jusqu ne plus
ressentir que le besoin de trancher, la manire de trancher, non comme une pe
mais comme une montagne. Alors seulement il abattit son pe, vritablement son
pe, pour la premire fois. Il atteignit Sted au bras gauche, juste au-dessus du
coude.
La lame noire et mousse du Cur rencontra la peau impntrable de Sted, la
rencontra et la trancha net. Lpe veille traversa la chair et los sans plus de
rsistance quun rasoir dans une toile daraigne. Puis elle ressortit et Sted chuta,
amput dun bras.

Lnorme guerrier seffondra au sol en griffant le vide l o son membre stait


trouv. Josef fit volte-face et se remit en garde mais ce ntait pas ncessaire. Sted
stait recroquevill en position ftale, serrant contre lui son pe brise au bout du
seul bras qui lui restait tandis que son sang se rpandait sur le sol. Josef baissa la
garde et appuya la pointe du Cur par terre. Sted tourna brusquement la tte pour
le regarder. Une lueur de haine pure, atroce, brlait dans ses yeux.
Non, haleta-t-il. Nous nen avons pas termin.
Il se redressa en sappuyant sur son bras restant puis ramassa lautre moiti de
son arme brise. Il tenait les morceaux serrs contre sa poitrine.
Ce nest pas fini, dit-il.
Faux, rpondit Josef. Cest fini. Tu es battu, Berek Sted.
Celui-ci se mit rire ; un son sifflant, affreux.
Toi, tu serais incapable de me vaincre mme en passant un sicle essayer,
grogna-t-il. Tu as eu de la chance, cest tout. Mon pe sest casse. Sans cela,
jamais tu naurais pu me battre.
La chance na rien voir avec a, affirma Josef. Sors dici ou vide-toi de ton
sang sur le sol, comme tu voudras.
Il fit passer le Cur sur son paule et se dirigea vers Nico.
Jen ai fini avec toi.
Cest moi qui dciderai quand nous en aurons fini ! rugit Sted. Ton nom,
piste du Cur de la Guerre. Donne-moi ton nom !
Josef sarrta et lui lana un regard dur par-dessus son paule.
Josef Liechten.
Sted se mit difficilement genoux.
Alors on se reverra, Josef Liechten.
Il gratifia le bretteur dun ultime sourire sanglant puis pronona des mots que
Josef entendit sans les comprendre. Soudain, la lumire se dforma autour de Sted
et une fente apparut dans lair, ctait comme si quelquun avait appuy une lame
sur la trame du rel et fait un trou vers un autre endroit, un lien sombre et tapiss de
pierres noires. Sted se laissa tomber en arrire et la dchirure lengloutit. Linstant
daprs, il stait vanoui. Ni bruit ni fume ; il ntait simplement plus l.
Josef resta une minute le regard riv sur lemplacement ensanglant o stait
tenu le guerrier. Mme son bras tranch gisait toujours au sol, mais lhomme avait
disparu. Josef serait sans doute rest l encore longtemps, mais le Cur, lourd au
creux de sa paume, le tirait vers Nico. Ainsi rappel lurgence de la situation, Josef

songea quil poserait la question Eli plus tard et se dirigea vers Nico.
Il stait attendu ce quelle se soit dj redresse prsent. Il considrait la
capacit de Nico gurir delle-mme comme une vrit fondamentale du monde.
Pourtant, elle navait pas boug et, mme dans le noir, il devinait une tache plus
sombre sur le plancher autour delle. La peur le saisit et il couvrit les derniers
mtres en courant.
Son premier rflexe fut de vrifier une nouvelle fois son souffle qui, quoique
faible, tait toujours prsent. Le soulagement du bretteur disparut quand il regarda
la poitrine de la jeune fille. La blessure bante cause par lpe de Sted continuait
saigner. Pour une raison inconnue, le pouvoir de gurison de Nico paraissait inactif.
Josef regardait frntiquement autour de lui la recherche dun bandage de fortune
pour stopper lhmorragie quand il sentit quelque chose lui agripper le poignet.
Baissant les yeux, il vit la main de Nico qui serrait la sienne. Elle avait ouvert les
paupires et ses yeux sombres et suppliants taient braqus sur lui. De la gorge de la
jeune fille schappa un murmure quil ne comprit pas.
Redis-moi a, dit-il en se penchant pour coller son oreille ses lvres.
Mon manteau, souffla-t-elle. Trouve mon manteau.
Josef hocha la tte et scruta les alentours. Le vtement reposait par terre non loin
de lendroit o elle tait tendue. Le bretteur le ramassa et le lui tendit mais, ds
linstant o le tissu noir toucha la main de Nico, il se mit bouger de lui-mme. Le
manteau se coula autour du corps de la jeune fille, lenveloppa tel un cocon, pansa
la plaie et pancha le saignement. En un clin dil, Nico se retrouva intgralement
enveloppe et poussa un profond soupir de soulagement.
Il me protge, chuchota-t-elle en se tournant de nouveau Josef. Comme Slorn
lavait promis
Josef la saisit par les paules.
Nico, que se passe-t-il ?
La jeune fille dtourna le regard.
Je te le dirai (Un souffle.) plus tard.
Puis elle perdit connaissance et le manteau lui recouvrit la tte pour lenvelopper
intgralement, laissant Josef seul et dsorient.
Par les Puissances, maugra-t-il.
Ctait de pire en pire. Nico stait change en paquet, il navait aucune ide de ce
qui se passait et il avait compltement chou accomplir son rle dans le plan du
vieux Monpress. Plan qui, si la cacophonie montant du dehors tait une quelconque

indication, ne se passait pas du tout comme prvu.


Trop tard, songea-t-il en se relevant. Il devait retrouver Eli. Si quelquun pouvait
lui dire ce qui nallait pas chez Nico et les sortir de l, ctait bien le voleur.
Sa nouvelle mission dfinie, Josef se mit luvre. laide dune belle et longue
nappe extraite de lune des caisses brises, il essuya le sang de Sted sur la lame du
Cur et attacha celui-ci en travers de son dos. Une fois lpe en place, il prit une
profonde inspiration pour se prparer la soudaine vague dpuisement qui
sensuivait chaque fois. Mais mme aprs que sa main eut lch le manche, il se
sentit le mme. Fatigu, meurtri, mais pas pire que lorsquil tenait la lame. Il sentit
lpe prendre sa place entre ses omoplates, trs satisfaite delle-mme, et Josef
haussa les sourcils. Quoi quil ait pu se passer en cet endroit plong dans le noir,
cela avait fait plus que de le rapprocher de son arme. Leur partenariat avait chang ;
il en tait certain, mme sil lui faudrait attendre davoir plus de temps pour
dcouvrir ltendue exacte de ces changements.
Ensuite, parce quil savait que cela le poursuivrait longtemps sil loubliait, il
rcupra la lame de Fenzetti dans le coin o elle avait atterri et la hissa sur ses
paules. Enfin, il souleva avec prcaution le paquetage noir qutait devenue Nico et
la serra contre sa poitrine. Marchant lentement pour ne pas trop la secouer, il
atteignit la porte de lentrept qui, par miracle, tait encore debout et intacte. Il
louvrit dun coup de pied qui larracha de ses gonds et savana dans la nuit.
Nico toujours contre lui, le bretteur traversa le pont qui enjambait un fleuve
devenu inexplicablement scintillant. Une pluie froide et clairseme dgoulinait sur
ses paules et des cris retentissaient au loin. Les rues quil pouvait voir, toutefois,
taient sombres et dsertes.
Dordinaire, cela laurait mis sur ses gardes, mais Josef tait trop press pour
sinquiter de menaces invisibles. Il prfra donc acclrer le pas vers la citadelle,
lendroit le plus probable o trouver Eli.
Il esprait simplement que le voleur serait encore en vie pour les sortir de ce
ptrin.

CHAPITRE 22
Gin courait travers les rues silencieuses et dtrempes de Gaol, Miranda plaque
contre son dos. Autour deux, la ville semblait recroqueville sur elle-mme,
crase par la volont du duc. De quoi rendre Miranda malade, mais elle faisait de
son mieux pour ne pas y prter attention. Son devoir, pour lheure, consistait
rcuprer ses anneaux, aprs quoi elle pourrait aider Monpress remettre
laristocrate sa place.
Elle jeta un coup dil par-dessus son paule en direction du fleuve et Gin lcha
un grondement.
Ny songe mme pas, dit-il en acclrant. Nous avons un plan et nous allons
nous y tenir. Si on commence se poser trop de questions, on ne sauvera ni la ville
ni tes esprits.
Miranda hocha la tte et le laissa poursuivre sa course. La tour de Hern se trouvait
la frontire nord de la ville, gracieuse flche de pierre entoure de riches
demeures. Ctait du moins lapparence quelle avait durant laprs-midi. Ce quils
dcouvrirent en sarrtant au bout de la petite rue menant au domaine priv de Hern
tenait plus de laiguillon rocheux que de la tour lgante. Gin sarrta avec un
drapage et Miranda sauta au bas de son dos pour y regarder de plus prs. Le fief de
Hern donnait limpression quune coule de roche lui tait tombe dessus. Miranda
savana, posa les doigts sur la pierre et la retira immdiatement avec une grimace.
Cest lesprit de pierre de Hern, dit-elle en secouant la main que la paroi avait
mordu. Il en a envelopp la tour comme un bouclier pour se protger lui ainsi que
ses autres esprits de lAsservissement.
Il dispose dun esprit assez puissant pour tenir tte au duc ? stonna Gin.
Normalement, je dirais que non. Mais il profite du mme avantage que nous
actuellement, savoir que le duc crase ses esprits, de sorte que lAsservissement
est bien trop diffus pour faire beaucoup de tort aux serviteurs dun Spirite.
Gin saccroupit et appuya sa truffe lendroit o la roche rejoignait la rue pave.
Est-ce quil descend jusquen bas ? demanda-t-il.
Oui, forcment, dit Miranda en tapotant la pierre du bout des doigts. a ne me
plat pas de penser quil faut le briser mais je ne vois aucun autre moyen pour nous
dentrer.
Elle entrouvrit son propre esprit afin de teinter ses paroles dassez de pouvoir
pour constituer un avertissement.
Pourtant, je ne suis pas particulirement charitable envers les esprits qui aident

volontairement Hern oppresser les miens.


