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Bernard Lewis, HISTOIRE DU MOYEN-ORIENT.

Deux mille ans d'histoire de la naissance du christianisme nos jours

Traduit de l'anglais par Jacqueline Carnaud et Jacqueline Lahana


THE MIDDLE EAST. 2000 YEARS OF HISTORY FROM THE RISE OF CHRISTIANITY TO THE PRESENT DAY,

Bernard Lewis, 1995,

ditions Albin Michel S.A., 1997


Prface
PREMIRE PARTIE Introduction
DEUXIME PARTIE Antcdents
I. Avant le christianisme
IL Avant l'islam
TROISIME PARTIE Aube et apoge de l'islam
III.
Les origines
IV.
Le califat abbasside
V. L'arrive des peuples de la steppe
VI.
Les lendemains de la conqute mongole
VIL Les empires canonniers
QUATRIME PARTIE Transversales
VIII. L'tat
IX. L'conomie
X. Les lites
199
XI. Le peuple
XII. La religion et le droit
XIII.
La culture
CINQUIME PARTIE Le choc de la modernit
XIV.
Dfi
XV. Mutations
XVI. Raction et riposte
XVII. Ides nouvelles
XVIII. De guerre en guerre
XIX. D'une libert l'autre
Notes
Orientations bibliographiques
Remarques sur les calendriers
Chronologie
Table des illustrations
Cartes
Index
Table des cartes

Prface
Il existe prsent de nombreuses histoires du Moyen-Orient en un volume. La plupart s'arrtent l'avnement du
christianisme ou commencent celui de l'islam. En prenant pour point de dpart le dbut de l're chrtienne, j'avais un
double objectif. D'une part, je voulais sortir la Perse et Byzance du rle modeste de toile de fond la carrire de
Mahomet et la cration de l'tat musulman qui leur est gnralement attribu, aux cts de l'Arabie prislamique. Ces
deux grands empires rivaux, qui se sont partag le Moyen-Orient pendant plusieurs sicles, mritent, en effet, davantage
qu'une simple mention. D'autre part, je souhaitais tablir un lien entre le Moyen-Orient d'aujourd'hui et les anciennes
civilisations qui s'y sont succd, ainsi qu'en tmoignent quantit de textes et de monuments. Durant les premiers sicles
de l're chrtienne ou, si l'on veut, entre Jsus et Mahomet, les territoires l'ouest de l'Empire perse ont enregistr de
profondes transformations sous l'effet de l'hellnisation, de la romanisation et enfin de la christianisation, si bien que le
souvenir (mais non toutes les traces) de ces anciennes civilisations a fini par s'effacer. Ce n'est qu' une poque
relativement rcente qu'archologues et orientalistes l'ont fait revivre. Il n'empche, le lien qui unit le Moyen-Orient
ancien et contemporain, travers l'Antiquit tardive et le Moyen Age, vaut qu'on s'y arrte.
Les premires histoires modernes de la rgion se sont, par la force des choses, concentres sur les vnements politiques
et militaires, sans lesquels il est difficile, sinon impossible, de comprendre les volutions plus profondes. Grce aux
travaux de mes prdcesseurs, j'ai pu prendre la libert de rduire au minimum le rcit de ces vnements, afin de
consacrer davantage d'attention aux mutations sociales, conomiques et surtout culturelles. Dans cet esprit, j'ai souvent
cit des sources de l'poque chroniques et rcits de voyage, documents et inscriptions, voire pomes et anecdotes.
Similairement, il m'a paru qu'une illustration est parfois plus clairante que le rcit ou mme l'analyse.
Vouloir prsenter deux mille ans d'histoire d'une rgion aussi riche, vivante et diverse dans le cadre d'un seul volume
oblige laisser de ct bien des aspects importants. Tous ceux qui s'intressent cette rgion feront leur choix. J'ai fait
le mien; il est forcment personnel. J'ai essay de donner leur juste place aux personnages, aux vnements, aux

courants et aux ralisations qui me semblaient les plus caractristiques et les plus rvlateurs. Au lecteur de juger si j'y
suis parvenu.
Il est prsent de mon agrable devoir de remercier David Marmer, Michael Doran, Kate Elliott et Jane Baun, quatre
jeunes historiens de l'universit de Princeton qui, de diffrentes manires, m'ont aid prparer cet ouvrage. Ma dette
est grande envers Jane Baun, dont l'rudition mticuleuse et l'esprit critique m'ont t si prcieux. Je tiens galement
exprimer toute ma gratitude mon assistante Anna-marie Cerminaro pour la patience avec laquelle elle a pris soin des
nombreuses versions de cet ouvrage, du premier manuscrit jusqu'au texte dfinitif. L'dition, l'illustration et la
publication de ce livre doivent beaucoup au savoir-faire et la gentillesse de Benjamin Buchan, de Tom Graves, et de
Douglas Matthews qui a bien voulu se charger de l'tablissement de l'index.
Enfin, je remercie vivement tous ceux dont j'ai retenu les suggestions ; que les autres veuillent bien m'excuser de ne pas
m'tre ralli aux leurs. Il va de soi que j'assume l'entire responsabilit des fautes et des erreurs qui auraient pu subsister.
Bernard Lewis Princeton, avril 1995
Transcription
Les noms arabes et persans apparaissent selon leur graphie la plus courante en Occident et les noms turcs dans une
forme lgrement modifie de l'orthographe officielle turque.
PREMIRE PARTIE
Introduction
Le caf ou la maison de th sont des lments familiers de la vie urbaine au Moyen-Orient : toute heure de la journe,
ou presque, on y trouve des hommes rarement des femmes - attabls, en train de siroter une tasse de caf ou de th,
de fumer une cigarette, de lire un journal ou de jouer un jeu de socit tout en coutant d'une oreille distraite la radio
ou la tlvision installe dans un coin.
Vu de l'extrieur, le client d'un caf moyen-oriental ne diffre gure de son homologue europen, et surtout
mditerranen. En revanche, il n'a pas grand-chose en commun avec celui qui se tenait la mme place il y a cinquante
ans, et plus encore, il y a cent ans. C'est vrai aussi du client europen, mais pour des raisons trs diffrentes. Sauf
exception, tous les changements qui se sont oprs dans son apparence, son allure, sa tenue, son comportement sont ns
de l'intrieur de la socit europenne, ou de la socit amricaine qui lui est troitement apparente.
Au Moyen-Orient, ces mmes changements proviennent de socits et de cultures profondment trangres aux
traditions autochtones. L'homme au caf assis sur une chaise, devant une table, en train de lire un journal, incarne les
immenses bouleversements venus de l'Occident qui, l'poque moderne, ont transform la vie des habitants de la
rgion, leur apparence extrieure, leurs activits, leur faon de se vtir et mme leur mentalit.
Le premier et le plus visible de ces changements concerne le costume. Notre client porte peut-tre une tenue
traditionnelle, mais en ville, c'est de moins en moins frquent. Plus probablement, il est habill l'occidentale: chemise
et pantalon, ou encore T-shirt et jean. Les vtements possdent une importance considrable, parce qu'ils permettent,
non seulement de se protger des intempries et de ne pas attenter la pudeur, mais aussi - et surtout dans cette partie du
monde - d'affirmer son identit, de proclamer ses origines et d'adresser un signe de reconnaissance ceux qui les
partagent. Dj au VIF sicle avant J.-O, le prophte Sophonie dclarait: Au jour du sacrifice de Iahv, Dieu chtiera
tous ceux qui revtent un vtement tranger (I, 8). Les textes juifs et plus tard musulmans exhortent les fidles
conserver leurs habitudes vestimentaires. Ne vous habillez pas comme les infidles, de crainte de devenir comme
eux, dit une maxime frquemment cite. Selon une tradition attribue au Prophte, le turban est la barrire qui spare
l'infidlit de la foi. Selon une autre, celui qui essaie d'imiter les gens [d'un autre peuple ou d'une autre religion]
devient l'un d'eux. Jusque trs rcemment, et dans certaines rgions encore aujourd'hui, chaque groupe ethnique,
chaque communaut religieuse, chaque tribu, chaque province, parfois chaque corps de mtier possde une manire
distinctive de s'habiller.
Il est fort probable que notre homme assis au caf porte quelque chose sur la tte, une casquette, ou bien sauf en
Turquie une coiffure plus traditionnelle. Ceux qui ont visit un cimetire de la priode ottomane se souviennent sans
doute que les stles comportent souvent une reprsentation sculpte du couvre-chef que portait le dfunt de son vivant.
S'il tait cadi, on voit une coiffe de juge; s'il tait janissaire, sa stle est surmonte d'une sorte de bonnet ressemblant
une manche replie. Quel que fut le mtier qu'il exert, un couvre-chef, symbole de sa profession, orne sa tombe. Pour
le suivre jusque dans sa mort, ce trait distinctif devait assurment avoir une importance capitale dans sa vie. En turc, il
n'y a pas si longtemps, l'expression apka giymek, mettre un chapeau, correspondait au franais retourner sa veste ,
autrement dit, devenir un rengat, un apostat, passer dans l'autre camp. Aujourd'hui, bien entendu, la plupart des Turcs
qui se couvrent la tte portent un chapeau, une casquette ou -s'ils sont religieux un bret, et l'expression n'est plus
utilise dans ce sens-l. Nanmoins, les couvre-chefs occidentaux demeurent rares dans les pays arabes, et plus encore
en Iran. D'une certaine faon, on peut retracer les tapes de la modernisation au Moyen-Orient en suivant
l'occidentalisation du vtement et, plus particulirement, de la coiffure.

Comme presque tous les autres aspects de la modernisation, l'volution du vtement commena dans l'arme. Aux yeux
des rformateurs, les uniformes militaires occidentaux possdaient une certaine magie. Face aux dfaites rptes de
leurs armes, les princes musulmans finirent par adopter non seulement les armes, mais aussi l'organisation et
l'quipement des infidles, uniformes compris. A la fin du XVIIIe sicle, l'arme ottomane, soucieuse d'efficacit, se
tourna vers l'Europe pour s'approvisionner en armes et entraner ses soldats. En revanche, rien ne l'obligeait leur
imposer le kpi et la capote ajuste. Il s'agissait d'une dcision d'ordre non pas militaire mais social, que reprendraient
presque tous les pays musulmans modernes, Libye et Rpublique islamique d'Iran incluses. Ce changement de style
tmoigne du prestige et de la fascination que continue d'exercer la civilisation occidentale, mme chez ceux qui la
rejettent avec le plus de vhmence.
Le couvre-chef fut le dernier lment de l'uniforme militaire sacrifier la mode europenne et, aujourd'hui encore, il
est probable que, dans la plupart des pays arabes, l'homme assis dans le caf porte une coiffure traditionnelle, sans doute
une keffiah dont le dessin et la couleur indiquent peut-tre aussi son appartenance tribale ou rgionale. La valeur
symbolique de la tte et de ce qui la recouvre est vidente. Pour les musulmans vient s'ajouter le fait que la plupart des
couvre-chefs europens munis d'une visire ou d'un rebord gnent l'observance des rites. Comme dans le judasme, les
hommes prient la tte couverte en signe de respect. Une visire ou un rebord les empche de se prosterner le front
terre. Alors qu'elles avaient adopt des uniformes plus ou moins occidentaliss, les armes musulmanes du MoyenOrient conservrent pendant longtemps encore des coiffures traditionnelles. Le sultan Mahmud II, qui rgna de 1808
1839 et fut l'un des premiers grands rformateurs du XIXe sicle, introduisit le fez, aussi appel tarbouche. Au dbut
dtest et rejet parce qu'il reprsentait une innovation venue des infidles, il finit par tre accept au point de devenir
un symbole de l'islam. Son abolition en 1925 par le premier prsident de la Rpublique turque rencontra une opposition
aussi farouche que son introduction, et pour les mmes raisons. En interdisant le port du fez et des autres coiffures
masculines traditionnelles au profit du chapeau ou de la casquette, Kemal Atatrk, expert en symbolique sociale, ne se
livrait pas au vain caprice d'un despote. Il s'agissait d'une dcision politique majeure, dont lui et ses partisans mesuraient
parfaitement la porte, tout comme ses adversaires, naturellement.
Semblable bouleversement s'tait dj produit. Au XIIIe sicle, lorsque les pays musulmans situs au cur du MoyenOrient tombrent, pour la premire fois depuis le prophte Mahomet, aux mains de non-musulmans, leurs habitants
adoptrent les pratiques des conqurants, du moins dans le domaine militaire; mme en Egypte, qui chappa la
conqute mongole, les grands mirs se mirent porter le costume mongol, se laisser pousser les cheveux et
harnacher leurs chevaux la mode mongole. Et ce pour la mme raison que les armes musulmanes d'aujourd'hui
arborent des capotes ajustes et des kpis : c'tait la tenue de la victoire, celle de la plus grande puissance militaire de
l'poque. Il en fut ainsi, rapportent les chroniqueurs, jusqu'en 1315, date laquelle, les envahisseurs s'tant convertis et
assimils, le sultan d'Egypte ordonna ses officiers de couper leurs longues boucles et de revenir au costume et au
caparaon musulmans. A ce jour, les armes modernes de l'islam n'ont pas encore opr ce genre de retour la tradition.
Aprs l'arme, vint le tour du palais. Un jour, le sultan en personne se prsenta dans un costume europen, lgrement
adapt pour paratre diffrent, mais pas trop. Au palais Topkapi d'Istanbul, on peut voir deux charmants portraits de
Mahmud II, avant et aprs la rforme vestimentaire de l'arme. Dus l'vidence au mme artiste, ils reprsentent le
sultan caracolant sur le mme cheval et vu sous le mme angle. Dans l'un, Mahmud II porte un costume ottoman, dans
l'autre, un pantalon et un manteau brandebourgs. Le harnachement de sa monture s'est, lui aussi, occidentalis. Direct,
comme son habitude, Atatrk devait dclarer : Nous voulons nous habiller de manire civilise. Mais qu'entendaitil par l ? Et pourquoi des vtements appartenant des civilisations beaucoup plus anciennes ne seraient-ils pas civiliss
? En fait, pour lui, civilis voulait dire moderne, autrement dit occidental.
A la suite du sultan, les courtisans commencrent s'habiller l'europenne. Le palais tait l'endroit o il tait le plus
facile pour le souverain d'dicter des rgles en matire vestimentaire et de les imposer aux civils. Les hauts serviteurs de
l'tat se mirent porter des pantalons et des redingotes. Du palais, la nouvelle mode s'tendit l'administration en
gnral, si bien qu' la fin du XIXe sicle, tous les fonctionnaires de l'Empire portaient des manteaux et des pantalons de
coupes diverses, signe d'un profond changement des valeurs sociales. De la fonction publique, elle se propagea peu
peu dans le reste de la population, gagnant jusqu'au simple citoyen, du moins dans les villes. L'Iran connut une mme
volution, avec un lger dcalage dans le temps; comme dans le monde ottoman, l'occidentalisation du vtement fut
beaucoup plus lente en milieu ouvrier et rural, et n'est pas encore acheve. Malgr la rvolution islamique de 1979, les
diplomates iraniens continuent de s'habiller l'europenne, exception faite de la cravate, faon d'exprimer leur rejet des
modes et des contraintes occidentales.
L'occidentalisation - ou modernisation - du vtement fminin se heurta des rsistances plus grandes encore. Elle
dbuta beaucoup plus tard et ne fut jamais aussi gnralise. Les rgles musulmanes concernant la pudeur fminine en
font, encore aujourd'hui, un sujet sensible, source de polmiques et de divisions. S'il interdit le fez et autres couvre-chefs
traditionnels aux hommes, Atatrk ne se hasarda pas abolir le voile. Quelques municipalits de la Rpublique turque
lgifrrent en ce sens, mais son port disparut par une sorte d'osmose, sous l'effet de la pression sociale et non d'une loi.
Le vtement, comme d'autres choses, reste un rvlateur de la condition des femmes. Dans les maisons de th ou les

cafs, les femmes sont rares et quand elles y viennent, elles sont en gnral couvertes des pieds la tte. Toutefois, on
peut rencontrer des lgantes, vtues l'occidentale, dans les grands htels ou les cafs frquents par les classes aises.
L'volution du vtement reflte galement des changements plus larges, y compris dans les pays les plus farouchement
anti-occidentaux. De mme que leurs habitants continuent de porter une tenue semi-occidentalise, de mme l'tat
conserve des atours occidentaux sous la forme d'une constitution crite, d'une assemble lgislative et d'lections d'un
genre ou d'un autre. Ainsi, la Rpublique islamique d'Iran ne les a pas abolis, bien qu'ils n'aient de prcdent ni dans
l'Iran ancien ni dans l'histoire musulmane.
Au caf, notre client, pour revenir lui, est assis sur une chaise prs d'une table, deux autres innovations dues
l'influence occidentale. Connues au Moyen-Orient dans l'Antiquit et l'poque romaine, tables et chaises disparurent
aprs la conqute musulmane. Les Arabes venaient d'une terre pauvre en forts, o le bois tait rare et prcieux. En
revanche, ils avaient de la laine et du cuir en abondance qui leur servaient non seulement se vtir, mais aussi meubler
leurs demeures et orner les lieux publics. On s'allongeait ou on s'asseyait sur des coussins de taille et de forme
diverses, sur des divans ou des ottomanes deux mots originaires du Moyen-Orient recouverts de tapis nous ou
tisss ; la nourriture tait servie sur d'lgants plateaux en mtal repouss. Des miniatures ottomanes du dbut du XVIIIe
sicle reprsentent des Europens invits aux ftes de la cour du sultan. Ils se reconnaissent aisment leur tunique
ajuste, leur pantalon moulant et leur chapeau, mais aussi au fait qu'ils sont les seuls tre assis sur des chaises.
Htes pleins d'attention, les Ottomans veillaient ce que leurs invits europens se sentent l'aise.
Notre homme est probablement en train de fumer une cigarette -produit occidental, et mme plus prcisment
amricain. Sans doute apport au Moyen-Orient par des marchands anglais au dbut du XVIIe sicle, le tabac devint
rapidement trs populaire. Le caf tait arriv un peu plus tt, au XVIe sicle. Cultiv en Ethiopie, il apparut d'abord au
sud de l'Arabie, puis en Egypte, en Syrie et en Turquie. Selon des chroniques turques, il fut introduit Istanbul sous le
rgne de Soliman le Magnifique (1520-1566) par deux Syriens, l'un originaire d'Alep, l'autre de Damas, qui ouvrirent
les premires boutiques de caf dans la capitale turque. Ce nouveau breuvage rencontra aussitt un succs
considrable, au point que le Syrien d'Alep retourna dans sa ville natale au bout de trois ans seulement en possession de
cinq mille pices d'or gagnes grce son commerce. La frquentation des cafs ne manqua pas d'inquiter les autorits
politiques, qui craignaient qu'on y fomente des actions sditieuses, ainsi que les autorits religieuses, incertaines du
caractre licite ou non de ce genre de stimulant au regard de la loi musulmane. En 1633, le sultan Murad IV interdit le
caf et le tabac, allant jusqu' faire excuter leurs amateurs. Finalement, aprs de longs dbats, le tabac fut dclar licite
par une fatwa du grand mufti Mehmed Bahai Efendi, lui-mme fumeur invtr, qui, en 1634, avait t destitu et
envoy en exil parce qu'il refusait de renoncer sa passion. Selon son contemporain, l'auteur ottoman Ktib elebi, le
grand mufti n'aurait pas rendu cet arrt pouss par son got immodr pour le tabac, mais en vertu du principe juridique
selon lequel tout ce qui n'est pas explicitement interdit est autoris et par souci de ce qui convient le mieux aux gens1
.
Fort probablement, notre homme est aussi en train de lire un journal, moins qu'il n'coute quelqu'un en faire la lecture
publique. L'introduction de la presse fut, n'en pas douter, l'un des changements les plus rvolutionnaires, tant sur le
plan social qu'individuel. Ce journal est imprim en arabe, la langue qui prvaut dans la majeure partie du MoyenOrient. En effet, dans le Croissant fertile, en Egypte et en Afrique du Nord, les langues parles dans l'Antiquit ont
quasiment disparu, certaines n'ayant plus qu'un usage liturgique ou un nombre extrmement limit de locuteurs. La
seule exception est l'hbreu, que les Juifs ont conserv travers les sicles comme langue religieuse et littraire et qui
est redevenu une langue politique et quotidienne dans l'tat moderne d'Isral. En Perse, la langue ne fut pas supplante
par l'arabe, mais se transforma. Aprs l'avnement de l'islam, elle adopta l'alphabet arabe et s'enrichit de nombreux
emprunts. Il en alla de mme du turc, jusqu'au moment o Kemal Atatrk, prenant l'initiative d'une grande rforme
culturelle, abolit l'alphabet arabe au profit de l'alphabet latin. Plusieurs rpubliques turcophones de l'ex-Union
sovitique ont rcemment fait le mme choix.
L'criture se pratique au Moyen-Orient depuis la plus haute Antiquit. Invention moyen-orientale, l'alphabet reprsenta
un immense progrs par rapport aux divers systmes de signes et de pictogrammes qui le prcdrent et dont quelquesuns subsistent encore dans certaines parties du monde. Les alphabets latin, grec, hbreu et arabe drivent tous du
premier alphabet invent par les peuples maritimes du Levant. Si l'alphabet simplifia la rdaction et le dchiffrement des
textes, l'introduction du papier en provenance de Chine au VIIIe sicle de notre re facilita leur production et leur
diffusion. Toutefois, pour une raison mystrieuse, lorsqu'elle se fraya un chemin vers l'Occident, une autre invention
chinoise, l'imprimerie, contourna le Moyen-Orient. Elle n'y tait cependant pas totalement inconnue, car des documents
attestent l'existence, au Moyen Age, de formes de bois graves. On sait mme qu' la fin du XIIIe sicle, les princes
mongols de Perse firent imprimer des billets de banque, mais comme ils payaient leurs employs avec tout en
continuant exiger le versement des impts en or, ce papier-monnaie fut accueilli avec dfiance. Malheureuse,
l'exprience resta sans lendemain. Lorsque l'imprimerie finit par arriver au Moyen-Orient, ce fut non de Chine mais
d'Occident o, fait remarquable, son introduction avait attir l'attention des Turcs. Ne s'intressant gure d'habitude ce
qui se passait dans les contres des infidles, les chroniqueurs ottomans allrent jusqu' consacrer quelques lignes
Gutenberg et sa premire presse. Il semble que ce soit des Juifs expulss d'Espagne en 1492 qui aient introduit

l'imprimerie au Moyen-Orient. Entre autres objets, ides et savoir-faire occidentaux, ils apportrent le livre imprim et
l'art de le fabriquer. D'autres communauts non musulmanes s'y lancrent leur tour. Bien que n'ayant pas d'impact
direct sur la culture majoritaire, leur activit contribua dfricher le terrain. Comme l'attestent des inventaires de
succession conservs dans les archives ottomanes, des livres en caractres arabes taient imports d'Europe par de riches
musulmans. Et lorsque la premire imprimerie musulmane finit par s'ouvrir au dbut du XVIIIe sicle Istanbul, elle
n'eut pas de mal trouver une main-d'uvre qualifie parmi les typographes juifs et chrtiens.
Les journaux ne firent leur apparition que beaucoup plus tard ; trs vite, certains intellectuels musulmans prirent
conscience des avantages, mais aussi des dangers qu'ils recelaient. Ds 1690, l'ambassadeur marocain en Espagne,
Muhammad ibn 'Abd al-Wahhb, plus connu sous le nom de al-Wazir al-Ghassn, mentionne dans sa relation de
voyage ces moulins criture qui publient des rapports censs contenir des informations, mais qui bruissent de
mensonges sensationnels2. Au XVIIIe sicle, les Ottomans savaient qu'il existait une presse europenne et
manifestaient parfois de l'intrt pour ce qui s'y disait sur eux, mais sans plus. Son introduction au Moyen-Orient fut une
consquence directe de la Rvolution franaise. En 1795, en effet, parut le premier numro de la Gazette franaise de
Constantinople publie par l'ambassade de France. D'abord destin aux ressortissants franais, ce journal, qui fut sans
doute le premier tre imprim dans cette partie du monde, avait aussi d'autres lecteurs. Aprs l'arrive en Egypte de la
Rvolution franaise en la personne du gnral Bonaparte, d'autres journaux et gazettes officiels virent le jour au Caire.
Les Franais envisagrent un moment de crer un journal en arabe, mais aucun exemplaire n'en ayant t retrouv, il est
probable que ce projet ne connut pas de suite.
Dans les socits musulmanes traditionnelles, le prince disposait de plusieurs moyens pour informer ses sujets
d'vnements importants. Deux d'entre eux faisaient partie de ses prrogatives. En effet, la lgende sur les pices de
monnaie et le sermon du vendredi dans les mosques devaient, en principe, mentionner son nom et, le cas chant, celui
de son suzerain. L'omission ou l'ajout d'un nom dans la prire rogatoire signifiait gnralement un changement au
sommet du pouvoir, suite une succession, une rvolte, ou encore un transfert d'allgeance. Le reste du prne servait
parfois annoncer une nouvelle politique ou des mesures particulires. L'abolition d'un impt, mais pas son
introduction, pouvait aussi tre porte la connaissance du peuple par des inscriptions dans les lieux publics. Les potes
de cour chantaient les louanges du prince ; leurs pomes facilement mmorisables et largement difuss
entretenaient sa rputation. Des documents rdigs par des chroniqueurs officiels, tels les fathname ou lettres de
victoire, par lesquelles les sultans ottomans proclamaient leurs succs militaires, taient distribus pour faire connatre
tout vnement jug important. Utilisant depuis longtemps l'criture ou la parole comme instrument de gouvernement,
les souverains musulmans surent vite tirer parti de cette invention venue d'ailleurs : le journal.
L'histoire de la presse locale en langue vernaculaire commence avec les deux grands dirigeants rformateurs,
contemporains et rivaux, que furent Muhammad Ali Pacha en Egypte et le sultan Mahmud II en Turquie. Comme dans
bien d'autres domaines, Muhammad Ali prit l'initiative et Mahmud II lui embota le pas, en vertu du principe selon
lequel un sultan se devait de faire autant sinon mieux qu'un pacha. Le premier lana une gazette officielle, d'abord en
franais, puis en arabe ; le second, une gazette en franais, puis en turc. Pendant longtemps, les journaux paraissant au
Moyen-Orient furent tous des organes gouvernementaux, dont la fonction, comme l'indiquait sans dtour un dito-rial
turc de l'poque, tait de faire connatre les intentions et les dcisions du gouvernement3. Une telle conception de la
nature de la presse et de son rle n'a pas encore entirement disparu dans cette partie du monde.
crire l'histoire de la presse au Moyen-Orient n'est pas une tche aise. De nombreux journaux ne connurent qu'une
existence phmre, cessant de paratre aprs quelques numros; quant aux autres, les collections conserves dans les
archives sont souvent incompltes. Pour autant qu'on sache, le premier priodique non officiel parut Istanbul en 1840.
Son propritaire et directeur tait un Anglais, William Churchill, qui russit obtenir un firman autorisant son
entreprise. Bien que paraissant intervalles irrguliers, ce Journal des vnements (Jeride-i Havadis) parvint se
maintenir.
L'introduction du tlgraphe et la guerre de Crime marqurent un tournant dans l'histoire non seulement de ce journal
mais aussi de l'ensemble de la presse au Moyen-Orient. De nombreux correspondants de guerre, franais et anglais,
accoururent dans la rgion. Churchill s'arrangea avec l'un d'eux pour qu'il lui fournisse le double des dpches qu'il
envoyait son journal londonien, ce qui lui permit de sortir cinq numros par semaine, un exploit pour l'poque. Voil
comment les Turcs et les autres peuples du Moyen-Orient devinrent dpendants d'une drogue bien plus puissante,
certains diraient plus nocive, que le caf ou le tabac, rclamant leur dose quotidienne de nouvelles. Peu aprs, naquit un
journal en langue arabe destin aux provinces arabophones de l'Empire ; il cessa de paratre au lendemain de la guerre
de Crime, contrairement son homologue turc qui poursuivit sa carrire et fit de nombreux mules.
En 1860, le gouvernement ottoman parraina un quotidien en arabe. Paraissant Istanbul, il ne se contentait pas de
publier des dcrets officiels et autres informations du mme genre ; c'tait un authentique journal dans lequel on trouvait
des nouvelles de l'Empire et du monde, des ditoriaux et des articles de fond. A peu prs la mme poque, les jsuites
de Beyrouth fondrent un autre journal, trs certainement le premier quotidien paratre dans un pays arabe. Quand les
musulmans dnoncent les imprialistes et les missionnaires, ils ont au moins raison sur un point : c'est eux, en effet,

qu'ils doivent la presse quotidienne. Et, avec le dveloppement de la presse, les directeurs de journaux, les journalistes
et les lecteurs se trouvrent confronts deux grands cueils : la propagande et la censure.
A la fin du XIXe sicle et au dbut du XXe les publications quotidiennes, hebdomadaires et mensuelles - se
multiplirent, notamment en Egypte o, en raison de l'occupation britannique, les conditions taient plus favorables. Ces
publications taient largement diffuses dans les autres pays arabophones qui, leur tour, crrent leurs propres
journaux et magazines. L'essor de la presse eut des rpercussions considrables. Le fait d'tre rgulirement inform de
ce qui se passait chez lui et l'tranger donna au simple citoyen capable de lire ou de se faire lire un journal une
connaissance de sa ville, de son pays et mme du monde impensable un sicle plus tt. La presse engendra de nouvelles
formes de socialisation et de politisation. C'est galement pendant la guerre de Crime que se crrent des municipalits
sur le modle occidental et que l'tat commena recourir l'emprunt public.
La langue, elle aussi, subit de profondes transformations. En turc, en arabe et plus tard en persan, le style ampoul des
premiers journaux, model sur celui des chroniques de cour et des dcrets officiels, cda progressivement la place au
style journalistique plus vigoureux que nous connaissons aujourd'hui. Pour aborder les problmes du monde moderne,
les journalistes durent se forger de nouvelles formes d'expression. Le besoin d'informer le lecteur et de lui expliquer des
vnements aussi abscons que l'insurrection de la Pologne contre la Russie, la guerre de Scession ou encore les
discours du trne de la reine Victoria fut, en grande partie, l'origine du langage politique et journalistique du MoyenOrient moderne.
Nouveau venu sur la scne moyen-orientale, le journaliste, dont la profession tait inconnue jusque-l, se mit jouer un
rle de plus en plus important.
Aujourd'hui, le journal n'est plus le seul moyen de communication prsent dans un caf. On y trouve gnralement une
radio, sinon aussi une tlvision. Le premier organisme de radiodiffusion au Moyen-Orient fut inaugur en Turquie en
1925, trois ans seulement aprs celui de Londres. Etant sous domination trangre, la plupart des autres pays de la
rgion durent attendre un peu plus longtemps. En Egypte, la radio ne commena mettre qu'en 1934 et ne prit
vritablement son essor qu'aprs la rvolution de 1952. C'est en 1964 que la Turquie, encore une fois pionnire, cra une
radio indpendante du gouvernement. D'une faon gnrale, le degr de libert dont jouissent les gens de radio ou de
tlvision dpend de la nature du rgime en place. L'Italie fasciste fut apparemment la premire puissance trangre
rpandre sa propagande par la voie des ondes: en 1935, elle commena mettre des missions rgulires en arabe
depuis Bari, inaugurant ainsi une guerre de propagande dans laquelle allaient s'engouffrer la Grande-Bretagne,
l'Allemagne, puis la France et, plus tard, les tats-Unis et l'Union sovitique. A leur tour, les pays du Moyen-Orient se
mirent arroser la rgion de leurs programmes, dispensant des informations, prodiguant des conseils et, l'occasion,
appelant la subversion. Plus coteuse, l'introduction de la tlvision fut aussi plus laborieuse, mais l'heure actuelle
elle est prsente dans tout le Moyen-Orient.
Dans une rgion o l'analphabtisme reste trs rpandu, l'apparition d'instruments modernes de communication orale eut
un impact rvolutionnaire, au sens propre du terme. Ainsi, la rvolution iranienne de 1979 fut sans doute la premire
rvolution lectronique de l'histoire : les discours de l'ayatollah Khomeini taient distribus sur cassettes, et ses
instructions transmises par liaisons tlphoniques directes. Grce ces moyens techniques, l'art oratoire acquit une force
indite et put toucher des foules immenses.
Le contenu des programmes de radio et de tlvision dpend beaucoup du rgime en place. Trs vraisemblablement, le
portrait du chef de l'tat ou du gouvernement orne l'un des murs du caf. Dans les rares pays qui ont adopt un systme
dmocratique l'occidentale et ont russi le conserver, les dirigeants sont dmocratiquement lus et les mdias, ct
des positions gouvernementales, font place un large ventail d'opinions. Dans les autres, l'crasante majorit, prvalent
des rgimes plus ou moins autocratiques. Quand ceux-ci revtent un caractre traditionnel et modr, les formes sont en
gnral respectes et une certaine libert d'expression est permise. Quand il s'agit de dictatures exerces par des
militaires ou un parti, les mdias - presse, radio et tlvision confondues - sont soumis une discipline totalitaire et
contraints l'unanimisme.
Toutefois, quelle que soit la nature du rgime, le portrait de son chef accroch au mur constitue, par sa seule prsence,
une rupture radicale avec le pass. Comme le rapportait, en 1721, l'ambassadeur turc en France, la coutume voulait que
le roi offre aux reprsentants trangers son portrait garni de diamants. Ayant expliqu qu'il n'tait point permis aux
musulmans d'avoir des portraits, il reut en change d'autres prsents4. L'art du portrait n'tait cependant pas inconnu au
Moyen-Orient. Le sultan Mehmed II, surnomm le Conqurant, avait autoris le peintre italien Bellini faire son
portrait et possdait mme une collection de tableaux europens. Plus pieux, son fils et successeur s'en dbarrassa. Par la
suite, les sultans se montrrent moins pointilleux, si bien que le palais Topkapi Istanbul abrite une riche galerie de
portraits de souverains et autres dignitaires de l'Empire. A l'poque moderne s'est dveloppe une sorte d'iconographie
musulmane qui propose des portraits, l'vidence mythiques, d"Ali et de Hussein en pays shiite, et d'autres figures
religieuses, en moins grand nombre il est vrai, en pays sunnite. On rencontre peu d'effigies sur les monnaies, comme
c'est la coutume en Europe depuis l'Antiquit grecque et romaine. Une seule pice montre ce que l'on suppose tre le
portrait d'un calife abbasside. Elle est volontairement provocatrice, car non seulement elle reprsente le souverain, mais

encore celui-ci est en train de porter une coupe ses lvres. Quelques pices seljuqides l'effigie d'un mir proviennent
de petites principauts d'Anatolie, mais c'est l un phnomne purement local d l'influence byzantine.
Il n'y a sans doute pas d'autres tableaux aux murs, si ce n'est un texte calligraphi et encadr, reproduisant un verset du
Coran ou un dit du Prophte. Depuis quatorze sicles, l'islam est la principale religion de la rgion et, depuis presque
autant, la religion dominante. Limit la rcitation de quelques versets du Coran, le culte observ dans la mosque est
simple et austre. La prire commune est un acte collectif et disciplin de soumission au Crateur, Dieu unique et
immatriel. Le culte ne tolre ni le spectaculaire ni le mystre. Il n'admet ni la posie ni la musique liturgique, ni, a
fortiori^ la peinture ou la sculpture figurative que la tradition musulmane rcuse comme idoltre. Les artistes pratiquent
le dessin abstrait et gomtrique, et leurs motifs dcoratifs s'inspirent abondamment de la calligraphie. Des versets et
mme des sourates entires du Coran ornent les murs et le plafond des mosques, mais aussi des demeures prives et
des lieux publics.
C'est peut-tre dans les arts qu'apparurent les premiers signes de la pntration culturelle de l'Occident. Ainsi, dans un
pays comme l'Iran, pourtant plus loign et plus referm sur lui-mme, la peinture manifeste, ds le dbut du XVIe
sicle, des influences occidentales aussi bien dans la reprsentation des ombres, de la perspective que des figures
humaines. Dfiant les rgles de l'aniconisme musulman, ces dernires taient depuis longtemps prsentes dans l'art perse
et ottoman ; partir de cette poque, elles s'individualisent et perdent leur caractre strotyp. L'art du portrait tait
galement connu, mais l'image du prince reproduite sur les pices de monnaie, les timbres ou les murs est un
phnomne rcent et passe encore, dans les pays les plus conservateurs, pour un sacrilge confinant de l'idoltrie.
Contrairement au thtre, le cinma rencontre au Moyen-Orient un succs considrable. Ds 1897, l'Egypte commena
importer des films muets d'Italie. Les sances de projections organises l'intention des soldats allis pendant la
Premire Guerre mondiale donnrent de nombreux habitants de la rgion l'occasion de dcouvrir ce nouveau moyen
d'expression. En 1917, l'Egypte encore se lanait dans la production et, en 1927, elle prsentait ses premiers longs
mtrages. Aujourd'hui, l'industrie cinmatographique gyptienne occupe le troisime rang mondial, derrire celles des
tats-Unis et de l'Inde.
D'autres inventions occidentales sont dsormais si anciennes et si bien intgres que leur origine trangre n'est plus
perue. Si notre homme dans le caf a fait des tudes et s'est abm les yeux force de lire, il porte sans doute des
lunettes, invention europenne atteste au Moyen-Orient depuis le XVe sicle. Le caf possde peut-tre une horloge et
le client une montre; encore aujourd'hui, celles-ci sont probablement de fabrication trangre europenne ou
asiatique. L'utilisation d'instruments prcis pour mesurer le temps a entran, et continue d'entraner, de grands
bouleversements dans les modes de vie traditionnels.
Il y a toutes les chances pour que notre amateur de caf passe le temps, sans avoir le mesurer, en compagnie d'amis et
joue l'un de ces jeux de table qui ont une trs longue histoire dans la rgion. Les plus apprcis sont le jacquet et, dans
les classes plus instruites, les checs. Tous deux sont arrivs en Occident par l'intermdiaire du Moyen-Orient, les
checs ayant peut-tre une origine indienne. Leur prsence est dj atteste en Perse prislamique. Dans le grand dbat
sur la question de la prdestination ou du libre arbitre qui a oppos les thologiens musulmans au Moyen Age, ces jeux
servaient parfois d'illustration ou mme d'exemple par excellence. Faut-il comparer l'existence une partie d'checs o
le joueur reste, chaque coup, libre de dplacer ses pices comme il l'entend et o la victoire dpend de son talent et de
sa facult d'anticipation ? Ou bien une partie de jacquet, dont l'issue peut tre acclre ou retarde grce un brin
d'habilet, mais dont le rsultat final dpend des lancers de ds successifs, qualifis par certains de pur hasard et par
d'autres de prdtermination divine? Ces deux jeux fournirent de puissantes mtaphores dans ce grand dbat
thologique, o la prdestination le jacquet finit par l'emporter.
Entre les nouvelles et les discours, la radio ou la tlvision diffuse de la musique. Dans la plupart des cafs, il s'agit de
musique orientale, traditionnelle ou de varits, ou encore de musique pop occidentale arrange au got oriental. La
musique classique occidentale est presque totalement absente. Car les musulmans les plus occidentaliss ne l'apprcient
gure, contrairement aux Japonais ou mme aux Chinois qui l'aiment, l'interprtent, voire en composent. Chez les
chrtiens libanais ou les Juifs israliens, il existe un public pour cette musique. En Turquie, o l'occidentalisation a
galement touch le domaine musical, on trouve aujourd'hui des orchestres symphoniques, des opras et des
compositeurs de musique classique. Pouvant, comme les arts plastiques, se passer de la langue, la musique, du moins
instrumentale, semble a priori plus accessible aux peuples d'une autre culture. Pourtant, dans presque tout le MoyenOrient, peut-tre cause de la place qu'y occupe le chant, les amateurs de musique classique demeurent relativement
peu nombreux. En revanche, ds les premiers contacts avec l'Occident, la peinture et l'architecture se sont transformes
sous son influence ; en littrature, les genres traditionnels ont pratiquement disparu, le roman, le thtre et la posie se
conformant aux canons esthtiques modernes. Si les arts plastiques ont t les premiers s'occidentaliser et ont pouss
trs loin ce processus, la musique reste la trane. Ce qui ne devrait pas nous tonner car, de tous les arts, elle est celui
qu'un tranger a le plus de mal comprendre, assimiler et jouer.
Ce qui frappe le plus un visiteur occidental lorsqu'il entre dans un caf, presque partout au Moyen-Orient, c'est
l'absence, ou la quasi-absence, de femmes ; lorsqu'il y en a, ce sont en gnral des trangres.

