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N AISSANCE

propos de :

ET HISTOIRE DU DIEU COSMIQUE


La rvlation dHerms Trismgiste.
II. Le Dieu cosmique.
dAndr-Jean FESTUGIRE
Les Belles Lettres (Collection
dtudes Anciennes), 1990.
dition originale : 1950.

En admirant la structure des tres vivants et le ciel toil, on peut tre


amen considrer que le monde est beau et harmonieux. Fascins, certains
sont alls jusqu estimer quun tel ordre supposait un Ordonnateur ; de sorte
que, selon eux, la vue du monde conduirait naturellement la connaissance
et ladoration dun Dieu cosmique. Inversement, dautres, plus sensibles au
dsordre qui y rgne, peuvent jeter un regard ngatif sur ce monde. Si, de
plus, frapps par la dualit qui semble exister entre le corps et lesprit, ils se
dtournent du premier en faveur du second, ils ont alors tendance
concevoir un Dieu qui ne peut tre directement le crateur du monde, ou qui
ne peut avoir pour fonction de le rgir. Ce Dieu est loign du monde, il est
hypercosmique ; pour latteindre, la vue du ciel nest ds lors daucune utilit.
Voila deux tendances qui

se

retrouvent

souvent

dans

diffrentes

sensibilits religieuses. Mais elles ne tombent pas du ciel, si lon peut dire :
elles ont une histoire. Elles trouvent leur source commune dans Platon et on
les retrouve explicitement, toutes les deux, dans les trs influents crits
philosophiques de lhermtisme, cest--dire dans les crits attribus pendant
longtemps au Dieu Herms et qui furent composs aux II e et III e sicles
aprs Jsus-Christ. En se concentrant sur lide du Dieu cosmique, dans le
tome II de ce grand livre, Andr-Jean FESTUGIRE nous raconte ainsi
comment est apparue la premire tendance, comment elle sest ensuite
transmise durant la priode hellnistique priode qui va de la mort
dAlexandre la conqute romaine , et comment, enfin, elle a pris place
dans le milieu o lhermtisme se dveloppa. Cest donc rentrer en
profondeur dans lhistoire des sentiments religieux que nous invite ce livre
rudit et passionnant (voir sommaire p. 7).

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Infrer lexistence de Dieu partir de lordre du monde nest pas la mme


chose que ressentir la prsence du divin en contemplant le ciel toil. Dans le
premier cas, on a affaire un argument philosophique ; dans le second, on
se trouve en prsence dune attitude religieuse, qui peut ventuellement
tendre vers un mysticisme. Or, en Grce, cette dernire attitude ne vint
historiquement quaprs le dveloppement des arguments en faveur dun Dieu
ordonnateur. Ceux-ci ne semblent toutefois pas encore tre explicitement
prsents Athnes vers le milieu du IV e sicle avant notre re ; en tout cas,
Aristote qui discute, dans sa Mtaphysique, des diffrentes thses de lorigine
de lunivers jusquau sjour dAnaxagore dans cette cit (entre 450 et 432) ne
les mentionne pas. En revanche, de tels arguments se trouvent clairement
dans Les Mmorables de Xnophon qui datent de 369-366 av. J.-C. Et tout
mysticisme est effectivement absent des chapitres destins prouver
l'existence et la providence du divin. Le monde n'y est considr encore que
d'une manire abstraite, titre de preuve dans un argument. Il y est moins
question de sa beaut, que des aspects utilitaires. On est donc encore loin de
lide quune contemplation du ciel nocturne met lme dans un tat dextase
qui la rapproche du divin.
Mais ce nest pas Xenophon qui exera linfluence la plus dcisive sur la
philosophie religieuse de lge hellnistique : cest Platon. Or, on peut
discerner dans son uvre un double mouvement. Il y a dabord le
mouvement dualiste qui oppose radicalement le monde de lIntelligible,
immuable et divin, qui est le Bien Absolu, au monde du sensible, o tout
change et se corrompt, qui reprsente le mal. Lme tant enchane dans le
corps comme dans une prison, le sage doit alors sefforcer de sen dlivrer.
Mais il y a aussi le platonisme du Time (360-354 av. J.-C.) et des Lois (360347 av. J.-C.). Ici, le monde matriel, tel un grand tre vivant, est anim par
une me qui, contemplant le monde des Ides, imprime lunivers un
mouvement ordonn ; il ny a donc plus dopposition radicale entre le sensible
et lintelligible. Le dsordre, simple consquence de lexistence de la
multiplicit des tres, ny trouve plus place comme mal absolu, mais
seulement comme moindre bien. Et le sage qui arrive embrasser dune
seule vue lensemble de lunivers voit disparatre ce dsordre apparent, qui se
rsorbe dans lOrdre auquel prside lIde du Bien.
Suivant lune ou lautre de ces deux tendances, le statut de la
contemplation du ciel change. En raison du mpris du sensible, la premire
ny voit, au mieux, quune propdeutique la contemplation des Ides, qui
doit elle-mme conduire lintuition synoptique de tous les Intelligibles, cest2 / Revue de Livres