La pierre frmit et, loin au-dessus deux dans la tour, quelque chose mit un
grincement rocailleux. Une seconde plus tard, la paroi de roche devant eux se
fendit, laissant un espace juste assez grand pour que Miranda puisse sy glisser.
Miranda et Gin changrent un regard et le chien fantme sassit fermement.
Non, dit-il. Cest pratiquement comme si le mot pige tait crit au-dessus
en lettres lumineuses. Tu nentres pas. Et surtout pas sans moi.
Miranda mit les mains sur ses hanches.
Qui vient de dire quon devait suivre le plan prvu ?
Ce plan ne prvoyait pas que tu affrontes Hern toute seule et sur son terrain,
grogna Gin. Ce serait lui servir sur un plateau le poignard te planter dans le dos.
Miranda jeta un coup dil vers louverture. Lintrieur tait plong dans le noir
mais, pour la premire fois depuis cet instant fatidique dans le fleuve, elle percevait
enfin des bribes de la prsence de ses esprits au travers de leur lien avec elle. Ctait
trs lger mais ctait bien l, et cela entrina sa dcision.
Monte la garde, Gin, dit-elle en se tournant vers la tour. Si tu entends quoi que
ce soit dtrange en provenance de la forteresse, va aider Eli.
Gin tendit la patte et la reposa sur lourlet de sa jupe, immobilisant la jeune
femme.
Je nai pas t clair quand je tai dit de ne pas y aller ?
Miranda prit une profonde inspiration et se retourna pour faire face au molosse.
Ce ntait pas une carte quelle jouait souvent mais parfois Gin se montrait trop
protecteur.
Gin, ce sont mes esprits, tout comme toi, rtorqua-t-elle avec raideur. Lchemoi.
Ctait un ordre, non une requte, et Gin, bien que ntant pas formellement li
Miranda, devait obir. Lentement, contrecur, il leva la patte. Miranda se dirigea
vers la crevasse qui souvrait dans la tour.
Une fois sur le seuil, elle sarrta et regarda par-dessus son paule.
Je te revaudrai a, cabot. Promis.
Si tu ressors de cet endroit un jour, je ferai en sorte que tu te rappelles cette
promesse, grogna Gin en dtournant les yeux.
Miranda sourit puis se retourna et disparut lintrieur dans la fissure rocheuse.
La paroi de pierre se referma instantanment derrire elle.

Aux yeux de Miranda, la tour de Hern voquait plus une riche maison de ville
que le lieu de travail dun Spirite. Lintrieur tait tout de bois vernis et de pierre
polie, dcor de tapisseries, de peintures lhuile et de porcelaine fine, coteuses et
de bon got. De petites lampes huile brillaient dans lobscurit, procurant juste
assez de lumire pour confrer au hall lgant un aspect oppressant. Lalignement
des lampes la guidait vers lescalier, formant un chemin vident jusqu Hern. Tous
les autres accs taient ferms par de lourdes portes que Miranda ne prit pas la
peine dessayer douvrir. Elle stait jete dans le pige, autant aller jusquau bout.
De toute faon, ses anneaux se trouvaient l-haut. Elle les sentait de faon bien plus
nette prsent et ils lattiraient vers lescalier en colimaon menant ltage de la
tour.
Arrive au pied des marches, elle remarqua quelque chose qui la fit sarrter.
Niche sous lescalier se trouvait une petite buanderie dote dune pompe eau.
Baquets et torchons taient soigneusement empils et sous la pompe se trouvait un
grand seau deau savonneuse. Sans doute avait-il t laiss l par les serviteurs de
Hern, car Miranda nimaginait pas le Spirite nettoyer lui-mme ses sols.
Quoi quil en soit, cela lui donnait une ide. Elle fit un pas de ct, saisit lanse en
bois du seau et le fit passer dans son dos avant de grimper les marches.
Bien que leur style puisse varier nettement dun individu lautre, toutes les tours
de Spirite taient bties sur le mme modle. Le rez-de-chausse tait divis en
plusieurs pices usage priv tandis que ltage, auquel on accdait par un grand
escalier en spirale, se composait dune pice unique qui servait de bureau, de salle
de travail, de salle de runion et de bibliothque. La tour de Hern ne faisait pas
exception la rgle.
Miranda mergea de lescalier au centre de limmense salle. Des dizaines de
lampes taient suspendues au plafond en pointe et Miranda dut se protger les yeux
de la luminosit soudaine. Mme ainsi, il tait vident que lattrait de Hern pour les
belles choses ntait pas cantonn son espace priv. Cette pice tait tout aussi
soigne que celles du rez-de-chausse. Canaps et siges recouverts de soie taient
disposs le long des murs arrondis, agencs dune manire qui se prtait la
confidence. Des tapis de prix recouvraient le sol de bois et les parois taient
dcores de tableaux, reprsentant principalement des paysages urbains de Zarin et
des belles jeunes femmes aussi alanguies que peu vtues.
Mais ce qui retint le plus lattention de Miranda ne fut ni le faste, ni lopulence, ni
les belles statues, ni les bibliothques massives remplies de volumes relis de cuir
apparemment classs par couleurs plutt que par auteurs ou par thmes. Non, son
regard se fixa immdiatement sur une bote en bois pose sur une table de pierre

juste devant elle. Lobjet tait simple, taill dans un bloc massif dont la serrure de
fer tait ferme par un lourd cadenas. Mais le cur de Miranda bondit dans sa
poitrine en le voyant, ou plutt en sentant ce qui se trouvait pig lintrieur. En
rponse cette motion, quelque chose cliqueta lintrieur de la bote, le tintement
dlicieux de ses anneaux dor qui sentrechoquaient.
Pas un pas de plus, je vous prie ! lana une voix la fois charmante et hae
quelque part sur sa gauche.
Miranda pivota lentement. L, affal sur un fauteuil auprs dun petit bar charg
de bouteilles dalcool, se tenait Hern en personne, agitant entre ses doigts couverts
de joyaux un verre dgustation rempli dun liquide ambr. La pose tait si
artificielle que Miranda ne put sempcher de se demander combien dattitudes
diffrentes il avait essayes avant dopter pour celle-ci. Il tait vtu dune veste
dintrieur et dun pantalon de soie, plus proche du gentleman profitant dune
soire chez lui que dun Spirite dont le pays tait victime dun Asservissement. Il
rpondit au regard courrouc de Miranda par un sourire complaisant.
Allons, dit-il, ne prenez pas cet air-l. Vous devriez vous estimer heureuse que
je ne vous ai pas fige dans la pierre et ramene Zarin. Je serais tout fait en droit
de le faire, si lon considre tous les problmes que vous avez causs.
Je crois que vous naurez plus aucun droit une fois que la Cour aura eu vent
de tout ceci, rpondit-elle. Prendre un verre dans votre tour tandis que vos terres
sont crases sous la botte de lAsservissement ? Avez-vous abandonn toute
prtention agir en Spirite responsable, Hern ?
Cest une situation politique dlicate. Mais je ne mattends pas ce que vous y
entendiez quoi que ce soit puisque, une fois de plus, vous tes arrive comme un
cheveu sur la soupe pour bouleverser un systme la stabilit dlicate. Et pour quoi
?
Il lui dcocha un sourire sarcastique derrire son verre.
Pour satisfaire un besoin puril de vengeance ? Ou bien prenez-vous
simplement plaisir aider Monpress dstabiliser les royaumes ?
Hors de vue de Hern, sous le palier, Miranda raffermit sa prise sur son seau
deau.
Assez de mensonges, Hern ! Cachez-vous ici tant que vous voudrez, mais
pour ma part je vais reprendre mes esprits, aprs quoi je mettrai un terme tout
cela. Si vous refusez de faire votre devoir pour vos terres, je le ferai votre place.
Elle fit un pas en direction de la bote contenant ses anneaux mais sarrta en
entendant un bruit de flammes par trop familier. Hern stait lev, sa main tendue

enveloppe dun feu bleut.