Les tables sont occupes par des hommes, seuls ou plusieurs ; le soir, des groupes de jeunes gens se promnent dans
les rues en qute de distraction. L'mancipation des femmes accuse un net retard par rapport aux progrs intervenus
dans le statut des hommes et enregistre mme, depuis quelque temps, des reculs dans bien des pays.
L'impression qu'on en retire est celle d'une rgion dote d'une culture ancienne et de fortes traditions. A certaines
poques, elle a t un centre d'o ont rayonn des ides, des marchandises et parfois des armes. A d'autres, elle a t un
aimant attirant de nombreux trangers, plerins et disciples, esclaves et prisonniers, conqurants et matres. Elle a t un
carrefour et un lieu d'changes, o le savoir et les biens arrivaient d'antiques et lointaines contres et repartaient, parfois
considrablement amliors, vers d'autres horizons.
Aujourd'hui, une grande majorit de ses habitants reste marque par le choc qu'a reprsent la pntration d'abord
europenne puis, plus gnralement, occidentale, par les transformations certains diraient les effets dstabilisateurs qu'elle a engendres. L'histoire moderne du Moyen-Orient est faite d'une succession quasi ininterrompue de
bouleversements imposs de l'extrieur de dfis auxquels ont t apportes des rponses diverses pouvant aller
jusqu'au rejet. Profonds, certains de ces bouleversements sont probablement irrversibles et beaucoup les jugent encore
insuffisants. Plus limits et superficiels, d'autres enregistrent des retours en arrire, la plus grande satisfaction des
conservateurs et des extrmistes pour qui la pntration de la civilisation occidentale a t un dsastre encore plus grand
que les terribles invasions mongoles du XIIIe sicle. Il y a peu, cette pntration tait qualifie d'imprialisme, mais ce
terme n'est plus appropri maintenant que la brve priode de colonisation europenne s'loigne dans le temps et que les
tats-Unis, peu dsireux de s'impliquer, se tiennent distance. Une autre expression dcrit mieux la faon dont elle est
perue par ceux qui la rejettent, c'est celle qu'employait Khomeini propos des tats-Unis : le grand Satan . Satan
n'est pas un imprialiste, mais un tentateur. Il ne conquiert pas, il sduit. L'affrontement se poursuit entre ceux qui
hassent le mode de vie occidental et redoutent sa force d'attraction, leurs yeux destructrice, et ceux qui y voient
l'occasion de nouveaux progrs, de nouvelles ouvertures, d'changes fconds entre cultures et civilisations.
L'issue de ce combat est encore incertaine. Ses origines, ses avatars et ses enjeux se comprennent sans doute mieux si on
les replace dans l'histoire et la civilisation du Moyen-Orient.
DEUXIME PARTIE
Antcdents
Chapitre premier Avant le christianisme
Au dbut de l're chrtienne, deux grands empires se disputaient la rgion que nous appelons aujourd'hui le MoyenOrient. Ce n'tait ni la premire ni la dernire fois de son histoire millnaire. Comprenant les pays du pourtour
mditerranen depuis le Bosphore jusqu'au delta du Nil, son versant occidental faisait partie de l'Empire romain. Les
anciennes civilisations qui y avaient fleuri s'taient teintes et les cits taient administres par des gouverneurs romains
ou des princes locaux soumis Rome. Son versant oriental appartenait un autre empire, que les Romains, aprs les
Grecs, appelaient la Perse et ses habitants l'Iran.
La carte politique de la rgion tait trs diffrente de celle d'aujourd'hui. Les pays portaient d'autres noms et avaient
d'autres frontires. De mme, la plupart des peuples parlaient d'autres langues et professaient d'autres religions. Il y a,
bien sr, des exceptions, mais certaines sont plus apparentes que relles, dans la mesure o elles rsultent d'une volont
dlibre de faire revivre une Antiquit redcouverte, plutt que d'une transmission ininterrompue d'antiques traditions.
La carte de l'Asie du Sud-Ouest et de l'Afrique du Nord-Est l'poque de la domination des puissances rivales, Rome et
la Perse, tait galement trs diffrente de celle des empires et des cultures qui les avaient prcdes et qui, pour la
plupart, avaient t conquis et absorbs par des voisins plus puissants, bien avant que les phalanges macdoniennes, les
lgions romaines ou les cataphractes perses n'y fassent irruption. Parmi les cultures qui avaient survcu jusqu'au dbut
de l're chrtienne et conserv tant bien que mal leur identit et leur langue, la plus ancienne tait sans conteste l'Egypte.
Remarquablement caractris par son histoire et sa gographie, le pays comprend la basse valle du Nil et son delta;
bord de chaque ct par le dsert, il est dlimit au nord par la mer. Sa civilisation tait dj plusieurs fois millnaire
lorsque les conqurants arrivrent ; nanmoins, ni les Perses ni les Grecs ni les Romains ne parvinrent en effacer les
traits distinctifs. Malgr de multiples transformations, la langue et l'criture pharaoniques prsentent une tonnante
continuit. L'ancienne criture hiroglyphique et celle, plus cursive, qui lui succda, le dmotique, survcurent
jusqu'aux premiers sicles de l're chrtienne, avant d'tre finalement supplants par le copte, dernier avatar de
l'gyptien ancien, transcrit dans un alphabet adapt du grec et augment de sept lettres drives du dmotique. L'criture
copte fit son apparition au IIe sicle avant J.-C. et se stabilisa au cours du Ier sicle de notre re. Lorsque les gyptiens
se convertirent au christianisme, le copte devint la langue culturelle et nationale de l'Egypte chrtienne sous domination
romaine et byzantine. Aprs l'islamisation et l'arabisation du pays, mme ceux qui dcidrent de rester chrtiens
adoptrent la langue arabe. Ils s'appellent encore des coptes, mais leur langue s'est progressivement teinte, pour ne
subsister que dans la liturgie. L'Egypte avait dsormais une nouvelle identit.
Le pays a port bien des noms. A la suite des Grecs et des Romains, nous l'appelons Egypte, adaptation grecque d'un
ancien vocable gyptien. Le mot copte a probablement la mme racine consonan-tique. Les gyptiens l'appellent

Misr , nom apport par les conqurants arabes et apparent aux appellations smitiques de l'Egypte que l'on trouve
dans la Bible et dans d'autres textes anciens.
La civilisation du Croissant fertile ne dans les valles du Tigre et de l'Euphrate tait peut-tre encore plus ancienne que
celle de l'Egypte, mais ne prsentait ni la mme unit politique ni la mme continuit sociale. Au sud, au centre et au
nord vivaient des peuples diffrents parlant des langues diffrentes : Sumer et Akkad, Assyrie et Babylonie. Dans la
Bible, la rgion s'appelle Aram Naharayim, Aram d'entre les deux fleuves. Dans le monde grco-romain, elle s'appelait
Msopotamie, mot dont la signification est peu prs identique. Au dbut de l're chrtienne, le centre et le sud se
trouvaient entre les mains des Perses dont la capitale impriale, Ctsiphon, tait situe non loin du site actuel de
Bagdad. D'origine perse, Bagdad signifie Dieu a donn . C'tait le nom du village o, des sicles plus tard, les
Arabes fonderaient une nouvelle capitale impriale. Mot arabe, Iraq dsignait au Moyen Age la moiti sud du pays,
de Bagdad jusqu' la mer. Cette province tait aussi appele 'Iraq 'Arab pour la distinguer de 'Iraq 'Ajam, la rgion
voisine situe au sud-ouest de l'Iran.
Territoire disput, le nord de la Msopotamie tait gouvern tantt par Rome, tantt par la Perse, tantt par des dynasties
locales. A certaines poques, il faisait mme partie de la Syrie, rgion dlimite au nord par la chane montagneuse du
Taurus, au sud par le dsert du Sina, l'est par le dsert d'Arabie et l'ouest par la mer Mditerrane. L'origine du nom
Syrie est incertaine. Hrodote y voit une forme abrge d'Assyrie. Les historiens modernes le font remonter divers
toponymes locaux. Il apparat pour la premire fois en grec et n'a pas d'antcdents identifiables, ni pour la forme ni
pour le contenu, dans les textes prhellnistiques. Bien tabli dans l'usage officiel romain et byzantin, il disparat au VIF
sicle avec la conqute arabe, mais continue tre utilis en Europe, surtout aprs le renouveau des tudes classiques et
de la terminologie grco-romaine au moment de la Renaissance. Dans le monde arabe, et plus gnralement musulman,
la rgion autrefois appele Syrie portait le nom de Sham, qui tait aussi celui de sa ville principale, Damas. Hormis
quelques rares occurrences dans d'obscurs traits de gographie, le nom Syrie en arabe Suriya tait
inconnu jusque dans la seconde moiti du XIXe sicle o il resurgit sous l'influence europenne. En 1865, il devint, sous
administration ottomane, le nom officiel d'une province, le vilayet de Damas, et aprs l'obtention en 1920 d'un mandat
par les Franais, celui d'un tat. Parmi les noms plus anciens d'origine autochtone, le plus utilis tait celui d'Aram,
d'aprs le peuple les Aramens qui s'tait install en Syrie et en Msopotamie. De mme que la Msopotamie
s'appelait Aram d'entre les deux fleuves , le sud s'appelait Aram de Damas et le nord (Alep) Aram de Sobah
(voir, par exemple, II Samuel, VIII, 6 et X, 6).
Plus couramment, cependant, les territoires formant la branche occidentale du Croissant fertile portaient les noms des
royaumes et des peuples qui les contrlaient. Les plus connus, ou du moins ceux pour lesquels nous possdons le plus
de documents, sont ceux du sud, que les premiers livres de la Bible et d'autres textes anciens appellent Canaan. Aprs la
conqute Isralite, cette zone prit le nom de pays des enfants d'Isral (Josu, XI, 22) ou simplement de pays d'Isral
(I Samuel, XIII, 19). Aprs le partage, au Xe sicle avant J.-C, du royaume de David et de Salomon, le sud, avec
Jrusalem pour capitale, prit le nom de Juda, et le nord celui d'Isral, avant de prendre celui de Samarie. La rgion
ctire s'appelait au nord la Phnicie et au sud la Philistie, d'aprs les peuples qui y rsidaient. Les Philistins disparurent
de la scne de l'histoire au moment des conqutes babyloniennes. Les Phniciens continurent d'occuper le nord d'Isral
et le sud du Liban actuels jusqu' l'arrive des Romains et le dbut du christianisme. Aprs la conqute perse au VIe
sicle avant J.-C, la rgion o se rinstallrent les exils prit le nom de Yehud (voir les passages en aramen: Daniel,
II, 25 et V, 13; Ezra, V, 1 et V, 8). Pour les Romains, de mme que dans le Nouveau Testament, le sud, le centre et le
nord s'appelaient respectivement la Jude, la Samarie et la Galile. On peut y ajouter, plus au sud, le dsert que les
Romains appelaient l'Idume, d'aprs l'Edom biblique - aujourd'hui le Nguev - et, l'est du Jourdain, la Pre.
En Msopotamie comme en Syrie, les langues dominantes taient smitiques mais se subdivisaient en plusieurs groupes.
Le groupe le plus ancien tait l'akkadien, auquel appartenaient l'assyrien et le babylonien, surtout pratiqus en
Msopotamie. Le cananen regroupait l'hbreu biblique, le phnicien et son surgeon en Afrique du Nord, le
carthaginois, ainsi qu'un certain nombre d'autres langues troitement apparentes, attestes par des inscriptions
dcouvertes dans le nord et le sud de la Syrie. Au dbut de l're chrtienne, la plupart avaient quasiment disparu, pour
tre remplaces par des langues trs proches les unes des autres appartenant un autre ensemble smitique, l'aramen.
Pour ce qui est des langues cananennes, si le phnicien tait encore parl dans les ports du Levant et les colonies nordafricaines, l'hbreu ne l'tait plus par les Juifs, mais demeurait la langue de la religion, de la littrature et de l'rudition.
Quant l'assyrien et au babylonien, ils n'taient apparemment plus du tout en usage. Devenu langue internationale du
commerce et de la diplomatie, l'aramen tait largement rpandu non seulement dans le Croissant fertile, mais aussi en
Perse, en Egypte et dans le sud de la Turquie actuelle.
A cette poque, l'arabe, dernire des langues smitiques faire son entre dans la rgion, tait pour l'essentiel confin
dans le centre et le nord de la pninsule Arabique. Les cits plus dveloppes du sud-ouest aujourd'hui le Ymen parlaient une autre langue smitique, le sud-arabique, proche de l'thiopien, que des colons venus d'Arabie du Sud
avaient apporte avec eux dans la Corne de l'Afrique. Certaines sources indiquent que, plus au nord, des locuteurs
arabes s'taient installs dans les marches de la Syrie et de l'Irak, bien avant les grandes conqutes du VIIe sicle qui

aboutiraient au triomphe de l'arabe dans toute la rgion. De nos jours, l'aramen subsiste dans le rituel de certaines
Eglises orientales et est encore parl dans quelques villages reculs.
Ce n'est qu'au Moyen Age, avec l'arrive des Turcs, que le pays aujourd'hui appel la Turquie prit ce nom et encore,
seulement en Europe. Pendant les premiers sicles de l're chrtienne, on parlait d'Asie, ou d'Asie Mineure, et
d'Anatolie. Dsignant au dpart la cte orientale de la mer Ege, ces deux termes gagnrent, pour ainsi dire, du terrain
vers l'est. Plus gnralement, le pays tait dsign par le nom de ses diffrentes provinces, villes ou royaumes. Le grec
tait la langue dominante et la plus couramment parle.
Anatolie vient d'un mot grec qui signifie lever du soleil, comme Orient qui vient du latin et Levant de l'italien.
Ces termes refltent une poque o les pays de la Mditerrane orientale constituaient les limites du monde connu.
Prenant peu peu conscience de l'existence d'une Asie plus lointaine et plus vaste, les peuples mditerranens
rebaptisrent celle qu'ils connaissaient du nom d'Asie Mineure. De mme, lorsque, bien des sicles plus tard, un Orient
encore plus loign apparut l'horizon des Occidentaux, l'Orient ancien et immmorial devint le Proche- , puis le
Moyen-Orient . De toutes ces lointaines contres, la plus importante mais aussi la plus menaante pour le MoyenOrient tait l'Iran, plus connu en Occident sous le nom de Perse.
Au sens strict, la Perse ou Perside dsigne non pas un pays ou une nation, mais une province, le Pars ou Fars, au
sud-ouest de l'Iran, en bordure du golfe Persique. Les Perses n'ont jamais donn ce nom l'ensemble du pays, mme si
le dialecte de cette province finit par devenir la langue politique et culturelle dominante, au mme titre que le toscan en
Italie, le castillan en Espagne et le parler de la rgion londonienne en Angleterre. Le nom qu'ils ont toujours utilis et
impos au reste du monde en 1935 est l'Iran. Il drive de l'ancien perse aryanam, un gnitif pluriel qui signifie [le
pays] des Aryens et remonte aux premires migrations des peuples indo-aryens.
La carte religieuse du Moyen-Orient tait encore plus complexe - et confuse - que celle de ses peuples et de ses langues.
Si certaines divinits taient tombes dans l'oubli, beaucoup existaient encore, non sans avoir, il est vrai, subi d'tranges
transformations. Au fil du temps, conqutes et migrations, pntration de la culture hellnistique et domination romaine
avaient donn naissance de nouvelles religions syncrtiques. Divers cultes orientaux avaient trouv un cho auprs des
Romains et se pratiquaient jusque dans la capitale de l'Empire. Ainsi, Isis d'Egypte, Adonis de Syrie, Cyble de Phrygie
en Asie Mineure avaient-ils des adorateurs chez les nouveaux matres du Moyen-Orient.
En l'espace de quelques sicles, soit un laps de temps relativement court l'chelle de la rgion, deux nouvelles
religions apparues successivement, le christianisme et l'islam, allaient supplanter toutes les anciennes divinits et leurs
cultes. L'avnement et le triomphe de l'islam au VIIe sicle furent prcds et, en un sens, rendus possibles par le succs
du christianisme, qui lui-mme avait une dette envers plusieurs courants antrieurs, religieux et philosophiques. L'un et
l'autre plongent leurs racines dans la rencontre et l'interpntration de trois civilisations universalistes du Moyen-Orient
ancien: les civilisations juive, perse et grecque.
Le monothisme n'tait pas une ide entirement nouvelle. On le trouve dj, par exemple, dans le Grand Hymne
d'Akhenaton, le pharaon qui rgna sur l'Egypte au XIVe sicle avant J.-C. Toutefois, faisant des apparitions sporadiques
et trs localises, il n'eut qu'un impact phmre et gographiquement circonscrit. Les Juifs furent les premiers faire
du monothisme thique l'un des principes fondamentaux de leur religion; on peut d'ailleurs suivre l'volution de leurs
croyances d'un culte tribal primitif un monothisme thique universel dans les livres successifs de la Bible. Ces livres
montrent galement que les Juifs avaient de plus en plus conscience que cette croyance les isolait de leurs voisins
idoltres et polythistes. A l'poque moderne, ceux qui prtendent tre les seuls dtenteurs de la vrit se laissent
facilement convaincre qu'ils en sont aussi les dcouvreurs. Dans les temps anciens, une telle prsomption et t
inconcevable. Confronts ce fait extraordinaire qu'ils taient les seuls avoir reconnu son unicit, les Hbreux,
incapables d'imaginer qu'ils eussent pu choisir Dieu, adoptrent une attitude plus humble : c'tait Dieu qui les avait
choisis. Cette lection leur confrait des privilges, mais leur imposait aussi des devoirs et se rvlait parfois un fardeau
bien lourd porter. C'est vous seuls que j'ai distingus entre toutes les familles de la terre, c'est pourquoi je vous
demande compte de toutes vos fautes (Amos, III, 2).
Toutefois, les Juifs n'taient pas les seuls adorer un Dieu universel et thique. Beaucoup plus l'est, sur les hauts
plateaux d'Iran, deux peuples apparents, les Mdes et les Perses, taient peu peu passs du paganisme une croyance
en une seule divinit suprme incarnant le principe du bien en lutte perptuelle contre les forces du mal. L'apparition de
cette religion est associe au prophte Zoroastre, dont les crits rdigs en ancien perse ont conserv les enseignements.
On ignore quelle poque ce prophte a vcu et prch, les estimations des historiens divergeant de mille ans ou plus.
Nanmoins, il semblerait que le zoroastrisme connut son apoge aux VIe et Ve sicles avant J.-C. Pendant longtemps,
les Mdes et les Perses avaient, chacun de leur ct, poursuivi leur qute d'un Dieu. Les bouleversements du VIe sicle
les rapprochrent. Les rpercussions s'en feraient sentir dans le monde entier des sicles durant.
En 586 avant J.-C, Nabuchodonosor, roi de Babylone, conquit le royaume de Juda, s'empara de Jrusalem, dtruisit le
Temple et, fidle aux pratiques de l'poque, dporta la population en Babylonie. Quelques dcennies plus tard, les
Babyloniens furent leur tour submergs par un autre conqurant, Cyrus le Mde, fondateur d'un nouvel empire perse
qui ne tarderait pas s'tendre jusqu'en Syrie et au-del. Apparemment, les Mdes avaient une vision du monde et des
croyances assez proches de celles des Juifs, l'un des nombreux peuples soumis de leur vaste territoire polyglotte. Cyrus

permit aux exils de regagner la terre d'Isral et ordonna la reconstruction du Temple de Jrusalem aux frais de l'tat.
Dans la Bible, il jouit d'une estime accorde aucun autre souverain non juif et bien peu de chefs juifs. Rdigs aprs
la captivit de Babylone, les derniers chapitres du Livre d'Isae en fournissent une illustration saisissante: Il [Cyrus] est
mon berger; il excutera toute ma volont, en disant Jrusalem : "Sois rebtie !" et au Temple : "Sois fond!" (Isae,
XLIV, 28). Le chapitre qui suit va encore plus loin: Ainsi parle l'ternel son oint, Cyrus : "Je l'ai pris par la main
pour mettre les nations ses pieds"... (Isae, XLV, 1).
Entre les premiers et les derniers livres de la Bible, rdigs les uns avant la captivit de Babybone, les autres aprs le
retour des exils, il existe de notables diffrences; certaines sont peut-tre dues l'influence de la pense religieuse
iranienne, en particulier, l'ide d'un combat cosmique entre les forces du Bien et du Mal, entre Dieu et le Dmon, dans
lequel l'humanit aurait un rle jouer, l'affirmation plus explicite d'un jugement aprs la mort, d'une rtribution au ciel
ou en enfer, l'ide qu'un sauveur n d'une semence sacre et consacr par l'onction viendra la fin des temps et
assurera le triomphe dfinitif du Bien sur le Mal. La place qu'occuperont ces ides dans le judasme tardif et le
christianisme primitif est bien connue.
Les relations entre ces deux peuples eurent galement des consquences politiques. Cyrus accorda ses faveurs aux Juifs
qui, en retour, le servirent loyalement; pendant des sicles, ceux-ci, tant dans leur patrie que dans les autres territoires
sous domination romaine, seront souponns, non sans raison parfois, de sympathie voire de collusion avec les Perses
ennemis de Rome.
Le philosophe allemand Karl Jaspers voit dans la priode qui s'tend de 600 300 avant J.-C. un moment dterminant
de l'histoire de l'humanit. En effet, c'est cette poque que des peuples vivant dans des pays loigns et apparemment
sans contact effecturent des perces majeures sur le plan spirituel et intellectuel, comme en tmoignent Confucius et
Lao-tseu en Chine, Bouddha en Inde, Zoroastre ou ses principaux disciples en Iran, les prophtes en Isral et les
philosophes en Grce. Ils ne se connaissaient pratiquement pas. Des missionnaires bouddhistes venus de l'Inde auraient
tent de propager leur doctrine au Moyen-Orient, mais leurs efforts sont trs mal connus et ne semblent pas avoir port
de fruit. Les fcondes relations entre les Juifs et les Perses datent de Cyrus et de ses successeurs. Etendant leurs
conqutes l'Asie Mineure et la mer Ege, ces derniers entrrent en contact et en conflit avec les Grecs, jetant ainsi un
pont entre la civilisation grecque naissante et les nombreux peuples de l'Empire perse. La Grce avait un gnie
philosophique et scientifique, plutt que religieux, mais son apport intellectuel exercerait une profonde influence sur les
civilisations religieuses du Moyen-Orient et mme du monde.
Trs tt, les marchands et les mercenaires grecs partirent la dcouverte du Moyen-Orient et rapportrent de ces
tranges contres de quoi aiguiser la curiosit grandissante des philosophes et des savants. L'expansion de l'Empire
perse facilita les dplacements et les changes, favorisa la connaissance des langues et fit entrer quantit de spcialistes
grecs tous les chelons de l'administration impriale. Une nouvelle re dbuta avec les conqutes d'Alexandre le
Grand (356-323) qui tendit la domination macdonienne et l'influence culturelle grecque, vers l'est, en Iran, en Asie
centrale et jusqu'aux confins de l'Inde, vers le sud, en Syrie et en Egypte. Aprs sa mort, ses gnraux se partagrent son
empire et fondrent trois royaumes, situs respectivement en Iran, en Syrie et en Egypte.
Les Grecs, qui connaissaient dj un peu la Perse avant les expditions d'Alexandre, commencrent se familiariser
avec ces rgions mystrieuses; en Msopotamie, en Syrie et en Egypte, ils tablirent une suprmatie politique, qui
cderait la place celle des Romains, et une suprmatie culturelle qui se poursuivrait encore plusieurs sicles. En 64
avant J.-C., le gnral romain Pompe s'empara de la Syrie et, peu aprs, de la Jude. En 31 avant J.-C., aprs la dfaite
d'Antoine et de Cloptre la bataille d'Actium, les Ptolmes d'Egypte durent, leur tour, faire acte de soumission
Rome. Face au triomphe universel de la culture hellnistique et de la puissance romaine, seul deux peuples osrent
rsister : les Perses et les Juifs, avec des fortunes diffrentes.
Vers 247 avant notre re, un chef parthe, Arsace, se rvolta contre les Sleucides de Syrie et fonda sa propre dynastie.
Malgr plusieurs tentatives des Macdoniens pour restaurer leur suprmatie, les Parthes russirent conserver et mme
tendre leur souverainet politique, au point de devenir une grande puissance et un dangereux rival pour Rome, tout en
demeurant ouverts aux influences culturelles grecques, lesquelles semblent avoir t considrables. La situation changea
du tout au tout lorsque Ardashr (226-240 aprs J.-C.) renversa la dynastie parthe, fonda celle des Sassanides et restaura
le zoroastrisme. Incorpor dans les institutions royales, gouvernementales et sociales, celui-ci devint la religion
officielle de l'Iran. C'tait sans doute la premire fois dans l'histoire qu'une religion d'tat possdait une hirarchie
sacerdotale charge de veiller sur l'orthodoxie et de pourchasser les hrsies. A cet gard, les Sassanides marquent une
rupture avec la tolrance et l'clectisme des Parthes et de la Rome impriale.
troitement lis l'tat, la religion et le clerg profitrent de sa puissance, mais subirent aussi de plein fouet les
consquences de son renversement. Les prtres zoroastriens disparurent avec l'Empire perse. Aprs la conqute arabe, le
zoroastrisme entama un long et inexorable dclin, et ne joua aucun rle dans les divers renouveaux politiques et
culturels que connut l'Iran l'poque islamique. La rsistance l'avance de l'islam vint, non pas du clerg orthodoxe
exerant traditionnellement le pouvoir, mais des hrsies zoroastriennes habitues lutter dans l'opposition.
Certaines d'entre elles eurent un retentissement considrable au Moyen-Orient et mme dans le monde. Ainsi, le
mithriacisme fit de trs nombreux adeptes dans l'Empire romain, en particulier parmi les soldats, et se rpandit jusqu'en

Angleterre, o l'on a retrouv les vestiges d'un temple de Mithra. Tout aussi connu est le manichisme, du Perse Mani,
qui vcut de 216 277 et fonda une religion syncrtique alliant des lments puiss dans le christianisme et le
zoroastrisme. En 277, il fut mis mort, mais sa doctrine, remarquablement vivace, survcut aux terribles perscutions
dont elle fut victime de la part des musulmans au Moyen-Orient et des chrtiens en Europe. Plus localis mais tout aussi
important, le mazdisme fleurit au dbut du VIe sicle en Iran et institua une sorte de communisme religieux. Il
reprsenta une source d'inspiration pour plusieurs mouvements shiites dissidents.
Le zoroastrisme fut la premire religion impriale ne pas tolrer les hrsies, mais il ne semble pas que l'Iran ait fait
uvre de proslytisme en dehors de son aire politique et culturelle. Comme toutes les religions antiques, le zoroastrisme
fut d'abord li un peuple, devint une religion civique et disparut avec le pouvoir politique qui le soutenait. Une seule
fait exception: elle survcut la destruction de son assise politique et territoriale, et se perptua parce qu'elle sut se
transformer radicalement. C'est ainsi que les enfants d'Isral devinrent les Judens et, plus tard, les Juifs.
La rsistance politique des Juifs la Grce et Rome se solda par un chec. Si, sous les Maccabes, ils parvinrent
affirmer leur indpendance contre les Sleucides et restaurer le royaume de Juda, ils ne purent rien contre la puissance
de Rome. Malgr de nombreuses rvoltes, dont certaines furent peut-tre menes l'instigation et avec l'aide des Perses,
ils furent crass et rduits en esclavage. Leurs rois et leurs grands prtres se mirent au service des vainqueurs et un
procurateur romain rgna sur la Jude. La plus importante de ces rvoltes commena en 66 aprs J.-C. En dpit de longs
et pres combats, les rebelles furent vaincus ; en 70, les Romains prirent Jrusalem et dtruisirent le second Temple,
construit par les exils leur retour de Baby-lone. Mais cette dfaite ne mit pas fin la rsistance juive. Aprs la rvolte
de Bar-Kokhba en 135, les Romains dcidrent de se dbarrasser une fois pour toutes de ces fauteurs de troubles.
Comme autrefois les Babyloniens, ils dportrent une grande partie de la population juive et, cette fois, il n'y eut pas de
Cyrus pour mettre fin leur exil. Ils tentrent d'effacer jusqu'aux noms juifs : Jrusalem fut rebaptise Aelia Capitolina
et un temple ddi Jupiter rig sur le site du sanctuaire dtruit. Les appellations Jude et Samarie furent abolies
et le pays nomm Palestine, d'aprs les Philistins, un peuple depuis longtemps tomb dans l'oubli.
Un passage du Talmud, rapportant une conversation entre trois rabbins qui se droula au cours du IIe sicle de notre re,
illustre avec force la faon dont les Juifs et sans doute d'autres peuples du Moyen-Orient percevaient les avantages et les
inconvnients de la domination romaine :
Rabbi Yehouda ouvrit la discussion et dit : "Combien sont admirables les ralisations de cette nation [les Romains]. Ils
ont amnag des marchs, lanc des ponts et construit des thermes." Rabbi Yoss garda le silence. Rabbi Shimon BarYokhai prit la parole et dit: "Tout ce qu'ils ont institu, ils ne l'ont fait que pour servir leurs intrts. Ils ont amnag des
marchs pour pouvoir y installer des prostitues, construit des thermes pour leur propre plaisir et lanc des ponts pour
encaisser un droit de page." Yehouda, fils de proslytes, alla rapporter ces propos aux autorits, qui dclarrent :
"Yehouda qui a fait notre loge recevra un titre. Yoss qui s'est tu sera exil Tsipori et Shimon qui nous a critiqus sera
excut1."
Sur un point important, les Juifs, les Grecs et les Romains se ressemblaient tout en se distinguant des autres peuples de
l'Antiquit - ressemblance et diffrence qui leur confreraient un rle crucial dans l'essor des civilisations venir.
Phnomne universel, tous les groupes humains tracent une ligne de partage entre eux et les autres, et se dfinissent en
rejetant l'tranger. Cette tendance instinctive remonte aux origines de l'humanit et mme au-del, puisqu'elle se
retrouve dans presque toutes les formes de vie animale. Invariablement, les liens du sang, autrement dit la filiation ou,
comme on dirait aujourd'hui, l'appartenance ethnique, constituaient le critre dterminant. Les Grecs et les Juifs, les
deux peuples les plus conscients de leur spcificit dans le monde mditerranen antique, nous ont lgu deux
dfinitions classiques de l'Autre: respectivement, le barbare et le gentil. Les barrires qu'elles rigent sont imposantes
mais l rsidait la nouveaut elles n'taient pas insurmontables, contrairement celles qu'opposent les dfinitions
plus primitives et plus universelles de la diffrence fondes sur le sang et la filiation. Ces barrires pouvaient tre
franchies et mme abolies, dans un cas en adoptant la langue et la culture des Grecs, dans l'autre en embrassant la
religion et la loi des Juifs. Si ni les uns ni les autres ne cherchaient s'agrandir, ils accueillaient volontiers de nouveaux
membres, de sorte qu'au dbut de l're chrtienne, barbares hellniss et gentils judass faisaient partie du paysage de
nombreuses cits du Moyen-Orient.
Les Grecs et les Juifs avaient un autre point commun qui les rendait uniques dans le monde ancien : la compassion dont
ils savaient faire preuve l'gard de leurs ennemis. Sur ce plan, rien n'gale la description que donne Eschyle - il avait
particip aux guerres Mdiques - des souffrances des Perses vaincus, ni la sollicitude du Livre de Jonas pour les
habitants de Ninive.
Allant encore plus loin en matire d'intgration, Rome institua peu peu le principe d'une citoyennet commune tous
les habitants de l'Empire. Les Grecs avaient invent la notion de citoyen de membre d'une cit ayant le droit de
participer la formation et la conduite du gouvernement -, mais seuls pouvaient s'en rclamer ceux qui y taient ns et
leurs descendants, les autres ne pouvant aspirer au mieux qu'au statut de rsident tranger. Les Romains adoptrent cette
conception de la citoyennet et, progressivement, retendirent toutes les provinces de l'Empire.
Par leur ouverture au monde extrieur, la culture hellnistique, la religion juive et la communaut politique romaine
facilitrent l'essor et la propagation du christianisme, religion missionnaire dont les adeptes, persuads de dtenir

l'ultime rvlation divine, estimaient de leur devoir sacr de la transmettre au reste de l'humanit. Quelques sicles plus
tard surgirait une autre religion universelle, l'islam, qui insufflerait ses fidles un lan comparable - malgr un contenu
et des mthodes diffrents. Soutenues par la mme conviction, mues par les mmes ambitions, vivant cte cte dans la
mme rgion, ces deux religions universelles ne pouvaient que se heurter de front un jour ou l'autre.
Chapitre II Avant l'islam
La priode qui va de la naissance du christianisme la naissance de l'islam, soit, en gros, les six premiers sicles de
notre re, a t marque par une succession d'vnements majeurs.
Le premier et, bien des gards, le plus important fut justement l'avnement du christianisme, dont la diffusion
progressive entrana la disparition ou plutt le lent dprissement des cultes antrieurs, l'exception du judasme et des
religions perses. Le paganisme grco-romain parvint se maintenir pendant quelque temps et connut mme un dernier
sursaut sous le rgne de l'empereur Julien (361-363), que les historiens chrtiens appellent Julien l'Apostat. Jusqu'au
dbut du IVe sicle, le christianisme fut un mouvement de protestation contre l'ordre romain. Parfois tolr, plus souvent
perscut, il se dveloppa, par la force des choses, comme une entit spare de l'tat et cra sa propre organisation :
l'glise avec ses circonscriptions, sa direction, sa hirarchie, ses lois, ses tribunaux qui, peu peu, s'tendirent
l'ensemble du monde romain.
Avec la conversion de l'empereur Constantin (311-337), le christianisme s'empara de l'Empire romain et, en un sens,
devint son prisonnier. Il en rsulta une christianisation progressive des rouages de l'tat. A la persuasion vint s'ajouter la
force de l'autorit, au point que, sous le rgne du grand empereur chrtien Justinien (527-569), le pouvoir utilisa tous les
moyens sa disposition, non seulement pour tablir la suprmatie du christianisme sur les autres religions, mais aussi
pour imposer la doctrine chrtienne dclare orthodoxe par l'tat. A cette date, en effet, il n'existait plus une, mais
plusieurs glises qui, outre des divergences thologiques importantes, taient spares par des loyauts personnelles,
juridictionnelles, rgionales et mme nationales diffrentes.
Le deuxime vnement fut le dplacement du centre de gravit de l'Empire d'ouest en est, de Rome Constantinople,
la nouvelle capitale fonde par Constantin. Avant sa mort en 395, Thodose avait partag l'Empire entre ses deux fils.
Dans un laps de temps relativement court, l'Empire d'Occident, submerg par des vagues successives d'invasions
barbares, cessa d'exister. En revanche, celui d'Orient repoussa les envahisseurs et vcut plus de mille ans.
L'Empire romain d'Orient, plus couramment appel Empire byzantin, tire son nom de Byzance, site sur lequel fut btie
la ville de Constantinople. Ses habitants ne se disaient pas byzantins, mais romains ; ils taient gouverns par un
empereur romain cens appliquer la loi romaine. En fait, il y avait quelques diffrences. L'empereur et ses sujets taient
chrtiens et non paens, et si les habitants de la capitale se disaient romains, c'tait non pas en latin - romani - mais en
grec -rhomaioi. Il en allait de mme dans les provinces, comme en tmoignent, ici et l, ces inscriptions en grec qui
prient pour la suprmatie des Romains hegemonia ton Rhomaion ou encore ce prince vassal de la principaut
d'Edesse renvers par les Perses et rinstall sur son trne par les Romains, qui se pare firement du titre grec de
philorhomaios, ami des Romains . Lorsque Rome parvint son apoge, le grec avait dj le statut de seconde langue
de l'Empire. Dans l'Empire romain d'Orient, il devint la premire. Le latin rsista quelque temps; des termes latins
entrrent dans le grec de Byzance et, quelques sicles plus tard, dans l'arabe du califat. Toutefois, le grec devint, et pour
longtemps, la langue du gouvernement et de la culture. Mme dans les provinces orientales, le copte, l'aramen et, plus
tard, l'arabe seraient profondment influencs par la philosophie et la science hellnistiques.
Le troisime bouleversement majeur, l'hellnisation du Moyen-Orient, avait commenc plusieurs sicles auparavant,
d'abord sous Alexandre le Grand, puis sous les Sleucides et les Ptolmes, ses successeurs en Syrie et en Egypte.
Imprgns de culture grecque, l'tat romain et les Eglises chrtiennes contriburent sa diffusion. Inspires des
institutions d'Alexandre et de ses successeurs, les structures politiques de l'Empire romain d'Orient refltaient une
conception de la monarchie fort diffrente de celle des csars romains. De mme, en matire de religion, les premiers
chrtiens se complaisaient dans le genre de subtilits mtaphysiques qui avaient longtemps proccup les Grecs, mais
n'avaient jamais beaucoup passionn les Romains ou les Juifs. Le Nouveau Testament tait rdig dans une langue qui,
bien que s'cartant de celle des potes tragiques et des philosophes athniens, tait assurment du grec. Mme l'Ancien
Testament tait disponible dans une traduction grecque tablie des sicles plus tt par la communaut juive
d'Alexandrie.
Un autre phnomne important, sans doute d lui aussi des influences antrieures, fut l'intensification de ce qu'on
appellerait aujourd'hui le dirigisme conomique. C'tait assez logique dans des pays dont l'activit se concentrait autour
de la valle d'un fleuve, comme l'Egypte par exemple, o la planification tatique avait dj atteint un stade avanc sous
la dynastie des Ptolmes. Au cours des premiers sicles de l're chrtienne, et notamment partir du IIIe, l'tat se mit
jouer un rle croissant dans l'industrie, le commerce et l'agriculture, s'efforant de contrler l'activit des rares
entrepreneurs privs encore existants et d'imposer sa propre politique conomique. Dans de nombreux domaines, il allait
jusqu' se substituer au secteur priv. Ainsi, pour son armement, son quipement et, certaines priodes, pour ses
uniformes, l'arme traitait avec des entreprises d'tat. Son ravitaillement tait en gnral assur par des impts en nature

redistribus aux soldats sous forme de rations. L'intervention croissante de l'tat laissait de moins en moins de place aux
entrepreneurs, aux fabricants, aux fournisseurs, etc.
Il en allait de mme en agriculture. La lgislation impriale, dont une bonne partie a t conserve, tmoigne maintes
reprises de l'inquitude de l'tat face la diminution persistante des surfaces cultives et de son dsir d'inciter, par
diverses mesures fiscales et autres, les paysans et les propritaires les remettre en culture. Il semble que cela ait
constitu un grave problme, en particulier entre le IIIe et le VIe sicle, autrement dit depuis Diocltien (284-305),
fervent partisan de l'interventionnisme de l'tat, jusqu'aux conqutes musulmanes qui aboutiront une restructuration
des pouvoirs et des fonctions conomiques.
L'Empire byzantin et l'Empire perse furent tous deux submergs par l'islam dans les premires dcennies du VIF sicle,
mais sur un point au moins leur sort fut bien diffrent. Si les armes byzantines subirent d'crasantes dfaites et durent
cder aux Arabes de vastes provinces, l'Asie Mineure resta grecque et chrtienne et, malgr plusieurs assauts,
Constantinople, la capitale impriale, demeura inviole derrire ses hautes murailles et ses digues. Bien qu'affaibli et
diminu, l'Empire byzantin survcut encore sept cents ans, sa langue, sa culture et ses institutions continuant se
dvelopper leur propre rythme. Et lorsque le dernier bastion de cet empire grec chrtien s'effondra en 1453, il existait
un monde chrtien auquel les Byzantins purent lguer leur histoire et le souvenir de leurs traditions.
Tout autre fut le destin de la Perse. Non seulement ses provinces loignes, mais sa capitale et l'ensemble de son
territoire furent conquis et incorpors dans le nouvel empire arabo-musulman. Les notables byzantins installs en Syrie
et en Egypte purent trouver refuge Byzance; en revanche, les zoroastriens de Perse n'eurent pas d'autre choix que de se
soumettre ou de s'enfuir dans le seul pays dispos les accueillir, l'Inde. Au cours des premiers sicles de la domination
musulmane en Iran, l'ancienne langue perse et son criture tombrent peu peu dans l'oubli, sauf au sein d'une petite
minorit en constante diminution. Sous l'effet de la conqute, mme la langue se transforma, un peu comme l'anglosaxon finit par devenir l'anglais. Ce n'est qu' une poque relativement rcente que les historiens ont commenc
exhumer et dchiffrer textes et inscriptions en vieux perse, explorant ainsi l'histoire prislamique de l'Iran.
Du Ier au VIe sicle, l'histoire de l'Empire iranien se divise en deux grandes priodes : celle des Parthes et celle des
Sassanides. Le premier roi sassanide, Ardashr (226-240), se lana dans une srie de campagnes militaires contre Rome.
Son successeur, Shapur Ier (240-271), russit capturer, sur le champ de bataille, l'empereur romain Valrien, exploit
qui lui causa une telle fiert qu'il en fit graver des reprsentations sur plusieurs montagnes d'Iran, o l'on peut les
contempler encore aujourd'hui. Elles montrent le shah cheval, un pied pos sur la nuque du vaincu. L'empereur
Valrien mourut en captivit.
Cette rivalit perso-romaine puis perso-byzantine reprsenta le fait politique marquant de l'histoire de la rgion, jusqu'
l'apparition du califat musulman qui limina l'un des rivaux et affaiblit considrablement l'autre. La succession
apparemment interminable de guerres, ponctues, une exception prs, de brefs intervalles de paix, contribua
certainement ce rsultat.
Unique exception, la Longue Paix dura plus d'un sicle. En 384, Shapur III (383-388) conclut une trve avec Rome.
Hormis quelques escarmouches aux frontires en 421-422, les hostilits ne reprirent qu'au dbut du VIe sicle et se
poursuivirent de faon presque ininterrompue jusqu'en 628. A cette date, une nouvelle puissance tait en train de natre,
qui ne tarderait pas clipser les deux adversaires.
Pour les historiens de l'poque et plus tard du Moyen Age, le principal enjeu de ces guerres tait, comme on peut s'en
douter, territorial. Les Romains revendiquaient l'Armnie et la Msopotamie qui, pendant presque toute cette priode, se
trouvaient sous domination perse. Ils les revendiquaient parce que l'empereur Trajan les avait conquises, ce qui leur
octroyait, selon un principe galement partag par les Perses et, plus tard, les musulmans, un droit permanent sur ces
deux rgions. Les Byzantins, quant eux, pouvaient se prvaloir d'un argument supplmentaire, savoir que leurs
habitants, majoritairement chrtiens, devaient allgeance l'empereur chrtien. Les Perses, de leur ct, revendiquaient
la Syrie, la Palestine et mme l'Egypte conquise en 525 avant J.-C. par Cambyse, le fils de Cyrus. Au fil des guerres, ils
russirent envahir ces contres et mme les conserver pendant de brves priodes. Elles n'abritaient ni Perses ni
zoroastriens, mais d'autres minorits non chrtiennes vinrent leur aide.
Les historiens contemporains ont montr que ces guerres avaient aussi d'autres enjeux, notamment le contrle des routes
commerciales entre l'Orient et l'Occident. Deux produits d'Extrme-Orient, la soie de Chine et les pices d'Inde et d'Asie
du Sud-Est, taient particulirement priss dans le monde mditerranen. Leur commerce connut un essor considrable ;
les dits romains rvlent un souci constant de le protger contre toute ingrence. Grce lui, le monde romain et le
monde byzantin entrrent en contact avec les civilisations asiatiques de la Chine et de l'Inde. S'ils n'entretenaient pas de
relations rgulires et, pour autant qu'on sache, n'changeaient que trs peu de visiteurs, ils importaient de la soie et des
pices en grande quantit, qu'ils payaient en pices d'or, n'ayant quasiment pas d'autres marchandises offrir en
change. C'est ainsi que des milliers de pices d'or romaines partirent pour l'Extrme-Orient, mais aussi pour l'Orient o
les Perses, jouant le rle d'intermdiaires, prlevaient au passage de substantiels profits, surtout lorsqu'ils dominaient
l'Asie centrale et contrlaient le commerce de la soie son point de dpart. Bien qu'il s'en inquitt l'occasion, le
monde romain parat, dans l'ensemble, avoir remarquablement bien support ces ponctions de mtal prcieux.