-dire lintuition de lUn. En quelque sorte, elle nest, comme toutes les
autres sciences du nombre, quun moyen de purifier et dexciter lesprit pour
quil apprenne dcouvrir lintelligible. Une fois cette propdeutique acheve,
lunivers est considr comme un obstacle la monte vers lUn qui unifie les
Ides ; il faut alors, pour y parvenir, fermer les yeux tout ce qui relve du
sensible. En revanche, dans le Time, lastronomie mne directement la
connaissance de Dieu et, par suite, la batitude. La connaissance du
mouvement rgulier des astres permet en effet notre pense de saccorder
avec lme du monde qui dirige ternellement ce bel ordre et ainsi de
participer au divin. Ds lors, la contemplation des astres est bien plus quune
simple tape dans lapproche du divin, elle en est le chemin par excellence.
Cest que lobjet auquel on aspire nest plus lUn, mais lIntellect qui meut le
monde dun mouvement ordonn. Platon ouvre ainsi les deux voies du
mysticisme

hellnistique.

La

premire

est

celle

qui

rpudiera

toute

considration du sensible, pour passer demble lintelligible et, de degr en


degr, un Dieu hypercosmique infiniment loign de la matire ; voie qui
pourra admettre lexistence dun second Dieu crateur du monde, un Dieu qui
comme le monde lui-mme sera mauvais. Lautre voie portera la
contemplation du monde sensible considr comme beau et bon, comme une
manation de Dieu.
Quoiquil en soit, de son vivant, Platon navait pas fond une vritable
religion cosmique : le monde visible ntait-il pas pour lui uniquement limage
dun autre monde qui tait le vrai terme de la contemplation ? Et puis sa
doctrine navait pas supplant la religion populaire ; elle navait pas pris
racine dans les curs. Mais lesprit du temps changea. Dabord, la doctrine
des Ides fut abandonne ds la mort de Platon. Puis, les Cits subissant de
plus en plus de revers militaires face aux Macdoniens (Philippe, puis
Alexandre, puis ses diadoques), le public cultiv se dtacha des dieux
traditionnels qui napportaient aucun secours. Se dsengageant aussi de la vie
politique, llite se tourna alors vers une vie plus thortique et trouva, dans
ltude de ces tres majestueux que sont les astres, la fois une explication
du monde, une satisfaction esthtique et un rconfort. Il devenait possible de
contempler le Ciel pour lui-mme ; contemplation qui pouvait mme
apparatre comme le but de la vie. Deux textes lEpinomis et le Sur la
philosophie dessinrent alors clairement les traits de la religion cosmique.
Le premier, issu du platonisme, dfend lide que lobjet suprme de la
contemplation est le monde cleste. Mais il sagit dsormais dune vraie
religion et non plus seulement de la pit intime du philosophe : les astres
Revue de Livres / 3