Vous vous oubliez, Miranda, dit-il avec un immense sourire. Vous tes dans
ma tour, sur mes terres. Impuissante, sans esprits et pige. Vous ntes pas en
position dexiger quoi que ce soit.
Les flammes couraient le long de ses doigts en longues ondulations menaantes.
Ctait exactement ce quattendait Miranda. Dun geste ample, elle projeta le seau
vers lui. Hern eut peine le temps de comprendre ce qui se passait que le seau, et la
vague deau qui sen chappait vinrent le heurter en pleine poitrine. Les flammes
sur ses mains steignirent dans un crpitement ; le Spirite poussa un cri de surprise
et bondit en arrire, renversant son fauteuil au passage.
Ce ntait quune brve interruption, mais cela suffit. Miranda se prcipita vers
ses anneaux ds quelle eut lch le seau. Le temps que Hern reprenne ses esprits,
elle stait empare de la bote. Avec un rugissement de rage, Hern tendit la main
vers elle, comme sil lanait quelque chose, et une vague de feu jaillit de sa main.
La bote serre contre sa poitrine, Miranda plongea derrire un grand canap
tapiss de soie bleu et or. Les flammes steignirent quelques centimtres de la
surface du canap et Miranda sourit. Elle avait pressenti que Hern ne se risquerait
pas endommager ses prcieux meubles, pas mme pour la capturer. Et cette
rticence assurerait la victoire de la Spirite. Elle examina la bote entre ses mains.
Lobjet tait assez petit, de la taille dune bote chapeau, et Miranda sentait ses
anneaux qui sagitaient lintrieur et martelaient le bois pour tenter de la rejoindre.
Miranda tudia le cadenas, mais il tait norme, lourd et profondment endormi.
De mme que les gonds et le bois lui-mme. Cela dit, songea-t-elle avec une
grimace, il ny avait plus de raison dagir avec subtilit. Alors, aprs avoir murmur
des excuses la bote en sommeil, Miranda ferma les yeux et ouvrit son esprit. Le
pouvoir afflua en elle et elle sen empara pour faonner la volont magique brute en
une pointe fine comme une aiguille. Pointe quelle insra sous le couvercle de la
bote pour atteindre ses esprits.
Ds que la vague de pouvoir toucha les bagues, Miranda sentit lcho de leur
pouvoir lui revenir le long de la connexion. La bote entre ses doigts explosa dans
un nuage desquilles de bois comme Durn, son esprit de pierre, jaillissait hors de
son anneau. En un clin dil, il se redressa de toute sa taille, tenant
prcautionneusement les anneaux de Miranda au creux de ses normes mains de
pierre. Pleurant presque de soulagement, la jeune femme saisit ses esprits et glissa
les bagues ses doigts. Elle frissonna tandis que les liens se renouaient dans un
rugissement au contact de sa peau. Durn monta la garde jusqu ce que chaque
anneau ait retrouv sa place sur les doigts de la Spirite. Puis, ses esprits veills et

scintillant comme autant de charbons ardents sur ses mains, Miranda se releva et
pivota pour faire face lhomme responsable de tout cela.
Hern, cependant, tait prt. Il se tenait de lautre ct de la pice, ses anneaux
semblables des soleils miniatures, une expression calme et concentre sur le
visage.
Alors, nous y voici, dit-il.
Cest vous qui avez tout dclench, gronda Miranda, debout prs de la forme
massive de Durn. Si vous avez peur daller jusquau bout, vous nauriez pas d
rclamer ce procs, pour commencer.
Oh, je nai pas peur daller jusquau bout, ricana Hern.
Il leva la main de faon ce que Miranda voie non seulement ses anneaux mais
galement plusieurs bracelets sertis de pierres colores qui toutes tincelaient de
puissance retenue.
Vous tes peut-tre la protge de Banage, poursuivit-il, mais je suis un Spirite
plus g, plus expriment et matre dun vaste cortge desprits. Non, je sais
exactement comment cela va se terminer. Je suis seulement triste lide de devoir
sans doute vous tuer, puisquil semble que ce soit le seul moyen de vous
neutraliser, soupira-t-il. Javais hte de pouvoir vous exhiber, accable de honte,
devant Banage et la Cour. Mais ce stade je vais me contenter daller au plus
simple.
Un petit sourire haineux se forma sur ses lvres.
Votre mort me permettra peut-tre cependant de vous mettre cette affaire
dAsservissement sur le dos, puisque vous ne serez plus l pour vous dfendre. La
situation nest donc pas dnue de bons cts.
Vous tes un peu trop prompt crier victoire, gronda Miranda.
Bien campe sur ses jambes, elle leva ses mains pares de joyaux tincelants.
Vous disposez de nombreux esprits mais mme si je nen avais quun, il serait
en mesure de faire face tous les vtres. Ce qui compte, cest la qualit et la loyaut
des esprits, Hern, pas la quantit. Et nous navons aucune intention de perdre face
un homme comme vous.
Eh bien, dans ce cas, assez perdu de temps ! rpondit le Spirite.
Il claqua des mains puis les spara dun geste vif. Soudain, tous les meubles dans
la pice glissrent vers les parois de la tour, librant un vaste espace au centre de la
salle. Hern, sur les doigts duquel dansait toujours le feu bleut, prit position dun
ct tandis que Miranda allait se placer lextrmit oppose, Durn derrire elle.

Ils restrent ainsi quelques instants sobserver puis, fatigue dattendre, Miranda
passa lattaque.
son signal, Durn slana droit sur Hern en surfant sur une vague de pierre
hrisse de pointes. Le Spirite bougea un doigt et des vrilles vgtales, les mmes
qui avaient captur Miranda un peu plus tt, apparurent brutalement sur toute la
surface de lesprit de roche. La charge de Durn simmobilisa alors que les plantes se
multipliaient par deux ou par trois pour le piger sous une gangue mouvante de
branchages noueux. Mais Miranda tait dj en mouvement. Elle plia son pouce
gauche, l o brillait le rubis de Kirik. sa demande, la pierre se mit luire comme
le feu dune forge et une chaleur brlante se dversa hors des paumes de la Spirite.
Un instant plus tard, Durn et les racines qui tentaient de le ligoter disparurent dans
une colonne de flammes orange qui noircirent le toit en pointe de la tour. Fltries et
calcines, les plantes retombrent dans un nuage de fume noire et rsineuse et de
cris minuscules avant de rintgrer toute vitesse la pierre dun vert profond sur le
majeur de Hern. Celui-ci ne leur prta aucune attention. Dj, il levait son autre
main orne dune grosse pierre bleu-vert qui mit plusieurs clairs bleu argent sous
leffet dun murmure du Spirite.
Miranda tira le feu de Kirik lcart, une fraction de seconde avant quun norme
torrent deau glace ne vienne linonder. Le feu rintgra lanneau de la jeune
femme mais Durn, dsormais libr du pige vgtal, ignora les grands nuages de
vapeur qui slevaient de sa surface noircie et fona sur Hern. Juste avant que le
gigantesque pilier de roche en furie ne latteigne, le Spirite saisit un lourd cristal
suspendu son cou et cria un nom que Miranda ne comprit pas. peine le mot
avait-il pass ses lvres que la tour tout entire trembla. Le mur de pierre derrire
Hern souvrit brutalement, enfonc par un immense poing de pierre. Miranda ne put
que contempler la scne avec horreur. La main appartenait lesprit de pierre qui
enveloppait la tour de Hern. Avec une rapidit incroyable, lnorme main saisit
Durn en pleine charge et le souleva de terre, prte le broyer. Durn poussa un cri
comme les doigts se resserraient sur lui ; des morceaux de son corps sboulrent et
tombrent au sol.
Miranda tendit frntiquement la main pour rappeler lesprit de pierre mais, alors
quelle savanait pour laider, Hern mima des deux mains un mouvement de
projection qui fit apparatre autour delle un anneau de flammes bleues et
rugissantes. Miranda recula face la chaleur brlante et en appela son esprit du
vent. Presque avant quelle ait prononc son nom, Eril jaillit de son pendentif et se
jeta sur le feu. Il tourbillonna sur lui-mme, crasant les flammes sous une tornade
hurlante afin que Miranda puisse sen librer. Comme elle bondissait pour
schapper, une brume frache scoula hors du saphir rond qui ornait son

annulaire. La brume forma une nappe qui touffa le feu bleu sous un pais rideau
liquide. Le temps que Miranda atterrisse, la fournaise ntait plus quun cercle de
traces noires sur le sol. Haletante, la jeune femme pivota sur elle-mme pour faire
face Hern, main droite leve. Skarest, son clair de foudre, crpitait dj. Mais,
alors quelle se prparait le lancer, Hern claqua des doigts et une muraille deau
srigea devant lui.
Miranda hsita. Frapper leau reprsentait un danger pour sa foudre. Au mieux,
cela serait horriblement douloureux pour lesprit ; au pire, Skarest risquait la
dispersion dfinitive.
Hern perut son hsitation et profita de loccasion.
Assez ! cria-t-il. Aprs cet clair, vous navez plus dautres esprits, moins
que vous ne vouliez lancer votre petit esprit de la mousse dans la mle. Moi, par
contre, je ne fais que commencer. Jai dj apport la preuve que je pouvais contrer
toutes vos attaques. Si nous continuons, je vais devoir briser vos esprits, un par un,
en commenant par ce gros tas de roche.
ces mots, lnorme poing qui retenait Durn se resserra et lesprit de roche mit
un cri de douleur rocailleux. Miranda serra les dents mais ne baissa pas le bras ni ne
mit fin aux arcs lectriques qui crpitaient autour de sa main. Derrire son mur
liquide, Hern haussa un sourcil son intention.
Tirez-moi dessus, et votre petit esprit de foudre steindra avant davoir fait
dix pas.
Le Spirite croisa les bras sur sa poitrine.
Vous le savez trs bien et cest pourquoi, malgr votre cabotinage, vous ne
tirerez pas. Je vous ai mise au pied du mur, Miranda Lyonette. Le jour de votre
procs, vous tiez prte tout perdre pour sauver vos esprits. Vous ne prendriez
pas le risque prsent de tuer lun deux simplement pour mabattre. Baissez les
bras et je laisserai la vie sauve votre esprit de roche.
Ne faites pas a, matresse ! scria Durn qui se dbattait sous la prise de
limmense esprit de pierre. Vous vous tes battue pour nous, nous nous battrons
pour vous !
Le roc a raison, crpita Skarest. Vous tes venue nous chercher, comme nous
savions que vous alliez le faire. Nous nallons pas vous abandonner. Lancez-moi.
Non, chuchota Miranda. Hern a raison ; tu en mourrais. Nous allons trouver
un autre moyen.
Pas besoin dun autre moyen, rtorqua lclair. Regardez leau. Lesprit quil
utilise comme cran tremble de peur. Si le contact de leau me fait du mal, leau

elle-mme souffrira deux fois plus.