La voie la plus directe vers l'Extrme-Orient passait par la Perse ou divers territoires sous sa domination, mais les
Romains et, plus tard, les Byzantins avaient naturellement intrt, tant sur le plan conomique que stratgique, en
chercher d'autres, hors de porte des armes perses. Ils avaient le choix entre, au nord, une route terrestre qui, partant de
Chine, traversait les territoires turcs de la steppe eurasienne pour dboucher sur la mer Noire et l'espace byzantin, et, au
sud, une voie maritime qui, partant de l'ocan Indien, aboutissait au golfe Per-sique et en Arabie, ou bien en mer Rouge,
et se poursuivait par voie terrestre travers l'Egypte et l'isthme de Suez, ou encore empruntait les routes caravanires
d'Arabie occidentale depuis le Ymen jusqu'aux frontires de la Syrie. De son ct, l'Empire perse entendait profiter de
sa position stratgique pour avoir la haute main sur le commerce byzantin, en tirer des bnfices en temps de paix et
l'entraver en temps de guerre. D'o les perptuelles luttes d'influence que se livrrent les deux puissances impriales
dans les pays qui leur taient limitrophes. Leurs interventions - commerciales, diplomatiques et, plus rarement,
militaires - eurent des rpercussions considrables, notamment au nord, sur les tribus et les principauts turques, et au
sud, sur les tribus et les principauts arabes. Ni les Turcs ni les Arabes ne semblent avoir particip de faon notable
l'essor des anciennes civilisations de la rgion. Toutefois, aprs plusieurs vagues d'invasions, ils seraient appels, au
cours du Moyen Age, jouer un rle minent dans les pays situs au cur du monde islamique.
Durant les six premiers sicles de l're chrtienne, les uns et les autres vivaient de l'autre ct des frontires impriales,
dans la steppe ou le dsert. Mme au plus fort de leur expansion, ni les Perses ni les Romains ne jugrent utile de les
conqurir et prirent mme garde ne pas s'y frotter de trop prs. Au IVe sicle, l'historien romain Ammien Marcellin,
originaire de Syrie, notait propos des peuples de la steppe :
La population, dans toute cette contre, est belliqueuse. A ses yeux, le suprme bonheur est de mourir en combattant;
et la mort naturelle est quelque chose d'ignoble et de lche (XXIII, 5).
Et il disait, propos des habitants du dsert: Ces Sarrasins, que je ne nous souhaite ni pour amis ni pour ennemis...
(XTV, 4) *. Conqurir de tels voisins par la force et t coteux, difficile et risqu, pour des rsultats alatoires.
Aussi, les deux empires adoptrent-ils une politique qui deviendrait un classique du genre : ils courtisaient les tribus et
s'efforaient de s'attirer leurs bonnes grces en leur octroyant des aides financires, militaires et techniques, des titres,
des honneurs, etc. Trs tt, les chefs de ces tribus - appels en grec phylarques - surent exploiter cette situation leur
avantage, penchant tantt d'un ct, tantt de l'autre, tantt des deux, tantt d'aucun. La prosprit ne du commerce
caravanier leur permit certains moments de crer des villes et des royaumes poursuivant leur propre politique, comme
satellites ou mme allis des puissances impriales. Quand cela leur apparaissait sans risque, celles-ci tentaient parfois
de les conqurir et de les annexer. Mais le plus souvent, elles prfraient avoir recours une forme indirecte de
domination, telle que le clientlisme.
Remontant sans doute la plus haute Antiquit, ces pratiques n'taient pas nouvelles. En 65 avant J.-G, lorsque Pompe
avait visit la capitale nabatenne de Ptra (aujourd'hui en Jordanie), les Romains avaient eu l'occasion de s'y initier.
Bien que de culture et de langue aramenne, les Nabatens taient apparemment des Arabes. Ils avaient fond dans
l'oasis de Ptra une florissante cit caravanire, avec laquelle Rome jugea opportun d'tablir des relations amicales.
Ptra servait d'tat-tampon entre ses provinces orientales et le dsert ; en outre, elle constituait un auxiliaire prcieux
pour atteindre l'Arabie du Sud et les routes commerciales de l'Inde. En 25 avant J.-G, l'empereur Auguste dcida de
changer de politique et envoya un dtachement conqurir le Ymen. L'objectif tait d'tablir une base l'extrmit sud
de la mer Rouge, afin de contrler directement la route des Indes. L'expdition se solda par un cuisant chec, qui ta
dfinitivement aux Romains l'envie de recommencer. Au lieu de pntrer par la force en Arabie, ils prfrrent
dsormais s'appuyer sur les villes caravanires et les tats du dsert pour assurer leurs besoins commerciaux en temps
de paix et stratgiques en temps de guerre.
C'est cette politique qui permit l'essor d'une multitude de principauts arabes dont Ptra fut la premire l'poque
romaine. D'autres suivirent, en particulier Palmyre, aujourd'hui Tadmor, dans le sud-est de la Syrie. Apparemment, cette
oasis avait dj t, en des temps plus anciens, un centre de peuplement et de commerce. Disposant d'un comptoir
Doura sur les bords de l'Euphrate, les Palmyrniens exploitaient la route transdsertique menant de la Mditerrane la
Msopotamie et au golfe Persique, ce qui leur confrait une certaine importance commerciale et stratgique.
Au nord de la mer Noire et de la mer Caspienne, o s'tendait la route terrestre traversant l'Asie centrale jusqu'en Chine,
prvalait une situation bien des gards similaire. Dans le dernier quart du Ier sicle, les tribus indignes se rvoltrent
contre la Chine qui revendiquait une suzerainet assez vague sur l'ensemble de la rgion. Parmi elles se trouvait une
tribu particulirement farouche que les chroniqueurs chinois appellent les Xiongnu et dont sont apparemment issus les
Huns de l'histoire europenne. Un gnral chinois, Ban Chao, russit craser la rbellion et carter les Xiongnu de la
route de la soie. Puis, continuant sur sa lance, il conquit la rgion qui s'appellerait plus tard le Turkestan. Grce lui, la
partie asiatique de la route de la soie tomba sous le contrle de la Chine. Ce mme gnral envoya en Occident une
mission diplomatique charge de prendre contact avec les Romains. Conduite par un certain Kang Ying, celle-ci
atteignit le golfe Persique en l'an 97 de notre re.
Ces manuvres militaires et diplomatiques, ainsi que quelques autres, expliquent peut-tre l'ambitieux programme
d'expansion que l'empereur romain Trajan entreprit au Moyen-Orient. En 106, renonant ses relations d'amiti avec les
Nabatens, il envahit et conquit Ptra. Rduite au rang de province romaine sous le nom de Provincia Arabia, celle-ci fut

dsormais gouverne par un lgat de la lgion stationne Bosra. Reliant divers canaux et affluents du Nil, Trajan
ouvrit galement une voie navigable entre Alexandrie et Clysma, permettant ainsi aux bateaux romains d'aller de la
Mditerrane la mer Rouge. En 107, les Romains dpchrent une ambassade en Inde et, peu de temps aprs, tracrent
une nouvelle route entre la frontire orientale de la Syrie et la mer Rouge.
Alarms, les Parthes dclarrent la guerre Rome. Parti en campagne en 114, Trajan occupa l'Armnie, conclut un
accord avec le prince d'desse, une principaut chrtienne indpendante, franchit le Tigre et, en t 116, s'empara de la
grande cit perse de Ctsiphon, poussant jusqu'aux rives du golfe Persique. Au mme moment, et sans doute n'est-ce pas
une concidence, une grave rvolte clata en Jude. Aprs la mort de Trajan en 117, Hadrien, son successeur, se retira
des territoires conquis l'est, mais conserva la Province d'Arabie.
Vers 100 aprs J.-C, c'est--dire la veille de l'expansion romaine, la situation de la pninsule Arabique tait en gros la
suivante. L'intrieur n'tait soumis aucune autorit, locale ou extrieure ; tout autour, de petits tats, ou plutt des
principauts, entretenaient des liens de nature diverse avec d'un ct les Parthes et de l'autre les Romains. Ils tiraient leur
subsistance du commerce caravanier qui traversait l'Arabie et qui, du Ymen, se rendait par voie maritime en Afrique de
l'Est ou en Inde.
Vritable tournant politique, l'annexion de Ptra par les Romains rompit l'quilibre des forces qui existait jusqu'alors.
Un peu plus tard, les Romains adoptrent la mme attitude l'gard de Palmyre, avant finalement de l'annexer leur
empire. Bien que l'on ignore la date exacte de cette annexion, des sources du IIe sicle mentionnent une garnison
romaine stationne Palmyre.
L'avnement des Sassanides en Perse et l'instauration, dans ce pays, d'un gouvernement plus centralis et beaucoup plus
intransigeant bouleversrent de nouveau l'chiquier politique. Au nord-est de l'Arabie, les Perses subjugurent et
absorbrent plusieurs petites principauts. Vers le milieu du IIIe sicle, ils dtruisirent Hatra, une ancienne ville arabe, et
s'emparrent d'une partie du littoral du golfe Persique.
Les historiens romains rapportent un pisode intressant qui se droula dans la seconde moiti du IIIe sicle. Refusant la
tutelle de Rome, la reine Znobie (nom probablement driv de l'arabe Zaynab) voulut redonner Palmyre son
indpendance. Inquiet, Aur-lien fit le sige de la ville et Palmyre, vaincue, fut de nouveau solidement amarre
l'Empire.
Entre-temps, l'extrme sud de la pninsule Arabique avait connu des bouleversements tout aussi grands. Contrairement
au nord semi-dsertique, le sud tait cultiv et abritait des cits gouvernes par des monarchies hrditaires. La runion
de cinq d'entre elles donna naissance au royaume himyarite, qui devint rapidement le thtre des luttes d'influence que
se livraient, l'ouest, les rois chrtiens d'Ethiopie, intresss comme de juste par ce qui se passait de l'autre ct de la
mer Rouge et, l'est, les Perses qui n'avaient de cesse de contrer la pntration romaine et chrtienne - ils ne faisaient
gure de diffrence entre les deux.
Ces lointains avant-postes de la civilisation mditerranenne taient eux aussi touchs par le dclin conomique du
monde antique et, surtout, par le tarissement du commerce qui s'tait accentu partir du IIIe sicle, comme en
tmoigne le nombre de plus en plus rduit de pices de monnaie romaines retrouves sur les sites archologiques. Ainsi,
en Inde, rares sont les pices postrieures au rgne de Caracalla, mort en 217. Entre le IVe et le VIe sicle, l'Arabie
semble tre retombe dans une sorte d'ge des tnbres caractris par un appauvrissement gnral, une diminution des
surfaces cultives et un retour au nomadisme. Les premiers rcits musulmans conservent un souvenir vivace de cette
priode qui a immdiatement prcd l'avnement de l'islam.
L'une des raisons de ce dclin rside sans doute dans le fait que les deux empires rivaux avaient cess de s'intresser
l'Arabie. Durant la longue paix qui dura de 384 502, Rome et la Perse abandonnrent, au profit d'autres parcours, les
routes commerciales coteuses et dangereuses qui traversaient ses dserts et ses oasis. Les revenus se tarirent, le trafic
caravanier priclita et les villes se dpeuplrent. Mme les habitants des oasis allrent s'installer sous d'autres deux ou
revinrent la vie nomade. L'abaissement du niveau de vie et l'tiolement de la culture qui s'ensuivit laissrent l'Arabie
plus isole du monde civilis qu'elle ne l'avait jamais t. Bien que plus dvelopp, le sud fut lui aussi affect, de
nombreuses tribus nomades migrant vers le nord, dans l'espoir de trouver de meilleurs pturages. Le nomadisme, qui
avait toujours occup une place importante dans la socit arabe, devint prdominant. Les musulmans appellent cette
priode Jhiliyya, ou Temps de l'ignorance, par opposition l'islam, ou Temps de la lumire. En fait, elle fut sombre,
non seulement par rapport celle qui suivit, mais aussi par rapport celle qui l'avait prcde. En ce sens,
l'avnement de l'islam peut tre considr comme une restauration, et c'est d'ailleurs ainsi qu'il apparat dans le Coran,
qui y voit un retour la religion d'Abraham.
Au VIe sicle, une fois de plus, la situation se renversa. L'vnement le plus dterminant fut la reprise des hostilits
entre la Perse et Byzance, aprs plus d'un sicle de tranquillit. Du coup, l'Arabie redevint l'enjeu de leurs rivalits, les
deux adversaires s'efforant de courtiser ses habitants, de les combler d'honneurs et parfois d'argent. En temps de paix,
la route la plus commode reliant la Mditerrane l'Extrme-Orient tait celle qui passait par la valle du Tigre et de
l'Euphrate pour dboucher sur le golfe Persique. Mis part une courte distance terrestre, le trajet s'effectuait par bateau,
ce qui le rendait la fois meilleur march et plus sr. Avec la reprise des hostilits, cette route devint trop incertaine, les
Perses pouvant tout moment la couper, soit en y envoyant des soldats quand les deux empires taient en guerre, soit en

exerant des pressions conomiques lorsqu'ils avaient conclu une trve. Aussi, les Byzantins se mirent-ils en qute
d'autres routes, hors de porte des Perses.
Comme au temps des Romains, deux grandes options s'offraient eux : la steppe au nord, le dsert et la mer au sud. La
rouverture de la route transasiatique donna lieu une srie de ngociations amusantes entre les empereurs byzantins et
les khans d'Asie centrale. Des missaires turcs commencrent arriver Constantinople, mais si l'on en croit les
chroniqueurs byzantins, certains khans, plus malins que d'autres, prenaient aussi langue avec la Perse. Toutefois, le plus
souvent, c'tait eux qui accusaient les Byzantins de double jeu. L'historien byzantin Mnandre rapporte un incident
survenu en 576. A une ambassade venue prsenter ses lettres de crance, le khan, qui la souponnait de traiter
simultanment avec lui et avec ses ennemis, rtorqua en enfonant les deux mains dans la bouche :
Etes-vous de ces Romains qui ont dix langues et ne sont que duplicit?... Vous avez autant de langues que j'ai
maintenant de doigts dans la bouche ; vous vous servez de l'une pour me tromper, d'une autre pour tromper [les Avars]...
Vous flattez et vous abusez tout le monde avec vos paroles fourbes et vos arrire-penses malveillantes, vous ne
montrez qu'indiffrence envers ceux qui tombent tte baisse dans le malheur, et vous vous empressez d'en tirer profit...
Mentir n'est ni dans la nature ni dans les habitudes d'un Turc2.
En gnral, cependant, protecteurs et clients, au nord comme au sud, s'entendaient plutt bien.
Au VIe sicle, la route mridionale prit le pas sur la route du nord, d'une part parce qu'elle tait plus loigne de la
Perse, d'autre part parce qu'elle offrait plusieurs trajets possibles. Les sources permettent de se faire une ide assez
prcise de la politique suivie par les trois principaux acteurs en prsence. Les Byzantins voulaient disposer d'une voie de
communication avec l'Inde l'abri des incursions perses; les Perses faisaient tout pour s'y opposer ; et les diffrents
peuples installs le long de cette voie s'efforaient de la garder ouverte, puisque c'tait l'vidence leur intrt, tout en
empchant les Byzantins d'en avoir le monopole, de faon conserver leur rle.
Bien des vnements survenus cette poque trouvent l leur explication, comme, par exemple, la rapparition d'tats
vassaux aux frontires de Byzance et de la Perse. La principaut de Ghassan, qui couvrait peu prs le territoire actuel
de la Jordanie, et celle, plus l'est, de Hra taient toutes deux arabes, chrtiennes et de culture aramenne, mais l'une
tait l'allie de l'Empire byzantin et l'autre de l'Empire perse.
Vers 527, l'empereur Justinien poussa Ghassan faire la guerre Hra. Ce conflit par tats interposs devint un modle
du genre, les deux vritables protagonistes tant en l'occurrence Byzance et la Perse. Elev au rang de patricien de
l'Empire romain, le prince de Ghassan reut un accueil fastueux Constantinople, fut combl d'honneurs et revint
abondamment pourvu en conseillers militaires, en armes et en or. Du ct perse, les sources sont moins loquaces, mais
on peut supposer qu'il en allait de mme.
Ainsi s'explique galement la brve rapparition sur la scne de l'histoire de la petite le de Tiran, aussi appele Yotabe.
Situe au milieu du dtroit du mme nom, l'extrmit sud de la pninsule du Sina, elle s'adonnait depuis longtemps au
commerce de transit. En 473, des chefs de tribu commencrent se rendre Constantinople ; ils taient perus tantt
comme amis tantt comme ennemis de l'Empire. A partir d'une certaine date, les habitants de cette le sont qualifis de
Juifs ; s'agissait-il de Juifs installs depuis longtemps, de convertis ou de nouveaux immigrants venus de Jude, les
sources ne le disent pas. Ayant pour principale occupation le commerce vers le sud, ils taient au dpart indpendants et
plutt antibyzantins. Mais au VIe sicle, lorsque le commerce dans la mer Rouge devint un enjeu majeur, Tiran passa
sous domination byzantine et fut confie par commodit un prince ghassanide.
L'anne 525 est intressante plus d'un gard. Les Juifs de Tiran-Yotabe perdirent leur indpendance, mais d'autres
surgirent la pointe sud de la mer Rouge o le roi d'Himyar se convertit au judasme, donnant ainsi naissance une
nouvelle monarchie juive, cette fois au sud-ouest de l'Arabie. Il existe certainement un lien entre ces deux populations
juives, apparues de faon soudaine et quasi simultane chaque extrmit de la mer Rouge, l'une et l'autre engages
dans le commerce et poursuivant une politique pro-perse et donc antibyzantine.
La politique de Byzance tait bien entendu d'abord dirige contre la Perse, mais pas uniquement. Antineutraliste, elle
visait galement liminer ou subjuguer les dynasties locales, afin de s'assurer la suprmatie dans la rgion et le
monopole du commerce d'un bout l'autre de la mer Rouge. Au nord, les Byzantins y parvinrent sans difficult,
s'appuyant l'occasion sur leurs vassaux arabes ; au sud, o l'entreprise dpassait leurs capacits, ils relevrent le dfi en
persuadant l'Ethiopie d'entrer en lice leurs cts. Alli aux Byzantins contre les Juifs du Ymen et les Perses qui les
soutenaient, cet tat chrtien tait dj une puissance commerciale internationale, avec ses navires faisant voile jusqu'en
Inde et ses soldats stationns en Arabie. Convertis de frache date, les thiopiens professaient un christianisme fervent et
taient tout prts rpondre aux attentes byzantines.
Malheureusement pour eux, ils ne furent pas en mesure d'accomplir la tche qui leur tait assigne. S'ils russirent
vaincre le dernier tat indpendant d'Arabie du Sud et l'ouvrir aux influences extrieures, chrtiennes notamment, ils
ne purent s'y maintenir de faon durable. Ils tentrent galement de progresser vers le nord et, en 507, attaqurent La
Mecque, un comptoir commercial ymnite sur la route cara-vanire. Mais ils furent vaincus et bientt refouls la mer
par les Perses dbarqus au Ymen.
Au moment de la naissance de Mahomet, le Ymen, entirement soumis, devint une satrapie perse. Ce fut l une dfaite
majeure pour Byzance qui perdit ainsi le contrle de sa route commerciale vers l'est. Toutefois, ironie du sort, un autre

vnement allait considrablement rduire l'importance de cet enjeu. Pendant des sicles, la fabrication de la soie tait
reste un secret troitement gard. En Chine, l'exportation de vers soie tait un crime passible de mort. En 552, deux
moines nestoriens rapportrent en contrebande Byzance des ufs de bombyx; au dbut du VIIe sicle, la sriciculture
tait largement dveloppe en Asie Mineure. Si la soie chinoise tait encore apprcie pour sa beaut et sa qualit
suprieure, la Chine avait perdu son monopole mondial.
Le VIe sicle s'acheva avec le repli ou l'affaiblissement des deux adversaires. Les Ethiopiens furent vincs d'Arabie et
leur tat, mme en mtropole, commena vaciller. Les Perses russirent se maintenir pendant quelque temps, mais
eux aussi taient mins par une crise de succession et des dissensions au sein du zoroastrisme. Les Byzantins avaient
galement leurs problmes, dus entre autres aux interventions malheureuses de Justinien dans les affaires religieuses.
Les principauts du sud, derniers tats indpendants d'Arabie, disparurent, cdant la place des envahisseurs trangers.
Tous ces vnements transformrent en profondeur la pninsule Arabique. Colons, rfugis et autres migrants
apportrent de nouveaux modes de vie, de nouveaux objets et de nouvelles ides. Le conflit perso-byzantin s'ternisant,
les routes commerciales qui y transitaient s'taient consolides et connaissaient un trafic non ngligeable en hommes et
en marchandises. Mme au nord, des tats, vassaux mais conscients de leur arabit, avaient resurgi aux frontires des
Empires.
Les Arabes apprirent manier les armes, porter les armures et appliquer les tactiques militaires de leur poque savoir qui ne tarderait pas se rvler utile. Percevant rapidement les avantages des produits qu'apportaient les
marchands, ils les adoptrent en mme temps que certains des gots des socits plus avances. Sur le plan intellectuel
et mme spirituel, ils commencrent se familiariser avec la religion et la culture de leurs voisins, crrent une criture
et y couchrent leur propre langue. Plus important peut-tre, ils prirent conscience des limites du paganisme primitif
qu'ils professaient et se mirent en qute de rponses plus satisfaisantes.
Plusieurs religions s'offraient eux. Le christianisme avait enregistr des progrs considrables. La majorit des Arabes
vivant aux frontires de la Perse et de Byzance taient chrtiens, et l'on trouvait des colons chrtiens tout au sud,
Nadjrn et au Ymen. Il y avait galement des Juifs, notamment au Ymen mais aussi en diffrents endroits du Hedjaz.
Certains taient sans doute des descendants des rfugis de Jude, d'autres des convertis au judasme. Au VIIe sicle,
chrtiens et Juifs d'Arabie taient totalement arabiss et faisaient partie intgrante de la communaut arabe. Les
religions de Perse n'avaient pas fait beaucoup d'adeptes - ce qui n'est pas surprenant car elles taient trop fortement
nationales pour sduire des non-Perses.
Les anciennes chroniques musulmanes rapportent que vivaient La Mecque des Arabes, appels Hanifi qui tendaient au
monothisme sans adhrer l'une ou l'autre des grandes doctrines religieuses qui se faisaient alors concurrence. Ils
seraient parmi les premiers se convertir la nouvelle foi, l'islam.
TROISIME PARTIE
Aube et apoge de l'islam
Chapitre III Les origines
L'avnement de l'islam, la vie de Mahomet, celle de ses premiers compagnons et disciples ne sont connus qu' travers le
Coran, la Tradition (ou recueil de hadiths) et la mmoire collective des musulmans. Il fallut quelque temps pour que ces
vnements attirent l'attention du reste du monde et suscitent des tmoignages de la part d'observateurs non engags. A
cet gard, l'islam pose l'historien le mme genre de problmes que le judasme, le christianisme ou d'autres grandes
religions de l'humanit. Ds le Moyen Age, tout en acceptant sans rserve la vridicit et la perfection de son message
religieux, quelques rudits musulmans, plus rigoureux que d'autres, s'interrogrent sur l'exactitude voire l'authenticit de
telle ou telle tradition biographique ou historique. N'tant pas tenue par les exigences de la foi, la critique moderne a
soulev des questions plus nombreuses encore, mais tant que des sources indpendantes - inscriptions et autres
documents datant de l'poque - n'auront pas t dcouvertes, l'histoire des dbuts de l'islam telle que l'a lgue la
Tradition restera forcment en grande partie problmatique et l'historiographie moderne un ensemble de suppositions.
Pour les musulmans, cette histoire, sauf dtails mineurs, est limpide et bien tablie. La mission du Prophte, ses combats
et son triomphe, la formation de la communaut musulmane, les vicissitudes de ses disciples et de ses successeurs sont
connus grce au Coran et aux rcits des diffrents protagonistes recueillis par les traditionnistes ; ensemble, ils
constituent le noyau de la conscience historique de tous les musulmans dans le monde. Selon la Tradition, Mahomet, fils
de 'Abdallah, aurait t appel la prophtie alors qu'il approchait de sa quarantime anne. Une nuit du mois de
Ramadan, l'ange Gabriel lui apparut sur le mont Hir', o il s'tait retir, et lui dit : Lis ! Mahomet hsita. L'ange dut
s'y reprendre trois fois en serrant l'toffe autour du cou du dormeur, avant que celui-ci ne demande: Que dois-je lire?
Lis au nom de ton Seigneur qui a cr! Il a cr l'homme d'un caillot de sang. Lis ! Car ton Seigneur est le TrsGnreux qui a instruit l'homme au moyen du calame, et lui a enseign ce qu'il ignorait. Tels sont les quatre premiers
versets de la quatre-vingt-seizime sourate du Coran. Le mot Coran, qui signifie la fois lecture et rcitation ,
dsigne le livre renfermant les rvlations que Dieu, selon la foi musulmane, a accordes Mahomet. Cette premire

rvlation fut suivie par bien d'autres, que le Prophte communiqua aux habitants de sa ville natale, les pressant
d'abandonner leurs croyances et pratiques idoltres, pour n'adorer qu'un seul dieu universel.
Toujours selon la Tradition, Mahomet serait n vers 571 La Mecque, une petite ville du Hedjaz en Arabie occidentale,
au sein d'une famille de la tribu des Quraysh. A l'poque, l'Arabie n'tait pour ainsi dire qu'un dsert inhabit ponctu de
rares oasis que traversaient quelques routes caravanires. Sa population se composait en majorit de nomades qui
vivaient de l'levage de moutons, de chvres et de chameaux, et se livraient de temps autre des razzias contre des
tribus rivales installes dans les oasis ou les principauts frontalires. Une minorit cultivait le sol, l o c'tait possible ;
d'autres faisaient du commerce lorsque la situation internationale ramenait les marchands sur les routes transarabiques.
La reprise des hostilits entre Rome et la Perse au VIe sicle fut l'une de ces occasions favorables qui permit plusieurs
bourgades situes le long de la route caravanire reliant la Mditerrane l'Orient de connatre un bref panouissement.
Tel fut le cas de La Mecque.
Au cours des premires annes de sa mission, Mahomet gagna sa cause un certain nombre d'adeptes, d'abord au sein
de sa propre famille, puis dans des cercles de plus en plus larges. Toutefois, ses enseignements ne tardrent pas
veiller la mfiance et l'animosit de l'oligarchie de La Mecque qui y voyait une menace non seulement pour la religion
tablie, mais aussi pour sa propre suprmatie. Selon sa biographie, certains de ses fidles, victimes de pressions et
mme de perscutions, finirent par se rfugier en Ethiopie, de l'autre ct de la mer Rouge. En 622, soit treize ans aprs
la date traditionnellement retenue de sa premire rvlation, lui-mme conclut un pacte avec des missaires venus de
Yathrib, une oasis situe 350 kilomtres au nord de La Mecque. Ceux-ci lui proposrent de devenir l'arbitre de leurs
querelles et s'engagrent le dfendre, lui et ses compagnons, comme s'ils faisaient partie de leur propre peuple.
Mahomet envoya en avant une soixantaine de ses disciples et leurs familles, qu'il rejoignit en automne de la mme
anne. Connu en arabe sous le nom de Hijra, littralement migration , l'installation du Prophte et de ses
compagnons Yathrib est considre par les musulmans comme un tournant dans son apostolat. Par la suite, lors de
l'tablissement du calendrier musulman, c'est cette date qui marquerait le point de dpart de la numration des annes.
Devenu le sige de la foi et de la communaut musulmanes, Yathrib s'appela bientt tout simplement Al-Madina - la
Ville. La communaut prit le nom d'umma, terme dont le sens allait voluer en mme temps que son objet.
A La Mecque, Mahomet n'tait qu'un simple citoyen en butte l'indiffrence puis l'hostilit des notables. A Mdine, il
devint un chef dot d'une autorit religieuse, mais aussi politique et militaire. Trs vite, la guerre clata entre Mdine et
La Mecque. Au bout de huit ans de combats, Mahomet conquit la ville, abrogea le culte idoltre des Mecquois et institua
la place la religion islamique.
Les fondateurs des trois grandes religions monothistes connurent donc un destin trs diffrent. Mose ne fut pas
autoris entrer en terre d'Isral et s'teignit, laissant son peuple poursuivre sa route. Jsus mourut sur la croix et le
christianisme resta pendant plusieurs sicles une religion minoritaire perscute, jusqu'au jour o un empereur romain,
Constantin, s'y convertit et donna un statut ceux qui la professaient. En revanche, Mahomet conquit sa terre promise,
vainquit ses ennemis et, de son vivant, parvint au fate du pouvoir o il exera une autorit prophtique, mais aussi
politique. En tant qu'envoy de Dieu, il enseigna une religion rvle. Simultanment, en tant que chef de Yumma
musulmane, il promulgua des lois, rendit la justice, leva des impts, conduisit la diplomatie, fit la guerre et conclut la
paix. De communaut, Yumma devint un tat. Ce serait bientt un empire.
Lorsqu'il mourut le 8 juin 632, Mahomet avait accompli sa mission. Celle-ci avait pour but, d'une part, de restaurer le
monothisme des premiers prophtes qu'avec le temps ses adeptes avaient dnatur ou abandonn; d'autre part, d'abolir
le polythisme et d'apporter aux hommes l'ultime rvlation divine, incarnation de la loi et de la vraie foi. C'est pourquoi
les musulmans appellent Mahomet le sceau , le dernier, des prophtes. Par son intermdiaire, Dieu avait entirement
rvl son dessein. Aprs lui, il ne pouvait plus y avoir ni prophte ni rvlation.
Ayant rempli son office, la fonction spirituelle n'avait plus de raison d'tre. En revanche, charge de perptuer la loi
divine et de la faire connatre au reste de l'humanit, la fonction religieuse restait une ncessit. Son dploiement
concret requrait l'exercice du pouvoir politique et militaire - autrement dit de la souverainet - dans le cadre d'un tat.
Mahomet ne s'tait jamais prtendu ni divin ni immortel ; il n'tait que l'envoy de Dieu et le chef de son peuple.
Mahomet, dit le Coran, n'est qu'un prophte ; des prophtes ont vcu avant lui. Retour-neriez-vous sur vos pas, s'il
mourait, ou s'il tait tu? (III, 144).
Mahomet tait mort ; en tant que prophte, il ne pouvait tre remplac. En tant que chef de la communaut et de l'tat
musulman, il devait avoir un successeur. Devant l'urgence, le cercle troit des disciples choisit l'un des siens, Abu Bakr,
qui avait t parmi les premiers embrasser la nouvelle foi et qui jouissait d'un trs grand respect. La tradition
historiographique rapporte qu'il prit le titre de khalfa, vocable arabe qui, par un heureux hasard, signifie la fois
successeur et lieutenant. Selon un hadith, il se fit appeler khalfatu RaslAllah, successeur du Prophte de Dieu ;
selon un autre, khalfat Allah, lieutenant de Dieu - une prtention aux consquences considrables. Au moment de son
accession, il est peu vraisemblable qu'Ab Bakr et ceux qui l'lirent en aient mesur toute la porte. Mais de leur action
improvise naquit une grande institution, le califat, organe suprme du pouvoir souverain dans le monde musulman.
Tout comme la vie du Prophte, les dbuts du califat sont essentiellement connus au travers de sources musulmanes ; ce
n'est que plus tard que des historiens d'autres pays commencrent faire tat de ce nouveau pouvoir politique et

religieux. Transmis oralement pendant des gnrations avant d'tre couchs par crit, les rcits musulmans sont sujets
caution, non seulement cause de la faillibilit de la mmoire humaine qui, certes, tait moins grande dans les socits
de tradition orale, mais aussi et surtout cause des innombrables querelles personnelles, familiales, tribales, sectaires et
partisanes qui divisaient les premiers musulmans et qui, de ce fait, marquent les diffrentes traditions historiographiques
qui nous sont parvenues. Mme des vnements aussi simples que la succession chronologique de certaines batailles et
leur issue diffrent d'une version l'autre.
Selon les historiens musulmans, la mort du Prophte, la religion qu'il avait fonde ne s'tait pas rpandue au-del de
certaines rgions de la pninsule Arabique. Mis part quelques incursions dans le Croissant fertile, les Arabes, qui il
l'avait fait connatre, n'avaient pas, eux non plus, encore franchi ces limites gographiques. Les vastes territoires situs
en Asie du Sud-Ouest, en Afrique du Nord et ailleurs qui constitueraient la terre d'islam, le royaume des califes et, pour
utiliser un langage moderne, le monde arabe, parlaient encore d'autres langues, professaient d'autres religions et
obissaient d'autres matres. En l'espace d'un sicle environ, tous connatraient de profonds bouleversements, les plus
rapides et les plus spectaculaires de l'histoire de l'humanit. A la fin du VIIe sicle, le monde fut oblig de constater qu'il
existait une nouvelle religion double d'un nouveau pouvoir, l'empire musulman des califes qui s'tendait, l'est,
jusqu'en Asie, voire au-del des frontires de l'Inde et de la Chine, l'ouest, le long de la cte mridionale de la
Mditerrane jusqu' l'Atlantique, au sud, jusqu'aux contres des peuples noirs d'Afrique et, au nord, jusqu'aux terres
des peuples blancs d'Europe. Dans cet empire, l'islam tait religion d'tat et l'arabe supplantait rapidement les autres
langues comme principal moyen de communication dans la vie publique.
Aujourd'hui, plus de quatorze sicles aprs le dbut de l're musulmane, l'empire des califes n'est plus qu'un souvenir.
Cependant, dans tous les pays conquis par les Arabes, exception faite de l'Europe l'ouest, de l'Iran et de l'Asie centrale
l'est, l'arabe dialectal demeure la principale langue parle, et l'arabe littraire, celle du commerce, de la culture et du
gouvernement. En tant que langue de la religion - du Coran, de la thologie et du droit l'arabe est prsent dans une
aire encore plus vaste qui comprend des rgions d'Asie et d'Afrique n'ayant jamais connu la domination arabe.
La propagation de la foi musulmane et l'expansion de l'Empire arabe durent beaucoup aux peuples conquis qui, en
nombre de plus en plus grand, se convertirent et se rallirent au nouveau pouvoir. Aprs avoir oppos une farouche
rsistance aux envahisseurs, les Berbres d'Afrique du Nord se joignirent eux pour conqurir l'Espagne, avant d'aller
eux-mmes coloniser et islamiser de nombreux peuples noirs au sud du Sahara. Une fois leur empire dtruit et leur
clerg rduit l'impuissance, les Perses trouvrent une nouvelle raison d'tre dans l'islam et contriburent sa
propagation dans les populations iraniennes et turques d'Asie centrale. Longtemps sujets de l'Empire perse et de
l'Empire byzantin, les chrtiens de langue aramenne du Croissant fertile et ceux de langue copte d'Egypte changrent
de matres et purent constater que les nouveaux taient moins exigeants, pi-us tolrants et surtout mieux disposs leur
gard.
Dans toutes ces contres, le passage l'islam et l'arabisme fut relativement ais. Les Arabes rclamaient des impts
moins lourds que les Byzantins, des musulmans bien sr, mais aussi du reste de la population. Leur loi reconnaissait au
mme titre toutes les confessions chrtiennes, sans se soucier des querelles de doctrine qui avaient tant compliqu la vie
des chrtiens non orthodoxes et de leurs glises sous Byzance. Aprs avoir joui d'une relative tolrance sous les Parthes
et les Romains, puis connu des moments difficiles sous les Sassanides et les Byzantins, les Juifs virent leur situation
s'amliorer lgrement.
Les chefs politiques et militaires arabes venaient en majorit des villes oasis de La Mecque et de Mdine. Mais de
mme que le gros de leurs troupes qui sortait tout droit du dsert, ils taient encore proches de leurs origines nomades.
Leur stratgie de conqute reposait essentiellement sur une habile utilisation du dsert, tout comme, beaucoup plus tard,
les puissances coloniales occidentales se serviraient de la mer pour btir leurs empires. Si pour leurs ennemis, le dsert
n'tait qu'embches et dangers, eux s'y mouvaient comme dans leur lment. Ils pouvaient aisment y faire transiter des
messages, des approvisionnements et des renforts, y trouver refuge en cas de retraite prcipite ou s'en servir de
tremplin vers la victoire en cas de succs des armes. L'Empire arabe possdait galement son canal de Suez: la piste du
dsert qui reliait l'Asie l'Afrique en passant par l'isthme de Suez.
Dans les pays conquis, les Arabes tablissaient leur principale base militaire et administrative la limite du dsert et des
terres cultives. Quand une ville bien situe, comme Damas, existait dj, ils en faisaient leur capitale. Sinon, ils en
fondaient de nouvelles, plus adaptes leurs besoins stratgiques et impriaux. Parmi les plus importantes, on peut citer
Kufa et Bassora en Irak, Qom en Iran, Fustat en Egypte et Kairouan en Tunisie.
Appeles amsr (sing. misr) - ancien mot smitique signifiant l'origine frontire, limite et, plus tard, zone ou province
frontire ces villes de garnison furent pour l'Empire arabe ses dbuts autant de Gibraltar, de Singapour, de Bombay
et de Calcutta. Entre parenthses, c'est la mme racine qui donna son nom l'Egypte en hbreu biblique, en aramen et
en arabe. Les amsr jourent un rle vital dans l'assujettissement des provinces conquises et leur arabisation. Au dbut,
les Arabes constituaient une petite minorit, dominante mais isole, au sein de l'empire qu'ils avaient cr. Dans les
amsr, ils taient majoritaires et l'emploi de leur langue tait de rgle. Regroups par tribus, ils vivaient dans des
casernes situes au centre de la ville. Dans les faubourgs habitaient les artisans, les boutiquiers et tous ceux qui, issus de
la population locale, pourvoyaient leurs besoins et ceux de leurs familles. Ces faubourgs s'agrandirent, prosprrent,

gagnrent en importance et finirent par attirer quantit de fonctionnaires indignes engags au service de l'tat. Par la
force des choses, tous apprirent la langue des conqurants et furent influencs par leurs gots, leurs comportements et
leurs ides.
On dit parfois que l'islam se propagea par la conqute. Ce n'est pas tout fait exact, mme si, dans une large mesure, il
dut son expansion un double processus de conqute et de colonisation. Le principal but de guerre des conqurants
n'tait pas d'imposer leur religion par la force. Sur ce point, le Coran est trs explicite : Pas de contrainte en religion!
(11,256). En vertu de l'interprtation couramment donne ce verset, ceux qui professaient une foi monothiste et
rvraient des Ecritures reconnues comme une tape antrieure de la rvlation divine pouvaient pratiquer leur religion
dans les conditions dictes par la loi musulmane. Les autres taient soumis un rgime plus svre, mais leur nombre
tait trs faible, voire nul, dans les premires rgions conquises. Divers avantages leur taient proposs, comme, par
exemple, une diminution du taux d'imposition pour les inciter se convertir l'islam, mais rien ne les y obligeait. En
tout cas, l'tat ne cherchait pas les assimiler ou en faire des Arabes. Au contraire, les premires gnrations de
conqurants maintinrent de strictes barrires sociales entre eux et les non-Arabes, mme quand ces derniers
embrassaient la foi musulmane et adoptaient la langue arabe. Les mariages entre une Arabe et un non-Arabe - mais pas
l'inverse taient fortement dconseills. En fait, les nouveaux convertis ne bnficieraient d'une complte galit
sociale, conomique et politique qu'aprs les profonds bouleversements du IIe sicle de l'hgire qui mirent fin aux
privilges des Arabes et, du mme coup, acclrrent l'arabisation des populations.
Plutt que la conqute elle-mme, c'est l'arabisation et l'islamisation des rgions conquises qui forcent l'admiration. La
priode de suprmatie politique et militaire des Arabes fut de courte dure. Trs vite, ils furent obligs de cder
d'autres peuples le contrle de leur empire et mme de leur civilisation. Toutefois, leur langue, leur religion et leur droit
restrent - et restent encore - un monument durable de leur hgmonie d'antan.
Ce grand changement s'accomplit, pour l'essentiel, grce un double processus de colonisation et d'assimilation. On
admet gnralement que l'un des moteurs de l'expansion arabe fut la pression dmographique qui pesait sur les terres
arides de l'Arabie; ds le dbut, ses habitants furent nombreux aller s'installer dans les zones fertiles des empires
conquis. Ils formaient alors une minorit dirigeante une arme d'occupation compose de soldats, de hauts
fonctionnaires et de propritaires terriens. Ayant confisqu les terres domaniales, ainsi que celles des ennemis du
nouveau rgime et de tous ceux qui avaient pris la fuite devant les envahisseurs, l'tat disposait d'immenses domaines
qu'il pouvait offrir aux nouveaux colons ou leur louer des conditions avantageuses. Les Arabes payaient moins
d'impts fonciers que les indignes. Les plus gros propritaires rsidaient dan.s les villes de garnison et faisaient appel
la main-d'uvre locale pour cultiver leurs terres.
L'influence arabe rayonnait dans les campagnes environnantes; les vecteurs en taient les Arabes eux-mmes, mais aussi
les convertis, dont beaucoup servaient dans l'arme. Bien que regards de haut par les Arabes de souche et ne
bnficiant pas des mmes avantages conomiques et sociaux, les autochtones taient de plus en plus nombreux se
convertir la religion des conqurants et donc adopter leur langue.
Le prestige attach au parler d'une aristocratie de conqurants, l'importance pratique que revtait la langue du
gouvernement et du commerce, la richesse et la diversit de la civilisation impriale et, plus que tout peut-tre, la
vnration que suscitait la langue sacre dans laquelle tait crite la nouvelle rvlation, tous ces facteurs contriburent
galement acclrer l'assimilation des peuples soumis.
Les bouleversements militaires et politiques du Ier sicle de l'hgire eurent d'importantes rpercussions conomiques et
sociales. Comme toutes les conqutes, la conqute arabe remit en circulation d'immenses richesses accumules au fil du
temps par des institutions prives, publiques ou religieuses. Les premiers historiens arabes rapportent quantit
d'anecdotes faisant tat de fabuleux butins et de dpenses somptuaires. Ainsi, al-Mas'd, qui vivait au Xe sicle, dcrit
quelques-unes des grandes fortunes amasses par les conqurants. Le jour o le calife 'Uthmn fut assassin, crit-il,
son trsorier avait en caisse 150 000 dinars [pices d'or romaines et byzantines] et un million de dirhams [pices
d'argent perses]. Ses fermes... valaient 100 000 dinars, sans compter un nombre considrable de chevaux et de
chameaux . Al-Zubayr ibn d-'Awwm, compagnon du Prophte et figure importante du dbut de l'histoire musulmane,
possdait des maisons Bassora et Kufa en Irak, Fustat et Alexandrie en Egypte. Il se fit btir Bassora, dit alMas'd, un htel qui, aujourd'hui (332 de l'hgire / 943), est encore bien connu et sert de demeure aux marchands, aux
banquiers, aux ngociants maritimes, etc. A sa mort, il laissa des proprits valant 50 000 dinars, 1 000 chevaux, 1 000
esclaves des deux sexes et de vastes terrains dans les villes que nous venons de nommer. Un autre compagnon du
Prophte, Talha ibn 'Ubaydallh al-Taym avait une grande maison Kufa et ses terres d'Irak lui donnaient un revenu
de 1 000 dinars, ou mme davantage, par jour; son domaine d'al-Sharh produisait plus encore. Il se fit construire
Mdine une maison en pltre, en brique et en bois de teck. De mme, 'Abd al-Rahmn ibn 'Awf... avait au piquet cent
chevaux et possdait mille chameaux et 10 000 brebis... Le quart de sa succession s'levait 84 000 dinars . Lorsque
Zayd ibn Thabit mourut, il laissa des lingots d'or et d'argent qu'on fendit coups de hache, indpendamment de ses
terres et de ses fermes qui valaient 100 000 dinars . Quant Ya'l ibn Munya, il laissa en mourant 500 000 dinars, de
nombreuses crances, des immeubles et d'autres biens pour une valeur de 300 000 dinars1 .