doivent tre clbrs comme les vrais dieux. LEpinomis est en effet un
vritable manifeste, une sorte dvangile, qui veut substituer aux thogonies
des potes une thogonie qui sappuie sur tous les acquis de la science des
astres. Le second texte fut crit par Aristote, vraisemblablement vers 346 ;
cest aussi le manifeste dune nouvelle religion qui prnait le culte du ciel.
Mais alors que la religion annonce par Platon et explicite dans lEpinomis se
fondait sur une doctrine mathmatique, le livre Sur la philosophie sappuie sur
la thorie de lther pour dfendre lide que lme humaine vient du monde
cleste, et quen raison de cette parent la contemplation et la vnration du
Ciel sont ncessaires pour participer pleinement la divinit. Quoiquil en soit
de ces diffrences, tous deux conoivent le Dieu cosmique comme tant
essentiellement lme motrice du Ciel ; me qui est en mme temps un
Intellect parfait, comme en tmoignent la rgularit et la parfaite ordonnance
des mouvements des corps clestes. Le sentiment religieux tait donc
tributaire dune science, lastronomie ; ce ntait encore quune religion de
savants.
Qui plus est, cette religion ntait pas universelle, cest--dire quelle ne
sadressait pas tous les peuples. La distinction entre Grecs et Barbares
tait en effet encore trs prsente dans luvre de Platon et dAristote. Ce
nest quavec Alexandre, la fin du IV e sicle, que lide dune religion
cosmique universelle apparut clairement. Anim de la volont dunifier toutes
les terres quil avait conquises, Alexandre affirmait que tous les hommes ne
formaient quun seul peuple, quils taient tous frres et quils avaient tous un
mme Dieu comme Pre. Et ce Dieu quil concevait navait bien sr plus rien
voir avec les dieux nationaux, puisquil sidentifiait tout simplement avec le
Cosmos. Il nen demeurait pas moins que lhomme grec pouvait se sentir
dsempar. Ctait avant tout un tre social, qui ne concevait le culte de la
divinit que dans le cadre de sa Cit. Or, aprs les conqutes dAlexandre,
des royaumes immenses, regroupant des lments disparates, staient
substitus politiquement aux petites villes avec leur campagne environnante.
La religion civique et traditionnelle en perdait son sens ; quant la religion
cosmique dveloppe par des esprits clairs, elle navait pas non plus
dattache dans les traditions nationales.
Il revint alors Znon qui fonda son cole vers lan 300 av. J.-C.
doffrir avec le stocisme une conception de la divinit qui pouvait rpondre
aux attentes spirituelles de son temps. Son Dieu tait conu comme une
Raison souveraine qui pntrait et dirigeait tous les tres du Cosmos. Ctait
donc une religion qui levait la contemplation du monde. Mais ctait aussi
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une religion civique car Znon remplaa la notion classique de Cit par la
doctrine dune Cit du monde quil tait beau de servir. Tout homme devenant
citoyen du monde, il redevint possible de dfinir un idal de la vie pratique.
Qui plus est, le stocisme ne se coupa pas de la religion traditionnelle mais,
au contraire, en annexa les dieux : en affirmant que le monde en sa totalit
tait rgi par un Dieu Logos, il affirmait en effet que ces dieux ntaient que
les symboles des lments qui constituaient le Cosmos. De ces principes
rsultait une doctrine de la vertu et du bonheur : si le monde tait dirig par
la raison, il suffisait lhomme de consentir lordre divin pour tre la fois
sage et heureux. Le stocisme tait donc une cole de pense qui donnait aux
hommes une rgle daction qui sintgrait dans une vision rationnelle du
Cosmos ; ce fut en tout cas surtout cet aspect moral que dveloppa Znon.
Mais Clanthe, son successeur, en mettant davantage laccent sur la
participation du divin toute chose, accentuait laspect religieux, voire
mystique, du stocisme. Ainsi le sage qui voyait lOrdre cosmique pntrer
tous les tres pouvait semplir de cette prsence ; il pouvait communiquer
avec Dieu.
Mais si la religion du Monde avait pu sintgrer aux nouvelles structures
politiques, elle dpendait toujours dun systme philosophique dtermin (le
platonisme ou le stocisme). Or, aprs une clipse dun sicle et demi dans
les textes (du dbut du II e sicle au milieu du I er sicle av. J.-C.), elle
rapparat en transcendant les doctrines dcoles. Elle est alors le bien
commun de tout individu un peu cultiv. Statut quelle gardera jusqu
lhermtisme, et au-del encore. Pour tout paen, il devint vident ds cette
poque que le monde tait beau et quil tait une grande merveille digne
dadoration et damour. Ce ntait plus une conception lie des systmes
philosophiques, mais une croyance diffuse. Andr-Jean Festugire explique
cette transformation par les nouvelles orientations de la socit qui se mettait
donner plus dimportance aux sciences positives et aux techniques qu la
spculation pure et o dsormais seuls quelques rudiments de philosophie
taient ncessaires pour tout jeune homme qui voulait russir. Aussi
recourait-on de plus en plus des manuels dintroduction aux doctrines
philosophiques. Or, par ces lectures faciles, les doctrines smoussaient,
perdaient de leur originalit et tendaient se confondre. On ne retenait que
des lieux communs qui permettaient de se donner une teinture de sagesse.
Et puis aprs les grandes constructions du IV e et du III e sicles, on se
complaisait beaucoup dans la critique de toutes les grandes doctrines. Mais
force de renvoyer dos dos les philosophes, le public, mme cultiv, napprit
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pas distinguer les traits caractristiques qui distinguaient chaque doctrine


et

nacquit,

pour

cette

raison,

quune

vision

vague

des

systmes

philosophiques. Ainsi, par excs de confusion, lclectisme se gnralisa.