Miranda jeta un coup dil vers le bouclier liquide de Hern. Effectivement, sa
surface tait tremblotante ; lexpression suffisante du Spirite tait dforme par un
treillis dondulations terrifies. Quelque chose grsilla sur la main de Miranda.
Skarest rassemblait ses forces, visiblement dcid frapper, quelle en donne ou
non lordre. Aussi Miranda dcida-t-elle de lui faire confiance. Elle se concentra sur
son esprit de foudre, laissant son propre pouvoir scouler travers leur connexion,
jusqu ce que les arcs lectriques de lesprit lui fassent mal aux yeux. Hern avait d
sentir cette monte en puissance car son air satisfait disparut. Mais il tait trop tard.
Dans une puissante dcharge de lumire aveuglante, Miranda laissa senvoler
Skarest.
Ce qui se produisit ensuite fut presque trop rapide pour lil humain. Skarest,
clair aux innombrables branches lectriques, traversa lair en direction de Hern.
Hern leva les mains pour lui opposer son mur deau mais, une fraction de seconde
avant que la foudre ne frappe lesprit qui le protgeait, la muraille liquide
svanouit. Elle retomba avec un chuintement terrifi, laissant Hern dcouvert,
sans protection.
Il neut pas le temps dappeler un nouvel esprit, ni de scarter ; il ne put que
contempler, incrdule, larc lectrique chauff blanc avant que Skarest ne le
cueille en pleine poitrine.
Il y eut un craquement formidable : Hern fut soulev de terre et alla scraser
contre le mur de pierre derrire lui. Un coup de tonnerre assourdissant retentit un
instant plus tard tandis que Skarest revenait vers Miranda. prsent que le flux de
pouvoir de Hern tait interrompu, Durn se dgagea et rduisit en pices la grande
main de pierre qui le tenait. Puis il vint se placer ct de Miranda.
Ainsi flanque de ses esprits, la jeune femme se tint prte agir, les yeux rivs
sur le corps tendu de Hern. Mais lautre Spirite ne bougeait plus. Autour deux, la
tour se mit trembler : la couche de pierre qui la recouvrait se dsagrgeait. Puis un
torrent de sable sengouffra dans la pice pour rintgrer le cristal autour du cou de
Hern. Celui-ci, toutefois, demeurait immobile.
Tu las tu ? chuchota Miranda en baissant les yeux vers son esprit de foudre.
Non. Mais il ne se relvera pas avant un bon moment, rpondit Skarest, trs
fier de lui.
Miranda laissa chapper un soupir de soulagement et sapprocha prudemment de
Hern. Elle sagenouilla auprs de lui et, avec beaucoup de prcautions, le fit pivoter
vers elle. Son torse tait brl, mais pas trop gravement. Ses cheveux, par contre,

les longues tresses blondes auxquelles il tenait tant, taient roussis tel point quil
en tait mconnaissable.
Miranda touffa un gloussement et se couvrit le nez pour se protger de la
puanteur des cheveux calcins.
Comment savais-tu que leau se dplacerait ?
Facile, crpita Skarest. Depuis le dbut, Hern se comportait comme un paon
qui fait la roue, un menteur et un lche. Je savais que jamais un magicien de ce
genre naurait pu se lier un esprit capable dencaisser un authentique coup mortel
sa place.
Bonne dduction, commenta Miranda en se relevant.
Aucune dduction ncessaire, affirma Skarest. Si jai appris une chose quand
vous nous avez trans jusqu la Cour des Esprits, cest que les esprits lis tiennent
de leurs Spirites. Si le mage est un bon rien, les esprits seront pareils, peu importe
leur taille ou leur nombre.
Miranda secoua la tte, tonne. Elle allait de surprise en surprise avec ses esprits.
Avant quelle puisse donner lordre dattacher solidement Hern, un horrible
fracas se fit entendre ltage infrieur. Miranda sursauta et adopta une position
dfensive. Des visions de Hern prvoyant la libration dun esprit sauvage et
agressif pour le venger au cas o il serait battu lui traversrent lesprit. Il tait
suffisamment narcissique pour faire ce genre de choses, se dit-elle en se tournant
vers lescalier, mchoires serres, pour faire face la chose, quelle quelle soit, qui
montait les marches une vitesse ahurissante.
Mais ce qui mergea de la cage descalier ntait pas un esprit en colre, ou en
tout cas pas au service de Hern. Ctait Gin qui bondit au cur de la pice, tout en
griffes et en fourrure mouvante.
Tout va bien ? gronda-t-il.
Son regard sarrta sur Miranda, puis sur Hern.
Oh, tu as gagn, cest bien. Je me suis dit que a devait tre le cas quand la
barrire rocheuse sest affaisse, mais je devais men assurer.
Et cest pour a que tu as tout dvast sur ton passage ?
Miranda grimaa en imaginant les lieux magnifiquement dcors rduits en
morceaux dans le sillage du chien fantme. Celui-ci la foudroya du regard.
Tu verras si je viens de nouveau ton secours, tiens !
Miranda se contenta de rire en secouant la tte.
Dsole, pardon, je suis trs heureuse de te voir. Et maintenant (Elle passa

les bras sous les paules de Hern.) Aide-moi massurer que cet idiot ne puisse plus
nuire.
Travaillant de concert, ils installrent Hern sur lun de ses siges et le ligotrent
solidement laide dun cordon de rideau. Une fois le Spirite immobilis, Miranda
lui retira chacun de ses bijoux. Cela formait un joli tas : dix anneaux, cinq bracelets
et une demi-douzaine de colliers, tous vibrants de pouvoir. Elle dposa le tout dans
le seau quelle lui avait lanc au visage peu avant et le confia Durn.
Surveille-le, dit-elle avec un regard srieux. Sil fait mine de se rveiller,
assomme-le. Mais fais a en douceur, ne lui fends pas le crne. Garde-le
simplement endormi, lcart de ses anneaux et des ennuis.
Trs bien, matresse, rpondit Durn. O allez-vous ?
Miranda regarda au-dehors, travers lnorme trou dans le flanc de la tour. La
cit de Gaol stendait devant elle, silencieuse et fige sous leffet de
lAsservissement.
Je vais massurer quun certain voleur tienne sa promesse.
Durn sinclina et Miranda grimpa sur le dos de Gin. Ds quelle fut en place, le
chien fantme sauta travers lorifice et atterrit avec agilit sur le toit de la maison
voisine. peine ses pattes avaient-elles touch les tuiles trempes de pluie quil
slana au galop, sautant dune toiture lautre en direction de la citadelle.

CHAPITRE 23
Le duc Edward se dressait sur les remparts de sa forteresse, seul et tremp
jusquaux os. Ses gardes taient partis, de mme que ses serviteurs. Il ne savait pas
o et sen moquait. Il avait de plus gros problmes. Il se tenait immobile, les yeux
ferms, le visage parcouru de tics sous leffet de la concentration la plus profonde
quil ait jamais eu maintenir. ses pieds stalait le maillage obscur de la ville, sa
ville, et tous les esprits, jusquaux moindres petits morceaux de pierre, se
recroquevillaient devant lui. Leur peur suintait au travers du voile en furie de son
propre esprit ; il se sentait malade et affaibli, mais ne relchait pas sa prise.
Il devait en passer par l sil voulait prserver la perfection quil avait consacr sa
vie entire atteindre. Ce ntait quune preuve de plus et, mme sil navait jamais
t pouss jusqu lAsservissement auparavant, il avait toujours t prt aller
jusque-l. On natteignait pas la perfection en donnant dans la demi-mesure.
L-bas, aux frontires de son contrle, il sentit une pousse de la part de lesprit
marin qui stait empar de son fleuve. Il aspirait de leau depuis plus loin en
amont, augmentant ainsi sa taille et sa force. Lesprit avait doubl de volume depuis
le dbut de lAsservissement, ce point gonfl deau quEdward ne percevait plus
lemprise de la Spirite sur lui. Peut-tre tait-elle morte, ou peut-tre lesprit
aquatique tait-il devenu trop gros pour elle et lavait-il abandonne. Quelle que soit
la situation, lide de Hern qui consistait la capturer et la forcer rappeler elle
l e Grand esprit navait jamais constitu une option valable. Le fleuve grossissait
trop rapidement. Dans dix minutes, il disposerait dassez deau pour noyer la ville
entire. Une issue qui briserait le contrle dj tnu du duc sur ses esprits et qui
dvasterait sa ville, deux hypothses quil refusait denvisager. Non, la voie suivre
tait claire. Reprendre le contrle impliquait de chasser lesprit marin hors de son
fleuve et ctait exactement ce quEdward allait faire, mme si cela impliquait de
souiller jamais les eaux.
Il tendit son esprit, son attention flottant au-dessus de la ville apeure jusquaux
entrepts sur la berge nord du fleuve, o il avait install sa tannerie. Dans un pass
loign, quand il ntait quun petit garon, il stait fait obir du fleuve en
menaant de vider les dchets de la tannerie dans ses eaux. Et aujourdhui, quarante
ans plus tard, il allait mettre sa menace excution. Sous lassaut violent de son
esprit, le flanc de la tannerie se dchira et cinq normes tonneaux en mtal remplis
deaux de trempage puantes sur lesquelles flottait une mousse pleine de mouches et
de particules dcomposes se renversrent dans les flots rcemment purifis. Le duc
sourit en percevant une trpidation et un mouvement de recul au sein du pouvoir
du Grand Esprit alors que des centaines de litres de la boue rance dun noir verdtre