Ces rcits, et bien d'autres, exagrent probablement les fortunes acquises par les conqurants ; nanmoins, ils brossent
un tableau loquent d'une aristocratie conqurante possdant d'immenses richesses, jouissant des commodits et des
plaisirs des pays avancs o ils se trouvaient et dpensant sans compter.
Il ne fait pas de doute que les Arabes ne furent pas les seuls prosprer sous le nouvel ordre. Bien d'autres, cependant, y
compris des Arabes, restrent sur le bord du chemin ou n'en tirrent pas autant de profit qu'ils l'espraient. Les
chroniques, la littrature et notamment la posie refltent les tensions sociales et politiques, et donc indirectement,
conomiques, de cette priode, ainsi que le mcontentement de divers groupes ou individus. La conqute et
l'instauration d'un nouveau rgime lsent invitablement d'importantes catgories qui, jusque-l, avaient joui du
monopole de la richesse et du pouvoir. Elles eurent certainement un impact beaucoup plus grand dans les provinces
orientales, autrefois perses, que dans les provinces occidentales, autrefois byzantines. En Syrie et en Egypte, les
notables byzantins, vaincus et dpossds, avaient toujours la possibilit de se retirer dans la capitale byzantine et les
provinces centrales, quitte laisser leurs terres et leurs gens aux nouveaux matres. Ceux de l'Empire perse ne pouvaient
en faire autant, leur capitale impriale tant tombe aux mains des Arabes ; sauf rares exceptions, ils restrent o ils
taient et s'efforcrent de se refaire une place au soleil sous le nouveau rgime. Encore imbus de leur glorieux pass et
possdant une exprience de l'administration impriale, ils contriburent de faon significative au dveloppement du
gouvernement et de la culture islamiques.
Au dbut, cette ancienne classe dirigeante perse semble s'tre accommode du nouveau pouvoir et avoir conserv la
plupart de ses fonctions et certains de ses privilges. Mais avec la consolidation de l'tat arabe, l'arrive massive de
tribus arabes, la monte en flche des convertis revendiquant l'galit des droits et surtout le dveloppement des villes,
de nouvelles ralits sociales se dessinrent, et donc de nouveaux conflits. Dans les anciennes provinces byzantines, o
l'urbanisation tait plus avance, il y eut relativement peu de changements. Dans l'ancien Empire perse, encore trs
rural, le dveloppement soudain de cits musulmanes engendra des tensions et des antagonismes.
Au dbut de l're islamique, les conflits les plus graves, entendez les plus dangereux pour la stabilit de l'tat et la
cohsion de Yumma, n'taient pas ceux qui opposaient musulmans arabes et non arabes, encore moins musulmans et
non-musulmans, mais les Arabes entre eux; savoir, les tribus du nord de l'Arabie et celles du sud, les colons qui taient
arrivs les premiers et ceux qui taient venus aprs, ceux qui avaient russi et les autres, ceux qui taient ns de parents
arabes libres et ceux dont le pre tait un Arabe libre, mais la mre une concubine trangre. L'exercice des droits
immmoriaux des vainqueurs sur les vaincus accrut rapidement le nombre de ces demi-Arabes.
La tradition historiographique arabe explique ces conflits surtout en termes tribaux, personnels ou parfois religieux. Ces
facteurs jourent assurment un rle important, mais l'vidence ils ne furent pas seuls en cause. Souvent violents, ces
conflits furent l'origine de plusieurs guerres interarabes ; avec le temps, de plus en plus de musulmans non arabes s'y
trouvrent impliqus, si bien que les mcontentements et les revendications des diffrentes factions eurent tendance
revtir une forme religieuse.
La cration de l'Empire arabe mit fin aux interminables rivalits entre Rome et la Perse qui se disputaient la matrise des
routes commerciales et, pour la premire fois depuis Alexandre le Grand, le Moyen-Orient, de l'Asie centrale jusqu' la
Mditerrane, se trouva runi dans un seul et mme systme imprial et marchand. Pendant quelque temps, les pices
d'or byzantines et les pices d'argent perses continurent circuler. La rgulation des taux de change devint un objet de
rflexion des premiers juristes musulmans et le changeur une figure familire des foires et des marchs. L'unification de
la rgion et 1 apparition d'une nouvelle classe dirigeante disposant d'importantes liquidits favorisrent l'essor de
l'industrie et du commerce. Comme les Vikings en Europe de l'Ouest, les conqurants arabes recherchaient des toffes
prcieuses, prises par la cour et l'aristocratie. La construction de palais royaux et de somptueuses demeures prives, de
mosques et d'autres difices publics, ainsi que la satisfaction des besoins nombreux et varis de colons et de soldats
bien pays donnrent un coup de fouet l'conomie. Le mcontentement perceptible dans les villes en rapide expansion
dcoulait sans doute davantage de frustrations diverses que de relles difficults matrielles. Les demi-Arabes, qui
comptaient quantit d'hommes de talent, de richesse et mme de pouvoir, supportaient mal d'tre exclus des plus hauts
chelons de la socit et du gouvernement. Les convertis non arabes, notamment perses, considraient comme un
affront le statut infrieur qui leur tait impos et exigeaient l'galit des droits promise par le message universel de
l'islam. Par ailleurs, les moyens de subsistance augmentant moins rapidement que la population, une foule de paysans
sans terre, de travailleurs non qualifis, de vagabonds, de pauvres et de petits dlinquants vivait dans des conditions
prcaires. Les sources arabes brossent un tableau pittoresque de ce monde relgu aux marges de la socit.
Venant s'ajouter aux tensions dues la rapidit de l'expansion musulmane, ces antagonismes compliqurent
singulirement la tche des dirigeants de l'Empire, au point que les premiers califes se trouvrent bientt confronts
des situations difficiles et des problmes finalement insurmontables.
Connus sous le nom de rshidn, les bien-dirigs , les quatre premiers califes accdrent au pouvoir selon une
procdure non pas hrditaire mais, pour reprendre la terminologie des juristes sunnites, lective. Par sa saintet et
l'exemple moral qu'il propose, leur rgne reprsente pour les sunnites un ge d'or, seulement dpass par la vie du
Prophte lui-mme. Bien que d'inspiration droite, tous, sauf le premier, prirent de mort violente. Le deuxime, Omar
ibn al-Khattb, tomba sous les coups d'un esclave chrtien mcontent de son sort. Plus grave, le troisime et le

quatrime, 'Uthman et Ali, furent assassins par des rebelles arabo-musulmans. A peine un quart de sicle aprs la
disparition de Mahomet, la communaut musulmane tait dchire par de profondes divisions et l'tat secou par des
soulvements et des guerres civiles opposant non pas conqurants et conquis, anciens et nouveaux musulmans, mais des
Arabes entre eux.
En 634, Omar ibn al-Khattb succda Abu Bakr. Ses dix ans de rgne jourent un rle capital dans la formation de
l'tat islamique et, plus encore peut-tre, dans la mmoire collective des musulmans. Selon une tradition
historiographique largement accepte, c'est sur son lit de mort qu'Ab Bakr aurait choisi Omar comme successeur. De
fait, celui-ci fut immdiatement reconnu comme tel par la plupart des compagnons du Prophte et gouverna sans
rencontrer d'opposition srieuse. Il avait pour seuls adversaires les partisans d'Ali, cousin et gendre de Mahomet, dont
les prtentions au califat reposaient, pour les uns, sur ses qualits personnelles et, pour les autres, sur une sorte de droit
lgitime succder au Prophte. Soutenu par la grande majorit des Arabes, Omar russit non seulement prserver
l'unit de l'tat, mais aussi jeter les bases d'un systme efficace de gouvernement imprial. A ct du titre de khalfa,
de lieutenant de Dieu sur terre, il prit, dit-on, celui de 'Amr al-mu'minn, de Commandeur des croyants , qui
exprimait de faon plus explicite le caractre tout la fois politique, militaire et religieux de son autorit. Ce titre devint
le plus communment utilis par les califes et mme une de leurs prrogatives tant que cette institution continua
d'exister.
Omar qui, selon la Tradition, n'avait que cinquante-trois ans quand il fut mortellement bless, n'avait pris aucune
disposition concernant sa succession. Sur son lit de mort, il runit une shr (ou comit) compose de six des
compagnons du Prophte, en leur enjoignant de choisir l'un d'eux comme nouveau calife. Leur choix s'arrta sur
'Uthmn qui appartenait la grande famille des Omeyyades et tait le seul reprsentant de l'aristocratie mecquoise dans
le petit cercle des convertis de la premire heure.
Les premiers califes ne disposaient ni de garde prtorienne ni mme d'arme rgulire, chaque tribu arabe fournissant,
quand c'tait ncessaire, un contingent de soldats ; pour rgner, ils s'appuyaient avant tout sur leur prestige et leur
autorit - sur le prestige dont ils jouissaient en tant que successeurs du Prophte et sur l'autorit que leur valaient leurs
qualits personnelles.
Faible de caractre, 'Uthmn n'inspirait pas le mme respect que ses deux prdcesseurs. De plus, une dcennie aprs la
mort de Mahomet, le lien religieux commenait dj perdre de sa force, d'autant que 1 oligarchie mecquoise entendait
profiter au maximum de l'accession de 1 un des siens la plus haute charge de l'tat. Enfin, l'existence d'une autorit
suprieure, toujours mal accepte par les nomades, leur paraissait dsormais insupportable.
'Uthmn fut nomm calife en 644. A cette poque, la Syrie et l'Egypte l'ouest, l'Irak et une bonne partie de l'Iran l'est,
taient dj tombs aux mains des musulmans. A la bataille des Mts (654-655), la flotte musulmane peine cre
remporta une grande victoire sur les forces navales byzantines. L'Empire perse n'existait plus. Le moment tait venu de
faire une pause. L'interruption des combats donna aux hommes des tribus le loisir de mditer sur leurs griefs ; il
s'ensuivit une srie dvastatrice de guerres civiles entre Arabes.
La premire clata le 17 juin 656, lorsqu'un groupe de mutins de l'arme d'Egypte venus Mdine pour prsenter leurs
dolances pntrrent dans les appartements du calife 'Uthmn et le blessrent mortellement. Ce meurtre et les luttes
qu'il dclencha marqurent un tournant dans l'histoire de l'islam. Pour la premire fois - mais ce ne serait pas la dernire
- un calife tait assassin par des coreligionnaires, et les armes musulmanes se livraient des combats sans merci. Les
mutins installrent Ali sur le trne de calife.
Dans cette premire guerre civile aux aspects multiples et complexes, Ali ibn Ab Tlib, cousin et gendre du Prophte,
occupa une position cl. En tant qu'poux de Fatima, fille de Mahomet, il ne pouvait s'attendre un traitement de faveur,
la parent par alliance comptant peu dans une socit polygame. En revanche, en tant que membre du mme clan, il
pouvait, selon les usages en vigueur dans l'Arabie prislamique, prtendre la succession du Prophte et hriter d'une
partie au moins de son autorit politique et religieuse. Ses qualits personnelles et sa rputation en faisaient d'ailleurs un
candidat trs srieux. En outre, il s'tait acquis le soutien de nombreux musulmans qui, dus par les califes lus et leurs
sides, espraient qu'un rgime conduit par un parent du Prophte entranerait un retour au message originel de l'islam.
Ces hommes formaient le parti d'Ali, shatu Ali, d'o leur nom de shiites.
En janvier 661, aprs cinq ans d'un rgne particulirement agit, Ali fut son tour assassin, non par des soldats mutins,
mais par un membre d'une secte religieuse extrmiste. Un deuxime prcdent avait t cr, dont les consquences
auraient une vaste porte.
De toutes les factions impliques dans la premire guerre civile musulmane, ce fut celle conduite par Mu'wiya ibn Ab
Sufyn, gouverneur de Syrie, qui sortit victorieuse. A plus d'un titre, la position de Mu'wiya tait trs forte.
Appartenant la famille mecquoise des Omeyyades et cousin de 'Uthmn, le calife assassin, il avait le droit, et mme
le devoir, en accord avec une vieille coutume arabe sanctionne par le Coran, d'exiger une exacte compensation pour le
meurtre de son parent. Il avait t nomm son poste par le calife Omar, bien avant les querelles et les rivalits qui
avaient secou le rgne des deux derniers califes. Gouverneur de la Syrie, province qui sparait le monde musulman du
monde byzantin, il tait la tte d'une arme discipline et bien entrane, tout aurole de la gloire acquise dans la
guerre sainte et disposant d'une solide exprience.

Aprs l'assassinat d'Ali, son fils Hasan, en qui certains voyaient leur nouveau chef, renona ses prrogatives au profit
de Mu'wiya, lequel, proclam calife en Syrie, fut bientt reconnu sur toute l'tendue de l'empire. Ainsi s'ouvrit une
nouvelle re dans l'histoire musulmane : le califat omeyyade. La succession devint hrditaire, mais seulement dans les
faits. Il n'y avait ni rgle ni droit en la matire - d'ailleurs, les dynasties musulmanes ultrieures, sans nul doute
intimides par les forts sentiments antimonarchiques du Coran et des anciens hadiths, refuseraient toute rgle prcise,
que ce soit par ordre de primogniture ou autre. En choisissant, de son vivant, son fils Yazd comme dauphin, Mu'wiya
cra un prcdent que suivraient la plupart des califes. Cette anecdote, rapporte par un auteur du IXe sicle, illustre de
manire image la porte de son geste :
Les gens se rassemblrent en prsence de Mu'wiya et les orateurs se levrent pour proclamer Yazd hritier du calife.
Certains ayant manifest leur dsapprobation, un homme de la tribu de 'Udhra... bondit sur ses pieds, dgagea son pe
du fourreau et dclara en montrant Mu'wiya:
Voici le Commandeur des croyants ! S'il meurt, poursuivit-il en montrant Yazd, ce sera celui-l. Et si quelqu'un n'est pas
d'accord, conclut-il en montrant son pe, alors, ce sera elle !"
Tu es le prince des orateurs", le complimenta Mu'wiya2.
Ce califat dura un peu moins d'un sicle. En grande partie postrieure, la tradition historiographique arabo-musulmane
est trs svre son gard. Pour les shiites, les Omeyyades furent des usurpateurs et des tyrans : ils subtilisrent le
pouvoir Ali et son fils, chefs lgitimes de la communaut musulmane, massacrrent ou perscutrent leurs
descendants, abandonnrent ou corrompirent les vritables enseignements de l'islam. Pour les sunnites, ils furent aussi
des usurpateurs, mais pas forcment des tyrans ; trop attachs aux biens de ce monde, ils manqurent de pit dans
l'exercice du pouvoir. Qualifiant leur rgne de royaut temporelle {mulk), les historiens classiques y voient un
intermde entre le rgne des califes bien dirigs et celui des califes de droit divin qui leur succderaient.
Globalement hostiles aux Omeyyades, ils rendent un hommage, il est vrai fort mitig, l'habilet politique et
diplomatique de Mu'wiya.
Moins critiques dans leur ensemble, les historiens modernes saluent leurs qualits de dirigeants et soulignent en
particulier qu'ils surent maintenir la stabilit et la continuit de l'tat, une poque o la socit musulmane connaissait
de graves dissensions.
En effet, grce une srie de compromis et d'arrangements provisoires, les Omeyyades russirent prserver un
minimum d'unit qui leur permit de poursuivre la conqute, mais aussi de jeter les bases d'une administration, d'une
socit et d'une culture impriales. Toutefois, ce fut au prix d'une certaine dilution du message islamique originel. Le
rgicide et la guerre civile ayant considrablement affaibli le prestige de l'autorit religieuse et les liens de solidarit
entre croyants, ils s'efforcrent de crer un royaume arabe fond sur l'ascendance. Seuls les vrais Arabes ns de
parents arabes des deux cts pouvaient accder aux plus hautes sphres du pouvoir. Les demi-Arabes ns d'un pre
arabe et d'une mre non arabe, trs souvent esclave, avaient la possibilit de gravir quelques chelons mais restaient
exclus des postes les plus levs. Ainsi, bien que fils de l'un des plus grands califes omeyyades et excellent chef
militaire, le prince Maslama fut d'avance cart de la succession, parce qu'il tait n d'une esclave.
Venaient ensuite, dans l'chelle sociale, les convertis non arabes, puis la masse des non-musulmans qui, cette poque,
formaient encore la vaste majorit de la population. Cependant, tout en tant exclus du pouvoir politique et militaire, les
non-Arabes, convertis ou non, jourent un rle important sous le califat omeyyade. Par un autre de ces compromis que
la tradition historiographique lui reprocherait, certains prceptes coraniques, en matire d'impt par exemple, furent
tacitement abandonns, et l'appareil administratif, dans la capitale comme dans les provinces, eut de plus en plus recours
l'organisation, aux mthodes et surtout aux fonctionnaires des empires que le califat musulman avait renverss.
Ce phnomne, loin de passer inaperu, suscita une opposition non seulement morale mais aussi arme. L'opposition
arme fut notamment le fait de deux factions; leurs critiques l'encontre du rgime omeyyade s'exprimant en termes
religieux, leur mouvement revtit le caractre d'une secte. Durant la premire guerre civile, les kharijites -littralement
ceux qui font scession -, aprs avoir soutenu Ali, s'taient retourns contre lui. C'tait d'ailleurs l'un des leurs qui
l'avait assassin. Incarnant la forme la plus extrme d'indpendance tribale, ils refusaient toute autorit laquelle ils
n'avaient pas donn leur libre consentement, lequel tait tout moment rvocable; selon eux, tout musulman, quel que
ft son origine ethnique ou son rang, pouvait tre lu calife par la communaut, condition d'tre moralement
irrprochable. Professant un point de vue diamtralement oppos, les shiites soutenaient que le califat revenait de droit
divin aux descendants du Prophte. Ces deux factions furent l'origine de plusieurs rbellions qui entendaient renverser
l'ordre tabli et instaurer la place un rgime islamique plus authentique.
La deuxime guerre civile fut dclenche par l'une de ces rvoltes qui, sur le coup, eut relativement peu d'implications
politiques et militaires, mais dont le retentissement religieux, et donc historique, allait se rvler immense. En 680,
Hussein, un autre fils d'Ali, prit la tte d'une insurrection en Irak. Le dixime jour du mois de Muharram, lui et ses
partisans se heurtrent, en un lieu nomm Karbala, un dtachement de soldats omeyyades qui les crasa. Selon la
tradition, cette bataille aurait fait environ soixante-dix morts du ct shiite et laiss un unique survivant, Ali, le fils de
Hussein qui, malade, reposait sous une tente et put ainsi raconter le drame. Le massacre de Karbala occupe une place
centrale dans la vision shiite de l'histoire musulmane et le dixime jour de Muharram reprsente l'une des grandes dates

du calendrier shiite. Ce jour-l, les shiites du monde entier commmorent le martyre du petit-fils du Prophte et de sa
famille, font pnitence pour ceux qui ne parvinrent pas les sauver et dnoncent la perversit de leurs assassins, en se
livrant une srie de rites spectaculaires, o dominent les puissants thmes du sacrifice, de la culpabilit et de
l'expiation. Leurs divergences doctrinales avec le sunnisme sont mineures, et en tout cas bien moindres que celles qui
opposent les diffrentes confessions chrtiennes. Cependant, leur sensibilit au martyre et la perscution, exacerbe
par des sicles d'exprience minoritaire et de soumission des souverains tenus pour des usurpateurs, modela leur
comportement politique et religieux, et dressa entre eux et les sunnites d'insurmontables barrires psychologiques.
Le massacre de Karbala acclra la transformation du shiisme, au dpart parti politique, en secte religieuse et confra
la deuxime guerre civile une intensit particulire. Une fois encore, les terres du califat furent, pendant des annes,
ravages par des luttes intestines, o - phnomne nouveau et inquitant - se trouvaient mls des non-Arabes. Bien que
lourde de consquences long terme, la rvolte des Alides ne fut pas sur le moment la plus dangereuse pour l'ordre
tabli. Parmi les innombrables soulvements et mouvements de contestation auxquels dut faire face le calife omeyyade
cAbd al-Malik lors de son accession en 685, la rvolte des frres Mus'ab et 'Abdallah ibn al-Zubayr fut certainement la
plus srieuse. S'tant proclam calife en 683 dans le Hedjaz, 'Abdallah russit pendant quelque temps tendre son
contrle l'Irak et se faire plus ou moins reconnatre par d'autres provinces. Ce n'est qu'aprs sa mort en 692 que 'Abd
al-Malik parvint vaincre toute rsistance, restaurer et mme renforcer l'autorit d'un tat aux tendances
monarchiques de plus en plus accentues.
Sous son rgne (685-705) et sous celui du plus notable de ses successeurs, Hishm (724-743), l'appareil gouvernemental
connut une phase d'organisation et d'adaptation, pour reprendre les termes de l'historiographie arabe. Un nouvel ordre
imprial remplaa les anciennes structures hrites des Byzantins et des Sassanides ; l'arabe supplanta le grec et le
persan comme langue officielle de l'administration et de la comptabilit. Les historiens arabes attribuent ce train de
rformes 'Abd al-Malik et, sur ce point, la recherche leur donne raison. En 694, ce mme calife cra une pice d'or
arabe, initiative aux implications considrables. Le monnayage en or tait l'poque un monopole byzantin hrit des
Romains. Les Arabes se contentaient de fabriquer des pices d'argent l'imitation des pices perses et byzantines indiquant en surcharge le nom du nouveau calife - et importaient de Byzance les pices d'or. Baptises dinars d'aprs le latin denarius - celles mises par 'Abd al-Malik furent considres, juste titre, comme une provocation par
l'empereur byzantin qui, furieux, rouvrit les hostilits. Elles portaient en lgende des versets du Coran exaltant le credo
musulman :
Il n'y a de Dieu que lui, l'exclusion de ce qu'ils lui associent. C'est lui qui a envoy son Prophte avec la Direction et
la Religion vraie pour la faire prvaloir sur toute autre religion (IX, 31, 33). Dieu est un. C'est le Dieu ternel. Il
n'engendre pas ; il n'est pas engendr (CXII, 1-3).
Ces textes coraniques, qui se veulent un dfi aux doctrines chrtiennes, figurent galement sur le Dme du Rocher, la
mosque que 'Abd al-Malik fit construire en l'an 72 de l'hgire (691-692) l'emplacement du Temple de Jrusalem.
L'difice et les inscriptions qui l'ornent ont une fonction religieuse. Les routes, dont les bornes portent les noms des
califes, ont une fonction impriale. La monnaie possde l'une et l'autre. Visiblement, un nouvel tat universel et une
nouvelle religion mondiale taient ns, qui contestaient les prtentions de l'Empire byzantin et du message chrtien.
Formant le premier grand ensemble architectural religieux de l'islam, le Dme du Rocher et la mosque voisine Al-Aqs
inaugurrent une re nouvelle. Le temps des emprunts, des adaptations et de l'improvisation tait rvolu. Le califat
omeyyade n'tait plus l'hritier de Rome ou de la Perse, mais un nouvel tat universel. L'islam n'tait plus seulement
l'hritier du christianisme, mais une nouvelle religion elle aussi vocation universelle. Le site, l'architecture et surtout
l'ornementation du Dme du Rocher rvlent sa finalit. Par son style et ses dimensions imposantes, il devait rivaliser
avec l'glise du Saint-Spulcre, sinon l'clipser. Le choix de Jrusalem, la ville la plus sainte de la terre aux yeux des
deux religions antrieures, le judasme et le christianisme, n'tait pas non plus le fait du hasard.
Jrusalem n'apparat nulle part dans le Coran et c'est en vain qu'on chercherait son nom dans les premiers crits
musulmans. Quand il lui arrive d'tre mentionne, comme, par exemple, sur les bornes riges par Abd al-Malik, c'est
sous le nom d'Aelia, impos par les Romains, qui voulaient lui retirer tout caractre sacr et en effacer les rsonances
juives mais aussi chrtiennes. L'emplacement retenu pour le premier grand lieu de culte musulman est encore plus
loquent. En effet, le Mont du Temple avait t le thtre d'vnements majeurs de l'histoire sainte, tant juive que
chrtienne. Plus prcisment, le rocher qui lui sert de socle tait, selon la tradition rabbinique, celui sur lequel Abraham
s'tait apprt sacrifier son fils et o, plus tard, avait repos l'Arche d'alliance du premier Temple. Tout se passe
comme si 'Abd al-Malik voulait dire: voici le sanctuaire de l'ultime rvlation, le nouveau Temple consacr la religion
d'Abraham, qui remplace celui de Salo-mon, prolonge les rvlations accordes aux Juifs et aux chrtiens, et redresse
les errements dans lesquels ils sont tombs.
Le caractre polmique de cette mosque est accentu par le choix des versets coraniques et autres inscriptions qui en
dcorent l'intrieur. Un verset ne cesse de revenir: Dieu est un, sans partenaire, sans compagnon. Le rejet de la
doctrine chrtienne de la Trinit est catgorique ; il est confirm par d'autres inscriptions :
Lou soit Dieu qui n'engendre pas de fils, et qui n'a pas de partenaire dans son royaume ; qui n'a besoin de personne
pour le protger de l'humiliation ; oui, exaltez-le pour sa grandeur et sa gloire !

Une autre inscription rcurrente est la clbre sourate CXII, reprise dans sa totalit: Dis: "Lui, Dieu est un! Dieu!
L'Impntrable! Il n'engendre pas ; il n'est pas engendr ; nul n'est gal lui !" Une autre lance un avertissement sans
quivoque aux chrtiens :
O gens du Livre ! Ne dpassez pas la mesure dans votre religion ; ne dites, sur Dieu, que la vrit. Oui, le Messie,
Jsus, fils de Marie, est le Prophte de Dieu... Croyez donc en Dieu et en ses prophtes. Ne dites pas: "Trois" ; cessez de
le faire ; ce sera mieux pour vous. Dieu est unique ! Gloire lui! Comment aurait-il un fils? (Coran, IV, 171).
Une autre encore met en garde les rcipiendaires des deux rvlations antrieures :
Dieu tmoigne et avec lui les anges et ceux qui sont dous d'intelligence : "Il n'y a de Dieu que lui ; lui qui maintient
la justice. Il n'y a de Dieu que lui, le Puissant, le Sage!" La religion, aux yeux de Dieu, est vraiment l'islam... Quant
celui qui ne croit pas aux signes de Dieu, qu'il sache que Dieu est prompt dans ses comptes (Coran, III, 18-19).
L'objectif de tout ceci est la fois politique et religieux. Seule la religion justifie l'existence de l'empire. Seul un empire
peut assurer la prennit de la religion. Par l'intermdiaire de son envoy Mahomet et de son lieutenant le calife, Dieu a
donn au monde une nouvelle rvlation et un nouvel ordre. Par ce premier grand difice religieux consacr la
nouvelle foi, le calife 'Abd al-Malik, son chef temporel, affirme le lien qui unit l'islam aux religions qui l'ont prcd,
mais aussi que cette nouvelle rvlation vient corriger leurs erreurs et les supplanter.
Des considrations analogues ont sans doute inspir la construction de la Grande Mosque de Damas entreprise par le
fils et successeur de 'Abd al-Malik, le calife al-Wald. Un gographe du Xe sicle, al-Muqad-das, rapporte ce propos
une intressante conversation :
Un jour, je dis mon oncle : "[le calife al-Wald] a eu tort de dilapider les richesses des musulmans pour construire la
mosque de Damas. Il et t plus judicieux et plus mritoire de consacrer cet argent entretenir les routes et les
citernes et rparer les forteresses." Ce quoi mon oncle rpondit: "Ne crois pas cela, mon garon. Al-Wald avait de
bonnes raisons d'agir ainsi. Il voyait que la Syrie, terre chrtienne, tait couverte d'glises magnifiques et prestigieuses,
comme celles de la Rsurrection [le Saint-Spulcre], de Lydda et d'desse. Aussi offrit-il aux musulmans une mosque
capable de dtourner leurs regards de ces glises et dcida-t-il d'en faire l'une des merveilles du monde. De mme, c'est
en voyant l'immense coupole de l'glise de la Rsurrection que 'Abd al-Malik, de crainte qu'elle ne domint le cur des
musulmans, fit difier le Dme que nous pouvons admirer sur le Rocher3."
C'est peut-tre cause de cette grande mosque et de son emplacement rappelant le Temple de Salomon que Jrusalem
prit pendant un temps le nom de Bayt al-Maqdis, calque vident de l'hbreu Beit ha-Miqdash, nom biblique du Temple.
Par la suite, elle s'appela al-Quds, la [Ville] sainte (cf. Isae, LU, 1 ; Nhmie, XI, 1 ; XI, 18, etc.). Un verset du
Coran (XVII, 1) raconte comment Dieu transporta de nuit le Prophte de la mosque sacre (La Mecque) la mosque
trs loigne (en arabe, al-Masjid al-Aqsa). Selon une ancienne tradition ex-gtique, cette mosque se situait au ciel ;
selon une autre, Jrusalem. C'est cette dernire interprtation qui prvalut. Pourtant, ce verset ne figure pas parmi les
inscriptions qui ornent le Dme du Rocher. En effet, une tradition oppose, aussi ancienne, niait le caractre sacr de
Jrusalem pour l'islam. Seules La Mecque et Mdine taient des villes saintes et vnrer le Mont du Temple tait une
erreur judasante. Le dbat se poursuivit pendant des sicles et ce n'est qu' une poque relativement rcente qu'il se
conclut en faveur de la saintet de la ville.
Une fresque de Qusayr 'Amra, un pavillon de chasse situ dans le dsert jordanien environ quatre-vingts kilomtres
l'est d'Amman, livre un message encore plus ouvertement politique. Datant probablement du dbut du VIIIe sicle, elle
reprsente le calife assis recevant les hommages des six grands souverains des infidles. Leur nom apparat la fois en
grec et en arabe. Quatre ont t identifis : Csar, c'est--dire l'empereur byzantin, Rodric, le dernier roi wisigoth
d'Espagne battu par les Arabes en 711, Khosro, l'empereur perse, et le Ngus d'Ethiopie. Les deux autres ont t
dfigurs au point d'tre mconnaissables ; il pourrait s'agir de l'empereur de Chine et d'un prince turc ou indien. Fait
remarquable, ces rois ne sont pas reprsents comme des captifs humilis, sort autrefois rserv aux ennemis vaincus,
mais comme des vassaux rendant hommage leur suzerain. Dans cette fresque, il n'est pas tant question de conqute et
de sujtion - deux des pays, la Chine et l'Ethiopie, n'avaient pas t conquis que de reconnaissance par les grands de
ce monde de la supriorit de l'islam et de la prminence du calife musulman, hritier des uns et seigneur de tous.
A la fin de la priode omeyyade, les califes et leurs conseillers s'efforcrent d'unifier les diffrents systmes fiscaux en
vigueur en crant un mode d'imposition spcifiquement musulman. Une tradition histo-riographique postrieure
attribue, dans ce domaine, un rle dcisif 'Umar ibn Abd al-Azz, le seul Omeyyade auquel elle accorde le titre de
calife , les autres ne mritant que celui de roi .
Nanmoins, les griefs persistaient, et le clan des mcontents recevait le renfort des demi-Arabes et des musulmans non
arabes dont le nombre augmentait rapidement. Mme ceux qui n'opposaient pas de rsistance arme ni ne proposaient
d'autre doctrine avaient le sentiment croissant, comme en tmoignent quantit de textes, que l'histoire de l'islam avait
pris une mauvaise direction, que les chefs entranaient la communaut vers le pch. Il en rsulta un repli sur soi et une
dsaffection pour la chose publique, se mettre au service de l'tat paraissant dgradant et indigne d'un homme imbu de
ses devoirs religieux.
Un changement radical s'imposait. De fait, l'avnement de l'islam avait dj reprsent une sorte de rvolution. La
nouvelle foi avait submerg les religions en place, apportant non pas un testament venant s'ajouter aux deux autres, mais

un nouveau livre destin les supplanter. Ports au pouvoir par la conqute, les nouveaux dirigeants avaient renvers
l'ordre ancien, politique, religieux et social, et en avaient instaur un autre. L'islam, dans sa version idale, ne devait
avoir ni prtres ni glise, ni rois ni nobles, ni ordres ni castes privilgis; il ne reconnaissait que l'vidente supriorit de
ceux qui acceptaient la vraie foi sur ceux qui s'obstinaient la rejeter et, bien sr, celle, naturelle, de l'homme sur la
femme et celle, sociale, du matre sur l'esclave. Cependant, mme ces ingalits taient adoucies et rendues plus
humaines. L'esclave n'tait plus, comme dans le monde antique, une chose, mais une personne dote d'un statut
juridique et moral reconnu. Bien qu'encore soumises aux rgles de la polygamie et du concubinage, les femmes
bnficiaient de droits en matire de proprit que leurs surs d'Occident n'obtiendraient que des sicles plus tard.
Enfin, malgr certaines incapacits fiscales et sociales, les non-musulmans jouissaient d'un degr de tolrance et de
scurit incomparablement plus grand que les non-chrtiens dans la Chrtient mdivale et parfois mme moderne.
En principe, tous les guerriers arabes avaient droit une part du butin et du tribut arrachs aux vaincus. Beaucoup
s'efforaient d'obtenir des avantages supplmentaires - parfois contradictoires. Les hommes des tribus rclamaient des
pturages, les habitants des oasis recherchaient des terres plus tendues et plus fertiles, les marchands mecquois
entendaient tirer profit de l'activit commerciale des grandes villes. Les Omeyyades, et en particulier 'Uthmn, le
troisime calife, taient souvent accuss d'tre plus sensibles aux demandes de ces catgories qu'au bien gnral de
l'islam.
Habitus la libert des grands espaces dsertiques, les Arabes taient traditionnellement rtifs toute forme d'autorit
politique ; la puissance croissante de l'tat et de ceux qui le contrlaient leur paraissait un affront et une trahison de
l'authentique message de l'islam.
Aussi bien pour les dvots que pour les rebelles, le califat avait pour raison d'tre de prserver et de transmettre ce
message. Cr pour servir l'islam, il tenait son autorit du consentement, librement accord et toujours rvocable, de
l'ensemble des musulmans. Or, aux yeux de beaucoup, l'tat, loin de remplir sa mission, servait les intrts de petits
groupes de riches et de puissants, dont les mthodes au sein du gouvernement et ailleurs ressemblaient de plus en
plus celles des empires que l'islam avait renverss. Tous ces reproches se cristallisrent dans le dbat qui suivit
l'assassinat de 'Uthmn. Selon les uns, il s'agissait d'un meurtre avec prmditation, d'un acte de rbellion contre
l'autorit lgitime, qui devait tre puni avec toute la rigueur de la loi. Selon les autres, il s'agissait au contraire d'une
excution, d'un juste chtiment inflig un homme qui avait msus de la plus haute charge au sein de la communaut
islamique, qui l'avait pervertie - pire, qui l'avait usurpe, diraient les shiites. Pendant des sicles, cette polmique
continuerait, sous diverses formes, d'agiter la pense et la vie politique musulmane.
Au dbut, les enjeux avous en taient, d'une part, le califat: qui devait rgner et comment, d'autre part, la restauration et la dfinition - d'un islam authentique.
Par un tragique paradoxe, seul le renforcement de l'tat pouvait maintenir la cohsion de la communaut, mais plus
l'tat se renforait, plus il devait faire des concessions et transiger sur les principes sociaux et thiques de l'islam.
L'opposition ce processus fut constante et vigoureuse, parfois couronne de succs, lorsque les rebelles parvenaient
s'emparer du pouvoir, mais toujours vaine dans la mesure o la victoire, qu'elle revnt aux rebelles ou leurs
adversaires, entranait invariablement un renforcement de l'autocratie et du centralisme tatique, plus proche des
mthodes de gouvernement des anciens empires du Moyen-Orient que de l'idal islamique. Ce phnomne favorisa
l'apparition de sectes religieuses, diffrant par leur doctrine et leur recrutement social, mais semblables dans leur dsir
de retrouver l'lan originel des fondateurs de l'islam. Tant que arabe et musulman demeurrent des termes
quasiment synonymes, le combat prit la forme d'une guerre civile entre Arabes. Mais lorsque l'islam commena se
rpandre parmi les peuples conquis, les convertis occuprent une place grandissante, et parfois dominante, dans ces
mouvements. Le fait qu'aucun des grands mouvements de contestation qui se dvelopprent au sein de l'islam ne se soit
retourn contre lui tmoigne avec clat de la force de son message universaliste et rvolutionnaire.
Les quatre courts rgnes qui suivirent la mort de Hishm en 743 acheminrent rapidement le califat omeyyade vers sa
chute. Le retour des querelles tribales, l'exacerbation du sectarisme kharijite et shiite, ainsi que l'apparition d'une
puissante opposition dans le Khorassan, une province de l'est de l'Iran, affaiblirent le pouvoir central qui se vit
rapidement contest en Syrie mme et mpris partout ailleurs. Bien que le dernier des Omeyyades, Marwn II (744750) fut un souverain capable, il venait trop tard pour sauver la dynastie. Une nouvelle force, une nouvelle ligne et une
nouvelle re de l'histoire de l'islam taient en train de natre plus l'est.
Chapitre IV Le califat abbasside
Le 25 du mois de Ramadan 129 (9 juin 747), Abu Muslim, un esclave perse affranchi qui appartenait une secte
activiste, brandit l'tendard noir de la rvolte dans le Khorassan. Depuis une trentaine d'annes, lui et ses prdcesseurs
fustigeaient les Omeyyades impies et soutenaient la cause des membres de la famille de Mahomet, en particulier les
Abbassides qui descendaient d'al-Abbs, un oncle du Prophte. Son appel rencontra un cho immdiat. Les Iraniens
convertis supportaient de plus en plus mal la condition infrieure que leur rservait le rgime omeyyade; les soldats et
les colons arabes, dj demi iraniss, continuaient s'entre-dchirer dans des querelles tribales, alors mme que les
rebelles s'approchaient de leur objectif. Fort du soutien des non-Arabes, mais aussi d'une fraction non ngligeable de la