Cela nempcha pas la religion cosmique de continuer voluer. Quand
elle rapparut dans luvre de Cicron, elle avait progress dans trois
directions. Dabord, elle avait accentu le sentiment de lomniprsence de
Dieu. Certes, ce sentiment existait auparavant, mais on voyait Dieu surtout
dans le ciel et les astres. Dsormais, Il tait dans chaque tre, jusquaux plus
humbles. Ensuite, la religion du Monde stait annex le domaine de la
science politique. Si Dieu pntrait tout lunivers, il fallait en effet reconnatre
quil rgissait les affaires humaines. Aussi la classe dirigeante romaine
conut-elle son action comme un prolongement de celle de Dieu. Bien
gouverner, ctait tre, sur terre, limage de Dieu mme. Enfin, la religion
cosmique dveloppa leschatologie. Si Dieu tait le grand ordonnateur et si
lme venait de Dieu, elle pouvait esprer aprs la mort remonter jusqu Lui
et prendre part au gouvernement du monde. Lide ntait certes pas
nouvelle, mais elle devenait un lieu commun.
Cest avec Philon (I er sicle ap. J.-C.) quAndr-Jean Festugire termine
cette histoire du Dieu cosmique. Non pas que ce juif dAlexandrie form par
les Livres Saints et lclectisme en soit le dernier terme, mais aprs lui tous
les auteurs napporteraient, sur ce thme, rien de neuf. Or, ce qui est
caractristique chez Philon, cest quil reconnat la fois lutilit de la
contemplation du monde pour atteindre la connaissance de Dieu, mais
aussi le danger quil y aurait de sarrter la seule vue de lunivers pour
approcher lessence du divin. Il opre donc un syncrtisme entre les deux
tendances issues de la philosophie platonicienne : celle qui mne Dieu par
le monde, et cette autre, qui mne Dieu par le renoncement au monde. La
contemplation du monde nest donc pour lui quune premire tape pour
sapprocher de lIntelligence ordonnatrice ; mais pour rentrer en contact avec
Elle, il faut ensuite se replier sur soi-mme. Il faut en quelque sorte passer
dune connaissance dductive de Dieu une intuition de Dieu. Ainsi, en
runissant ces deux tendances, Philon prparait directement la voie
lhermtisme, qui, comme on la dit en introduction, avait aussi cette
singularit de les runir toutes les deux.
Thomas LEPELTIER,
le 11 septembre 1999.
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Sommaire
Prface
Introduction : La littrature hermtique
I. Le dossier des Hermetica
II. Le logos hermtique denseignement
III. Les donnes du problme dans les Hermetica

La ligne socratique : Xnophon et Platon


IV. Xnophon. Mmorables, I, 4 et IV, 3
V. Platon. Le Time et les Lois

De Platon aux stociens


VI. Lesprit du temps
VII. LEpinomis
VIII. Aristote. Le dialogue Sur la philosophie

Lancien stocisme
IX. Znon
X. Le systme moral
XI. La religion du Monde

Le dogmatisme clectique
XII. Les origines de lclectisme
XIII. Le tmoignage de Cicron sur la religion cosmique
XIV. Le trait Du Monde

Philon
XV. Tradition scolaire et personnalit chez Philon
XVI. La contemplation du Monde
XVII. La connaissance du Dieu cach

Appendices
Addenda
612 pages
ISBN 2-251-32595-6
295 FF (1999)

Note : Le premier volume de La rvlation dHerms Trismgiste comprend le tome


LAstrologie et les Sciences Occultes. Le second, dont ce texte est un compte rendu,
correspond au tome Le Dieu cosmique. Enfin, le troisime volume comprend deux
tomes : Les Doctrines de lme et Le Dieu inconnu et la Gnose.

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