se rpandaient sa surface.
Mais ce ntait pas suffisant. Le fleuve dferla sous la couche de poison, refusant
de battre en retraite pour abandonner le contrle des lieux Edward. Celui-ci avait
besoin de quelque chose de plus dfinitif, mais il haletait dj sous le cot de
leffort ncessaire pour contrler des esprits une telle distance. Par chance, ltape
suivante tait facile.
Mme Asservi, le feu navait pas besoin de beaucoup dencouragements pour se
mettre brler. Edward neut qu pousser un peu lune des torches qui gisaient sur
le quai, abandonnes l par son arme en droute, et la flamme bondit vers leau
pollue.
La boue sembrasa immdiatement et la nuit sillumina alors que des flammes
rouges se rpandaient sur la surface des eaux. Celles-ci hurlrent et sagitrent,
slevrent en grandes vagues pour tenter de rompre le film boueux qui les
recouvrait afin dteindre lincendie, mais elles ne parvinrent qu lattiser plus
encore. Le duc sautorisa un sourire triomphant sans toutefois laisser vaciller son
contrle. Mme cette manuvre pouvait ne pas suffire repousser lesprit
envahisseur.
Mon seigneur ? murmura une petite voix derrire lui.
Elle tait plaintive et rauque, comme si elle lappelait depuis un long moment.
Il laurait volontiers ignore mais si un esprit avait rassembl assez de courage
pour linterrompre dans de telles circonstances, ctait sans doute important.
Quoi ? demanda-t-il en ne dtournant quune fraction de son attention de son
combat sur le fleuve.
Lesprit sanima et Edward vit quil sagissait du feu du chteau le grand feu
unique qui dplaait la porte de la salle du trsor, faisait cuire la nourriture de la
citadelle et rchauffait les chambres qui lui parlait depuis la chemine. Le feu tait
demeur loyal mme quand le fleuve avait t compromis, raison pour laquelle le
duc se tourna pour lcouter plus attentivement.
Le voleur, Eli Monpress, dit lesprit dans un crpitement. Il est dehors, dans le
square, devant lentre.
La patience du duc svanouit instantanment et il reporta son regard sur le
fleuve.
Ne mimportune pas avec ce genre de btises, dit-il.
Mais messire, reprit le feu, je pense vraiment que vous devriez aller voir. Il
fait quelque chose de vraiment bizarre, termina-t-il en crachant un nuage de
fume noir.

Le duc jeta un regard en biais la chemine.


Bizarre ? Cest--dire ?
On dirait quil fait un discours, messire, lana prcipitamment le feu.
Puis sa lumire redescendit le long de la chemine, au cas o le duc estimerait
quil lui faisait perdre son temps. Mais si Edward fronait les sourcils, ctait pour
rflchir ce quil convenait de faire. Le fleuve rclamait son attention mais ignorer
Eli Monpress tait un risque que seuls prenaient les imbciles. Il envisagea une
possibilit, puis une autre, et en arriva la conclusion quil ny avait rien faire
part aller voir lui-mme. Une partie de son esprit toujours concentre sur le fleuve
en feu, le duc traversa le sommet de la citadelle pour rejoindre les remparts du ct
oppos, qui surplombaient le square.
Au premier regard, il comprit pourquoi le feu lavait appel. L, perch sur une
pile de tonneaux et de caisses quil avait rcuprs on ne sait o, se dressait Eli
Monpress. Il sexposait la vue de tous au milieu du square et semblait tre en train
de crier. Trs prudemment, le duc dplaa une fraction de son esprit lcart du
fleuve pour revenir vers le centre-ville. Comme son esprit approchait du square, il
fut soudain en mesure dentendre distinctement les paroles du voleur. Laristocrate
se cramponna alors la pierre des remparts, les articulations de ses doigts rendues
blanches par la fureur.
Eli se tenait au sommet de sa montagne de tonneaux telle la statue dun gnral au
sein dun monument guerrier. La pluie avait tremp sa chemise et plaqu sa
chevelure noire sur son crne, ce qui amliorait leffet voulu. Les hros assigs de
toutes parts ont toujours meilleure allure sous la pluie.
Il accompagnait ses paroles de grands gestes thtraux et imprgnait sa voix de la
moindre particule de tout ce quil avait pu apprendre durant une vie consacre sa
forme particulire de magie.
Esprits de Gaol ! cria-t-il en y mettant juste assez de pouvoir pour que ses
mots flottent, fluides et forts, au-dessus de la panique tremblante qui lentourait.
Regardez ce que lon vous a fait ! Regardez la situation dans laquelle vous vous tes
laiss enfermer ! Quest-il arriv Gaol ? Les esprits libres ne doivent rien
personne, except leur Grand Esprit, et pourtant vous voil recroquevills sur
vous-mmes tandis que votre fleuve, l-bas, affronte le duc pour dfendre votre
libert !
Ce nest pas notre fleuve ! cria lune des lampes. Cest lesprit de cette Spirite
!
Raison de plus pour avoir honte ! rtorqua Eli dune voix dure. Un esprit

extrieur arrive, il risque sa tte pour vous, et vous ne laidez mme pas ?
Cela dclencha des hues. Eli fut trait de magicien voleur ; et pourquoi les
esprits auraient-ils d lcouter ? Finalement, une voix supplanta toutes les autres.
Ctait la porte, la grande porte de fer de la salle du trsor, dsormais debout, isole
dans un coin de la cour, maintenue la verticale par des sacs de sable.
Quen savez-vous ? demanda-t-elle. Cest votre faute ! Tout allait bien jusqu
ce que vous arriviez ici. Et maintenant vous vous prsentez devant nous pour nous
dire quoi, de nous rebeller ? Bah, cest facile, pour vous ! Vous tes un magicien !
Vous navez jamais vcu avec le duc !
Eli contempla fixement la porte, les yeux carquills. Quand il reprit la parole, un
tremblement tait perceptible dans sa voix.
Vous pensez que je ne sais rien de la cruaut du duc ? Vous pensez que je suis
simplement venu Gaol pour faire de vains discours ? Alors regardez ! cria-t-il en
arrachant son manteau. Voyez par vous-mme et dites-moi ensuite si je ne sais pas
ce que cest de contrarier le duc de Gaol !
Il dboutonna sa chemise et la retira. la vue de ses paules dnudes, un
brouhaha sleva parmi les esprits rassembls. La peau ple dEli tait prsent
marbre daffreuses contusions noires et violaces. Des marques dun rouge vif
ressortaient sur ses avant-bras et ses articulations taient si rouges et gonfles
quelles en devenaient mme douloureuses regarder. travers la cour, les esprits
capables de voir le monde physique chuchotaient lintention des autres. Ceux-l
chuchotaient leur tour loreille de leurs voisins et les blessures dEli empirrent
au fil du bouche--oreille. Le magicien, pour sa part, restait parfaitement immobile
et laissait la pluie clabousser sa peau meurtrie tandis que la rumeur enflait autour
de lui.
Comme vous le voyez, moi aussi jai pu sentir ce que cela signifie de dfier le
duc de Gaol, dit-il.
Mchoires serres, il remit prcautionneusement sa chemise. Mais la porte ntait
pas impressionne.
Bah, grogna-t-elle. Quest-ce que quelques ecchymoses ? Vous tes un
humain, protg des vritables horreurs. Vous ne pouvez mme pas sentir
lAsservissement, le duc qui crase votre esprit sous sa botte. Si vous pouviez
prouver ce que nous ressentons, vous seriez terrifi. Vous ne tiendriez pas une
journe vivre la mme vie que nous.
Un murmure gnral dapprobation se fit entendre, mais Eli ne dtourna pas son
regard de la porte.