population arabe, Abu Muslim s'empara du Khorassan, traversa l'Iran et ne tarda pas atteindre l'ancienne province
mtropolitaine d'Irak. En 749, ses hommes franchirent l'Euphrate et crasrent une autre arme omeyyade ; la mme
anne Kufa, AbuVAbbs, le chef de la secte, fut proclam calife par ses troupes, sous le nom d'al-Saffah, le
Sanguinaire . D'autres victoires en Irak puis en Syrie scellrent le sort des Omeyyades. L'autorit du nouveau calife
s'imposa rapidement sur toute l'tendue de l'empire musulman.
Plus qu'un changement de dynastie, le remplacement du califat omeyyade par celui des Abbassides fut une rvolution
dans l'histoire de l'islam.
Depuis longtemps reconnu tant par les orientalistes europens que par les historiens musulmans, le caractre
rvolutionnaire de la victoire abbasside a fait l'objet de bien des interprtations. Influencs par les thories nationales, et
mme raciales, de l'histoire, certains y ont vu une victoire des Perses sur les Arabes, la destruction du Royaume arabe
des Omeyyades et l'instauration d'un nouvel empire perse sous couvert d'un islam iranis.
Certains faits semblaient confirmer cette thse: par exemple, le grand nombre de Perses d'abord parmi les chefs de la
rbellion, puis parmi les ministres et les dignitaires du nouveau rgime, ou encore les fortes influences perses prsentes
dans la culture politique des Abbassi-des. Toutefois, des recherches plus pousses ont oblig les historiens y apporter
des correctifs sur plusieurs points importants. On a, en effet, pu montrer que le shiisme, considr par certains
spcialistes, occidentaux au XIXe sicle et iraniens au XXe, comme l'expression d'une conscience nationale
iranienne, avait en fait des origines arabes. Particulirement bien implant dans la population mlange du sud de
l'Irak, il fut introduit en Iran par des colons arabes qui pendant longtemps en furent les principaux tenants. La rvolte
d'Ab Muslim tait dirige, non pas contre les Arabes en tant que tels, mais contre le rgime omeyyade et l'hgmonie
syrienne. Le mouvement pro-abbasside comptait de nombreux Arabes, jusque dans les rangs de ses chefs politiques et
militaires. Si les antagonismes ethniques jourent assurment un rle et si les Perses occuprent une place minente
parmi les vainqueurs, ce mouvement soutenait un candidat arabe. Lorsque celui-ci accda au pouvoir, de nombreuses
responsabilits gouvernementales restrent rserves aux Arabes, l'arabe demeura la seule langue du gouvernement et de
la culture, les terres arabes conservrent leurs privilges fiscaux et le principe de la supriorit arabe fut maintenu, au
moins sur le plan social. Les Arabes avaient perdu, non pas, comme on le croyait nagure, la ralit du pouvoir - cela
viendrait plus tard -, mais le droit exclusif de jouir de ses prrogatives, tant dsormais obligs de les partager avec
d'autres, notamment les demi-Arabes. Sous les Omeyyades, seuls les Arabes de souche pouvaient briguer les plus hautes
charges de l'tat. Sous les Abbassides, les demi-Arabes mais aussi les Perses et d'autres purent s'lever la cour du
calife, o la raveur du prince, plus que l'ascendance noble, constituait un passeport vers la puissance et la gloire. Si l'on
veut fixer une date la fin du Royaume arabe, c'est plus tard qu'il faut la situer, lorsque les guerriers arabes cessrent de
former une caste privilgie, que les gnraux turcs prirent le pouvoir dans la capitale et que des dynasties autonomes
commencrent apparatre dans les provinces.
Comme dans tant d'autres rvolutions, les changements les plus profonds furent progressifs, prcdant les changements
politiques et se poursuivant aprs. Marwn II, le dernier calife omeyyade, tait le fils d'une esclave kurde; en revanche,
n d'une mre arabe libre, al-Saffh, le premier calife abbasside, fut, pour cette raison dit-on, prfr son frre, n
d'une esclave berbre. Nanmoins, sa mort, ce frre lui succda sous le nom de rgne d'al-Mansr (754-775) et fut,
bien des gards, l'architecte de la grandeur abbasside. Sauf rares exceptions, presque tous les dynastes musulmans
postrieurs natraient de pres clbres, souvent royaux, et de mres esclaves, gnralement trangres.
La porte de la victoire abbasside apparat encore plus clairement si l'on considre, non pas le mouvement qui la rendit
possible, mais les bouleversements qu'elle entrana. Le premier fut le transfert de la capitale, de la Syrie o les
Omeyyades avaient rgn pendant un sicle, en Irak, centre de gravit des grands empires cosmopolites du MoyenOrient ancien. Si al-Saffh s'installa sur une rive de l'Euphrate, c'est son successeur, al-Mansr, qui tablit le sige
dfinitif de la capitale abbasside dans une ville qu'il fit btir sur la rive ouest du Tigre, au carrefour de plusieurs routes
commerciales, prs du site de l'ancienne capitale sassanide, Ctsiphon. Un historien arabe du Moyen Age rapporte que
lors de la construction de l'une de ses rsidences, le calife dcision minemment symbolique ordonna aux maons
d'employer des briques rcupres sur les ruines du palais de Khosro.
Cette nouvelle capitale reut le nom officiel de Madnat al-Salm, la cit de la paix ; elle est aujourd'hui plus connue
sous celui du village persan qui occupait le site auparavant : Bagdad. C'est de l que les califes de la maison des 'Abbs
rgnrent sur la presque totalit du monde musulman pendant cinq sicles - d'abord comme souverains effectifs de
l'Empire et ensuite, aprs une priode de rapide dclin politique, comme suzerains de nom, la ralit du pouvoir tant
dtenue par d'autres, le plus souvent des militaires.
Comme beaucoup de dirigeants ports au pouvoir par un mouvement rvolutionnaire, les Abbassides furent trs vite
obligs de choisir entre leurs idaux et les impratifs de l'tat. Ayant opt pour le consensus et la continuit, ils se
heurtrent une vive opposition de la part de leurs partisans les plus intransigeants, qu'ils rprimrent. Ainsi, Abu
Muslim, le principal artisan de leur victoire, fut excut avec plusieurs de ses compagnons. Cette rpression leur alina
le soutien des lments les plus extrmistes - ceux-ci trouveraient plus tard d'autres moyens d'exprimer leur
mcontentement. En revanche, elle rassura la grande masse des musulmans modrs et permit al-Mansr de mener des

guerres victorieuses l'extrieur, de mater des rbellions l'intrieur et, au cours d'un long rgne particulirement
brillant, d'laborer les institutions tatiques, juridiques, administratives et militaires de l'empire.
Dans cette entreprise, il fut efficacement second par une famille qui jouerait un rle minent pendant les cinquante
premires annes du califat abbasside. On dit souvent que les Barmcides taient des Perses. Plus prcisment, ils
taient des Iraniens d'Asie centrale descendant d'une famille de prtres bouddhistes de la ville de Balkh. Peu aprs la
fondation de Bagdad, Khlid al-Barmak devint le grand vizir (wazren arabe) d'al-Mansr. Lui et ses descendants
organisrent et dirigrent l'administration de l'Empire, jusqu' leur destitution en 803, sous le rgne d'Hrn al-Rashd.
En se dplaant vers l'est, la capitale se rapprocha des anciens centres de la civilisation iranienne. Les Arabes perdirent
le monopole du pouvoir et les Iraniens islamiss s'intgrrent dans l'lite dirigeante. Possdant une plus grande
exprience des affaires de l'tat, ils occupaient des postes tous les niveaux de la fonction publique ; solidement
installs la tte de l'appareil administratif, les wazrs ne devaient de comptes qu'au calife lui-mme. Aussi n'est-il pas
tonnant que l'influence iranienne ne cesst de crotre. On se mit traduire ou adapter des textes sassanides en arabe,
on fit revivre des traditions sassanides, le crmonial de la cour et l'organisation des services gouvernementaux
s'inspirrent de ceux de la Perse sassanide. Tout cela reprsentait une profonde rupture avec les coutumes tribales des
Arabes, lesquelles n'taient d ailleurs plus adaptes la situation. La cration, pour la premire fois dans un pays
musulman, d'une arme rgulire sur le modle perse rduisit la dpendance de la dynastie l'gard des tribus qui lui
fournissaient des soldats et donc diminua encore davantage le poids des Arabes dans la capitale.
Sur bien des plans, les premiers califes abbassides poursuivirent la mme politique que leurs prdcesseurs ; en tous les
cas, ils s'en cartrent beaucoup moins qu'on ne l'a dit autrefois. Certaines volutions, dj apparentes sous les derniers
Omeyyades, allrent en s'acclrant. Le calife n'tait plus un primus inter pares gouvernant avec le consentement tout
moment rvocable des chefs tribaux. Autocrate sur le modle des anciens despotes orientaux, il revendiquait une
autorit de droit divin, s'appuyait sur arme rgulire et disposait d'une bureaucratie tentaculaire. De ce point de vue, les
Abbassides taient plus puissants que les Omeyyades, mais plus faibles que les anciens despotes, dans la mesure o,
d'une part, ils ne pouvaient pas se reposer sur une caste fodale et un clerg institutionnaliss et o, d'autre part, ils
taient soumis, en vertu d'un des principes fondamentaux de leur religion, une loi divine qu'ils ne pouvaient ni abroger
ni mme modifier.
Pour pallier cet inconvnient mais aussi l'affaiblissement de la cohsion ethnique des Arabes, les califes, soucieux
d'imposer leur vaste empire une mme foi et une mme culture, entreprirent d'exalter l'identit musulmane et le
conformisme doctrinal. S'inspirant, l encore, des Sassanides, ils mirent en avant la dimension religieuse de l'autorit et
de la fonction califales et, avec l'aide de thologiens autoriss et dociles, s'efforcrent d'tayer leur rgime sur une classe
de clercs officiels - un clerg au sens, non pas sacerdotal, mais sociologique. Dans ce but, ils reconstruisirent les villes
saintes de La Mecque et de Mdine, y organisrent des plerinages rguliers partir de l'Irak et pourchassrent les
sectes musulmanes dissidentes, notamment les manichens qui, cette poque, attiraient apparemment beaucoup
d'adeptes. Le calife al-Ma'mn (813-833) et ses successeurs voulurent faire du mu'tazilisme la doctrine officielle de
l'tat et perscutrent les tenants des autres coles thologiques. Cependant, lorsque al-Muta-wakkil (847-861) eut
besoin du soutien populaire pour lutter contre l'insubordination des mercenaires turcs, il dut revenir au sunnisme et
rprima le mu'tazilisme. A cette date, le sunnisme et ses ulmas taient suffisamment forts pour s'opposer efficacement
un souverain voulant leur imposer sa volont en matire doctrinale, fut-il sunnite et lgitime. L'exprience d'un islam
rastien ne fut pas renouvele. Aprs al-Muta-wakkil, les Abbassides adhrrent, du moins officiellement, l'orthodoxie
la plus stricte, et plus aucune dynastie, moins d'tre ouvertement hrtique, ne tenta d'affirmer sa suprmatie en
matire de doctrine sur l'institution religieuse.
Bien que gnralement considr comme l'apoge de la puissance abbasside, le rgne d'Hrn al-Rashd (786-809)
renfermait les germes de son dclin. Sous ses successeurs, l'autorit califale subit une rapide dsagrgation dans les
provinces. Depuis plusieurs dcennies dj, l'Espagne, le Maroc et la Tunisie taient gouverns par des mirs qui ne
reconnaissaient aux Abbassides qu'une suzerainet de pure forme. En 868, l'Egypte fit scession: son gouverneur
Ahmad ibn Tulun, un mercenaire turc envoy de Bagdad, russit s'affranchir de la tutelle du calife, puis tendit sa
domination la Syrie. La chute des Tulunides fut suivie de l'avnement d'une autre dynastie, elle aussi d'origine turque.
Mis part un bref interrgne, l'Egypte ne fut plus jamais gouverne depuis Bagdad. L'apparition d'un centre
indpendant de pouvoir au Caire, qui souvent s'tendait jusqu'en Syrie, cra un nouveau no man jr land entre la Syrie et
l'Irak et permit aux tribus bdouines vivant en lisire du dsert de recouvrer leur autonomie. A certains moments, cellesci parvinrent tendre leur contrle sur les terres cultives de Syrie et de Msopotamie, s'emparer de villes et fonder
d'phmres dynasties.
A l'est, le morcellement politique de l'Empire revtit une forme quelque peu diffrente. Des troubles intrieurs d'origine
obscure affectrent l'alliance des califes abbassides avec leurs partisans iraniens et finirent par entraner la chute des
Barmcides, Hrn prenant lui-mme les rnes du pouvoir. Aprs la mort du calife, les dissensions entre ses fils al-Amn
et al-Ma'mn clatrent au grand jour et dgnrrent en guerre civile. Les partisans du premier se recrutaient
essentiellement dans la capitale et en Irak, ceux du second plutt en Iran. Aussi crut-on voir dans cette guerre, qui se
termina par la victoire des Perses, un conflit national entre Arabes et Iraniens. En fait, il s'agissait sans doute d'une

vieille agitation sociale laquelle vint se greffer une rivalit rgionale - plutt que nationale - entre l'Iran et l'Irak.
Soutenu par les provinces orientales, al-Ma'mn songea un moment transfrer la capitale Merv, mais devant la
farouche rsistance des habitants de Bagdad et mme de l'Irak, il y renona. A la suite de ce conflit de succession, les
aspirations des Iraniens trouvrent un exutoire dans la formation de dynasties locales. En 820, Thir, un gnral iranien
au service d'al-Ma'mn dans le Khorassan, fonda dans cette province une dynastie quasi indpendante prcdent que
beaucoup d'autres s'empressrent d'imiter. Reconnaissant, pour la plupart, la suzerainet du calife, chef suprme de
l'islam sunnite, ils le dpouillrent peu peu de tout pouvoir dans les rgions qu'ils contrlaient.
Dans les provinces loignes, la fonction du calife se rduisait entriner une situation de fait, en confrant aprs coup
l'investiture aux dynastes locaux ; cependant, mme dans la province mtropolitaine d'Irak, son autorit ne cessait de
dcliner. Tant que Bagdad garda le contrle des grandes routes commerciales qui y convergeaient, l'clatement politique
n'empcha pas l'essor de la vie conomique et culturelle, au contraire. Toutefois, d'autres dangers se profilaient
l'horizon. Le luxe effrn de la cour et le poids crasant de la bureaucratie entranrent des crises financires
rptition, aggraves par la perte des recettes fiscales venant traditionnellement des provinces, l'puisement des mines
d'or et d'argent ou leur conqute par des envahisseurs. Les califes crurent trouver un remde leurs difficults de
trsorerie en concdant ferme les revenus de l'tat, le plus souvent aux gouverneurs locaux. Ces gouverneurs-fermiers
gnraux devinrent rapidement les vritables matres de l'empire, surtout s'ils cumulaient aussi la fonction de
commandant militaire, ce dernier tant le seul avoir les moyens d'imposer l'obissance. A dater du rgne d'al-Mu'tasim
(833-842) et d'al-Wthiq (842-847), les califes ne furent plus que des jouets aux mains de leurs gnraux qui pouvaient,
leur guise, les nommer ou les dposer.
Au dbut du Xe sicle, l'autorit califale tait en pleine dcomposition. L'vnement gnralement retenu pour marquer
son effondrement est la cration, pour le gouverneur militaire de Bagdad, Ibn R'iq, du titre 'amr al-umar',
commandant des commandants, dont la finalit immdiate tait sans aucun doute d'affirmer sa primaut sur ses
collgues de province. Toutefois, c'tait aussi une faon de reconnatre officiellement qu'il existait, ct du calife, une
autre autorit suprme qui exerait la ralit du pouvoir politique et militaire, le souverain ne conservant que la dignit
de chef temporel et spirituel et le rle de reprsentant de l'unit religieuse de l'islam. L'occupation, le 17 janvier 945, de
Bagdad par la dynastie shiite des Buyides, qui rgnait sur un tat pratiquement indpendant dans l'ouest de l'Iran, sonna
le glas de l'autorit califale. Le souverain n'tait plus matre dans sa propre capitale. Pire, le chef suprme de l'islam
sunnite se trouvait dsormais sous la coupe d'un shiite, qui le laissait sur son trne, uniquement parce qu'il pouvait lui
tre utile. Par la suite, les shiites s'effaceraient devant des sunnites, mais le calife ne retrouverait pas pour autant ses
prrogatives.
Jusqu' la prise de la ville par les Mongols en 1258, le califat ne fut plus qu'un symbole de l'unit de l'islam sunnite et
une instance de lgitimation des nombreux chefs militaires qui exeraient la souverainet de fait. A l'exception d'une
brve priode cheval sur la fin du XIIe sicle et le dbut du XIIIe, les califes taient leur merci.
L'arrive des Buyides Bagdad ne marqua pas seulement un tournant dans l'volution politique du califat ; elle
reprsenta galement un moment important de ce qu'on a appel l'intermde iranien dans l'histoire du Moyen-Orient.
Entre le dclin de la puissance arabe au IXe sicle et l'instauration dfinitive de la puissance turque au XIe se produisit
un renouveau perse, cette fois de caractre nettement national. Fortes du soutien de leurs sujets, des dynasties iraniennes
indpendantes implantes sur le sol iranien encouragrent une renaissance de l'esprit national et de la culture iranienne,
au sein d'une autre religion, l'islam. A l'est, il y eut les Tahirides (821-873), les Saffarides (867-903) et les Samanides
(875-999), au nord et l'ouest, les Buyides (932-1055) et quelques autres. Encore imprgns des idaux arabo-musulmans, certains de ces dynastes taient, au dpart, indiffrents la culture perse, mais le cours des vnements et la
nature des forces qui les soutenaient les obligrent, bon gr mal gr, se faire les artisans de cette renaissance. Les plus
actifs furent les Samanides, dont la capitale, Boukhara, devint un haut lieu de la culture iranienne. Pendant la quasitotalit de leur rgne, la langue officielle fut le persan. Ils protgrent les potes et les savants. Au Xe et au XIe sicle, la
littrature persane connut un nouvel essor; bien qu'utilisant l'alphabet arabe et subissant de profondes influences
musulmanes, elle tait foncirement iranienne.
Le rgne des Buyides se caractrisa la fois par une renaissance shiite et une renaissance iranienne, ce qui explique
qu'on les ait souvent confondues. A tort, cependant. L'avnement des Abbassides avait considrablement modifi les
prtentions shiites exercer l'autorit suprme sur la communaut musulmane. Sous les Omeyyades, les prtendants
shiites avanaient comme argument leur parent avec le Prophte dans la ligne mle: ils descendaient d'Ali, le cousin
de Mahomet et non de Fatima, sa fille. Certains soutenaient donc des descendants d'Ali issus d'autres pouses que
Fatima, ou mme des descendants de la famille du Prophte par d'autres lignes, comme les Abbassides, dont la lutte
pour le pouvoir commena au sein de la secte shiite. Aprs l'appropriation des revendications alides par leurs cousins
abbassides, les shiites mirent l'accent sur la descendance en ligne directe du Prophte au travers de Fatima; avec le
temps, celle-ci devint leur principal, puis leur seul argument. Ils donnrent aux fils, petits-fils et autres descendants d'Ali
et de Fatima le titre d'imam. Aprs la mort, en 765, du sixime calife fatimide Ja'far al-Sdiq, ses partisans se scindrent
en deux groupes, l'un soutenant les prtentions de son fils Ms, l'autre de son fils Ism'il. Les premiers reconnurent
Ms et ses descendants comme imams lgitimes du monde musulman jusqu'au douzime aprs Ali. Depuis la

disparition de ce dernier dans d'obscures circonstances, les shiites duodcimains attendent son retour messianique. Sur
le plan doctrinal, ils sont gnralement modrs, ne s'car-tant de l'islam sunnite que sur des points relativement
mineurs.
Les seconds, appels ismaliens parce que partisans d'Ism'il, reprirent leur compte les doctrines extrmistes et les
mthodes insurrectionnelles du shiisme sous les Omeyyades et les appliqurent la nouvelle situation. L'essor du
commerce et de l'industrie, le dveloppement des villes, la bureaucratisation et la militarisation du gouvernement, la
complexit et la diversification croissantes de la socit soumirent les structures sociales encore trs lches de l'empire
de graves tensions et engendrrent un mcontentement gnralis. L'enrichissement du dbat intellectuel, ainsi que le
choc des cultures et des ides, favorisrent la monte de sectes religieuses, vecteurs naturels, dans une socit
thocratique, de la contestation de l'ordre tabli. A la fin du IXe sicle et au dbut du Xe, les dirigeants de l'islam se
trouvrent confronts une succession de dfis allant de l'insurrection arme des Qarmates dans l'est de l'Arabie et en
Syrie-Msopotamie la prdication sditieuse des ismaliens, sans compter la critique plus subtile et finalement plus
efficace de paisibles moralistes ou mystiques Bagdad mme. Les califes finirent, non sans mal, par venir bout des
rebelles qarmates en Syrie et en Msopotamie et les isoler dans l'est de l'Arabie. Toutefois, au Ymen, les ismaliens
remportrent une victoire plus durable et prirent le pouvoir.
Du Ymen, les nouveaux dirigeants envoyrent des missaires en Afrique du Nord. En Tunisie, ceux-ci russirent si
bien dans leur mission qu'en 908, ils installrent sur le trne le prtendant ismalien 'Ubaydallah, premier calife d'une
nouvelle dynastie, appele fatimide, parce que descendant du Prophte par sa fille Fatima. Les trois premiers califes
fatimides tendirent leur autorit sur l'ensemble de l'Afrique du Nord; en 969, le quatrime, al-Mu'izz, conquit l'Egypte
et se fit construire une nouvelle capitale, Le Caire.
C'tait la premire fois qu'une puissante dynastie indpendante implante au Moyen-Orient refusait de reconnatre
l'autorit, ne serait-ce que nominale des Abbassides, et allait jusqu' fonder son propre califat, contestant aux tenants du
titre la direction du monde musulman et rejetant mme les fondements thoriques du califat sunnite. Actifs sur le plan
politique, militaire et religieux, les Fatimides poursuivirent galement une habile politique conomique, s'efforant de
dtourner le commerce oriental du golfe Persique vers la mer Rouge, afin de favoriser le dveloppement de l'Egypte au
dtriment de l'Irak.
Ils tendirent rapidement leur emprise sur la Palestine, la Syrie et l'Arabie, surpassant de loin - pour un temps - la
puissance et le rayonnement des califes sunnites de Bagdad. L'apoge de la priode fatimide en Egypte fut le rgne du
calife al-Mustansir (1036-1094), dont l'empire engloba la totalit de l'Afrique du Nord, la Sicile, l'Egypte, la Syrie et
l'Arabie occidentale. En 1056-1057, un gnral pro-fatimide russit s'emparer de Bagdad et faire proclamer la
souverainet du calife fatimide dans les mosques de la capitale abbas-side. Il en fut toutefois chass l'anne suivante,
date laquelle la puissance fatimide entama son dclin. Cet effritement affecta d'abord 1 administration civile et
entrana l'apparition d'une srie de militaires autocrates qui exercrent leur autorit au Caire, tout comme leurs
homologues l'avaient fait Bagdad quelque temps auparavant. Privs de tout pouvoir rel et rduits l'tat de fantoches,
les califes perdirent progressivement le soutien des ismaliens ; leur rgime fut finalement renverse et l'Egypte revint
dans le giron de l'islam sunnite.
A son apoge en Egypte, le rgime des Fatimides diffrait plus d'un titre de ceux qui l'avaient prcd. Au sommet se
trouvait l'imam infaillible, monarque absolu gouvernant par droit hrditaire en vertu de la volont divine, laquelle avait
sanctifi sa famille. Le gouvernement tait centralis, hirarchis et divis en trois dpartements: religieux, militaire et
administratif. Les deux derniers taient confis un vizir, haut fonctionnaire civil directement responsable devant le
calife. Le dpartement religieux consistait en un rseau de missionnaires de diffrents grades placs sous l'autorit d'un
missionnaire en chef, personnage politique extrmement influent. Ce dpartement contrlait les tablissements
d'enseignement suprieur et l'organisation de la propagande ismalienne, ressemblant en cela au parti unique de certains
tats modernes. Le service de propagande disposait d'une vaste arme d'agents dans les provinces orientales restes sous
la suzerainet nominale des califes abbassides de Bagdad. L'efficacit de son action est visible dans plusieurs domaines.
De l'Irak jusqu'aux frontires de l'Inde, des meutes rptes attestent l'activit des agents ismaliens, tandis que la vie
intellectuelle de l'ensemble du monde musulman tmoigne de l'attrait exerc par les doctrines ismaliennes.
La priode fatimide fut aussi une poque d'panouissement commercial et manufacturier pour l'Egypte. A l'exception de
quelques famines dues aux irrgularits du Nil ou aux exactions de cliques militaires, ce fut un temps de grande
prosprit. Trs vite, les Fatimides comprirent l'importance du commerce la fois pour le bien-tre de leur empire et
pour l'expansion de leur influence. Le vizir Ya'qb ibn Killis lui donna une impulsion que les souverains postrieurs
prolongrent. Le commerce extrieur de l'Egypte prfatimide avait t peu actif et gographiquement limit. Les
dirigeants de la nouvelle dynastie dvelopprent l'agriculture, multiplirent les ateliers et encouragrent les exportations
de produits gyptiens. En outre, ils crrent un vaste rseau de relations commerciales, notamment avec l'Europe et avec
l'Inde. En Occident, ils resserrrent leurs liens - dont certains remontaient leur sjour en Tunisie - avec plusieurs
Rpubliques italiennes. Leurs changes maritimes avec l'Occident augmentrent en volume; leur flotte s'imposa dans le
bassin oriental de la Mditerrane. Plus l'est, ils nourent d'importants contacts avec l'Inde, tendant graduellement
leur souverainet vers le sud, sur les deux rives de la mer Rouge.

Une grande partie du commerce indien transitait par leur grand port de 'Avdhb, sur la cte soudanaise. Partout o se
rendaient les marchands 'zvotiens, arrivaient dans leur sillage des missionnaires ismaliens, si bien qu'un mme
bouillonnement d'ides agitait tous les musulmans de l'Inde l'Espagne.
Toutefois, les Fatimides ne russirent pas remporter une victoire dfinitive sur les Abbassides. Aprs la mort du calife
al-Mustansir en 1094, leur puissance dclina, et ils ne furent plus jamais en mesure de contester srieusement la
suprmatie abbasside. Une des raisons de leur chec tient l'nergie gaspille dans le conflit qui opposait les ismaliens
aux duodcimains. Ces derniers disposaient d'importants soutiens, notamment auprs de plusieurs dynasties locales
iraniennes. Ironie du sort, lorsque les Fatimides lancrent leur grand dfi Bagdad, les califes abbassides eux-mmes se
trouvaient sous la coupe d'mirs buyides duodcimains. Bien que shiites, les Buyides ne cherchrent pas installer un
Alide sur le trne - leur douzime imam avait disparu quelque soixante-dix ans plus tt mais prfrrent garder les
Abbassides comme faade et comme instrument de leur politique dans le monde sunnite.
Chapitre V L'arrive des peuples de la steppe
Au XIe sicle, le monde musulman prsentait de nombreux signes de faiblesse. L'Empire tait morcel en plusieurs
entits politiques autonomes ; jusque dans sa capitale, le calife avait beaucoup perdu de son pouvoir et de son prestige ;
les structures politiques et administratives mises en place par l'tat musulman sur des bases hrites de Byzance et de
l'Iran sassanide s'effritaient. Si le pouvoir politique du calife tait pass aux mains de chefs militaires autocrates, son
autorit religieuse en tant que chef de l'islam sunnite tait ravale au plus bas niveau : des pans entiers de la socit
adhraient des sectes dissidentes et la presque totalit de l'Empire, de l'Iran l'Egypte, y compris Bagdad, tait
gouverne par des gnraux et des princes shiites.
Les signes d'une dtrioration conomique se manifestrent un peu plus tard. Pendant un temps, en effet, les Buyides
restaurrent l'ordre et ramenrent la prosprit dans les provinces centrales. De son ct, l'Egypte sous les Fatimides
connaissait une priode de prosprit exceptionnelle. Toutefois, les difficults qui s'accumulaient en Orient finirent aussi
par l'atteindre. Le commerce avec la Chine, nagure si lucratif, priclita, en partie cause de la situation de ce pays. Les
changes avec la Russie et les pays Baltes, qui s'taient multiplis au cours des VIIIe, IXe et Xe sicles, se tarirent,
cependant que la rarfaction des mtaux prcieux touffait le commerce intrieur de l'Empire et acclrait le
dveloppement d'une conomie quasi fodale.
Sur le plan culturel, les VIIIe, IXe et Xe sicles avaient t particulirement fastes. L'expansion conomique favorisait
l'essor des villes o vivait une population curieuse, raffine et disposant de loisirs. Tandis nue la traduction en arabe de
traits scientifiques et philosophiques arecs inaugurait une Renaissance de l'islam, l'islam sunnite traditionnel, en
raction contre les sciences grecques et la sagesse profane perse, renouvelait et enrichissait l'ancien hritage arabe
auquel il s'identifiait de plus en plus. Cependant, cet panouissement intellectuel fut fragile et de courte dure. Il
reposait sur une culture des villes, limite d'troites fractions des classes urbaines de loisirs. Ses liens avec la Tradition
et, travers elle, avec les aspects plus profonds de la vie religieuse musulmane taient tnus et incertains.
Au XIe sicle et au dbut du XIIe, attaqu presque simultanment de l'intrieur et de l'extrieur, l'Empire rvla
l'ampleur de sa faiblesse. En Espagne et en Sicile, les armes chrtiennes progressaient, arrachant de vastes territoires
aux musulmans dans un processus de reconqute qui culminerait avec le dbarquement des croiss au Levant. Soutenus
par un mouvement d'inspiration religieuse, les Berbres fondrent un nouveau royaume au Maghreb et en Andalousie.
Surgies de Haute-Egypte, deux grandes tribus bdouines, les Banu Hill et les Banu Sulaym, se rpandirent en Libye et
en Tunisie, semant la ruine et la terreur; de cette invasion, l'Afrique du Nord arabe ne se relverait jamais vraiment. A la
frontire nord du califat dj affaiblie par les offensives byzantines et les raids khazars des sicles prcdents, les
Gorgiens chrtiens runifirent leur royaume, qui s'tendait dsormais de la mer Noire aux contreforts du Daghestan,
puis pntrrent en territoire musulman.
Cependant, de toutes les invasions, la plus durable dans ses effets fut celle qui vint de l'est, des immenses steppes
asiatiques o vivaient les peuples altaques. Les musulmans, qui avaient dj rencontr les Turcs sur les frontires
orientales de leur Empire, les importaient depuis quelque temps comme esclaves, les formant ds l'enfance pour servir
dans 1 arme ; on les appellerait plus tard mamelouks - possds en arabe pour les distinguer des autres esclaves
utiliss comme domestiques ou dans les diffrents secteurs de la production. Les esclaves turcs nrent leur apparition
dans l'Empire sous les Abbassides et mme avant, mais le premier y recourir massivement fut le calife al-Mu'tasim
(833-842) qui, avant mme son avnement, rassembla une puissante arme d esclaves militaires et s'arrangea ensuite
pour en recevoir chaque anne d importants contingents, au titre du tribut que lui devaient les provinces orientales. Sous
ses successeurs, le califat dpendit de plus en plus des soldats et des gnraux turcs qui finirent par s'emparer du pouvoir
militaire, puis politique, et par en chasser les Arabes et les Perses. La caste militaire se trouvant peu peu investie par
les Turcs et les rgimes du monde musulman allant en se militarisant, les Turcs furent en mesure d'tablir une
domination qui durerait un millnaire. Ds 868, un esclave turc fonda la premire dynastie indpendante dans l'Egypte
musulmane; la plupart des rgimes ultrieurs auraient la mme origine. En Iran, les dynasties autochtones se maintinrent
un peu plus longtemps, mais la plus importante et la plus longue, celle des Samanides, tomba sous la coupe de soldats

turcs avant d'tre supplante par l'une des plus remarquables dynasties turques, celle des Ghaznvides (962-1186),
fonde par un ancien capitaine des gardes au service des Samanides.
Cependant, il ne s'agissait encore que de soldats isols ou de petits groupes qui, aprs tre entrs au service des
souverains musulmans comme esclaves ou mercenaires, parvenaient les renverser. En 960, se produisit un vnement
d'une tout autre porte : installe de l'autre ct de la frontire du monde musulman, la dynastie des Karakhanides
embrassa l'islam. C'tait la premire fois qu'un peuple turc tout entier, libre et comptant, selon un chroniqueur arabe,
deux cent mille tentes, se convertissait, formant ainsi le premier des royaumes turcs musulmans au-del du Iaxarte. Une
fois convertis, les Karakhanides oublirent, semble-t-il, leur pass turc prislamique et s'identifirent compltement la
civilisation musulmane du Moyen-Orient.
Cette faon de s'abandonner corps et me la nouvelle religion fut, ds le dbut, l'une des caractristiques de l'islam
turc. Parce que la foi qu'ils rencontraient la frontire entre l'islam et le monde paen tait simple et intense, parce que
leur conversion les entranait aussitt dans une guerre sainte contre leurs frres demeurs paens, les Turcs convertis
renoncrent leur identit nationale et se fondirent dans l'islam comme jamais les Arabes ni les Perses ne l'avaient fait.
On ne trouve pas chez les Turcs de textes comparables aux popes arabes exaltant les jours hroques de l'Arabie
paenne, ou de sentiments rappelant l'orgueil perse pour les splendeurs rvolues de l'ancien Iran. Des civilisations, des
royaumes, des religions et des littratures turcs prislamiques, il ne reste que quelques fragments de pomes populaires
et de lgendes gnalogiques. Pour les Turcs eux-mmes comme pour les Occidentaux turc finit par devenir
synonyme de musulman. Aucun autre peuple ne montra autant de fidlit et d'attachement l'islam. Aussi n'est-il pas
tonnant que ce soit sous l'gide de dynasties turques que se dploya le grand renouveau sunnite.
Au dbut du XIe sicle, le califat fatimide, encore puissant, s'tendait de l'Egypte la Syrie et l'Arabie occidentale, o
il devait cependant coexister avec plusieurs dynasties bdouines du dsert. En Irak et dans l'ouest de l'Iran rgnaient des
dynasties iraniennes, la plus importante tant celle des Buyides tablie dans les provinces centrales. A l'est, deux
dynasties, celle des Ghaznvides installe au sud de l'Oxus et celle des Karakhanides installe au nord, se partageaient
l'hritage des Samani-des. Bien que turques l'une et l'autre, elles ne se ressemblaient gure. La premire avait mis en
place un tat musulman classique dirig par un gnral turc la tte d'une arme de mamelouks; la seconde un tat turc
gouvern par un khan entour d'hommes libres de son clan.
C'est vers cette poque que deux grandes migrations de peuples turcs changrent la face du Moyen-Orient et mme,
pendant un temps, de l'est de l'Europe. Tout au nord, au-del du Iaxarte vivaient les Turcs oghuz et plus loin, prs de la
rivire Irtych, les Kiptchaks. S'tant mis en mouvement vers le Iaxarte, ces derniers repoussrent les Oghuz et
poursuivirent leur route vers la Russie, puis l'est de l'Europe, o les Slaves les appelaient les Polovtses, et les Latins les
Comans. Expulss de leurs terres, les Oghuz pntrrent dans le territoire du califat, en plusieurs vagues de migration, la
plus importante tant celle des Selju-qides, ainsi appels d'aprs le nom de la tribu qui les dirigeait. Seljuq et sa famille
entrrent en terre musulmane vers la fin du Xe sicle, s'installrent dans la province de Boukhara et embrassrent
l'islam. A la tte de petites armes, les fils du clan se mirent au service de plusieurs dynasties musulmanes, en dernier
lieu, les Ghaznvides, contre lesquels ils finirent par se retourner et remporter une prompte victoire. Les petits-fils de
Seljuq, Tughrul Beg et Tchagri Beg, conduisirent leur arme dans le Khorassan, crasrent les Ghaznvides et
s'emparrent des grandes villes.
1res vite, ils commencrent agir pour leur propre compte. En 1037, ils firent rciter des prires en leur nom dans les
mosques de Merv et de Nichapur ; aprs avoir assujetti les autres provinces orientales de l'Iran, ils partirent la
conqute de l'ouest du pays. En 1055, Tughrul Beg entra dans Bagdad, chassant de la ville le dernier des mirs buyides.
Un nouvel empire tait n au sein du monde musulman. En 1079, les Seljuqides prirent la Syrie et la Palestine aux
princes locaux et aux Fatimides affaiblis ; puis, russissant l o les Arabes et les Perses avaient chou, ils enlevrent
aux Byzantins une grande partie de l'Anatolie, terre dsormais turque et musulmane.
Les conqutes seljuqides instaurrent un nouvel ordre au Moyen-Orient. Pour la premire fois depuis le dbut du califat
abbasside, celui-ci se trouvait de nouveau runi sous une seule et mme autorit. Musulmans sunnites, les Seljuqides
reconnurent la souverainet nominale du calife, renforant mme sa position sur deux points importants: d'une part, en
tendant la zone place sous sa suzerainet, d'autre part, en liminant les rgimes sectaires qui lui dniaient son titre de
chef spirituel de l'islam. Les vrais matres de l'Empire taient les grands sultans seljuqides qui avaient balay les petites
principauts, facteurs de division et qui, l'ouest, avaient vaincu aussi bien les Byzantins que les Fatimides. Le titre de
sultan adopt par Tughrul aprs sa conqute de Bagdad en 1055 est souvent attribu par les chroniqueurs des dynastes
antrieurs, comme les Buyides ou les Ghaznvides, qui n'exeraient pas une souverainet califale. Pourtant, ce sont les
Seljuqides qui furent les premiers se parer officiellement de ce titre et le graver sur leur monnaie. C'est ce titre que
porteraient dsormais tous les dtenteurs du pouvoir temporel suprme.
Dans la seconde moiti du XIe sicle, les grands Seljuqides rgnaient sur un empire unifi qui, outre l'Anatolie,
englobait la presque totalit des territoires du califat en Asie du Sud-Ouest. Aprs la mort, en 1092, du troisime sultan
Malikshah, une guerre civile clata entre ses fils ; l'Empire se morcela de nouveau en plusieurs principauts diriges,
cette fois, par des branches de la famille seljuqide. Les plus importantes taient les monarchies du Kerman, d'Irak, de
Syrie et d'Anatolie, qui toutes rendaient hommage du bout des lvres au grand sultan install dans le Khorassan.