Et cette vie, elle vous plat ? demanda-t-il avec calme.


videmment que non, rpondit le panneau de fer. Nous dtestons chaque jour
qui passe. Mais que faire ? Cest ici notre domaine ; nous ne pouvons pas le quitter.
Vous navez pas besoin de partir pour tre librs ! rpondit Eli.
Il se redressa de toute sa taille et emplit sa voix de pouvoir jusqu ce quelle
tonne travers tout le square.
coutez-moi, vous tous ! Vous avez raison de dire quen tant quhumain je ne
peux pas connatre lhumiliation de lAsservissement. Mais en tant quhumain, et
magicien, laissez-moi vous confier un secret : aucun mage, pas mme le duc de
Gaol, nest assez fort pour Asservir au mme instant une cit entire. La seule raison
pour laquelle il a pu y parvenir, cest parce que vous avez tous peur de lui. Cest
votre peur qui vous Asservit, pas le duc ! Si vous voulez vous librer de cette vie
de peur et dobissance, alors levez-vous et battez-vous ! Son contrle est dj
rompu, sans quoi il naurait pas t oblig de passer par lAsservissement. La seule
chose qui vous spare dune existence libre, cest vous-mmes !
Un grand murmure sleva dans le square comme les dernires paroles dEli
ricochaient entre les hautes structures. Des lampes clignotrent et des maisons
inclinrent leurs avant-toits les unes vers les autres pour changer des murmures.
Eli demeura perch sur ses tonneaux. Il tendit loreille et nota le changement de ton
des esprits. La peur tait remplace par autre chose : une nergie, une attente teinte
dimpatience, un dsir puissant de sortir dune situation intolrable. Mais dun
coup, comme lors dun changement de mare, la peur revint en force. En une
seconde, le silence retomba sur la place. Pendant quelques secondes, Eli plissa les
yeux dans la lumire diffuse des lampes, perplexe. Puis il se retourna et leva la tte.
Deux tages plus haut, sur les remparts de la citadelle cubique, se tenait le duc de
Gaol.
Il contemplait le square avec une expression dabsolu mpris mais ne pronona
pas un mot. Il nen avait pas besoin. Au mme moment, toute la force de son
crasante volont sabattit sur la place. Autour dEli, les esprits commencrent se
tortiller frntiquement, se prosternrent et demandrent pardon. Le duc se contenta
de sourire dun air mauvais et lAsservissement grandit jusqu ce que son poids
devienne intolrable. Cest ce moment, alors que les esprits semblaient condamns
subir cette pression crasante pour lternit, quEli replia les doigts derrire son
dos. Soudain, un son rompit le silence. Ctait un bruit sifflant et discret, comme
celui dune corde que lon fait tournoyer, puis quelque chose de petit et de noir
mergea dune ruelle obscure entre deux pavillons. Lensemble du square se tourna
pour regarder la tuile dardoise qui, dans un arc gracieux loin au-dessus des

maisons et du square pav, senvolait travers les airs, droit vers le duc.
La suite parut se drouler au ralenti. Le duc contempla, incrdule, la tuile qui
fondait sur lui. Puis, dans une raction tardive, il leva les mains et entreprit de
lancer un ordre, mais les mots neurent pas le temps de sortir. La tuile latteignit
lpaule avec un bruit franc et sec.
Avec un hoquet de douleur, le duc tituba en arrire en se tenant lpaule. Il ne
sagissait pas dun impact capable de le tuer, ni mme de le blesser srieusement.
Son Asservissement navait mme pas vacill. Mais, dans le square, le changement
fut immdiat. Tous ensemble, les esprits se redressrent pour contempler, mduss,
le duc, lintouchable, le terrible, linvincible duc de Gaol, qui titubait sous le coup
dune unique tuile.
Lespace dune seconde, tout demeura silencieux puis, avec un grand cri, une
autre tuile senvola vers la citadelle. Elle retomba trop vite et rebondit contre le mur
de pierre, mais la suivante passa un cheveu de la tte du duc, forant laristocrate
se mettre couvert. linstant o sa tte disparut derrire les remparts, la folie
sempara du square.
Les maisons se mirent trembler, rejetant les gouttires, volets et dbords qui
leur avaient servi de porte-voix pour faire leur rapport au vent du duc. Les lampes
silluminaient comme de minuscules soleils pigs dans le verre et, telle une vague
lumineuse, rpandaient travers les ruelles obscures la nouvelle de ce qui venait de
se passer. Partout, les esprits rejetaient les ordres du duc, criaient, semportaient et
faisaient ce quils souhaitaient. Les pavs abandonnrent leur alignement
gomtrique parfait pour sallonger confortablement de travers. Les minuscules
fleurs au sein des jardinires immacules poussrent de manire abondante et
absurde, dversant feuilles et cosses jusque dans les rues. lintrieur des maisons
dsertes dont les habitants avaient fui pour les murailles ds que larme de
conscrits avait t mise en droute, les tables se renversrent, les chaises tombrent
en arrire et des piles soigneusement ranges de linge de table se jetrent sur tout ce
qui les entourait, crant une multitude de formes dansantes derrire les vitres de
verre pais.
Bref, ctait un chaos magnifique et Eli naurait pas pu tre plus heureux. Il sauta
au bas de sa pile de tonneaux prsent surexcits et leur fit au revoir de la main
comme ils dvalaient la rue.
Le voleur tait en train denfiler sa veste humide sur ses paules endolories quand
Monpress pre sortit de lalle dun pas rapide, une expression inquite sur son
visage habituellement calme.
Excellent travail, lana Eli avec un grand sourire et une tape dans le dos du

vieil homme. Et belle trajectoire. Un lancer parfait, au centimtre prs.


Monpress lui dcocha un regard en biais.
Ravi dentendre que tu es satisfait, dit-il.
Son attention fut dtourne par un groupe de bancs en bois qui descendaient
tranquillement une rue latrale.
De mon point de vue, reprit-il, a donne limpression que nous venons de
dclencher la fin du monde.
Srement pas, rpondit Eli. Nous navons fait que catalyser quelque chose qui
couvait depuis des annes.
Il sourit en regardant les remparts dserts.
Les hommes et les esprits ne sont pas si diffrents lorsquil sagit des
fondamentaux. Quand les circonstances sont les bonnes, il suffit dun seul acte de
dfi pour dclencher une rvolution.
Je vois, dit Monpress.
Il frona les sourcils face une range de tonneaux qui sortaient dun magasin de
leur propre chef pour vider les dizaines de litres de vin rouge quils contenaient
dans le caniveau.
Rappelle-moi de ne jamais temmener dans un pays qui me plat, ajouta-t-il.
Eli se contenta de sourire et sinstalla tranquillement pour profiter du spectacle.
Le duc de Gaol dvalait lescalier en colimaon de sa citadelle, descendant les
marches deux par deux. Il percevait la clameur du chaos au-dehors travers les
parois paisses et une fureur telle quil nen avait jamais connu brlait dans son
esprit, resserrant un peu plus la prise de son Asservissement, alors mme quun
nombre grandissant des esprits de la ville lui chappaient. Mais plus pour trs
longtemps, songea-t-il en dbouchant dans le grand hall de la forteresse. Il restait le
duc de Gaol. Avant le lever du soleil, les esprits rebelles se souviendraient de qui
tait leur matre.
Ses derniers soldats staient dj enfuis, laissant le hall dsert. Le duc passa
devant les bancs parpills pour rejoindre lnorme tre. Le feu y couvait pour la
nuit, rveill et silencieux sous une couverture de cendres. Sans hsiter, laristocrate
plongea sa main parmi les braises rougeoyantes et le feu surgit avec un grondement
pitoyable et crpitant.
Tu viens avec moi, gronda Edward. Nous allons mettre un terme tout ceci.
Le feu sinclina, tremblant sous leffet de lAsservissement qui se dversait en
rugissant au travers du bras du duc. Il sortit du foyer et, dnu de toute chaleur, se

nicha au creux de la main dEdward, sans mme roussir ses manchettes blanches,
trop intimid pour brler. Rassur par lobissance de cet esprit, pour le moment du
moins, le duc tourna les talons et se dirigea vers les grands prsentoirs darmes sur
le mur oppos. Il se saisit dune hache dote dune grande lame en forme de demilune. La soulevant dune main, il prit dune seule dcharge de sa volont le contrle
du petit esprit stupide quelle contenait. Ainsi arm, il se rendit lentre de sa
citadelle. Les grandes portes souvrirent delles-mmes son approche et il plongea
au cur du chaos qui avait autrefois t sa cit magnifique, ordonne et parfaite. Il
tait temps daffronter le responsable.
Monpress ! rugit-il dune voix qui tranchait travers le vacarme ambiant.
De lautre ct du square, deux hommes relevrent la tte. Le duc, une main
enveloppe de feu orange et lautre agrippant sa hache, savana vers eux. Il allait
rtablir son autorit.
Monpress observait la silhouette noire la main enflamme et la hache brillante
qui fondait sur eux.
Eli, chuchota-t-il. Je te dis a en tant que mentor. Tu devrais fuir. On ne
peut pas raisonner cet homme.
Non, tu crois ? demanda Eli. Quoi quil en soit, aprs le petit discours que je
viens de tenir, la fuite ne me semble pas tre une option.
Monpress soupira.
Tu vois les ennuis que les grands principes peuvent te causer ? Si javais su
que tu tenais ce point mettre un terme ton existence, je ne me serais pas donn
la peine de venir jusquici pour te sauver.
Merci pour les encouragements, rpondit Eli.
Il se tourna vers le duc.
Si tu ne veux pas te battre, je te suggre de ten aller. a risque de dgnrer.
Il sattendait en retour une forme de protestation ou une autre, peut-tre une
pique bien sentie quant son incapacit suppose faire quoi que ce soit sans aide.
Mais il neut droit qu une petite pression de la main sur son paule.
Bonne chance, murmura Monpress.
Puis la main disparut, de mme que tout sentiment davoir quelquun auprs de
lui. Eli serra les dents. Il ne pouvait pas vraiment en vouloir au vieil homme. Celuici suivait simplement les rgles qui lui avaient permis de survivre durant plusieurs
dcennies en tant que voleur. Les rgles quil avait enseignes Eli, et que le jeune
homme ignorait prsent en restant immobile lextrmit de ce square plong