C'est durant cette priode de faiblesse et de division qu'en 1096 les croiss dbarqurent au Proche-Orient. Pendant les
trois premires dcennies, les envahisseurs progressrent rapidement le long des ctes syriennes, pntrrent en
Palestine et crrent des principauts franques Antioche, desse, Tripoli et Jrusalem. Cependant, malgr leurs succs
initiaux, ils se limitrent, pour l'essentiel, aux plaines et aux collines tournes vers le littoral mditerranen et le monde
occidental. A l'intrieur, dans le dsert et en Irak, la contre-offensive se prparait. Les princes seljuqides d'Alep et de
Damas n'tant pas en mesure de faire grand-chose, l'impulsion vint de territoires situs encore plus l'est. En 1127,
Zanki, un officier turc au service des Seljuqides, s'empara de Mossoul et, au cours des annes qui suivirent, difia un
puissant tat musulman dans le nord de la Msopotamie et en Syrie. En 1154, son fils Nr al-Dn prit Damas, crant du
mme coup un seul tat musulman unifi sur toute l'tendue de la Syrie et obligeant pour la premire fois les croiss
affronter un adversaire rellement redoutable.
Dsormais, l'enjeu pour les deux camps tait le contrle de l'Egypte, o le califat fatimide s'acheminait lentement mais
srement vers sa fin. Un officier kurde, Salh al-Dn - plus connu en Occident sous le nom de Saladin - fut envoy en
Egypte pour servir de vizir aux Fatimides tout en reprsentant les intrts de Nr al-Dn. En 1172, il renversa le califat
fatimide, restaura la suprmatie en titre des califes abbassides et prit les rnes du pouvoir tout en proclamant son
allgeance Nr al-Dn. Profitant de la mort de ce dernier en 1174, il limina tous ses rivaux en Syrie et, en 1187,
dclara la guerre sainte aux croiss. A sa mort en 1193, il avait repris Jrusalem et une grande partie du territoire franc,
ne laissant aux croiss qu'une troite bande ctire. L'clatement de l'empire syro-gyptien de Saladin en une
constellation de petites principauts permit finalement aux royaumes latins de se maintenir tant bien que mal encore une
centaine d'annes, c'est--dire jusqu' ce que la reconstitution, au XIIIe sicle, d'un tat syro-gyptien sous l'gide des
mamelouks ne scelle leur chute dfinitive, en mme temps que celle des autres principauts syriennes.
En Anatolie, l'occupation turque semble avoir t le fait de tribus engages dans un mouvement de migration, plutt que
le rsultat d'une action concerte des grands Seljuqides. Aprs la conqute, cependant, Suleymn ibn Kutlumush, un
prince seljuqide, fut envoy sur place pour organiser la nouvelle province; la fin du XIIe sicle, ses successeurs y
avaient difi une puissante monarchie turque, avec pour capitale Konya (l'ancienne Iconion). Sous le rgne des
Seljuqides d'Anatolie, lequel, sous diverses formes, se prolongea jusqu'au dbut du XIVe sicle, le centre et Test de cette
rgion devinrent progressivement des terres turques. D'innombrables immigrants venant de l'est y firent souche et une
civilisation turque musulmane remplaa la civilisation grecque chrtienne.
Pendant ce temps, les tats seljuqides de l'est, affaiblis par d'incessantes querelles, taient confronts de nouveaux
ennemis, tant extrieurs qu'intrieurs. Au nord-est, un autre peuple de la steppe, les Kara-Khita avaient surgi aux
frontires de l'islam. Prsage d'un pril encore plus grand, ces nouveaux arrivants venus de Chine taient d'origine
mongole. Vers le milieu du XIIe sicle, ils enlevrent la Transoxiane aux Karakhanides et constiturent un vaste empire
s'tendant de l'Oxus l'Ienisse et aux frontires de la Chine. La guerre sainte lance contre ces envahisseurs infidles se
solda en 1141, lors de la bataille de Katvan, par la dfaite et la fuite du sultan seljuqide Sanjar. Parvenue jusque dans la
lointaine Europe chrtienne, la nouvelle de ce dsastre inflig aux armes musulmanes redonna du courage aux croiss.
Diverses rvoltes de tribus turques nomades acclrrent le dclin de la puissance seljuqide; aprs la mort, en 1157, de
Sanjar, son royaume dj chancelant clata en plusieurs petits tats, dirigs pour la plupart par d'anciens officiers
seljuqides. Mme le calife de Bagdad russit, pendant un temps, reprendre son indpendance, raffirmer son autorit
spirituelle et maintenir un semblant d'tat califal dans l'ancienne capitale de l'islam sunnite. Plus l'est, le gouverneur
turc du Khorezm, une province situe au sud de la mer d'Aral, fonda un nouvel empire qui, pendant sa brve existence,
faillit hriter des territoires et de la puissance des grands Seljuqides.
Cette priode de migration des Turcs et de consolidation de leur suprmatie politique et militaire vit aussi d'importants
changements conomiques, sociaux, culturels et religieux.
Pour administrer leur empire, les Seljuqides s'appuyaient essentiellement sur des Perses et sur une bureaucratie
iranienne solidement implante. Personnage remarquable, le grand vizir Nizm al-Mulk poursuivit et systmatisa la
pratique de la concession ferme des impts institue sous les Buyides, acclrant ainsi l'volution vers le fodalisme.
Les abus d'autrefois devinrent la rgle d'un nouvel ordre social et administratif fond sur la terre et non plus sur l'argent.
Des terres taient cdes des hauts fonctionnaires (ou prises d'office par eux) qui, en change, devaient fournir un
quota d'hommes en armes. Ces concessions donnaient droit, non seulement une commission rmunrant la collecte des
impts, mais aussi une part sur les recettes elles-mmes, si bien que pour maintenir ses revenus l'tat devait sans cesse
augmenter le quota des hommes en armes et crer de nouveaux impts, en plus de la capitation et des taxes foncires
prvues par la sharia.
Dans une priode de changements aussi profonds, des troubles sociaux taient invitables. vince par la monte d'une
nouvelle classe dirigeante compose de soldats turcs, l'aristocratie iranienne allait en s'appauvrissant. Les propritaires
terriens taient directement lss par l'apparition de nouveaux seigneurs rsidant en ville. L'argent se faisant plus rare,
les marchands et les artisans taient gns dans leur activit.
Le principal mouvement d'opposition vint, une fois de plus, du shiisme ismalien, lequel, cependant, allait subir une
transformation radicale. Aprs la mort, en 1094, du calife fatimide al-Mustansir, les ismaliens se scindrent en deux
branches, l'une voyant dans son fils cadet le prtendant lgitime au trne du Caire, l'autre proclamant son allgeance au

fils an qui avait t cart du pouvoir et qui, la suite d'une rvolte, serait excut Alexandrie. Conduits par Hasan-i
abbh, les ismaliens de Perse refusrent de reconnatre le nouveau calife fatimide et rompirent tout lien avec Le Caire.
Simultanment, ils repensrent leur doctrine et entamrent une nouvelle campagne d'agitation et de violences dans les
possessions seljuqides. Les partisans de la Nouvelle Prdication - nom donn l'ismalisme rform d'Hasan-i
Sabbh - sont gnralement appels Assassins. Ce terme, driv de 1 arabe hashish, faisait probablement allusion la
bizarrerie de leur comportement. Son sens europen moderne fait rfrence leurs mthodes politiques.
En 1090, Hasan-i Sabbh s'tait empar d'Alamut, une forteresse inaccessible dans les montagnes du nord de la Perse.
C'est de ce nid d aigle et d'autres places fortes tablies en Syrie au cours du sicle suivant que les grands matres de la
secte dirigeaient des commandos des partisans aveugles et fanatiques, chargs, au nom d'un mystrieux mam cach, de
rpandre la terreur en assassinant les rois et les princes de l'islam sunnite. Dans une srie d'oprations audacieuses, ils
liminrent d'minents hauts fonctionnaires civils et militaires, dont Nizm al-Mulk lui-mme en 1092. Leurs actions de
terreur ne cessrent qu'avec les invasions mongoles au XIIIe sicle; par la suite, devenu une secte marginale,
l'ismalisme se contenta de vgter.
Les Assassins furent les derniers shiites tenter srieusement de renverser le califat et l'establishment religieux sunnite.
Au mme moment, le sunnisme connaissait un grand renouveau qui, au fil du temps, finirait par pntrer tous les
aspects de la vie, de la pense et des lettres musulmanes. Ses racines remontaient loin dans le pass. S'tant depuis
longtemps affranchie de l'tat, l'institution religieuse dfendait jalousement ses prrogatives en matire de doctrine, de
droit, d'ducation et d'action sociale. Se dveloppant selon sa propre logique, elle n'tait qu'indirectement affecte par
les impratifs de l'tat et les pressions du pouvoir politique. Cette situation lui procurait certains avantages, mais recelait
aussi un danger: l'absence de coordination. Les tensions entre la religion et l'tat s'aggravrent lorsque la victoire
remporte par les chefs militaires dans la lutte pour le pouvoir suprme fit reposer le lien entre l'tat et ses sujets
uniquement sur la force et le rduisit la seule perception de taxes. Le foss se creusa encore davantage lorsque les
militaires cessrent d'tre de la mme origine ethnique que la population et devinrent une caste, et lorsque l'autorit
politique suprme tomba entre les mains de sectes hostiles aux principes politiques de l'islam orthodoxe. La disparition
des derniers liens moraux et personnels entre gouvernants et gouverns dans une socit conue comme thocratique
dclencha une profonde crise religieuse. Si le gouvernement se trouvait sous la coupe de gnraux et de sectes,
l'administration tait tenue par une classe de scribes dont la mentalit et les mthodes s'enracinaient dans l'poque
prislamique. Mme dans le domaine religieux, les sectes dissidentes, dont les doctrines paraissaient plus sduisantes
que les enseignements sunnites, gagnaient du terrain, en particulier dans les villes.
Le renouveau sunnite commena au dbut du XIe sicle dans le Khorassan qui, sous le rgne des Ghaznvides turcs,
tait la seule rgion importante du monde musulman ne pas tre contrle par des shiites. Ceux-ci ne mnagrent pas
leurs efforts pour gagner leur cause Mahmd de Ghazni (971-1030) qui finalement prfra apporter son soutien la
secte des karramites. Bien qu'accuss eux aussi d'hrsie, les karramites devinrent le fer de lance du combat sunnite
contre les shiites. Aprs les Ghaznvides, les Seljuqides reprirent le flambeau de la lutte et le portrent jusqu' Bagdad et
au-del. La prise de la ville aux Buyides shiites fut accueillie par les sunnites comme une libration.
Les objectifs, conscients ou non, du renouveau sunnite taient, en gros, au nombre de trois : renverser les rgimes shiites
et restaurer le califat, relever le dfi intellectuel pos par les doctrines shiites et diffuser l'orthodoxie sunnite, enfin, le
plus difficile, intgrer l'institution religieuse dans la vie politique de l'islam.
Le premier fut presque entirement atteint. A l'est, les Buyides, ainsi que d'autres dynasties shiites, furent renverss et
l'islam sunnite retrouva son unit politique. Aprs la disparition du califat fatimide en 1171, des prires furent rcites
au nom du calife sunnite de Bagdad dans toutes les terres d'islam, depuis l'Asie centrale jusqu'au Maghreb. Bien que
toujours actifs, les Assassins furent contenus dans leurs forteresses montagneuses et leurs menes subversives
systmatiquement contres. La puissance militaire, la tnacit politique et l'engagement religieux des Turcs qui avaient
permis ces succs donnrent galement au monde musulman la capacit d'affronter et de vaincre les infidles, de
conqurir l'Anatolie au bnfice de l'islam et de repousser les attaques de l'Occident chrtien.
La lutte contre l'hrsie shiite vola de succs en succs. Elle dbuta dans le Khorassan sous la puissance tutlaire du
sunnisme politique. Au dbut du XIe sicle, les thologiens et les juristes sunnites commencrent mettre sur pied des
collges - madrassa - sur le modle des coles missionnaires ismaliennes du Caire et d'ailleurs, o les Fatimides avaient
form leurs propagandistes religieux. Aprs les conqutes seljuqides, Nizm al-Mulk fonda une madrassa Bagdad;
d'autres ne tardrent pas apparatre dans diffrentes villes de l'Empire. Saladin et ses successeurs tendirent le rseau
des madrassa l'Egypte. Dans ces collges d'enseignement religieux, des thologiens laboraient et propageaient des
rponses sunnites aux doctrines rpandues par les collges et les missions fatimides et celles, postrieures et plus
radicales, des missaires secrets des Assassins.
La victoire du sunnisme fut presque totale. La faiblesse et le mauvais gouvernement des Buyides et des Fatimides
discrditrent le shiisme, dans ses deux versions. Sur le plan thologique, les thses sunnites des coles ach'arites et
maturidites firent autorit et rduisirent les shiites purs et durs de petites minorits. En ce qui concerne la pit
populaire, une grande partie du contenu motionnel du shiisme passa dans le soufisme qui, bien que reprsentant la foi

intuitive et mystique des masses par opposition au dogmatisme froid de l'tat orthodoxe et de la hirarchie religieuse,
resta dans le giron du sunnisme.
Progressivement, l'institution religieuse retrouva sa vitalit; bien plus, elle se tailla au sein de l'tat une position
nettement meilleure que celle qu'elle avait occupe au dbut de l're musulmane. Une nouvelle bureaucratie sunnite,
forme dans les madrassa, remplaa la classe des scribes; en devenant l'un des piliers de l'ordre social et politique,
l'institution religieuse, dote d'une hirarchie inconteste et de prrogatives jalousement gardes, acquit pour la premire
fois un statut officiel et reconnu. L'ancienne dichotomie entre pouvoir spirituel et pouvoir temporel, entre la religion et
l'tat, entre la rigueur de la loi et l'opportunisme, fut maintenue et mme institutionnalise dans les deux fonctions
parallles du calife et du sultan. Cependant, l'institution religieuse avait remport des gains non ngligeables.
Vou ds son origine la dfense et au progrs de la foi musulmane, l'islam turc ne perdit jamais son caractre militant.
N sur les frontires orientales de l'Empire en raction au paganisme, il se transporta jusqu' sa frontire occidentale
pour lutter contre le christianisme et s'empara du califat un moment o le monde musulman devait faire face aux
assauts simultans des paens d'Orient, des chrtiens d'Occident et des hrsies internes. Ce long et pre combat,
finalement couronn de succs, ne pouvait manquer d'avoir des rpercussions sur la socit et les institutions
musulmanes. Sous les Seljuqides, une profonde foi religieuse commena imprgner les structures du gouvernement et
de l'administration, comme en tmoignent le pouvoir accru de la hirarchie sunnite, son prestige et sa meilleure
organisation, ainsi que l'importance croissante accorde l'ducation religieuse et la pit des serviteurs de l'tat.
Aprs avoir codifi ses doctrines, l'institution religieuse renfora sa cohsion et tendit son autorit aussi bien sur le
peuple que sur les gouvernants. Son intgration dfinitive dans les structures du pouvoir politique se produirait sous les
sultans ottomans.
Pendant ce temps, un nouveau danger extrieur, plus redoutable que tous les prcdents, se levait l'est. Au fin fond de
l'Asie orientale, aprs une froce guerre intestine, Temujin, un prince mongol, avait unifi les tribus nomades et s'tait
rendu matre de la Mongolie sous le nom de rgne de Gengis Khan. Au printemps 1206, il convoqua les tribus mongoles
une grande assemble prs des sources de l'Onon, dploya devant elles l'tendard blanc neuf queues de cheval et leur
demanda de renouveler leur serment de fidlit sa personne. Ce qu'elles firent. Le puissant empire mongol tait n.
Au cours des annes suivantes, il soumit par la force ou la terreur les autres peuplades mongoles, les Turcs paens et
mme les tribus sylvestres du sud de la Sibrie, puis lana les peuples de la steppe dans une vaste entreprise de
conqute. En 1218, une fois la Chine pratiquement vaincue, il se tourna vers l'ouest. Sous le commandement du gnral
Jebe Noyon, ses hommes envahirent le pays des Kara-Khita et s'avancrent jusqu' la frontire du sultanat, turc et
musulman, du Khorezm. L'anne suivante, Otrar, une ville frontalire situe sur le Iaxarte, le gouverneur du
BChorezm donna l'ordre ses troupes d'attaquer une caravane qui revenait de Mongolie; au nombre de quatre cent
cinquante, les marchands, presque tous des musulmans, furent passs au fil de 1' epee.
Terrible, la vengeance de Gengis Khan ne se fit pas attendre. En 1219, ses armes franchirent le Iaxarte et pntrrent en
terre musulmane. En 1220, elles s'emparrent de Boukhara, de Samarcande et de la Transoxiane. En 1221, aprs avoir
franchi sans difficult l'Oxus, elles dferlrent sur Merv, Nichapur et tout l'Iran oriental.
En 1227, la mort de Gengis Khan marqua une pause, mais trs vite son successeur repartit l'assaut. En 1230, les
Mongols lancrent une nouvelle offensive contre ce qui restait du Khorezm et de son arme. Uix ans plus tard, ils
avaient conquis l'ouest de l'Iran et envahi la Gorgie, l'Armnie et le nord de la Msopotamie. En 1243, ils avaient dfait
les forces du sultan seljuqide d'Anatolie.
Vers le milieu du XIIIe sicle, ils reprirent leur avance vers l'ouest. Envoy par le Grand Khan de Mongolie qui rgnait
alors depuis Pkin, un petit-fils de Gengis Khan, Hlg, franchit l'Oxus avec ordre de -onquerir toutes les terres de
l'islam jusqu'aux confins de l'Egypte. En quelques mois, les cavaliers aux cheveux longs traversrent l'Iran, balayant
tout sur leur passage, y compris les Assassins qui, retranchs dans leurs forteresses, avaient jusque-l repouss tous leurs
ennemis.
En janvier 1258, les armes mongoles convergrent vers Bagdad. Aprs une brve tentative de rsistance, le dernier
calife, al-Musta 'sim, demanda ngocier les termes de sa reddition. En vain. La ville fut prise d'assaut, pille et
incendie. Le 20 fvrier, le Commandeur des croyants et tous les membres prsents de sa famille furent excuts. Ainsi
s'acheva le rgne de la maison des Abbs qui, pendant prs de cinq sicles, avait prsid aux destines de l'islam sunnite.
L'anantissement de la grande et vnrable institution du califat, qui mme l'poque de sa dcadence tait encore le
centre lgal de l'islam et le symbole de son unit, marqua la fin d'une re ; non seulement les structures politiques de
l'islam changrent, mais aussi sa civilisation qui, aprs la dernire grande vague d'invasions des peuples de la steppe,
emprunta de nouvelles directions. Toutefois, sur le coup, l'impact moral de la destruction du califat ne fut sans doute pas
aussi grand qu'on l'a parfois prtendu. Depuis longtemps, le calife avait perdu tout pouvoir rel et les Mongols ne firent
qu'enterrer le fantme d'une institution dj morte. Pour les vritables dtenteurs du pouvoir politique et militaire, la
disparition du califat ne changea pas grand-chose. Dans tous les tats musulmans, le sultanat avait obtenu la
reconnaissance des juristes et des autorits religieuses, et certains sultans s'arrogeaient dj des titres et des prrogatives
spirituelles auparavant rservs aux califes.

De mme, l'ampleur des destructions mongoles et leurs rpercussions long terme ont t surestims. A une certaine
poque, il tait courant d'attribuer la brutalit mongole le dclin de la civilisation islamique classique, voire tous les
checs, conomiques, sociaux, culturels et politiques, subis depuis lors par le Moyen-Orient. La plupart des historiens
modernes ont abandonn, ou fondamentalement modifi, cette vision des choses, une tude plus approfondie du pass et
une exprience plus directe de la guerre et de la barbarie ayant adouci les jugements d'une poque plus innocente que la
ntre. Il est aujourd'hui admis que les effets destructeurs des conqutes mongoles ne furent ni aussi catastrophiques, ni
aussi durables, ni mme aussi tendus qu'on l'a cru. Certes, les coups ports par les Mongols, qui aujourd'hui paratraient
bien modestes, furent terribles, des rgions entires furent ravages, dpeuples et ruines. Cependant, l'Egypte qui,
cette ooque tait devenu le principal foyer de culture arabe - et le resterait - ne fut jamais conquise et donc ne souffrit
pas directement. Aprs la victoire dcisive des armes mameloukes la bataille de 'Ayn Jlt (1260), la Syrie, qui
n'avait essuy que quelques raids, fut incorpore dans le sultanat d'Egypte et protge des attaques mongoles. Bien que
longtemps clipse par la monarchie mongole d'Iran, l'Anatolie fut peu touche dans ses affaires intrieures et put mme
devenir le berceau du dernier et du plus grand des empires islamiques. Certes, l'Iran fut durement secou, mais pas dans
toutes ses provinces. Au sud, les dynasties locales se soumirent d'elles-mmes aux Mongols, et leurs villes, pargnes
par les envahisseurs, continurent prosprer. Le Fars (l'ancienne Perside) redevint un haut lieu de la vie nationale
perse, et la ville de Chiraz, une cinquantaine de kilomtres du site de Perspolis, connut, aprs les Mongols, un brillant
panouissement culturel. Parmi les grandes figures de l'poque, il convient de citer Sa'd (1213-1291) et Hfiz (v. 13201389), deux potes, l'astronome Qutb al-Dn (mort en 1310) et Qawm al-Dn (mort en 1439), le btisseur de la
mosque Gawar Shd Meched, considre comme l'une des merveilles de l'architecture iranienne.
Mme les rgions d'Iran effectivement envahies se relevrent rapidement. Aprs le choc initial de la conqute, les khans
mongols inaugurrent une priode de relative stabilit politique, reconstruisirent les villes, encouragrent le redmarrage
de l'industrie et du commerce, soutinrent les sciences qu'ils jugeaient utiles et, aprs leur conversion l'islam en 1295,
protgrent les lettres et les tudes musulmanes. Ds le XIVe sicle, ils se mirent riger de magnifiques lieux de culte
musulmans. En fait, sur un plan au moins, les conqutes mongoles insufflrent une nouvelle vigueur la civilisation
languissante du Moyen-Orient. Tout comme les premiers conqurants arabes, en runissant dans un mme tat les
civilisations de l'Iran et de la Mditerrane orientale, avaient ouvert une nouvelle re d'changes sociaux et culturels, les
Mongols, en rapprochant sous une mme dynastie les civilisations du Moyen- et de l'Extrme-Orient, favorisrent
l'panouissement du commerce et de la culture. En outre, ils permirent le dveloppement de contacts avantageux pour
tous avec l'Europe ; saisissant 1 occasion offerte par la prsence de souverains non musulmans au Moyen-Orient, de
nombreux Europens explorrent les routes terrestres vers la Chine. La Somme des chroniques {Jmi 'al-tawrkh) de
l'historien persan Rashd al-Dn (1247-1318) constitue un bon exemple de ces changes fructueux entre diffrentes
civilisations. Juif converti l'islam, mdecin, savant et vizir, Rashd al-Dn se vit confier par les khans Ghazan et Oljeitu
la tche de concevoir une histoire universelle. Avec l'aide d'une quipe comprenant, entre autres, deux savants chinois,
un ermite bouddhiste du Cachemire, un spcialiste mongol des traditions tribales, un moine franc et plusieurs rudits
persans, il rdigea une vaste histoire du monde, de l'Angleterre la Chine. Notons entre parenthses, qu'en se lanant
dans cette entreprise qui ne se limitait pas leur propre civilisation, Rashd al-Dn et ses mcnes taient en avance sur
l'Europe d'un demi-millnaire.
Dans une rgion cependant, les invasions mongoles causrent des destructions irrparables : Bagdad et l'Irak ne
retrouvrent jamais leur prminence dans le monde islamique. Les invasions eurent pour effets immdiats
l'effondrement du gouvernement civil et la ruine des ouvrages d'irrigation dont dpendaient le dveloppement
conomique et mme la survie du pays. Alors qu'en Iran l'ordre et la prosprit revinrent ds que le nouveau rgime fut
solidement install, en Irak, tout resta l'abandon. Les princes mongols d'Iran tablirent leur capitale Tabriz, une ville
d'Azerbadjan qui se transforma en une grande cit florissante. L'Irak devint une province priphrique, livre aux
incursions destructrices des Bdouins qui s'engouffraient dans les brches ouvertes par les Mongols, mais qui,
contrairement eux, en profitaient pour rester. Coupe des pays mditerranens par une frontire de sable et d'acier,
borde l'est par un centre de pouvoir iranien en plein essor auquel elle tait assujettie, la valle du Tigre et de
l'Euphrate cessa d'tre une voie de passage pour le commerce est-ouest. Celui-ci se dplaa au nord et l'est vers
l'Anatolie et l'Iran, l'ouest et au sud vers l'Egypte et la mer Rouge, abandonnant l'Irak et l'ancienne ville des califes
des sicles de pauvret et de dclin.
Aprs la destruction du califat, le Moyen-Orient se divisa en deux grandes aires culturelles. Au nord, la zone de
civilisation persane, qui avait pour centre le plateau iranien, s'tendait de l'Anatolie et des territoires conquis en Europe
par les Turcs ottomans l'Asie centrale et aux nouveaux empires musulmans de l'Inde. Dans ces pays, l'arabe demeurait
la langue de la religion et de la thologie, du droit et de la tradition. En revanche, la littrature et les arts taient domins
par les canons esthtiques de l'Iran musulman; ns pendant l'intermde iranien , poursuivis sous les dynasties turques,
ces derniers connurent une nouvelle renaissance sous les Mongols et leurs successeurs. En Iran mme, le persan tait
la fois la langue de tous les jours et celle de la culture. En Asie centrale et en Anatolie, de nouvelles langues turques
apparurent, donnant naissance des littratures fortement influences par les classiques persans.

Au sud de cette zone iranienne, se trouvaient les anciens foyers de civilisation arabophones, l'Irak, province prsent
dlaisse, et l'Egypte, nouveau centre de pouvoir qui se prolongeait l'ouest et au sud dans le continent africain. Malgr
quelques influences persanes dans les arts et notamment en architecture, la langue et les lettres persanes taient peu
connues dans ces pays, o la culture littraire continuait de s'inspirer des anciennes humanits arabes.
Politiquement, les Turcs et les Mongols occupaient partout une position dominante. Leurs dynasties rgnaient de la
Mditerrane l'Asie centrale et l'Inde. Mme l'empire syro-gyptien des mamelouks tait soutenu et dfendu par une
lite militaire d'origine turque et surtout kiptchak, importe du nord de la mer Noire. Par la suite, ceux-ci seraient
pauls, et parfois supplants, par des Circassiens et d'autres peuples du Caucase.
Alors que les diffrences culturelles et les antagonismes politiques entre ces deux aires ne faisaient que s'accentuer, le
principal facteur d'unification tait l'islam, et plus particulirement le soufisme qui ne cessait de se rpandre depuis
qu'al-Ghazl avait ralis, l'poque des Seljuqides, une synthse entre le mysticisme et l'islam officiel. Le renouveau
sunnite du XIe sicle avait beaucoup fait pour redonner vigueur et unit l'islam, mais son uvre tait reste inacheve.
Les paysans et les nomades s'en tenaient loigns ; ces derniers jouaient un rle d'autant plus important que le
gouvernement civil tait en droute et le monde musulman secou par de grands mouvements de population. Les tribus
turques furent les plus touches par le soufisme. Elles avaient t converties l'islam par des mystiques et des moines
itinrants, turcs pour la plupart, qui prchaient une foi bien diffrente de la subtile scolastique des thologiens. La
synthse d'al-Ghazl ouvrit la
voie une interpntration du mysticisme et de la thologie. Le choc de la conqute et de la domination paennes jeta
les thologiens et le peuple dans les bras l'un de l'autre. Ds lors, les souris et les traditionalistes professrent la mme
orthodoxie sunnite, avec cependant des diffrences de culte et de croyances et des conflits assez frquents.
A partir du XIIIe sicle, le soufisme devint la forme par excellence de la religiosit populaire, le ciment de l'unit
musulmane, la principale expression de l'attachement l'islam. Bientt, il inspira galement la vie intellectuelle et
parfois mme le pouvoir politique. Les dynasties qui rgnrent en Turquie et en Iran, ces deux puissances rivales qui se
disputaient l'hgmonie sur le Moyen-Orient musulman au dbut de l'poque moderne, furent l'origine profondment
marques par les idaux et les institutions soufis.
Chapitre VI Les lendemains de la conqute mongole
Au cours des sicles qui suivirent la conqute mongole et la destruction du califat, trois grands centres de pouvoir
apparurent au Moyen-Orient musulman: l'Iran, la Turquie et l'Egypte. Le premier tait dirig par une dynastie de khans,
d'abord paens puis convertis l'islam mais conservant une forte identit mongole. Gouvern par des princes turcs
musulmans, le deuxime, pendant un temps sous suzerainet mongole, fut profondment marqu par la civilisation
irano-mongole. Dirig par des sultans mamelouks, presque toujours turcs, le troisime chappa la conqute mongole,
mais adopta sur bien des plans la culture des matres du monde d'alors. Deux autres khanats situs aux marges du
Moyen-Orient, en Russie et en Asie centrale, jourent un certain rle dans la politique de l'aire mongole et, notamment
aprs leur conversion l'islam, dans celle du Moyen-Orient.
Le principal centre de pouvoir fut d'abord l'Iran. Aprs s'tre empar de Bagdad, Hlg se retira dans le nord-ouest du
pays d'o, pendant prs de quatre-vingts ans, lui et ses descendants rgnrent sur l'Iran et les contres limitrophes sous
le nom de Il-Khans, en raison de leur subordination aux Grands Khans de Mongolie dont ils reconnaissaient la
suprmatie. Dans l'ensemble, l'Iran connut sous leur gouvernement une priode de tranquillit, les Il-Khans, avant leur
conversion l'islam, accordant un gal degr de tolrance et de libert tous leurs sujets, sans distinction de religion. A
l'extrieur, les Il-Khans s'efforcrent d'tendre leurs conqutes vers l'ouest. Aprs avoir soumis les sultans seljuqides, ils
se contentrent de leur vassalit et d'une zone
d'occupation en Anatolie. D'une autre ampleur fut la lutte contre le sultanat mamelouk. En 1259, Hlg partit de Tabriz
pour une nouvelle campagne militaire. Aprs avoir conquis l'Armnie et la Haute-Msopotamie, il se dirigea vers la
Syrie, o il prit Alep et Damas. Toutefois, en septembre 1260, au lieu-dit 'Ayn Jlt, la source de Goliath, en Palestine,
un rgiment gyptien command par Baybars, un gnral mamelouk d'origine kiptchak, crasa une colonne avance
mongole et, sur sa lance, libra la Syrie jusqu' l'Euphrate. Toutes les tentatives ultrieures de roccupation mongole
seraient chaque fois repousses par les mamelouks.
Vers cette poque, les Mongols envoyrent plusieurs missions diplomatiques en Europe, afin de persuader les chrtiens
d'ouvrir un second front contre les musulmans, leur ennemi commun. Sans rsultat. De son ct, Baybars, devenu sultan
d'Egypte, contra cette manuvre en s'alliant avec Berke, un descendant de Gengis Khan en Russie. Aprs avoir pris ses
distances vis--vis des Grands Khans, Berke Khan avait embrass l'islam et son royaume, plus tard connu sous le nom
de Khanat de la Horde d'or, devenait un tat musulman peupl en majorit de Turcs kiptchaks.
Le conflit entre l'Iran et l'Egypte se prolongea pendant plusieurs dcennies, et mme aprs la conversion de Ghazan
Khan l'islam. Une paix fut finalement conclue en 1323. A cette date, le royaume des Ilkhanides tait soumis aux
mmes facteurs de dstabilisation que ses prdcesseurs ; aprs la mort, en 1336, du Il-Khan Abu Sa'd, l'Iran se morcela
de nouveau. Cependant, Je rgne des petites dynasties se partageant le pays serait phmre. En effet, en 1380, aprs
avoir abattu la puissance mongole en Asie centrale, un certain Timur Lang (Timur le Boiteux), plus connu en Europe

sous le nom de Tamerlan, se fit proclamer roi de Transoxiane et du Khorezm, envahit l'Iran et s'en rendit matre en sept
ans. Vainqueur deux reprises du khan de la Horde d'or, il dtruisit l'empire des Indes, annexa l'Irak, puis submergea la
Syrie et fora le sultan mamelouk devenir son vassal. En 1394 puis en 1400, il envahit l'Anatolie et, en 1402, infligea
une dfaite crasante aux Ottomans la bataille d'Ankara, faisant prisonnier le sultan Bayazid. Il mourut en 1405, alors
qu'il se disposait attaquer la Chine.
Timur Lang tait n dans une tribu mongole turquise et islamise. D'origine modeste, il avait pous une princesse
appartenant la famille de Gengis Khan, lettre de noblesse firement inscrite sur sa tombe Samarcande. Il commandait
une arme o les Mongols fournissaient l'encadrement et les Turcs le gros des troupes. A la diffrence des souverains
mongols antrieurs, il tait, ou prtendait tre, un pieux musulman, prenant toujours soin de traiter les lieux de culte et
leurs serviteurs avec tout le respect qui leur tait d. Plus destructrices encore que celles de Hilg, ses conqutes
furent les dernires convulsions dues aux invasions altaques. Sa mort marqua l'arrt des grandes migrations des peuples
de la steppe qui, depuis le Xe sicle, avaient profondment transform le Moyen-Orient; par la suite, des tribus
continurent s'infiltrer dans la rgion, mais, surtout, les nomades dj sur place s'intgrrent peu peu dans la vie
urbaine.
Timur tait un grand conqurant, mais pas un btisseur d'empire. Aprs sa mort, ses vastes possessions se disloqurent.
En Anatolie et en Syrie, les Ottomans et les mamelouks reprirent le dessus. Deux clans de Turkmnes, les Ak Koynlu
(Moutons blancs) et les Kara Koynlu (Moutons noirs), s'arrogrent le contrle de l'ouest de l'Iran, de la Msopotamie et
de l'est de l'Anatolie. Les Timurides ne rgnaient plus que sur l'Iran oriental et la Transoxiane. Leurs capitales, Boukhara, Samarcande et surtout Herat, devinrent de magnifiques foyers de civilisation, o s'panouirent les arts du livre,
l'architecture, les sciences, mais aussi la littrature en persan et en turc oriental. Pour cette dernire, ce fut mme un ge
d'or: les uvres crites en tcha-ghata cette poque exerceraient une influence durable sur toutes les cultures turques
de Constantinople l'Inde et l'Extrme-Orient.
Dans les pays arabophones, le centre de gravit s'tait finalement dplac de l'Irak l'Egypte. Dsorganis, affaibli et
loign de la mer Mditerrane d'o viendraient les envahisseurs et les marchands, l'Irak pouvait difficilement servir de
base aux forces musulmanes pendant les croisades. Autre voie de passage commerciale et valle irrigue par un seul
fleuve exigeant un gouvernement unique et centralis, l'Egypte, en revanche, runissait toutes les conditions. Elle servit
de tremplin aux guerres de reconqute qui finirent par expulser les croiss du Proche-Orient, fournit aux mamelouks les
ressources ncessaires pour repousser les armes des Il-Khans et prserver le monde arabe des invasions mongoles.
Vers le milieu du XIIIe sicle, la dynastie ayyubide fonde par Saladin se voyait peu peu dpouille de son pouvoir
par les mamelouks turcs. La mort du sultan en 1250 pendant la septime croisade commande par Saint Louis lui porta
un coup fatal. L'tat musulman et son arme ne durent leur survie qu' la prsence d'esprit de la concubine du sultan
dfunt, Shajar al-Durr (littralement, l'arbre de perles ), qui garda sa mort secrte et continua de gouverner en son
nom jusqu' l'arrive de son fils Turan Shah, alors en Msopotamie. Turan Shah russit encercler les croiss, les
battre et les faire prisonniers ; Saint Louis obtint sa libration et celle d'une partie de ses hommes contre ranon et
cession de Damiette. Conduits par Baybars, les mamelouks se retournrent alors contre Turan et l'assassinrent. Voulant
encore maintenir une faade de lgitimit ayyubide, ils hissrent Shajar al-Durr sur le trne du sultan. Ce geste ne suffit
pas calmer la colre des princes ayyubides de Syrie, qui se coalisrent pour exiger la destitution de la sultane. Bien
qu'indirectement impliqu, le calife de Bagdad protesta, lui aussi, contre l'intronisation d'une femme - qui avait
appartenu son harem et dont il avait fait cadeau au sultan d'Egypte. Il apporta son soutien aux princes ayyubides de
Syrie et ordonna aux mamelouks d'Egypte de se choisir un autre sultan : Si vous n'avez plus aucun homme susceptible
d'tre nomm, leur aurait-il crit selon un chroniqueur gyptien, faites-le-nous savoir et nous vous en enverrons un1.
En 1260, aprs une priode de confusion suite la mort du dernier Ayyubide, Baybars, encore tout aurol de sa victoire
sur les Mongols, se fit proclamer sultan. Comme Saladin, mais de faon plus durable, il runit la Syrie et l'Egypte
musulmanes sous une mme autorit. Il vainquit ceux qui, l'est et l'ouest, voulaient envahir le pays et entreprit
d'instaurer un nouvel ordre social. Saladin avait marqu de faon symbolique le retour de l'Egypte au sein du sun-nisme
en reconnaissant officiellement la suzerainet du calife abbas-side demeurant Bagdad. En accueillant le dernier
Abbasside rescap de la destruction de Bagdad par les Mongols et en faisant de lui le premier d'une ligne de califes
fantoches, Baybars transfra le califat au Caire. Les califes du Caire ne disposaient d'aucun pouvoir; entretenus par la
cour, ils n'exeraient que des fonctions honorifiques lors de l'avnement d'un nouveau sultan. Aprs la conqute de
l'evpte par les Turcs ottomans en 1517, l'institution tomba rapidement dans l'oubli.
Le systme mamelouk de Baybars et de ses successeurs tait une adaptation de l'ordre quasi fodal des Seljuqides,
instaur en Syrie et en Egypte par les Ayyubides. Il s'inspirait galement du systme mongol et portait l'empreinte des
Mongols venus de l'est pour faire carrire en Egypte. Mme dans ce bastion de la rsistance islamique, tout ce qui tait
mongol jouissait d'un trs grand prestige ; pendant un certain temps, les mamelouks adoptrent les armes et les tactiques
militaires des matres de l'heure et mme leur costume et leurs habitudes.
En change de ses services, un officier mamelouk recevait un domaine pour une dure dtermine ou vie. En gnral,
il ne rsidait pas sur ses terres, mais au Caire ou au chef-lieu de district. Les revenus de son domaine l'intressaient
davantage que sa possession. Contrairement au systme fodal europen, cette pratique n'engendra ni chteaux, ni

manoirs ni puissances locales. On ne vit natre aucun lien d'infodation secondaire et mme le partage de l'Egypte en
fiefs ne fut pas permanent : il tait priodiquement procd une complte redistribution des terres.
Les mamelouks taient achets comme esclaves, forms et levs en Egypte. Ce furent d'abord des Turcs kiptchaks
originaires des rives septentrionales de la mer Noire, auxquels vinrent s'ajouter ensuite des dserteurs mongols et des
reprsentants d'autres races : des Circassiens surtout, mais aussi des Grecs, des Kurdes et mme quelques Europens.
Cependant, le turc et le circassien restrent la langue des lites dirigeantes, dont beaucoup de membres, y compris des
sultans, parlaient peine l'arabe. L'tat mamelouk difi par Baybars et ses successeurs reposait sur une double
administration, civile et militaire, assez dveloppe ; des officiers mamelouks contrlaient les deux hirarchies avec
l'aide de hauts fonctionnaires civils. Jusqu'en 1383, les sultans mamelouks se succdrent rgulirement, de manire
plus ou moins hrditaire. Aprs cette date, sous le sultanat des mamelouks circassiens, le trne revint au gnral le plus
puissant. A la mort du sultan, son fils lui succdait pour un bref interrgne, le temps de choisir le nouveau souverain.
Le commerce avec l'Europe, et plus particulirement le commerce de transit entre celle-ci et l'Orient, tait vital pour
l'Egypte qui en retirait aussi de substantielles taxes douanires. Les gouvernements mamelouks protgeaient et
encourageaient ces changes, qui apportaient l'Egypte une certaine prosprit. Toutefois, le pril mongol, repouss par
Bay-bars, n'avait pas totalement disparu. En 1400-1401, les armes turco-mongoles de Tamerlan ravagrent la Syrie et
mirent sac Damas. Aprs leur dpart, la peste, les invasions de sauterelles et les dprdations des Bdouins achevrent
de dsoler le pays. De ce choc conomique et militaire le sultanat mamelouk ne se relverait jamais compltement. Au
XVe sicle, les difficults conomiques et financires obligrent le gouvernement concevoir une nouvelle politique
fiscale destine tirer le maximum de profit du commerce de transit. L'tat imposa un monopole sur les principaux
produits locaux et les marchandises en transit. La hausse des prix qui en rsulta provoqua, de la part de l'Europe, des
reprsailles dont l'conomie gyptienne fit les frais.
Sous les Seljuqides de Konya (ou de Rum), le centre et l'est de l'Anatolie devinrent partie intgrante de la civilisation
musulmane du Proche et du Moyen-Orient. Les hommes des frontires et des tribus qui avaient conquis et colonis le
pays perdirent leur indpendance devant la centralisation progressive de la monarchie ; la conformit de leur adhsion
l'islam fut soumise au contrle d'une hirarchie de docteurs de la loi. Venus des villes o s'panouissait la haute
civilisation islamique classique, fonctionnaires et hommes de lettres, juristes et thologiens, marchands et artisans
propagrent le mode de vie musulman et veillrent sur ses institutions politiques.
L'arrive des Mongols branla jusque dans ses fondements le sultanat seljuqide qui, aprs une agonie d'une cinquantaine
d'annes, finit par disparatre au dbut du XIVe sicle. L'effondrement de l'autorit centrale et l'irruption en Anatolie de
nouvelles vagues de nomades turcs fuyant devant les Mongols entranrent une reprise de la guerre aux frontires. Ds
la fin du XIIIe sicle et au XIVe, les derviches, sur le plan religieux, les soldats des marches, sur le plan militaire et
politique, en vinrent occuper une position dominante en Anatolie occidentale. Une autre vague d'expansion au
dtriment de Byzance tendit la domination turque musulmane l'ensemble de la rgion.
L'une des principauts qui se partageaient ces nouvelles conqutes allait devenir un vaste et puissant empire. Elle doit
son nom son fondateur ponyme, Osman, dont la carrire et les exploits, selon la Tradition, couvrirent le premier quart
du XIVe sicle. Situe l'extrme ouest de l'Anatolie, la frontire de la Bithynie byzantine et au pied des dfenses de
Constantinople, elle se trouva investie de tches plus grandes, recueillit de ce fait des soutiens extrieurs et sut tirer parti
de sa position. Osman et son successeur menrent une incessante guerre de harclement contre les Byzantins. En 1326,
ils s'emparrent de Brousse, dont ils firent leur capitale. En 1354, les Ottomans franchirent les Dardanelles et, en
quelques annes, conquirent les villes de Gallipoli et d'Andrinople, qui pendant prs d'un sicle seraient leurs
principales bases en Europe. Plusieurs victoires contre les Serbes et les Bulgares, notamment lors de la bataille de
Maritza (1371) et du Kosovo (1389), firent passer une grande partie de la pninsule des Balkans sous leur domination et
le reste sous leur suzerainet. D'autres triomphes suivirent en Macdoine, en Bulgarie et en Serbie. Chaque guerre de
conqute en Europe tait prcde d'une expansion, parfois pacifique, en Anatolie, qui venait renforcer le sige de leur
puissance.
L'arrive des Ottomans sur le thtre europen n'eut pas qu'un aspect militaire. A peine installs, ils furent approchs par
les Gnois en guerre contre les Vnitiens, leurs principaux concurrents. En change d'une aide militaire, les Gnois,
rapporte Cantacuzne, un historien byzantin de l'poque, ... promirent une grosse somme d'argent et affirmrent que
cette bonne action resterait jamais grave dans la mmoire du Snat et du peuple de Gnes2 . La signature, en 1352,
d'un premier trait commercial entre les Ottomans et les Gnois consacra ce qui deviendrait l'un des grands leitmotive
des rapports entre l'Europe et le Moyen-Orient.
Le quatrime souverain ottoman, Bayazid Ier (1389-1401), hrita de possessions considrables en Europe et en Asie.
Cet homme aux vastes ambitions voulait donner une autre dimension son royaume. Tournant d'abord son attention
vers l'est, il conquit un un tous les mirats turcs et annexa l'ensemble de l'Anatolie. Depuis le dbut ou presque, les
souverains ottomans utilisaient le titre de sultan dans un sens gnral. Bayazid lui en donna un plus prcis, en
demandant au calife du Caire de le reconnatre comme sultan de Rum . Par ce titre, qui avait autrefois appartenu
aux Seljuqides d'Anatolie, il voulait montrer qu'il se considrait comme l'hritier de l'ancienne monarchie anato-lienne,
voire de l'Empire musulman du Moyen-Orient. Une victoire clatante remporte Nicopolis en 1396 sur la fine fleur

des chevaliers d'Occident venus librer les Balkans ne fit que le renforcer dans ses ambitions. Toutefois, il se heurta
aprs, peut-tre, l'avoir provoqu plus grand conqurant que lui. Vaincu et fait prisonnier par Tamer-lan la bataille
dcisive d'Ankara en 1402, il se suicida en captivit. Rduit ses premires dimensions, le territoire ottoman devint le
thtre d'une ruineuse guerre civile entre les fils de Bayazid, puis d'un soulvement, probablement de caractre social,
inspir et conduit par les derviches. Ce n'est qu'en 1413 que Mehmed Ier russit vincer ses frres, mais pendant
quelques annes, lui et son successeur eurent encore affronter des rvoltes d'origines diverses.
Le premier souci de Mehmed fut de restaurer et de consolider l'tat ottoman. En revanche, son fils Murad II (qui rgna
de 1421 1444 et de 1446 1451) renoua avec l'expansion territoriale et remporta d'importantes victoires en Europe,
contre les Grecs, les Serbes, les Hongrois et les croiss. En Anatolie, il rcupra la plupart des anciennes possessions de
Bayazid. Par la suite, s'instaura une priode de paix et de consolidation, durant laquelle les sultans ottomans
s'entourrent d'une vritable cour musulmane accueillant crivains, savants et potes. Chose intressante, c'est cette
poque qu'apparat dans la littrature le sentiment d'une conscience nationale turque. Murad y tait favorable et,
l'occasion, composait lui-mme des vers sur ce thme. Sous son rgne, l'histoire et les lgendes des Oghuz devinrent
objets d'tude et entrrent dans la tradition historiographique ; on dcouvrit que la famille royale ottomane appartenait
au monde lgendaire des tribus turques et descendait d'Oghuz Khan. Ces nouvelles conceptions de la cour et de la
dynastie avaient le soutien d'un noyau de gnraux et de conseillers convaincus de l'importance du principe d'un tat
musulman hrditaire et entirement dvous la maison ottomane.
Vers la fin du XIVe sicle et surtout partir de 1430, elles reurent un renfort considrable avec l'introduction du
devshirme, ou cueillette de garons chrtiens levs dans la religion musulmane pour le seul exercice de la guerre et
le service du prince. Voici la description qu'en donne Sadeddin, un historien ottoman du XVIe sicle connu sous le nom
de Hoca Efendi :
Sa Trs Gracieuse Majest... entra en consultation avec ses ministres d'tat ; il en ressortit que, pour les annes
venir, il convenait de choisir, parmi les enfants des infidles, de jeunes garons valeureux et travailleurs, aptes au
service, que la religion musulmane anoblirait; ce systme leur permettrait de devenir riches et contribuerait peut-tre
aussi rduire les bastions des infidles. C'est ainsi que plusieurs personnes se virent confier cette tche par le roi et
reurent l'ordre de collecter dans diverses rgions plus d'un millier d'enfants infidles qui elles inculqueraient la
discipline et qu'elles formeraient pour devenir des auxiliaires... d'abord au contact d'hommes pieux, puis au service des
adorateurs du Dieu unique, puisse la lumire de l'islam pntrer dans leur cur et les laver de la souillure d'un culte
trompeur ; puissent leurs dsirs se fixer sur ce qui en est digne et leurs espoirs se placer sur les progrs de leur carrire ;
puissent-ils accomplir avec loyaut leurs devoirs et leur service. Leurs gages furent fixs un aspre par jour, pouvant
ventuellement tre augments selon leurs capacits et leurs mrites. Ils s'appelrent les janissaires [nouvelle milice].
Ces hommes courageux se montrrent si habiles dans les campagnes militaires et sur les champs de bataille que leurs
trs gracieuses Majests en tirrent grande gloire et renomme. Leurs prcieux services les firent accder un rang
minent ; ce que voyant, de nombreux parents dsirrent de tout cur que leurs enfants fussent enrls et en firent la
demande ; tant et si bien qu'en peu de temps, plusieurs milliers d'infidles connurent la gloire grce l'islam 3.
C'est ainsi que la vigueur des populations chrtiennes et l'esprit combattant des soldats guerroyant aux frontires furent
mis au service de la dynastie ottomane et qu'une solution harmonieuse fut apporte aux problmes soulevs par la
coopration entre une arme encore imprgne de traditions tribales et un tat qui s'inspirait du modle islamique
orthodoxe, revu et corrig par les Seljuqides et leurs successeurs.
Sous les Ottomans, l'institution religieuse musulmane arriva maturit et s'intgra dfinitivement dans l'tat sunnite.
Devenu une institution, l'islam tait dsormais dot d'une vritable organisation, d'une hirarchie de cadres religieux aux
fonctions et aux pouvoirs prcis, de juridictions territoriales places sous la direction d'une autorit religieuse suprme,
reconnue comme la plus haute instance de la sharia. De tous les souverains qui rgnrent sur un tat islamique
prsentant un haut degr de civilisation matrielle, les Ottomans furent peut-tre les seuls vouloir srieusement faire
de la Loi musulmane la loi du pays. Ils confrrent ses interprtes et ses juges un statut, une autorit et un pouvoir
dont ceux-ci n'avaient jamais joui auparavant. Lorsqu'en 1451, Mehmed II succda Murad, son pre, l'Empire tait
encore divis en deux. Vieille terre musulmane, l'Anatolie faisait dsormais partie intgrante de la civilisation islamique
du Moyen-Orient. Frachement conquise, la Roumlie restait imprgne des idaux et des coutumes des hommes des
frontires, de la foi clectique et mystique des derviches. Entre les deux - entre l'ancienne capitale, Brousse, et la
nouvelle, Andrinople - un pont devait tre jet. Le 29 mai 1453, deux ans aprs l'avnement du sultan et sept semaines
aprs le dbut du sige, les janissaires se lancrent une nouvelle fois l'assaut des murailles chancelantes de
Constantinople. Le dernier des Constantin mourut au combat; le croissant fut hiss sur le dme de Sainte-Sophie et le
sultan tablit sa rsidence dans la ville impriale.
Chapitre VII Les empires canonniers
Avec la prise de Constantinople, objectif convoit depuis des sicles par les armes musulmanes, le puzzle tait
complet. Mehmed II, dsormais appel Fatih, le Conqurant, avait scell l'union des deux continents composant son
hritage, l'Asie et l'Afrique, et des deux traditions, l'islam et l'esprit des frontires, qui les avaient faonns. La

principaut de guerriers des marches tait devenue un empire et son chef, un empereur. Cette victoire avait fait du
sultanat ottoman le fer de lance de l'islam point vers l'Occident, et lui avait confr un immense prestige au sein du
monde musulman.
Pendant le reste de son rgne, Mehmed mena une srie de campagnes militaires aussi bien en Europe qu'en Asie. En
Europe, les armes ottomanes soumirent les derniers potentats grecs de More, annexrent la Serbie et la Bosnie et
conquirent plusieurs les grecques. En Asie, elles prirent Amasya aux Gnois, Sinope l'mir musulman qui y rgnait et
Trbizonde l'empereur byzantin. Fait rvlateur, le sultan refusa de se laisser entraner plus l'est ou dans un combat
contre d'autres souverains musulmans. Ainsi, en 1473, il crasa Uzun Hasan, un dynaste turkmne d'Anatolie orientale
et de Msopotamie qui le dfiait, mais ne chercha pas pousser plus loin son avantage. Dans une conversation rapporte
par Kemal Pacha Zadeh, un historien du XVIe sicle, le sultan donne ses raisons : il tait juste et ncessaire de chtier
Uzun Hasan pour sa tmrit, mais il aurait t erron d'anantir sa ligne, car chercher dtruire les anciennes
dynasties des grands sultans de l'islam n'est pas de bonne pratique1 . Plus prcisment, cela l'aurait distrait d'une affaire
autrement plus grave : la guerre sainte en Europe.
Toutefois, les sultans ottomans ne pouvaient pas se permettre de ngliger ce qui se passait dans les pays musulmans
situs au sud et l'est de leur empire. D'importantes transformations y taient en cours ; ainsi, le sultanat mamelouk
install en Egypte et en Syrie depuis le milieu du XIIIe sicle connaissait un dclin manifeste. En un sens, il tait
devenu, sur la fin, une sorte de Byzance arabe. Au nord et l'est, sur les plateaux d'Anatolie et en Iran, chez les Turcs et
les Perses qui avaient pris la direction politique et culturelle de l'islam, un nouvel tat se constituait, une nouvelle
socit se dveloppait, porteuse d'une nouvelle civilisation ayant pour langue principale le persan d'un ct, le turc de
l'autre. En Egypte et en Syrie, malgr des influences orientales de plus en plus fortes, l'ordre ancien se perptuait. La
premire culture islamique de caractre arabe entamait son long ge d'argent. Les soldats mamelouks dfendaient le
royaume et prservaient la valle du Nil des invasions. Les scribes et les savants syriens et gyptiens, pour beaucoup fils
ou petits-fils de mamelouks, administraient l'tat, tout en conservant, interprtant et enrichissant l'hritage de l'islam
classique.
Le sultanat syro-gyptien tait affaibli par tout un ensemble de facteurs, la fois internes et externes: guerre destructrice
contre Tamerlan, tarissement des ressources d une mauvaise gestion des finances et la dsorganisation de
l'conomie, pidmies de peste, priodes de scheresse, famines et effondrement de l'ordre social mamelouk.
Les coups fatals vinrent du dehors, de l'ouest et du nord. Le premier fut conomique. En effet, la suite de la dcouverte
de la route du Cap par les Portugais, l'Egypte perdit l'exclusivit du march des produits indiens transitant vers l'Europe.
A long terme, cela n'eut pas des consquences aussi catastrophiques qu'on a pu le dire, puisqu'au XVF sicle les
changes passant par le Levant connurent un nouvel et considrable essor. A court terme, en revanche, cette perte se
traduisit par une double crise, commerciale et financire. Pouss par les Vnitiens, le sultan mamelouk Qansuh al-Ghuri
(1500-1516) dpcha contre les Portugais en Inde une flotte qui, aprs quelques succs initiaux, fut dtruite. Ds lors,
les Portugais s'attachrent couler systmatiquement les navires marchands musulmans qui se hasardaient dans l'ocan
Indien. Plusieurs de leurs vaisseaux pntrrent jusque dans le golfe Persique et la mer Rouge.
Le second coup, mortel, fut militaire. Jusque-l relativement amicales, les relations entre le sultanat mamelouk et le
sultanat ottoman se dtriorrent durant la deuxime moiti du XVe sicle. Entre 1485 et 1490, ils se livrrent une
guerre dans laquelle les mamelouks prirent lgrement le dessus, sans toutefois remporter de victoire dcisive.
Cependant, l'quilibre des forces tourna bientt l'avantage des Ottomans. Ceux-ci, en effet, introduisirent les armes
feu mousquets et canons grande chelle. Les mamelouks, eux, n'taient pas prts en faire autant. D'une part,
leurs terres taient pauvres en mtaux, d'autre part, et c'tait l un important facteur de rsistance sociale et
psychologique, les mirs refusaient d'abandonner les armes licites et honorables du pass, mprisant les armes
feu et reprochant ceux qui en faisaient usage leur manque d'esprit chevaleresque et de sens de l'honneur. Dans les
dernires annes de leur rgne, cependant, ils se rsignrent en quiper des units spciales composes d'esclaves noirs
et de fils de mamelouks, et mme une sorte de milice comprenant des artisans locaux et des mercenaires trangers de
diverses origines. Ces efforts furent dcevants. Fleurons de l'arme mamelouke, les lanciers, les sabreurs et les archers
monts restaient dsesprment infrieurs aux fantassins arms de mousquets et aux artilleurs ottomans.
Toutefois, avant d'en finir avec les mamelouks, les Ottomans devaient se dfaire d'un autre ennemi musulman, beaucoup
plus dangereux. Un demi-sicle aprs la conqute de Constantinople, leur prminence tait conteste, non plus par des
chrtiens, mais par une nouvelle dynastie, celle des Safavides en Iran. Porte au pouvoir par un mouvement shiite
extrmiste, cette dynastie avait cr, pour la premire fois depuis des sicles, un tat unifi et puissant, contrlant toute
la rgion depuis les pays du pourtour mditerranen jusqu'aux confins de l'Asie centrale et de l'Inde. L'instauration d'un
pouvoir activiste Tabriz s'inspirant de doctrines shiites radicales et situ aux frontires de l'Empire ottoman constituait
aux yeux de la Turquie la fois une menace et un dfi, et confra un caractre religieux la rivalit qui avait toujours
oppos les matres de l'Anatolie ceux du plateau iranien. Des millions de musulmans sunnites rsidaient encore en
Iran, o ils formaient peut-tre la majorit. Des centaines de milliers de shiites peuplaient les terres ottomanes et
pouvaient tre suspects de sympathies pour le nouveau rgime install de l'autre ct de la frontire. Le sultan ottoman
et le shah safavide se considraient mutuellement comme des hrtiques et des usurpateurs. Pour les Ottomans, la

menace iranienne tait d'autant plus aigu et immdiate que la dynastie safavide avait des origines turques et disposait
d'un large soutien en Anatolie.
La riposte ottomane ne se fit pas attendre. Ds 1502, le sultan Bayazid II ordonna la dportation en Grce des shiites
d'Anatolie et dploya ses troupes le long de la frontire iranienne. En 1511, une grave insurrection shiite se produisit en
Anatolie centrale. L'anne suivante, le sultan vieillissant abdiqua en faveur de son fils, Selim Ier (1512-1520), connu
sous le nom de Yavuz Selim (Selim le Cruel). Bientt, la rivalit entre Selim le Turc et Ism'l Ier l'Iranien se
transforma en guerre ouverte. Paradoxalement, la correspondance de plus en plus acerbe qu'changrent les deux
monarques jusqu'au dclenchement des hostilits rvle que le sultan crivait au shah en persan, langue des citadins
cultivs, alors que le shah s'adressait au sultan en turc, langue de ses origines rurales et tribales.
La guerre se solda provisoirement par une victoire ottomane. Le 23 aot 1514, dans la plaine de Tchaldiran, la
frontire entre les deux Empires, les janissaires et l'artillerie ottomane mirent en chec les forces iraniennes, et le 7
septembre, le sultan occupa la capitale, Tabriz. Comme son prdcesseur Mehmed II, Selim renona pousser plus
l'est et se retira en Turquie, laissant le shah vaincu et affaibli, mais encore matre d'un tat shiite en Iran. Les deux
Empires poursuivirent un long et pre combat dans lequel le sang des martyrs - shiites en Turquie et sunnites en Iran alimentait leur haine et leur crainte rciproques.
Ce combat, qui avait pour enjeux la direction de l'islam et le contrle du Moyen-Orient, ne se droula pas seulement sur
les champs de bataille, mais prit aussi la forme d'une guerre de propagande entre le sunnisme et le shiisme dont le sultan
ottoman et le shah safavide s'taient faits respectivement les champions. Ayant finalement remport une victoire limite
- l'arrt de l'expansion de l'Empire iranien, mais pas sa destruction -, les Ottomans purent passer l'tape suivante:
l'absorption des pays arabophones situs au sud de leur empire. A l'issue d'une violente mais brve campagne (15161517), ils renversrent le sultanat mamelouk qui rgnait depuis deux sicles et demi sur l'Egypte, la Syrie et l'ouest de
l'Arabie. Puis, partant de ces nouvelles possessions, ils tendirent leur souverainet, ou leur suzerainet, dans plusieurs
directions, vers l'ouest, en Afrique du Nord jusqu'aux frontires du Maroc, vers le sud, le long des deux rives de la mer
Rouge, en Afrique et en Arabie, vers l'est, dans l'ocan Indien et, un peu plus tard, en Irak, qu'ils arrachrent de haute
lutte au shah d'Iran, prenant ainsi pied dans le golfe Persique. Les sultans ottomans rgnaient dsormais sur La Mecque
et Mdine, les deux villes saintes, ainsi que sur les pays arabes formant le cur de l'islam, d'o un surplus de prestige,
mais aussi de responsabilits.
Une fois les Perses neutraliss et les mamelouks conquis, les Ottomans purent de nouveau se consacrer leur principale
entreprise: la guerre en Europe. Sous le rgne de Soliman le Magnifique (1520-1566), l'Empire tait l'apoge de sa
puissance. En 1526, la bataille de Mohacs, ses soldats mirent en pices l'arme du royaume de Hongrie. Kemal Pacha
Zadeh clbra cette victoire dans une prose rime quasi pique :
L'pe la main, ils se prcipitrent en flammes brlantes contre les infidles au cur dur. Ces glorieuses phalanges,
qui ressemblaient des montagnes semes de tulipes, se teignirent en un instant, dans le festin du combat, d'un sang
rouge et vermeil comme les fioles remplies de vin. Les ttes devinrent semblables la fleur de l'arbre de Jude, les yeux
la cornaline brillante, et les mains la branche de corail... [La lutte se prolongea] jusqu'au moment o les extrmits
de l'hippodrome du ciel se teignirent des couleurs sanglantes du crpuscule... Cependant, le kral, aprs avoir couvert
d'acier tous les dmons maudits qui le suivaient, s'tait avanc sur le champ de bataille, au milieu d'un nuage de
poussire qui voilait l'Orient et l'Occident... Sans se laisser intimider par les dcharges de l'artillerie et de la
mousqueterie, avec un cur inaccessible la crainte, il chargea la tte de sa cavalerie imptueuse et se prcipita d'un
seul bond sur les janissaires, ces braves entre les braves... Il parvint ainsi jusqu'aux batteries. L, il fut accueilli par les
fusiliers qui, envoyant dans les airs un nuage de fume, firent pleuvoir une grle de balles si meurtrire, que les fleurs
du parterre de l'existence de l'ennemi languirent et se fanrent...
Aprs une longue bataille dsespre, le roi est finalement vaincu:
D'aprs l'ordre du sultan, les fusiliers des janissaires, dirigeant leurs coups contre l'ennemi... en firent tomber en enfer,
dans l'espace d'un moment, des centaines ou plutt des milliers... Le rouleau de sa vie tant arriv sa fin, la rvolution
des jours de sa puissance fut dfinitivement arrte. Le registre de son existence passagre fut clos par la perte de ce
monde et de la flicit ternelle 2.
Les armes victorieuses de Soliman traversrent la Hongrie et, en 1529, mirent le sige devant Vienne. Pendant ce
temps, l'est, la flotte ottomane harcelait les Portugais dans l'ocan Indien, et l'ouest, forte de ses bases en Afrique du
Nord, faisait des incursions dans l'ocan Atlantique, allant jusqu' menacer les ctes europennes. Une fois de plus,
l'expansion de l'islam faisait peser un danger mortel sur la Chrtient. Les croisades avaient fait long feu, mais le djihad
se rallumait. Quand il qualifiait l'Empire turc de prsent Terror ofthe World, l'historien lisabthain des Turcs, Richard
Knolles, exprimait assurment le sentiment gnral des Europens.
Au XVIe sicle, la mare turque atteignit sa plus haute amplitude, mais amora galement son reflux. En Europe
centrale, le premier chec du sige de Vienne inaugura un sicle et demi d'engagements sanglants, mais vains, qui se
termineraient, en 1683, par un second chec, cette fois dfinitif, devant la capitale autrichienne. A l'est, s'ap-puyant sur
leurs bases en Egypte et plus tard en Irak, les Ottomans affirmrent leur suprmatie navale dans le golfe Persique et la
mer Rouge, installant pendant quelque temps des gouverneurs au Ymen et dans la Corne de l'Afrique. Ils allrent

jusqu' envoyer un contingent d'artilleurs en Asie du Sud-Est pour aider les souverains musulmans locaux se dfaire
de leurs ennemis europens. Sans rsultat. Leur flotte ne pouvait rivaliser avec les bateaux de guerre occidentaux,
notamment portugais, et malgr l'appui de leurs allis, ils durent abandonner la rgion aux puissances maritimes
occidentales en pleine expansion.
En Mditerrane, les Ottomans subirent leur premire grande dfaite la bataille de Lpante en 1571. Le grand vizir
Ltfi Pacha raconte en quels termes il souleva la question de la puissance navale de l'Empire devant Soliman le
Magnifique : Sous les prcdents sultans, lui dit-il, nombreux taient ceux qui rgnaient sur la terre, mais rares ceux
qui rgnaient sur la mer. Dans la conduite de la guerre navale, les infidles nous sont suprieurs. Nous devons les
vaincre3. Ce n'est pas ce qui arriva, mais il fallut quelque temps avant que les consquences de cette dfaite ottomane
ne se fassent sentir. La bataille de Lpante fut clbre dans toute la Chrtient comme une immense victoire. Pourtant,
elle fut beaucoup moins dcisive que la dfaite et la destruction de la flotte ottomane en Asie. En effet, les Ottomans
russirent en peu de temps reconstituer leurs forces en Mditerrane et protger leurs possessions europennes des
attaques extrieures. Un chroniqueur turc rapporte une conversation entre Selim II (1566-1574) et son grand vizir
Sokollu Mehmed Pacha propos de la construction de nouveaux navires destins remplacer ceux perdus Lpante.
Au sultan qui lui demandait combien cela coterait, le grand vizir rpondit : La puissance de l'Empire est telle que, si
nous le voulions, nous pourrions quiper toute la flotte d'ancres en argent, de cordages en soie et de voiles en satin4.
La flotte fut effectivement reconstruite, il est vrai sans tout ce luxe, et jusqu'au XVIIe sicle, les musulmans
continurent dominer la Mditerrane et s'aventurer dans l'Atlantique partir de leurs bases du Proche-Orient et
d'Afrique du Nord. Bien que le rapport de forces entre le monde islamique et l'Europe chrtienne et dj commenc
basculer en faveur de cette dernire, l'imposante puissance militaire ottomane masquait encore ce changement, aussi
bien aux yeux des chrtiens que des musulmans.
Vers le milieu du XVIe sicle, Ogier Ghiselin de Busbecq, ambassadeur du Saint Empire romain germanique la cour
de Soliman le Magnifique, se montrait trs inquiet pour l'avenir de l'Europe chrtienne face un Empire ottoman
apparemment tout-puissant.
Seule la Perse, crivait-il, s'interpose en notre faveur ; car l'ennemi, tout impatient d'attaquer, doit garder un il fix
sur cette menace en son arrire... La Perse ne fait que reculer notre destin; elle ne peut nous sauver. Quand les Turcs se
seront entendus avec la Perse, ils nous sauteront la gorge, soutenus par la puissance de l'Orient tout entier ; combien
nous sommes mal prpars, je n'ose le dire 5.
Toutefois, les Ottomans ne conclurent pas d'entente avec la Perse . Ils continurent guerroyer contre leur voisin et
rival oriental jusqu'au dbut du XIXe sicle, poque laquelle ni la Turquie ni la Perse n'taient plus en mesure de
menacer l'Occident.
Considrant avec mpris les armes feu, les shahs d'Iran, comme les sultans mamelouks d'Egypte, ngligrent d'en
doter leurs armes. Ils ne comprirent leur erreur que lorsqu'ils eurent affronter les arquebusiers et les artilleurs
ottomans sur le terrain. Toutefois, contrairement aux mamelouks, d'autres occasions leur furent donnes d'en tirer la
leon. A partir du XVIe sicle et surtout au XVIIe, ils se mirent acheter des fusils et des pices d'artillerie. D'une faon
gnrale, les souverains musulmans n'eurent jamais de mal trouver, dans l'Europe chrtienne, des fabricants, des
marchands et des experts prts quiper et entraner leurs armes ou mme des soldats disposs louer ou vendre
leurs services. Leurs principaux fournisseurs semblent avoir t Venise, le Portugal et l'Angleterre.
Malgr leurs rticences premires, les Perses apprirent rapidement l'art de fabriquer et de manier des armes feu
portatives. Dans un rapport soumis au Conseil des Dix le 24 septembre 1572, un envoy vnitien, Vincenzo di
Alessandri, remarquait :
Ils se servent de sabres, de lances et d'arquebuses, dont tous les soldats connaissent le maniement; leurs armes sont
galement suprieures et mieux trempes que celles des autres nations. Le canon de leurs arquebuses mesure environ six
empans et la balle qu'il contient pse moins de trois onces. Ils les manient avec tant de dextrit que cela ne les empche
pas de tendre leur arc ou de brandir leur sabre, ce dernier restant fix l'aron tant qu'ils n'en n'ont pas besoin. Ils font
alors glisser l'arquebuse dans leur dos, de sorte qu'une arme ne gne pas l'utilisation de l'autre 6.
Cette description d'un cavalier persan quip de faon pouvoir se servir presque simultanment d'un arc, d'un sabre et
d'une arme feu illustre bien la complexit des transformations qui taient l'uvre. Au XVIe et au XVIIe sicle, les
souverains perses, malgr leurs rticences, firent de plus en plus appel aux armes feu portatives et en quiprent un
nombre non ngligeable de leurs soldats. Comme les Ottomans, mais beaucoup moins grande chelle, ils dployrent
galement une artillerie de sige. En revanche, leur artillerie de campagne, de capacit limite, se rvla dans l'ensemble
peu efficace.
'Abbs Ier (1587-1629) fut sans aucun doute le successeur le plus remarquable du shah Ism'l. Il commena par
moderniser l'infanterie et l'artillerie sur le modle ottoman. Dans cette tche, il fut grandement aid par deux Anglais, les
frres Anthony et Robert Shirley qui, dbarqus en Iran en 1598 avec vingt-six compagnons, se mirent pendant
plusieurs annes au service de la Perse. Abbs devait tout prix arrter les Ouzbeks d'Asie centrale qui s'taient empars
de plusieurs villes dans l'est du pays. Afin d'avoir les mains libres, il fit la paix avec les Ottomans, leur abandonnant la
Gorgie, l'Azerbadjan et mme Tabriz, l'ancienne capitale des Safavides. Une fois les Ouzbeks vaincus et les provinces

rcupres, il tourna de nouveau son attention vers l'ouest. En 1603, ses armes reprirent Tabriz, poursuivirent leur
marche victorieuse, s'emparrent de nouveaux territoires ainsi que d'une bonne partie de l'Irak tomb aux mains des
Ottomans. C'est galement sous son rgne que naquit, en 1616, la Compagnie anglaise des Indes orientales, base
Surat en Inde. Les Portugais, qui jusque-l jouissaient d'un quasi monopole du commerce occidental en Iran, essayrent,
sans succs, de s'opposer la pntration anglaise. En 1622, la Compagnie aida l'arme perse reprendre Ormuz, port
du golfe Persique tenu par les Portugais depuis 1514. Cette victoire perse fut clbre dans un long pome pique
compos pour la circonstance.
Le rgne de Abbs le Grand marqua bien des gards l'apoge de la priode safavide. Les rivalits commerciales des
puissances occidentales Portugal, Pays-Bas, Angleterre - dans le golfe Persique et l'ocan Indien ouvraient des
perspectives que le shah s'empressa d'exploiter. En 1597, il transfra une fois de plus sa capitale. Aprs Tabriz et
Qazvn, il choisit le site plus central d'Ispahan d'o il pouvait mieux diriger les oprations contre ses ennemis, les
Ouzbeks l'est et les Ottomans l'ouest. Les nombreux difices qu'il fit reconstruire ou riger durant son rgne donnent
jusqu'aujourd'hui cette ville un clat particulier et justifient la fiert de ses habitants qui la surnomment la Moiti du
Monde {Isfahn nisf-ijehri).
Aprs sa mort, la dysnatie safavide connut un rapide dclin. Les Ottomans reprirent Bagdad et d'autres territoires
conquis par Abbs ; les Afghans et les Ouzbeks recommencrent leurs incursions dvastatrices, mais surtout, plus
inquitant pour l'avenir, une premire mission russe arriva Ispahan en 1664, tandis que les Cosaques organisaient des
raids aux frontires de la Perse et du Caucase.
Entre-temps, d'importants bouleversements s'taient produits plus au nord. En 1480, Ivan III, grand-prince de Moscou,
avait finalement russi se librer du joug tatar , pour reprendre une expression des historiens russes, et s'affranchir
de toute forme de tribut et de dpendance. Comme les Espagnols et les Portugais avant eux, les Russes, aprs s'tre
dfaits de la domination musulmane, se lancrent la poursuite de leurs anciens matres. En 1552, au terme d'un long et
difficile combat, ils s'emparrent de Kazan, la capitale des Tatars de la Volga, et en firent une terre russe. Continuant
leur progression le long de la Volga, ils prirent le port d'Astrakhan en 1556. Ils contrlaient dsormais tout le cours de la
Volga et avaient accs la mer Caspienne. Ayant vaincu la plupart de leurs ennemis musulmans sur la route du sud, ils
pouvaient maintenant songer des actions directes sur les territoires ottoman et tatar de Crime. Conscients du danger,
les Ottomans essayrent de contre-attaquer. Ils lancrent une grande expdition contre Astrakhan. Leur objectif tait de
s'emparer du port et de percer un canal entre le Don et la Volga pour assurer la libre circulation de leurs navires entre la
mer Noire et la mer Caspienne. Ce projet n'aboutit pas. Les Khans tatars de Crime russirent un temps parer les
attaques russes et maintenir leurs liens avec le sultan ottoman dont ils avaient accept la suzerainet. La mer Noire
resta pour l'heure sous le contrle des Turcs et des Tatars et, entre la Crime et Istanbul, se dveloppa un commerce
important, notamment de denres alimentaires et d'esclaves originaires d'Europe orientale.
Toutefois, la voie tait dsormais ouverte l'expansion russe en Asie. Au cours du XVIIe sicle, partant d'Astrakhan,
celle-ci se fit au dtriment des tats musulmans indpendants du nord du Caucase. Peu de temps aprs, Astrakhan
devint la capitale administrative d'une province de l'Empire russe s'tendant de l'embouchure du Don celle de la Volga.
En 1637, agissant pour leur propre compte, les Cosaques du Don s'emparrent d'Azov, la forteresse navale des Turcs
non loin de la mer Noire. Aprs l'avoir dfendue pendant plusieurs annes contre les attaques terrestres et navales des
Turcs, ils l'offrirent au tsar, lequel, aprs mre rflexion, prfra refuser ce cadeau plutt que de risquer une guerre
gnralise avec l'Empire ottoman. Les Russes n'avaient pas encore accs la mer Noire, mais la route tait trace.
Ds 1606, le trait de Zsitva-Torok conclu entre l'Empire ottoman et l'Empire des Habsbourg rvla un autre
changement de taille. Il ne s'agissait plus, comme par le pass d'une trve octroye par le vainqueur sigeant dans sa
capitale, mais d'un trait ngoci entre gaux la frontire. Dans sa version turque, le sultan concde le titre de
padishah, souverain suprme, l'empereur habsbourgeois que, jusque-l, le protocole ottoman dsignait
ddaigneusement sous le titre de roi de Vienne. Au dbut de leur avance en Europe, les Ottomans ne se souciaient
gure de conclure des traits, ni mme de ngocier. Conu comme un devoir religieux permanent, l'tat de guerre entre
un monde musulman en expansion et ses ennemis infidles tait parfois interrompu par des trves dictes d'Istanbul par
le sultan victorieux. Ce changement sur le fond et dans la forme du trait de Zsitva-Torok refltait, en fait, une nouvelle
ralit sur le terrain.
Aprs s'tre ouvert sur la reconnaissance d'une galit concde contrecur, le XVIIe sicle s'acheva, pour les
Ottomans, par un clair aveu de dfaite. L'volution du rapport de forces politique et militaire entre le monde musulman
et le monde chrtien fut lente et graduelle, si bien qu'il fallut du temps pour en mesurer la porte. Les disparits
conomiques furent encore moins immdiatement apparentes; pourtant, elles furent plus profondes et plus dcisives.
Aprs les grands voyages d'exploration des ocans, les principaux centres europens de commerce, et donc de pouvoir,
se dplacrent de la Mditerrane vers l'Atlantique, du centre et du sud de l'Europe vers les pays maritimes de l'ouest du
continent.
Dans leurs rapports avec les pays musulmans, les Occidentaux bnficiaient d'avantages considrables. Conus pour
affronter les temptes de l'Atlantique, leurs bateaux taient plus puissants, plus gros et plus facilement manuvrables
que ceux des puissances musulmanes de la Mditerrane et de l'ocan Indien. Ils pouvaient transporter, en temps de

guerre, davantage de canons et, en temps de paix, des cargaisons plus importantes, tout en parcourant des distances plus
grandes des cots infrieurs. Lorsqu'elles commencrent installer des colonies dans les rgions tropicales et semitropicales d'Amrique centrale et d'Asie du Sud et du Sud-Est, les puissances maritimes d'Europe occidentale furent en
mesure de cultiver quantit de plantes jusque-l inconnues ou introuvables en Europe. Grce ces cultures, mais aussi
grce au dveloppement interne de leur conomie, l'afflux d'or amricain et de nouveaux instruments de crdit, elles
purent dverser sur les marchs du Moyen-Orient un large ventail de produits.
Mais plus importante que la transformation des termes des changes tait la diffrence croissante d'attitude envers la
production et le commerce. A partir du XVIe sicle, le dveloppement du mercantilisme dans des socits tournes vers
la production permit aux compagnies commerciales europennes et aux tats qui les protgeaient d'atteindre un niveau
d'organisation et de concentration conomique inconnu dans l'Empire ottoman et les autres pays musulmans, davantage
tourns vers la consommation. Leur activit commerciale s'largit considrablement lorsque l'installation des Europens
en Inde et en Indonsie, non plus seulement comme marchands mais aussi comme gouvernants, leur donna la
possibilit, grce leur suprmatie navale, de prendre de bout en bout le contrle du commerce des pices et d'autres
produits entre l'Asie et l'Europe.
Toutefois, le renversement du rapport de forces conomique entre les deux mondes ne peut tre uniquement attribu la
monte en puissance de l'Occident. Le dclin relatif des pays musulmans s'explique galement par des causes internes.
Pendant la premire moiti du XVIe sicle, le systme ottoman classique tait au sommet de sa gloire, au point que les
observateurs europens de l'poque voyaient en lui le modle par excellence d'un gouvernement absolu, centralis et
efficace. Hormis ceux qui, attachs aux privilges immuables de l'ancien ordre europen, considraient le sultanat
comme un exemple redoutable de pouvoir arbitraire et capricieux, les autres attendaient avec impatience l'avnement
d'une nouvelle re faite d'tats-nations placs sous un despotisme clair et voyaient dans la Turquie l'archtype d'une
monarchie moderne et discipline.
Ironie de l'histoire, au moment mme o Machiavel et d'autres penseurs politiques europens opposaient la faiblesse du
roi de France et la puissance du sultan turc, ces deux pays connaissaient des transformations qui finiraient par renverser
les termes de l'quation. En France, les nobles devenaient des courtisans, les provinces indpendantes des divisions
administratives et le roi tendait son autorit l'ensemble de ses sujets et de son royaume au point de pouvoir dclarer :
L'tat c'est moi. Dans les empires musulmans, sultan avait toujours dsign la fois l'tat et le souverain ; mais
progressivement, les courtisans devinrent de puissants personnages, les provinces, des principauts, les esclaves de la
maison impriale, ses matres et le seigneur du monde , le jouet de son arme, de sa fonction et de sa cour.
En 1520, lorsqu'il fut ceint de l'pe d'Osman, Soliman le Magnifique hrita d'un parfait instrument de pouvoir absolu
sur un empire qui s'tendait de la Hongrie aux frontires de la Perse, de la mer Noire l'ocan Indien. Certes, il devait se
conformer aux prescriptions inaltrables de la Loi divine, mais celle-ci lui concdait un pouvoir quasi absolu, et ses
interprtes autoriss reprsentaient le plus ferme soutien de l'autorit impriale auprs du peuple. Le gouvernement et
l'arme ceux qui administraient le pays et ceux qui le dfendaient taient ses esclaves : dots de privilges et
protgs des attaques de la population, ils taient entirement soumis sa volont. Le remplacement normal des anciens
cadres par de nouveaux contingents d'esclaves d'humble origine empchait le dveloppement, dans les centres de
pouvoir, d'une aristocratie hrditaire, mme si la petite noblesse fodale, lie au sultan par des fiefs de fonction
rvocables, se sentait suffisamment installe dans ses biens pour assurer la prosprit de l'agriculture et le bien-tre des
campagnes.
Le grand dfi du XVIe sicle qui obligea l'Europe chercher de nouveaux modes de dveloppement conomique et
politique ne concernait pas vraiment l'Empire ottoman. La Turquie tait le seul des pays europens possder dj le
territoire, les ressources humaines et matrielles, ainsi que le pouvoir centralis ncessaires l'dification et au
financement d'un nouvel appareil militaire. Alors que les peuples d Europe entraient dans une re bouillonnante de
dcouvertes et de progrs, les Turcs pouvaient se reposer sur leurs lauriers et se contenter de rester immobiles ; mais
l'immobilisme est le plus sr chemin vers la rgression.
Les historiens ottomans font remonter le dclin de l'Empire la mort de Soliman le Magnifique ; c'est, en effet, au cours
de la seconde moiti du XVIe sicle que commencrent apparatre les premires failles dans les institutions impriales.
Celles-ci font d'ailleurs l'objet de toute une srie de remarquables mmoires historiques rdigs par des responsables
politiques et des hauts fonctionnaires de la fin du XVIe sicle aux derniers jours de l'Empire.
Ainsi, nombreux sont les mmorialistes qui voquent le dprissement de la classe des sipahi- la petite noblesse fodale,
pine dorsale de l'tat ottoman ses dbuts et, pendant longtemps, l'une de ses composantes essentielles. Plusieurs
facteurs sont mettre en cause. Tout d'abord, le fait que le sultan prfrait, aux leves fodales, des armes de mtier
composes d' esclaves , jugs plus efficaces et moins remuants. Ensuite, les progrs techniques de la guerre qui
exigeaient la cration de rgiments de plus en plus spcialiss de canonniers, de bombardiers, de sapeurs, lesquels
rduisaient l'importance de la cavalerie fodale.
Le timar, ou fief militaire, tait rvocable, transfrable et dpendait de l'accomplissement du service militaire. Si, en
pratique, il tait frquent qu'un fils de sipahi hrite du fief de son pre, ce n'tait pas un droit et il devait, pour ce faire,
servir dans l'arme. Les sipahi pouvaient tre dplacs d'un fief un autre ou d'une province une autre - ce qui se

produisait souvent. Vers la fin du XVIe sicle, il devint de plus en plus courant qu' la mort ou la mutation de leur
dtenteur, les terres perdent leur statut de timar et rintgrent le domaine du sultan. L'examen des cadastres montre,
partir du XVIe sicle, en Europe, mais surtout en Asie, une diminution rgulire du nombre des fiefs et une
augmentation correspondante des terres domaniales.
Tandis que la cavalerie fodale priclitait, les effectifs de l'arme rgulire, et donc le cot de son entretien, ne cessaient
d'augmenter. Cet accroissement des dpenses explique sans doute en partie la saisie des fiefs vacants. Pour s'assurer des
rentres d'argent rapides et faciles, le sultan n'administrait pas directement les revenus de ces terres, mais les affermait
selon diffrents types de baux ou de concessions, tous de nature montaire, et non plus militaire. D'abord accorde
titre temporaire, cette dotation se transforma en concession vie, puis, par abus, devint transmissible et alinable. Le
systme se rpandit rapidement sur toute l'tendue de l'Empire et ne concerna plus seulement les terres de la couronne.
De nombreux fiefs furent distribus des dignitaires ou des favoris de la cour qui les exploitrent de la mme faon, et
quantit de sipahi finirent, eux aussi, par affermer les revenus de leur timar.
Restant toujours entre les mmes mains, les baux et les fermages des impts donnrent naissance, dans les provinces,
une nouvelle et puissante classe de propritaires qui commencrent bientt occuper une place de premier plan dans les
affaires locales. Jouant le rle d'intermdiaires entre le gouvernement et la masse des paysans, ils interceptaient une
bonne part des recettes. En thorie, ils ne possdaient des terres qu' titre de locataires bail ou fermiers des impts,
mais plus le pouvoir central s'affaiblissait et perdait le contrle des provinces, et plus ils augmentaient le volume de
leurs biens et consolidaient leurs titres de proprit. Au XVIIe sicle, ils en vinrent mme usurper certaines des
fonctions du gouvernement.
Dans l'histoire ottomane, ils sont connus sous le nom de a'yn, que l'on traduit gnralement par notables. Au dbut,
ce terme tait utilis dans son sens gnral de notables locaux ou provinciaux, lesquels taient souvent des marchands.
Par la suite, il en vint dsigner une catgorie ou une classe sociale prcise, celle des anciens et nouveaux propritaires
terriens exerant d'importantes fonctions politiques. Ces derniers furent d'abord considrs comme des usurpateurs;
mais, au XVIIIe sicle, confront des difficults financires et administratives, le pouvoir central jugea plus utile de
leurs dlguer de plus en plus de responsabilits dans la conduite des affaires provinciales et notamment des
municipalits. C'est ainsi que les a'yn devinrent des propritaires fonciers libres de toute obligation.
De son ct, l'lite esclave connaissait des transformations tout aussi profondes, que l'on date gnralement de la
seconde moiti du XVIe sicle, lorsque la politique de recrutement commena se modifier. Trs puissants et unis par
un solide esprit de corps, les janissaires formaient une corporation ferme et privilgie. Au dbut, ils taient
uniquement recruts parmi les jeunes captifs et esclaves chrtiens, selon le systme du devshirme. Membres de la
confrrie mystique des bek-tashis, dont le corps des janissaires tait proche depuis sa fondation, ces recrues
constituaient une arme dvoue de clibataires, ayant pour foyer leur caserne et pour seule famille leurs camarades.
Les officiers avaient le droit de se marier, de mme que les soldats plus gs la retraite ou en garnison. Comme le
dclarait le rglement {Kavnn-i-Yenicheriyn) :
Depuis que cette institution existe, les janissaires n'ont pas le droit de se marier ; seuls peuvent le faire, aprs en avoir
sollicit l'autorisation auprs du Sultan, les officiers mais aussi les simples soldats dj gs et dfinitivement inaptes au
service. Etre janissaire, c'est tre clibataire ; c'est pourquoi on leur a construit des casernes 7.
Le corps commena dcliner lorsque l'enrlement se fit par hritage ou par achat. Ces nouvelles mthodes qui, au
dbut, ne faisaient que complter le devshirme, finirent par le supplanter entirement. L'augmentation constante des
mariages ouvrit une premire brche dans ce systme rigide de recrutement. Dj trs rpandu sous Soliman le
Magnifique, le mariage fut reconnu comme un droit par Selim II son avnement; ds lors, les janissaires, officiers ou
simples soldats, furent de plus en plus nombreux tre des hommes maris vivant en famille.
Qui dit mariage dit enfants. Il tait naturel que des pres appartenant une catgorie privilgie essaient d'obtenir les
mmes privilges pour leurs fils. En 1568, Selim II, cdant des demandes rptes, autorisa les fils de janissaires
marger au budget de l'arme. D'abord cadets, ils recevaient des rations et une petite solde, puis devenaient membres
part entire du corps. Ces fils d'esclaves , comme on les appelait pour les distinguer des vrais esclaves, n'taient ni
aussi rigoureusement slectionns ni aussi soigneusement entrans que les recrues du devshirme. En 1592, ils taient
devenus majoritaires.
Une fois la brche ouverte, d'autres s'y engouffrrent. Pendant la guerre avec l'Iran vers la fin du XVIe sicle, le corps
s'ouvrit tous ceux qui, quel que fut leur origine ou leur statut, pouvaient acheter le droit de figurer sur ces registres.
Sous le rgne de feu le sultan Murad Khan [1574-1595], rapporte l'historien Selaniki Mustafa,
... une vile foule d'intrus mprisables s'introduisit dans cette maison respecte et, la corruption aidant, les rgiments de
janissaires, d'armuriers et de canonniers s'ouvrirent aux journaliers, aux paysans qui avaient abandonn leur ferme, aux
Tats, aux Chepnis, aux Tsiganes, aux Juifs, aux Lazes, aux Russes et au petit peuple des villes... Avec leur arrive, le
sens du respect et de la tradition disparut compltement ; le rideau de dfrence qui entourait le gouvernement se
dchira, et des hommes n'ayant ni les capacits ni l'exprience des affaires s'emparrent des postes de pouvoir8...
Devenue frquente, cette critique est reprise par le mmorialiste Kou Bey (dbut du XVIIe sicle) qui regrette que la
racaille se soit introduite dans le corps des janissaires: Des hommes sans foi ni religion, des fils du bas peuple, des