dans le chaos, les bras tranquillement croiss alors que le duc marchait droit sur lui.
Je voudrais vous rappeler, lana-t-il quand laristocrate ne fut plus qu trois
pas de lui, que, si vous me tuez, vous ne saurez jamais o jai cach tout largent
que jai vol.
Vous vous tes mis dans un ptrin dont aucune somme dargent ne pourra
dsormais vous tirer !
La voix du duc tait glaciale, aussi acre quune dague. Eli dglutit et fit un pas
en arrire. Il tournait le dos la range de maisons riges face la forteresse, de
lautre ct du square. Mme si la clameur de la rbellion retentissait tout autour
deux, les demeures en question restaient silencieuses et contrites face au duc. Cette
dmonstration dobissance ne les sauva pas. Le duc foudroya les btisses du
regard et leva sa main gauche enveloppe par les flammes.
Stop ! cria Eli. Tout ce que vous brlez ne pourra plus vous servir.
Le duc lui dcocha un regard assassin.
Sachez une chose, voleur. Je prfrerais rgner sur un cratre fumant que voir
ma cit me dsobir.
Il agita la main dans une dcharge dtincelles orange et la maison derrire Eli prit
violemment feu.
Que ceci vous serve de leon ! tempta le duc dune voix porte par
lAsservissement qui tentait toujours de maintenir lordre par la force. Le prix de la
dsobissance, cest la mort !
La maison hurla et se contorsionna tandis que dnormes flammes couraient le
long de sa charpente, dvorant le bois ancien une vitesse surnaturelle. Mais dun
seul coup, aussi vite quelles taient apparues, les flammes steignirent. Le duc
carquilla les yeux de surprise puis se tourna vers le feu au creux de sa main. Celuici sembrasa, tremblant de terreur, et dsigna frntiquement Eli.
Le voleur se tenait prs de la porte de la maison, une main contre le bois de
lembrasure. Il tournait le dos au duc et sa silhouette tait rendue floue par la
chaleur. De la vapeur schappait de sa veste dtrempe, accompagne de longues
volutes de fume blanches qui slevaient de ses paules pour former au-dessus de
sa tte un nuage parcouru dclairs et dtincelles. Le nuage grossit et saccrocha
lui, si bien que, lorsque les dernires flammes de lincendie steignirent, la
silhouette dEli tait devenue presque invisible au sein de lpaisse fume. Un
rugissement retentit dans lobscurit soudaine et un gant mergea de la fume
parcourue dtincelles. Il tait aussi grand que la maison contre laquelle il appuyait
sa main. Masse fluide et brillante semblable un feu liquide, il avait une allure

presque humaine, avec un grand visage grimaant. De petites bouffes de vapeur se


formaient sur le colosse l o la bruine leffleurait, mais le monstre embras ignora
leau et tourna les yeux vers le duc, une expression de joie monstrueuse sur la
figure.
Quand Eli reprit la parole, sa voix tait rendue rauque par la fume mais toujours
moqueuse, toujours triomphante.
Voyez-vous, Edward, dit-il avec un sourire par-dessus son paule, ce nest
plus vous qui dictez les prix.
Laristocrate plissa les yeux.
Ainsi votre esprit du feu fait enfin son apparition, constata-t-il. Comme vous
ne laviez pas invoqu durant notre petite discussion, je commenais croire quil
ne sagissait finalement que dune rumeur.
Allons, rpondit Eli, vous tiez loin dtre assez effrayant jusqu prsent pour
que je sorte mes meilleurs atouts.
Vraiment ? gronda le duc. Eh bien, voyons combien dautres je peux vous
forcer sortir avant que vous ne mouriez.
Eli se retourna vers lui.
Voyons, soyez raisonnable
Une dcharge de feu fut sa seule rponse. Eli plongea sur le ct tandis que le duc
frappait, projetant de grandes vagues de flammes prtes consumer tout ce qui
pouvait ltre. Autour deux les maisons sembrasrent et le bois se mit hurler de
terreur. Eli cria quelque chose Karon. Le gant opina du chef et entreprit de passer
de maison en maison pour aspirer le feu sur son passage. Mais mme lui ntait pas
assez rapide pour arrter lincendie. Les flammes asservies du duc bondissaient
avec une seule ide en tte, dvorer le bois humide comme les tincelles dun
briquet le feraient dun tas dherbe sche. Le square stait transform en un pige
enflamm mortel.
Un sourire sinistre sur le visage, sa hache scintillant la lumire du feu, le duc
savana vers Eli et le voleur, peu friand de piges ou de haches, dcida quil tait
temps de filer.
Avec une soudaine acclration, il passa en courant devant le duc et sprinta vers
le ct oppos du square, auquel le feu ne stait pas encore tendu. Mais aussi
rapide ft-il, il entendit le duc se rapprocher derrire lui. Laristocrate se dplaait
une vitesse stupfiante pour son ge et, au moment o Eli allait plonger dans une
ruelle encore intacte, il aboya un ordre. Il y eut un clair lumineux et un torrent de
flammes passa au-dessus de la tte dEli, dont les cheveux roussirent. Une seconde

plus tard, les demeures de chaque ct de la ruelle sembrasrent.


Eli freina des quatre fers et se retourna juste temps pour voir le duc fondre sur
lui en fendant lair dun grand coup de hache. Le vieil homme la maniait comme sil
sagissait dune bche mais avec une telle lame il navait pas besoin dtre dou.
Avec un cri aigu, Eli esquiva dun bond en prenant soin de rester dos au square
plutt quaux btiments en flammes.
Le duc se reprit vite et projeta une nouvelle vague de flammes non vers les
maisons mais directement sur Eli. Le voleur scarta avant dtre touch et courut
sur le pourtour du square pour rejoindre son gant de lave, son ultime refuge. Mais
il navait pas fait une dizaine de pas quune dcharge de laristocrate latteignit dans
le dos. Eli chuta. Il roula sur les pavs humides et tapota les flammes moqueuses
des deux mains pour les touffer. Mais pendant ce temps le duc stait rapproch et,
quand Eli releva les yeux, il vit quil tait pig. Ils taient de retour leur point de
dpart, le ct le plus loign de la citadelle. Eli se releva dun bond pendant
quEdward continuait avancer. Il tait prt se remettre courir, mais il navait
nulle part o aller. Il se retrouvait dos lentre dun magasin en flammes, avec le
duc face lui et cern par le feu.
Quand Eli comprit quil tait vraiment coinc, il tait trop tard. Le duc referma sa
main brlante sur son paule et le jeta au sol avec une force tonnante. Eli heurta le
seuil avec violence et poussa un cri en sentant sa peau se couvrir de cloques sous
les doigts de feu de son adversaire. Il voulut se relever mais la botte de laristocrate
sabattit sur sa poitrine et le maintint terre. Edward se tenait au-dessus de lui,
silhouette noire sur fond dincendie nocturne.
Vas-y, chuchota le duc. Appelle ton esprit de lave. Cela ne te servira rien. Ta
tte quittera tes paules avant que les mots naient pass tes lvres.
Eli dglutit avec difficult et la botte du duc appuya plus fort, au point de lui
couper le souffle.
Jai gagn, Monpress, souffla Edward en levant haut sa hache. Je gagne
toujours !
Eli ne trouva quoi rpondre. Il ne put que regarder la hache siffler dans lair,
filant droit vers la zone expose entre sa clavicule et son cou.
Un instant avant quelle touche sa cible, quelque chose dtrange se produisit. La
trajectoire du coup, franche et directe, se modifia brusquement pour aboutir non
dans la chair dEli mais dans le pas de porte en bois ct de lui. Lespace dune
seconde Eli et le duc contemplrent la lame sans rien dire. Puis Edward larracha du
sol avec un cri de rage et la releva, des deux mains cette fois, si bien que ses doigts

nimbs de feu firent roussir le manche de bois. Mais quand il labattit de nouveau,
Eli vit la lame de la hache pivoter entre les mains du duc. Elle avait boug toute
seule et le voleur entendit une petite voix terrifie lancer un cri de dfi : Mort aux
tyrans !
Avec ces mots, la tte mtallique de la hache abandonna son manche. Elle
senvola vers la btisse derrire Eli et senfona dans la porte en flammes.
Dsquilibr par ce changement soudain, Edward trbucha. Il regardait encore le
manche dnu de lame dun air stupfait quand un autre vnement extraordinaire
se produisit. Lenseigne du magasin, dont la surface peinte tait cloque et illisible
cause de lincendie, se dtacha de ses charnires. Rien ntait cass, les clous taient
toujours en place, solides. Le bois avait simplement cess de sy accrocher.
Lenseigne tomba en poussant un cri vengeur et heurta le dos du duc.
Partez ! cria-t-elle en pesant de tout son poids sur laristocrate.
Eli obtempra. Il se releva dun bond, repoussa le duc dun coup de pied et passa
devant lui en courant. Mais Edward nen avait pas termin. Avec force, il repoussa
le lourd panneau de bois et tendit les bras pour agripper Eli. Il saisit la jambe du
voleur et les deux hommes saffalrent. Eli rua mais Edward tait trop rapide. Il se
propulsa en avant, ses mains cherchant la gorge dEli. Mais avant quil y parvienne,
le sol se mit trembler. Depuis le coin du square, la porte de fer du trsor stait
extirpe de son support avec un cri retentissant. Elle slana en tournoyant comme
une roue, rebondissant sur les pavs qui pivotaient pour la guider.
Pour la cause ! hurla-t-elle, sa voix de fer trahissant des dcennies de colre
contenue. Mort aux tyrans !
Le duc eut tout juste le temps de relever la tte, un air incrdule sur son visage
livide, avant que la porte pivote sur elle-mme et, avec un ultime cri de vengeance,
scrase de tout son poids sur lui.
Dans un grand fracas mtallique, lAsservissement qui stendait sur Gaol prit fin.
Le contrle du duc svanouit en un instant, telle la flamme souffle dune bougie.
Et dun seul coup les esprits furent partout, sempilant les uns sur les autres audessus de la porte qui sonnait comme un gong triomphal. Malheureusement, dans
leur exubrance, ils ne faisaient gure attention Eli, toujours allong sur le dos
lendroit o le duc lavait fait tomber, frapp de stupeur. Quand une deuxime
vole de tuiles manqua lui arracher une jambe, il prit conscience quil ferait mieux
de se sortir de l.
Avec un gmissement, il roula sur lui-mme la recherche dun endroit sr o
sallonger. Ses mouvements taient raides et lents ; les courses et les chutes
rptition avaient meurtri son corps dj en piteux tat. Cependant, o quil pose le

regard, les esprits se prcipitaient, emports par leur fureur trop longtemps
contenue, menaant de le pitiner. Eli les repoussa de son mieux mais ctait comme
lutter contre la mare et il comprit quil allait finir cras par une cohue de
tonneaux, de pavs et de tuiles en liesse.
Il eut juste le temps dapprcier la nature peu glorieuse et ironique dune telle fin
que deux bras puissants surgirent au milieu des esprits qui jubilaient. Des mains
lagripprent par les paules pour le relever et le tirer de la mle dans un mme
mouvement.
a va ? demanda une voix bourrue merveilleusement familire.
Eli faillit clater en sanglots. Jamais il navait t si heureux dentendre la voix de
Josef.
Mieux que lautre type, dit-il.
Mais les mots se changrent en une toux trangle. Mme avec la pluie, le square
tait toujours envahi de fume noire.
Il va bien ! annona Josef avec une tape dans le dos dEli.
Eli reconnut le soupir de Giuseppe Monpress, quelque part derrire eux.
Content de vous avoir retrouvs, dans ce cas. Sil tait mort ici, son corps
aurait t trop brl pour toucher la rcompense.
Merci de tant de compassion, hoqueta Eli en se frappant la poitrine pour tenter
de dgager ses poumons.
Il envisageait de se tenir debout tout seul quand il sentit vibrer le sol. Il releva la
tte et vit Karon qui approchait.
Jai fait de mon mieux pour circonscrire lincendie, gronda lesprit de lave.
Mais je pense quil est temps que jy aille. Le fleuve semble avoir pris les choses en
main.
Comme pour confirmer ses dires, un fracas puissant se fit entendre au loin, le
bruit dune norme masse deau qui se rpandait l o elle ntait pas cense le
faire. Eli ouvrit les bras et laissa la fume de Karon rintgrer son corps, grimaant
quand la brlure ancienne sur son torse se rveilla dun coup, comme si elle venait
de lui tre inflige. Mais la douleur se dissipa rapidement et Eli scarta de Josef
juste avant quun flot deau blanche surgisse dans le square. Leau envahit la rue et
sleva au-dessus des maisons en flammes en grandes vagues absurdes et dfiant la
gravit. Mme limmense empilement desprits marquant lendroit o le duc tait
tomb fut submerg et partout le feu disparut sous le raz-de-mare dun blanc
bleut.

Un vent puissant accompagnait les flots. Il soufflait de louest, emportant avec lui
la puanteur du bois calcin.
Pendant ce temps, Eli et les autres avait ralli en pataugeant les marches de la
citadelle, pour chapper linondation. Le vent les frappa de plein fouet. Leurs
vtements humides se firent glacs et une odeur de rivages froids et rocailleux
emplit lair. Puis quelque chose atterrit au coin du btiment dans une norme
claboussure. Eli sursauta et la main de Josef se porta vers la poigne du Cur de la
Guerre, quil lcha quand la source du bruit apparut au coin de la citadelle. Il
sagissait dun petit homme g, maigre comme un coup de trique, dont lapparence
professorale et distingue ntait que lgrement gche par la manire dont il
essorait leau de ses amples robes blanches.
Arriv devant lescalier, il sarrta et contempla le petit groupe dun air anxieux
tout en rajustant ses lunettes sur son nez.
Excusez-moi, dit-il en se penchant vers eux avec curiosit, lequel dentre vous
est Eli Monpress ?
Eli savana.
Cest moi, rpondit-il. Puis-je savoir qui me demande ?
Je mappelle Lelbon, dit lhomme avec un sourire poli. Je suis un rudit et
lenvoy ou le reprsentant dIllir, le Vent dOuest.
Il marqua une pause, comme si cela devait signifier quelque chose pour eux.
Mais Josef se contentait de le dvisager et Monpress pre stait appuy contre les
portes, curieux de voir ce qui allait se passer. Eli, cependant, se fendit dun grand
sourire.
Le Vent dOuest, vous dites ?
Il se gratta le menton dun air pensif.
Et pourquoi donc le Vent dOuest envoie-t-il des messagers par ici ? Gaol ne
fait clairement pas partie de la cte ouest.
Mon employeur sintresse au bien-tre de toutes les terres quil survole,
rpondit Lelbon avec raideur. Nous tions informs depuis un moment de la
situation en Gaol, mais nous ne pouvions pas intervenir dans la mesure o le Grand
Esprit local refusait toute aide extrieure. La Spirite Lyonette a men lenqute pour
nous et, comme vous avez pu le voir, elle a rectifi la situation.
En inondant toute la ville, fit remarquer Eli en riant. Typique des Spirites, en
effet.
Lelbon lui lana un regard peu amne.

On menvoie vous transmettre un avertissement. La Spirite Lyonette


sentretient actuellement avec mon matre, mais elle ne tardera pas revenir par ici.
On ma demand de vous faire savoir quil serait sage de vous remettre en route.
Vraiment ? demanda Eli. Et de quel droit exactement votre matre simagine-til me donner des ordres ?
Ce nest quune suggestion, rpondit Lelbon avec un haussement dpaules.
Le grand Illir se soucie simplement de votre bien-tre. Aprs tout, mme pour un
esprit aussi puissant que le Vent dOuest, intervenir dans les affaires du favori nest
gure recommand, politiquement parlant.
Le favori ? rpta Josef en regardant Eli. Le favori de qui ?
Oublie a, dit Eli. Bon, vous avez entendu le petit vieux. Il est temps de filer
dici.
Quoi, comme a, dun coup ? On ne va rien voler du tout ? stonna Josef.
Eli dsigna du menton la ville fumante et limmense citadelle dserte.
Que reste-t-il voler ? Et puis, ajouta-t-il avec un sourire lintention de
Monpress, daprs ce quon raconte, jai dj drob lintgralit du trsor de cette
impntrable forteresse. Cest largement suffisant pour un mme pays. Nous avons
la Fenzetti ; notre travail est termin.
Cest ce moment quil remarqua que Josef ne portait rien.
Tu as bien la Fenzetti, nest-ce pas ? demanda-t-il. Elle est entre les mains de
Nico, hein ? O est-elle, dailleurs ?
Jai lpe, rpondit Josef dune voix neutre. Quant Nico, cest une autre
histoire.
Il se retourna et senfona dans la porte de la citadelle plonge dans lombre,
avant de ressortir avec le Cur pass dans son dos et deux paquetages. Le premier
avait la forme dune pe enveloppe de tissu, la Fenzetti. Le second tait petit,
sombre, et Josef le tenait prcautionneusement au creux de ses bras.
Attends, souffla Eli, soudain livide. Elle nest pas
Non, rpondit Josef. Mais on ne peut pas dire que a va bien. Je te raconterai
en chemin. Si on doit y aller, allons-y.
Daccord, acquiesa Eli.
Il avait repris son air souriant si vite que Josef navait pas vu son expression
changer. Le voleur se tourna vers Monpress pre, qui se tenait toujours
tranquillement appuy au mur, les pieds au sec.
Tu es le bienvenu si tu veux te joindre notre fuite, le vieux. Je me sens

toujours utile quand jaide les personnes ges.


Ta sollicitude est touchante, mais il me reste une petite affaire boucler ici.
Par ailleurs, mme ta faon de filer discrtement est trop mas-tu-vu pour moi.
Comme tu voudras, dit Eli. la prochaine.
Jespre bien que non, rpondit Monpress.
Mais Eli et Josef sloignaient dj en pataugeant travers le square inond. Ils
disparurent dans une rue qui remontait vers la porte nord. L-bas, la foule des gens
qui avaient fui hors de la ville au premier coup de folie de la cit revenait par les
portes de nouveau ouvertes et par-dessus les murs qui avaient repris leur taille et
leur forme dorigine la mort du duc.
Lorsque le voleur et son piste eurent disparu dans lobscurit, Lelbon et
Monpress changrent des adieux polis et partirent chacun de leur ct. Lelbon
descendit la rue qui menait au fleuve tandis que Monpress sintroduisait trs
discrtement dans la citadelle.
Ce fut la dernire fois que Gaol vit lun ou lautre des voleurs de la famille
Monpress.

CHAPITRE 24
Gin courait travers les rues en direction du square en feu. Cramponne son
dos, Miranda le pressait dacclrer. Quelques minutes plus tt, elle avait peru la
fin de lAsservissement du duc. Depuis lors, tout ntait plus que chaos. Les esprits
de la ville se dchanaient pour profiter de leur libert frachement acquise et
lagglomration tout entire semblait nen faire qu sa tte. Leau de Mellinor tait
partout, teignant les feux, inondant les rues. Mais lesprit aquatique tait trop vaste
pour que la Spirite puisse latteindre. Leur connexion lui paraissait faible et distante.
Par contraste, ses anneaux lui semblaient plus proches que jamais, leurs liens
solides et resserrs vibrant le long des bras de la jeune f