Turkmnes, des Tsiganes, des Tats, des Kurdes, des trangers, des Lazes, des nomades, des muletiers, des chameliers,
des porteurs, des vendeurs de sirop, des bandits de grand chemin, des coupe-jarrets et toutes sortes d'autres fripouilles, si
bien que l'ordre et la discipline se sont vanouis, que la loi et la tradition se sont perdues9...
Recrut Goritza (Macdoine) par le devshirme, Kou Bey, constern par cette situation, rappelle au sultan qu'il n'a pas
besoin d'avoir recours de tels vauriens pour remplir les rangs de son arme : En Bosnie et en Albanie, il existe
encore des hommes... dont les fils sont braves et intrpides...
Mais il tait trop tard. Dans un laps de temps trs court, ces mthodes hasardeuses de recrutement, dues aux difficults
militaires et financires de la fin du XVIe sicle, changrent la nature mme du corps des janissaires. Avec l'abandon du
devshirme et l'entre de musulmans ns libres, celui-ci devint une corporation hrditaire dfendant jalousement ses
privilges, individuels et collectifs. On pouvait y accder par hritage, mais aussi moyennant espces sonnantes et
trbuchantes : plus d'un marchand ou d'un artisan achetrent pour eux, ou leurs descendants, le droit d'tre inscrit dans
les registres des janissaires. Bien que thoriquement esclaves du sultan, les janissaires taient souvent ses matres ; bien
que soldats de mtier, ils devinrent des milices armes, prtes descendre dans la rue pour dfendre leurs intrts ou
pour repondre l'appel de chefs religieux ou de dignitaires du palais, mais de peu d'efficacit contre une arme ennemie
discipline.
L abandon du devshirme eut aussi de graves consquences sur l'cole des pages du palais, o se recrutaient les serviteurs
du sultan et les hauts fonctionnaires de l'tat. Jusqu' un certain point, la diminution des captifs et des rengats d'Europe
fut compense par l'importation d'esclaves du Caucase. Les femmes de cette rgion taient depuis toujours apprcies
dans les harems du Moyen-Orient, et les hommes avaient jou un certain rle, notamment en Egypte, la fin du sultanat
mamelouk. Dans l'Empire ottoman, ils taient clipss, dans l'arme et ailleurs, par les esclaves imports des Balkans et
d'autres rgions europennes. Toutefois, vers la fin du XVIe sicle, Gorgiens, Circassiens, Tchtchnes et Abazins
commencrent apparatre dans l'lite dirigeante de l'Empire. Le premier grand vizir d'origine caucasienne avre
semble avoir t un certain Hadim Mehmed Pacha : n en Gorgie et eunuque du palais, il occupa son poste pendant
quatre mois entre 1622 et 1623. Par la suite, les Caucasiens se firent plus nombreux; au XVIIe et au XVIIIe sicle, on en
compte beaucoup parmi les gnraux, les gouverneurs et les ministres de l'Empire.
Les luttes de factions dans la capitale revtaient des formes multiples, les alliances se faisaient et se dfaisaient sans
cesse. Deux ples, cependant, semblent se dgager: d'un ct, le grand vizirat, qui avait le soutien des hommes libres de
l'administration et d'une grande partie de la hirarchie religieuse, de l'autre, le palais et le harem, qui possdaient un
vaste rseau d'influences et des reprsentants, libres ou esclaves, dans tout l'appareil administratif de l'Empire.
On a souvent compar le heurt entre l'Europe chrtienne et l'islam ottoman celui, plus rcent, entre le monde libre et
l'Union sovitique. Ce rapprochement n'est pas dnu de fondement. Dans les deux cas, l'Occident tait menac par un
tat activiste aux vises expansionnistes, arm des deux attributs impriaux que sont la soif de puissance et le sentiment
d'accomplir une mission, auxquels venait s'ajouter la croyance dogmatique en un combat perptuel et une victoire
inluctable. Mais on aurait tort de pousser la comparaison trop loin. Dans le premier cas, l'exaltation et le dogmatisme
existaient dans les deux camps, avec toutefois une plus grande tolrance du ct turc. Au XVe et au XVIe sicle, le
dplacement des rfugis, de ceux qui, selon l'expression de Lnine, votent avec leurs pieds , se faisait d'ouest en est,
et non comme aujourd'hui d'est en ouest. Le cas des Juifs expulss d'Espagne en 1492 et trouvant refuge en Turquie est
bien connu, mais il est loin d'tre unique. Quantit de chrtiens dissidents perscuts par l'Eglise officielle dans leurs
pays trouvrent une terre d'accueil dans l'Empire ottoman. Quand les Ottomans se retirrent d'Europe aprs des sicles
de domination, les nations chrtiennes n'avaient perdu ni leur langue, ni leur culture, ni leur religion, ni mme parfois
leurs institutions; aussi purent-elles aussitt renouer avec leur existence nationale indpendante. On ne peut en dire
autant des communauts musulmanes qui restrent dans les Balkans aprs le dpart des Turcs, ou en Espagne aprs la
fin de la domination arabe.
Ces rfugis ne furent pas les seuls Europens prouver les bienfaits de la domination ottomane. Les paysans des
provinces conquises virent, eux aussi, leur sort s'amliorer de multiples faons. Le gouvernement imprial instaura
l'ordre, la scurit et l'unit. Sur le plan conomique et social, les changements furent galement de taille. Au cours des
guerres de conqute, une grande partie de la noblesse terrienne fut dtruite, et les domaines rests vacants attribus
comme fiefs aux soldats ottomans. Dans le systme ottoman cependant, un fief correspondait d'abord et avant tout au
droit de collecter des revenus. Il tait, en principe, accord vie, ou pour une priode plus courte, et cessait lorsque son
dtenteur quittait les rangs de l'arme. Il n'impliquait aucun droit hrditaire, aucune juridiction seigneuriale. Les
paysans, en revanche, jouissaient d'une sorte de proprit quasi hrditaire, dans la mesure o l'usage ottoman protgeait
les terres aussi bien du partage que de la concentration. Leur libert tait donc plus grande que sous les souverains
chrtiens. Les impts dont ils devaient s'acquitter taient plus modestes et collects avec plus d'humanit que sous les
rgimes antrieurs, mais aussi voisins. Cette scurit et cette prosprit contriburent les rconcilier avec d'autres
aspects, moins agrables, de la domination ottomane et expliquent, en grande partie, la longue priode de calme que
connurent les provinces ottomanes jusqu' l'irruption dstabilisatrice des ides nationalistes venues de l'Occident.
Encore au XIXe sicle, les voyageurs europens dans les Balkans s merveillaient de trouver des paysans satisfaits de
leur sort, lequel tait souvent bien meilleur que dans l'Europe chrtienne. Le contraste tait encore plus frappant au XVe

et au XVIe sicle, poque o l'Europe tait ravage par de grandes rvoltes paysannes. Mme l'enrlement de force de
jeunes chrtiens, dnonc avec tant de vigueur, n'tait pas dnu d'avantages. Grce au devshirme, le plus humble des
villageois pouvait se hisser jusqu'aux plus hautes fonctions de l'tat. Beaucoup prirent ce chemin et en firent profiter
leur famille - forme de mobilit sociale impensable dans les socits aristocratiques de la Chrtient d'alors.
L'Empire ottoman eut des rapports varis avec l'Europe. Pendant longtemps, et mme une fois le danger pass, il
reprsenta un ennemi dont le seul nom suscitait l'effroi. Pour les marchands, les fabricants, et plus tard, les financiers,
c'tait un march riche et de plus en plus ouvert; pour beaucoup d'autres - et, l encore, ce n'est pas sans rappeler le face
face contemporain voqu plus haut - il exerait une puissante fascination. Les mcontents et les ambitieux de tout
poil taient attirs par les chances qu'il semblait offrir ; ceux que l'Europe appelait des rengats et les musulmans des
muhtad (littralement, ceux qui ont trouv la vraie voie ) firent souvent de brillantes carrires son service. Des
paysans opprims se tournaient avec espoir vers les ennemis de leurs matres. Dans son Appel la prire contre les
Turcs publi en 1541, Martin Luther lanait cette mise en garde: crass par la cupidit des princes, des seigneurs et
des bourgeois, les pauvres risquent de prfrer vivre sous les Turcs que sous des chrtiens aussi indignes. Mme les
dfenseurs de l'ordre tabli ne cachaient pas leur admiration pour l'efficacit politique et militaire de l'Empire ottoman
alors son apoge. Une bonne partie de l'immense littrature europenne consacre au pril turc rend hommage aux
mrites de son systme politique et souligne la sagesse qu'il y aurait s'en inspirer.
Dans la nuit du 5 au 6 septembre 1566, durant le sige de Szigtvr en Hongrie, Soliman le Magnifique rendit l'me
sous sa tente. La bataille faisait encore rage, l'issue tait incertaine, et l'hritier du trne se trouvait des milles de
distance. Redoutant une crise, le grand vizir dcida de garder secrte la mort du sultan. Partiellement embaum, le corps
du dfunt continua pendant trois semaines d'tre transport sur une litire, l'abri des regards. Ce n'est que lorsque
parvint la nouvelle que son successeur, Selim II, avait t couronn Istanbul que la mort de Soliman fut annonce.
Le sultan mort, commandant encore ses armes de derrire les rideaux de sa litire, reprsentait un symbole.
Incomptent et dbauch, le nouveau sultan, que les annales turques surnomment Selim l'Ivrogne, annona le dbut
du dclin de l'Empire. Ses armes s'taient retires de Vienne, sa flotte avait d quitter l'ocan Indien.
Pendant quelque temps, sa puissance militaire continua faire illusion, masquer un incontestable recul. Dans la
capitale, Murad IV (1623-1640), souverain capable mais froce, puis deux grands vizirs, l'Albanais Mehmed Kprl et
son fils Ahmed, qui dirigrent le pays de 1656 1678, russirent endiguer le processus de dcomposition interne et
mme remporter quelques victoires l'extrieur. En 1683, sous la direction d'un autre grand vizir, Karamustafa Pacha,
beau-frre d'Ahmed Kprli, les Ottomans tentrent, pour la seconde fois, de prendre Vienne.
Mais il tait trop tard. La dfaite fut totale et dfinitive. Dsormais, ce n'tait plus la force, mais au contraire la faiblesse
de l'tat ottoman qui posait un problme l'Europe, problme qui prendrait bientt le nom de question d'Orient .
QUATRIEME PARTIE
Transversales
Chapitre VIII L'tat
D'Arabie o il vivait, rapporte la Tradition, le prophte Mahomet envoya des lettres aux rois et aux princes des infidles,
les informant de sa mission et les sommant d'embrasser l'islam. De nombreux souverains, gouverneurs et vques
auraient reu de telles missives, en particulier Csar et Khosro , entendez, l'empereur de Byzance et celui de
Perse qui, l'poque, se partageaient le Moyen-Orient.
Naturellement, l'empereur de Constantinople portait le titre de Csar, parce qu'il tait le successeur des empereurs de
Rome et, depuis Constantin, le chef d'un empire chrtien. La nature de la dignit impriale, telle que la concevait la
nouvelle religion, est explique par Agapet, diacre de l'glise Sainte-Sophie (en grec, Hagia Sophia), qui, vers 530,
crivait dans une adresse l'empereur Justinien :
En exerant une dignit que l'on place au-dessus de tous les honneurs, sire, vous rendez d'abord hommage Dieu, qui
vous l'a confre ; Il vous a donn le sceptre du pouvoir temporel l'image du royaume cleste, afin que vous ordonniez
aux hommes de faire prvaloir la cause de la justice et de rprimer les rugissements de ceux qui se dchanent contre
elle ; tant vous-mme sous la souverainet de la loi de justice et roi lgitime de ceux qui sont vos sujetsl.
Dans la Rome paenne, l'empereur tait roi, prtre et mme, en un sens, dieu. Aprs sa conversion au christianisme, il
cessa de revendiquer un caractre divin et finit par reconnatre l'existence d'une distinction -mais non d'une sparation entre Yimperium et le sacerdotium, entre le pouvoir imprial et le pouvoir sacerdotal. Cette distinction entre le politique
et le religieux ou, pour employer un langage plus moderne, entre l'tat et l'Eglise est dj implicite dans les
vangiles, o, comme il est dit, le fondateur du christianisme enjoint ses disciples de rendre Csar ce qui est
Csar, et Dieu ce qui est Dieu (Matthieu, XXII, 21). C'est apparemment l'empereur Justinien qui la rendit explicite.
Dans la prface la sixime novella qu'il adressa au patriarche de Constantinople propos de l'ordination des vques et
autres membres du clerg, on peut lire :

Les plus grands bienfaits de l'humanit sont les dons que Dieu nous a accords du haut de sa grce: le clerg et
l'autorit impriale. Le clerg administre les choses divines ; l'autorit impriale gouverne et prend soin des choses
humaines; mais tous deux procdent d'une seule et mme source, et embellissent l'existence humaine2.
Les premiers empereurs byzantins portaient encore des titres romains tels que imperator, caesar, augustus. Ceux qui
suivirent taient communment dsigns par deux termes grecs, basileus (roi) et auto-krator. Afin de mettre en vidence
la nature de sa souverainet, l'empereur promulguait ses dcrets au nom du Seigneur Jsus-Christ , en onomati tou
Despotou Iesou Khristou. Il tait responsable en dernire instance de l'glise et de l'tat ; il devait approuver et imposer
l' opinion droite - orthe doxa, expression emprunte Platon - telle que la dfinissaient les autorits ecclsiastiques.
Il concevait sa mission comme universelle. A la tte d'un empire et de la seule vraie religion rvle, il avait pour devoir
d'apporter la paix impriale et la foi chrtienne l'humanit tout entire. Le crmonial lui donnait le titre de
kosmokrator, matre du monde, et mme de khronokrator, matre du temps. De tous les insignes et emblmes de sa
souverainet impriale et universelle, le plus clatant tait le solidus ou denarius; portant en empreinte le nom du csar
romain ou de Xautokrator byzantin, cette pice d'or eut cours et circula pendant des sicles dans tout le monde connu.
Les troubles et les dsordres du IIIe sicle laissrent les empereurs byzantins la tte d'un royaume singulirement
rtrci, d'une arme affaiblie et d'une administration appauvrie. Poursuivies et compltes
oar ses successeurs, les rformes de Constantin renforcrent le gouvernement imprial et lui permirent d'affronter les
dangers et les dfaites que l'avenir lui rservait. L'administration centrale fut divise en plusieurs dpartements, dfense,
scurit de l'tat, chancellerie, politique trangre, etc., sans oublier les finances. Des provinces, plus petites mais plus
nombreuses, remplacrent les anciennes satrapies et furent regroupes en quatre prfectures, diriges chacune par un
prfet du prtoire. Ce dernier possdait des pouvoirs considrables et jouissait d'une grande autonomie en matire
fiscale et militaire, mais il tait personnellement responsable devant le souverain.
L'efficacit de ce nouveau systme reposait en grande partie sur l'appareil militaire. Dote d'une grande mobilit et bien
entrane, l'arme rgulire tait attache la personne de l'empereur et servait aussi bien rprimer les rvoltes
intrieures qu' repousser les ennemis extrieurs.
Le premier de ces ennemis tait, bien entendu, le roi de Perse, seul autre prtendant l'autorit impriale. Dans une
inscription de 260 aprs J.-C. proclamant sa victoire sur les Romains, Shapur Ier se prsentait ainsi :
Moi, seigneur Shapur, adorateur de Mazda, roi des rois d'Iran et de non-Iran, de la race des dieux, fils d'Ardashr,
adorateur de Mazda, roi des rois d'Iran, de la race des dieux, petit-fils de Papak... je rgne sur le pays d'Iran3.
Shapur avait, en effet, remport une grande victoire sur les Romains, mais aux sicles suivants, alors que l'Empire
romain se rorganisait et gagnait en puissance, l'Iran n'avait cess de s'affaiblir.
Le rgne de Khosro Ier, dit Anosharvan la Grande Ame (531-579), fut marqu par une recrudescence des
troubles et par de profonds bouleversements. Sous son pre et prdcesseur Qobad Ier (448-496; 499-531), Mazdak, un
dissident probablement manichen qui s tait mis prcher une doctrine galitariste et communisante, avait bnfici
pendant un temps de la protection du roi, qui y voyait, peut-tre, une bonne faon de contrer les prtentions de la
noblesse fodale. Khrosro ramena l'ordre et un certain calme. Tout en pourchassant les adeptes de Mazdak, il entreprit
de rorganiser l'tat, le gouvernement et l'arme. Il y russit assez bien et vit sa force militaire augmenter.
Toutefois, l'Empire tait branl dans ses fondements. L'ordre fodal se brisa et fut remplac par un despotisme
militaire, fond sur une arme de mtier. Les classes privilgies continurent tre exemptes d'impts et devinrent de
plus en plus dpendantes du roi, la cour formant le centre de leur vie. Cependant, d'autres changements taient venir.
L'ancien esprit d'indpendance restait vivace, si bien qu'aprs Khosro, les nobles se rebellrent nouveau contre la
couronne. Pendant les guerres et les troubles civils du VIe sicle, mme les commandements militaires eurent tendance
se transformer en fiefs. Un nouveau type de fodalisme domin par les gnraux commena se dvelopper, mais il
n'eut pas le temps de se consolider.
Au dbut du VIIe sicle, lorsque les Arabes musulmans envahirent l'Iran, l'autorit centrale tait en pleine
dcomposition. Aprs la dfaite des armes impriales, les princes furent vaincus un un et leurs principauts,
absorbes par le royaume des califes. La crise sociale et politique du dernier sicle sassanide s'accompagna de
soulvements religieux. Une succession d'hrsies zoroastriennes, dont le manichisme et ses diverses variantes,
contestrent l'autorit royale et religieuse. Bien que vaincus plusieurs reprises, ces mouvements saprent la cohsion et
l'autorit des institutions zoroastriennes.
Tel tait le systme politique que trouvrent les musulmans en Iran et dont s'inspirerait le califat abbasside. Despotisme
tempr par la dposition et l'assassinat, il tait soutenu par des rituels et des crmonials compliqus qui firent forte
impression sur les conqurants arabes. Il leur lgua galement un autre hritage, bureaucratique et clrical. Si l'ancienne
noblesse fodale persane, ou ce qui en restait, avait perdu toute capacit militaire, les familles aristocratiques parvinrent
conserver leur pouvoir et leur influence en occupant les hauts postes de l'administration ; les ides et les comptences
de cette classe patricienne de scribes marqueraient les institutions musulmanes.
La conception persane de la royaut tait fondamentalement religieuse. Contrairement aux Parthes, les Sassanides
avaient instaur une sorte d'glise officielle qui, son tour, sanctifiait le pouvoir royal et prenait une part active la vie
politique et sociale. Place sous l'autorit suprme d'un grand prtre et encadre par un clerg trs hirarchis, elle

exerait une autorit spirituelle mais aussi temporelle, possdait des terres, percevait des dmes et jouissait de privilges.
Appartenant l'aristocratie, ses hauts dignitaires formaient une sorte de noblesse de robe.
La Perse sassanide tait une socit minemment aristocratique, o n'avait un rang que celui qui appartenait aux classes
suprieures les plus fermes. Ce systme avait des dfauts, mais aussi les qualits de ses
dfauts: en particulier, une tradition de chevalerie et de courtoisie, dont le monde grco-romain tait gnralement
dpourvu.
Dj gravement branls par les soubresauts du VIe sicle, les fondements aristocratiques de l'tat ne purent rsister la
dmocratisation apporte par l'islam.
Une comparaison entre Byzance et la Perse, deux empires vaincus par les Arabes, serait sans doute instructive. Ils
prsentent une ressemblance frappante sur le plan gographique. En effet, l'un et l'autre occupaient un haut plateau, o
la langue et la culture dominantes grecque et chrtienne en Anatolie, persane et zoroastrienne en Iran taient celles
du peuple imprial dominant. Ils contrlaient des territoires limitrophes, habits par des peuples dont l'idiome et les
croyances religieuses diffraient des leurs. Les sujets byzantins en Syrie, et perses en Irak, taient majoritairement des
chrtiens orthodoxes de langue aramenne. En Syrie, les Byzantins taient galement confronts l'opposition de
groupes dissidents l'intrieur des glises orthodoxes, groupes qui, peu peu, se forgeraient une identit distincte, se
doteraient d'un clerg et de leur propre liturgie.
En revanche, les deux capitales impriales connurent un sort radicalement diffrent. Situe l'ouest du plateau
anatolien, Constantinople tait l'abri derrire ses hauts murs. Toutes les tentatives des Arabes pour la conqurir se
soldrent par un chec ; l'Empire put chaque fois regrouper ses forces et survivre encore quelques sicles. Situ l'ouest
du plateau iranien, en Irak, Ctsiphon, la capitale sassanide, succomba au premier assaut en 637 ; ds lors, les princes
perses n'eurent plus de base o se rallier, relever leur arme et prparer une contre-attaque.
Au cours de leur expansion, les Arabes musulmans rencontrrent deux empires trs diffrents, le romain et le perse, qui,
chacun leur manire, exercrent sur eux une profonde influence. En outre, ils se distinguaient nettement des autres
conqurants, antrieurs et postrieurs, qui submergrent de grands empires. Les peuples germaniques qui envahirent
l'Empire romain d'Occident trouvrent une entit politique et une religion - l'Empire romain et l'Eglise chrtienne
possdant leurs propres lois, leurs institutions, leur hirarchie de fonctionnaires ou de prtres. Ils les reconnurent, du
moins en principe, et poursuivirent leurs objectifs l'intrieur de cette double structure. L'empereur d'Occident devint
un jouet aux mains de ses matres barbares, mais ce jeu leur convenait, et lorsque l'Empire d'Occident finit par mourir
d'inanition, un nouveau Saint Empire romain germanique vit le jour quelques sicles plus tard en Allemagne. En Perse
et Byzance, les conqurants arabes se comportrent tout autrement: de faon dlibre, ils abolirent l'ordre ancien et y
substiturent leurs propres institutions souveraines. En revanche, les conqurants venus de l'est qui envahiraient le
monde de l'islam se comporteraient davantage comme les peuples germaniques en Europe. En effet, les Turcs et, aprs
leur conversion, les Mongols prservrent les institutions religieuses musulmanes, ainsi que le califat et le sultanat, et
s'en servirent leurs propres fins. Les Germains conservrent le latin ; eux adoptrent l'arabe et le persan, et mme les
cultivrent.
A l'instar d'autres peuples, les musulmans gouvernaient, levaient des impts et faisaient la guerre. Mais, dans toutes ces
activits, leur religion tait infiniment plus prsente. Les chrtiens et les musulmans, en particulier, avaient une
exprience de l'histoire profondment diffrente. Pendant trois sicles, jusqu' la conversion de Constantin, les chrtiens
avaient constitu une minorit, toujours suspecte et souvent en butte aux perscutions de l'tat. C'est cette poque
qu'ils s'taient cr leurs institutions devenues l'glise. Mahomet, le fondateur de l'islam, fut son propre Constantin. De
son vivant, l'islam devint une appartenance religieuse mais aussi politique, et la communaut du Prophte Mdine se
transforma en un tat ayant pour souverain le Prophte en personne. Le souvenir de son action en tant que matre d'un
territoire et d'un peuple est pieusement conserv dans le Coran et dans les plus anciennes traditions narratives, lesquels
forment le cur de la mmoire collective des musulmans partout dans le monde.
Ainsi, pour Mahomet et ses compagnons, le choix entre Dieu et Csar, ce pige dans lequel, non pas Jsus, mais tant de
chrtiens s'emptreraient, ne se posa pas. Selon la doctrine et la pratique musulmanes, il n'y avait pas de Csar. Dieu
tait la tte de l'tat et Mahomet son prophte enseignait et gouvernait en son nom. En tant que prophte, il n'eut pas ni ne pouvait avoir - de successeur. En tant que chef suprme de la communaut politico-religieuse musulmane, il eut
pour hritiers une longue succession de califes.
On dit parfois que le calife tait chef de l'tat et de l'glise, qu'il unissait dans sa personne la dignit de pape et celle
d'empereur. Cette formulation en termes occidentaux et chrtiens est trompeuse. En effet, il n'y avait pas, comme dans
l'Empire chrtien, de distinction entre imperium et le sacerdotium, ni d'institution ecclsiastique indpendante, ni
glise, ni clerg. Le califat reprsentait une fonction religieuse, et le calife avait pour premire mission de sauvegarder
l'hritage du Prophte et de faire prvaloir la Loi divine. Toutefois, il n'avait aucune fonction pontificale ni mme
clricale et n'appartenait ni par formation ni par exprience professionnelle au corps des ulmas. On attendait de lui, non
pas qu'il expose ou qu'il interprte la loi, mais qu'il la maintienne et la fasse respecter, afin que soient runies les
conditions permettant ses sujets de mener une vie de bon musulman dans ce monde et de se prparer au monde venir.
Aussi devait-il perptuer la Loi divine l'intrieur des frontires de l'tat musulman, mais galement dfendre et, si

possible, tendre, ces frontires, de sorte qu' la fin des temps, l'humanit tout entire s ouvre la lumire de l'islam.
Dans l'historiographie musulmane, les premires conqutes sont dsignes sous le nom arabe de futh, littralement
ouvertures .
Le calife porte plusieurs titres symbolisant les diffrents aspects de sa charge. Les thologiens et les juristes l'appellent
gnralement imam qui signifie Guide suprme de la communaut musulmane, avec pour sens premier guide de la
prire. Amr al-mu'minn, que l'on traduit gnralement par Commandeur des croyants, dsigne ses fonctions
politiques et militaires. C'tait l son titre le plus frquemment utilis. Khalfa tait le terme communment employ par
les Historiens ; il apparat souvent sur les pices de monnaie. En principe, mais aussi dans les faits durant les premiers
sicles de l'hgire, il n'y avait qu'une seule communaut musulmane, regroupe dans un seul tat, dont le calife tait le
seul chef. A la diffrence de la Chrtient, la titulature de la souverainet dans le monde musulman n'a normalement pas
recours des caractrisations gographiques ou ethniques. Des expressions telles que roi d'Angleterre , roi de
France ou roi d'Espagne n'y ont pas d'quivalent. Durant les grandes guerres qui opposrent la Turquie et l'Iran au
XVIe sicle, le sultan et le shah se traitaient mutuellement de rois, pour rabaisser l'autre. Chacun dans son propre
royaume tait le reprsentant de Dieu sur terre et le chef des musulmans. Son adversaire n'tait qu'un dissident, un
rebelle, au mieux un potentat local.
Les grandes questions qui se posaient aux premiers musulmans au moment o le califat se cherchait une dfinition
taient les suivantes : qui peut tre calife? Comment doit-on le choisir? Quels sont ses devoirs ? Quelles sont les limites
de son pouvoir ? Peut-on le dposer ? Qui doit lui succder ? Ces questions donnrent lieu d'intenses dbats et, parfois,
de vives polmiques entre juristes et thologiens, chacun arguant des principes de la religion et du droit musulman,
tout en s'appuyant sur la ralit historique des dbuts du califat. Les shiites soutenaient que la fonction devait tre
hrditaire, que ses dtenteurs devaient descendre du Prophte et donc que tous les califes, sauf Ali et son fils Hasan,
dont le rgne avait t fort bref, taient des usurpateurs. Plus communment accept, le point de vue des sunnites tait
que le califat devait tre lectif et que tout Qurayshite, ou membre de la tribu du Prophte, tait ligible. Les juristes
sunnites concevaient cette lection sur le modle du choix d'un nouveau chef par les anciennes tribus arabes. Ni la
composition de l'lectorat, ni les procdures de vote ne furent jamais tablies de faon autorise. Certains juristes
exigeaient la runion de tous les lecteurs comptents, sans prciser en quoi consistait leur comptence. D'autres
souhaitaient la constitution d'un quorum de cinq lecteurs, trois, deux, voire un seul. L'tape suivante fut d'accepter que
ce seul lecteur soit le calife en titre, afin qu'il puisse dsigner son dauphin.
Ces discussions montrent qu'rudits et pieux juristes finirent tant bien que mal par se rsigner la ralit politique. On
peut distinguer quatre priodes dans l'volution du califat. La premire est celle que les historiens appellent le califat
patriarcal, et les musulmans sunnites, le califat bien dirig . Les quatre califes de cette premire priode furent tous,
d'une manire ou d'une autre, choisis par leur prdcesseur ou leurs pairs; aucun n'arriva sur le trne par droit
hrditaire. Cependant, le califat patriarcal, et avec lui l'exprience d'une souverainet lective, s'achevrent dans le
rgicide et la guerre civile. En pratique, sinon dans le principe, le califat devint alors hrditaire, au sein de deux
dynasties successives, les Omeyyades et les Abbassides. L'idal lectif conserva suffisamment de force pour empcher
l'apparition de toute rgle de succession, par exemple, par ordre de primogniture, comme c'tait le cas dans les
monarchies europennes. Sur presque tous les autres plans, le systme et le style de gouvernement ressemblrent de plus
en plus ceux des anciens empires que les musulmans avaient conquis, et de moins en moins la communaut du
Prophte Mdine.
Les pouvoirs dont disposaient les premiers califes n'avaient pas grand-chose voir avec ceux des despotes qui les
avaient prcds et qui leur succderaient. Ils taient limits par l'thique politique de l'islam, par les murs et les
traditions antiautoritaires de l'ancienne Arabie. Dans un vers qui lui est attribu, le pote arabe prislamique 'Abd ibn
al-Abras qualifie sa tribu de laqh, vocable qui, selon les anciens commentateurs et lexicographes, s'applique celle qui
ne s'est jamais soumise un roi. Comme le souligne 'Abd avec fiert :
Ils refusaient de servir des rois et ne furent jamais gouverns par aucun ; Mais lorsqu'on les appelait en renfort pour la
guerre, ils acceptaient avec joie4.
Comme les anciens isralites dcrits dans le Livre des Juges et dans Samuel, les anciens Arabes se mfiaient des rois et
de la royaut. Certes, ils savaient que plusieurs pays voisins s'taient dots d'une monarchie, et certains d'entre eux
furent mme conduits adopter cette institution. Il y avait des rois dans les tats de l'Arabie du Sud et dans les
principauts frontalires du Nord ; mais tous occupaient, des degrs divers, une position marginale par rapport
l'Arabie. Les royaumes sdentaires du Sud parlaient une autre langue et appartenaient une autre culture. Bien
qu'authentiquement arabes, les principauts frontalires du Nord subissaient l'influence du systme politique imprial
perse et byzantin, et reprsentaient un lment quelque peu tranger l'ancien monde arabe. Pourtant, le titre de roi
n'tait pas entirement inconnu des tribus. En effet, la plus ancienne inscription en langue arabe qui nous soit parvenue une inscription funraire dcouverte Namara, aux frontires de la Syrie, et datant de 328 aprs J.-C. -commmore
Imru'1-Qays ibn 'Amr, roi de tous les Arabes, qui porta le diadme et soumit Asad, Nizr et leurs rois . Cette pitaphe
se clt sur l'affirmation qu'aucun roi, jusque-l, ne s'tait lev aussi haut5. Celui qu'elle honore ainsi rgna
probablement sur l'une des principauts frontalires.

Encore mal connue, l'histoire prislamique de l'Arabie est entoure de toutes sortes de mythes et de lgendes. La
tradition historique conserve le souvenir d'une phmre monarchie le royaume de Kinda qui fleurit la fin du Ve et
au dbut du VIe sicle. Aprs sa dsintgration, les habitants de l'Arabie, sdentaires comme nomades, eurent
gnralement une attitude hostile l'gard de la monarchie. Mme dans une oasis comme La Mecque, ils prfrrent
tre dirigs par des chefs consensuels, plutt que commands par des monarques. Cette mfiance vis--vis de la
monarchie se retrouve dans le Coran et les traditions. Le mot malik (roi) y apparat comme l'un des attributs de Dieu et,
ce titre, revt un caractre sacr. Mais lorsqu'il est appliqu des hommes, il revt gnralement une connotation
pjorative. Ainsi, dans le Coran (voir, par exemple, X, 83 ; XXVIII, 4), il sert communment dsigner Pharaon,
archtype du pouvoir injuste et tyrannique. Dans un autre passage (XXVII, 34), la reine de Saba dit au roi Salomon:
Quand les rois pntrent dans une cit, ils la saccagent et ils font de ses plus nobles habitants, les plus misrables des
hommes. C'est ainsi qu'ils agissent. Connaissant d'assez prs le pouvoir monarchique tel que l'exeraient l'Empire
perse et l'Empire byzantin, les premiers musulmans taient convaincus que l'tat fond par le Prophte et ensuite
gouvern par les califes, ses successeurs, reprsentait un systme politique nouveau et diffrent. Aussi ne manquaient-ils
pas de critiquer tout ce qui leur paraissait tre une volont de transformer la direction religieuse de l'islam en un nouvel
Empire. Dans un pamphlet justifiant le renversement des Omeyyades par les Abbassides, l'crivain arabe du IXe sicle,
al-Jhiz dnonce le comportement de Mu'wiya :
Alors l'anne qu'ils nomment "anne de la runion", Mu'wiya s'installa au pouvoir et se proclama seul chef, contre la
volont des autres conseillers et de la communaut des musulmans, aussi bien les dfenseurs [mdinois] que les
compagnons [mecquois]. Mais loin d'tre l'anne de la runion, ce fut celle de la division, de la force, de l'oppression et
de la violence, l'anne o l'imamat revtit les atours du royaume de Khosro et le califat ceux de la tyrannie de Csar6.
Lorsqu'il attribue ces changements Mu'wiya, al-Jhiz devance un peu les vnements. Nanmoins, il donne une
description exacte d'une volution qui commena se faire jour sous le rgne des derniers Omeyyades et, ironie de
l'histoire, fut mene son terme par les califes abbassides dont il dfendait la cause.
La mention des conseillers , en arabe shr\ est rvlatrice, car elle fait allusion d'anciennes traditions islamiques et
mme prislamiques. Avant l'avnement de l'islam, le cheikh - l'ancien - ou le sayyid -seigneur ou matre exerait ses
fonctions aussi longtemps qu'il disposait du consentement, librement accord, de ceux qui lient et dlient, c'est--dire
des hommes les plus gs et les plus respects de la tribu qui il revenait de nommer le chef et, ventuellement, de le
dmettre. Primus interpares et arbitre des disputes, ce chef n'exerait de vritable commandement que sur le champ de
bataille. Dans l'exercice de ses fonctions, en temps de guerre comme en temps de paix, il tait cens respecter les
coutumes immmoriales de la tribu.
Mme si, en pratique, il se cantonnait souvent aux membres d'une mme famille, le choix d'un nouveau chef n'tait rgi
par aucune rgle de succession. Ce nouveau chef tait gnralement choisi dans une famille considre comme noble,
voire sainte, dont les descendants recevaient par hritage la garde d'un sanctuaire ou d'un objet sacr. Le choix tait
individuel et se fondait sur les qualits personnelles du candidat, sur sa capacit susciter et conserver la loyaut de
ses pairs. Il devait ses responsabilits davantage son prestige qu' son autorit. Avec l'avnement de l'islam, les
sentiments antimonarchiques et anti-dynastiques se trouvrent renforcs par un antiaristocratisme n de la croyance en
l'galit des fidles et du rejet de toute primaut, sauf celle reposant sur la pit ou le mrite personnel. Malgr
l'volution de fait u cahfet, la doctrine de la succession lective resta inscrite dans le droit et la jurisprudence sunnites ;
prenant de plus en plus la forme de la nomination par le souverain de son successeur, la fiction d'une lection se
perptua jusqu'aux dernires dynasties califales.
Il ne fait pas de doute que les premiers musulmans considraient le califat comme une variante largie de l'autorit du
cheikh, s'tendant non plus une seule tribu, mais toutes les tribus qui, runies, formaient la communaut politique de
l'islam; en elle, la religion et la loi musulmanes avaient successivement complt, modifi, incorpor et supplant les
traditions tribales. A l'poque de l'expansion, o l'tat de guerre tait quasi permanent, la fonction de commandant des
armes, dj prsente dans l'ancien systme, vit son importance s'accrotre.
Le chef d'une tribu avait aussi pour fonction de prsider le majlis, parfois aussi appel jam'a, ou conseil des notables.
Dans leur sens premier, majlis signifie l'endroit o l'on est assis, et jam'a, runion. Dans l'ancienne Arabie, le majlis
semble avoir t une sorte de conseil oligarchique, o le chef, entour de notables, dispensait la justice, prenait des
dcisions politiques, recevait des visiteurs, coutait des potes et dirigeait les dbats sur des sujets d'actualit. Cette
pratique se prolongea sous les premiers califes, avec cependant une tiquette et un crmonial plus strictement rgls.
Lorsque l'Empire s'agrandit et que sa vie politique devint plus complexe, le majlis l'ancienne ne suffit plus la tche.
Quand il dcida de prendre son fils Yazd pour dauphin, le calife Mu'wiya envoya et reut quantit de dlgations
(wafd), afin d'obtenir le soutien des chefs les plus influents des tribus arabes. Il y russit suffisamment pour assurer sa
succession, mais dut, pour la confirmer, remporter une guerre civile. L'exemple classique du choix d'un successeur par
une forme de consultation est fourni par la fameuse shr convoque par Omar sur son lit de mort. Bien que rpute
classique, cette procdure ne fut pas reprise.
Deux versets du Coran (III, 159 et XLII, 38) sont souvent cits pour montrer que le chef a le devoir de consulter ses
subordonns. Les auteurs musulmans opposent la consultation au pouvoir personnel arbitraire, louant l'une et rprouvant

l'autre. On trouve l'appui de la consultation un vaste corpus de textes dus des traditionnistes rapportant les
enseignements et les actions du Prophte, des commentateurs interprtant et dveloppant les rfrences la
consultation prsentes dans le Coran, enfin quantit d'auteurs ultrieurs
crivant en arabe, en persan ou en turc, et appartenant aussi bien la classe des juristes qu' celle des scribes. En
gnral, les ulmas insistent sur le fait que le souverain doit consulter les ulmas, et les fonctionnaires ceux qui servent
l'tat. Mais si la consultation tait recommande et le pouvoir arbitraire condamn, l'une n'tait pas obligatoire et l'autre
pas interdit. Le cours des vnements lui-mme poussait vers un accroissement des pouvoirs du souverain et de ses
reprsentants. Le caractre de plus en plus autoritaire du gouvernement et le dsenchantement de ceux qui avaient
soutenu la rvolution abbasside contre les Omeyyades dans l'espoir d'un progrs ressortent avec force d'un passage
souvent repris par les auteurs classiques. Un certain Sudayf, partisan des Abbassides, s'y rpand en plaintes amres :
Par Dieu, notre butin, que nous partagions, est devenu la chasse garde des riches. Notre gouvernement, qui tait
consultatif, est devenu arbitraire. Notre succession, qui tait lective, est devenue hrditaire7.
Une forme ou une autre d'assemble publique se perptua sous les califes les plus autocrates. Durant ces runions, des
reprsentants des diffrents ordres sociaux taient admis en la prsence du souverain, ou d'un haut dignitaire agissant en
son nom, et autoriss prsenter des ptitions. Des potes et des savants en qute de protecteurs pouvaient aussi y
assister et ainsi promouvoir leur carrire. Cette procdure augmenta l'influence et parfois mme le pouvoir de ceux chambellans et autres - qui contrlaient l'accs au calife. A l'poque ottomane, le conseil imprial {divan-i humayuri)
devint une institution. Au dbut du XVe sicle, sinon plus tt, le sultan prsidait rgulirement un conseil des pachas.
Entre la mort d'un sultan et l'intronisation de son successeur, le divan pouvait, titre exceptionnel, se runir de sa propre
autorit. Mehmed II semble avoir t le premier sultan renoncer la prsidence du divan, et l'abandonner au grand
vizir. Si 1 on en croit une anecdote rapporte par les historiens ottomans, un jour un paysan se prsenta avec une
dolance et demanda aux dignitaires rassembls : Lequel d'entre vous est le sultan ? J'ai un grief exprimer. Le
sultan s'en offensa ; le grand vizir saisit cette occasion pour lui suggrer de ne plus apparatre en personne au divan, afin
d viter un tel affront, et d'en suivre les dbats derrire une grille ou un cran8.
Vue cette anecdote soit vraie ou non, les rgles de procdure promulgues par Mehmed II confirment le retrait du sultan.
Il y est explicitement indiqu que celui-ci se tient assis derrire un cran. Il en fut ainsi jusqu' Soliman le Magnifique,
qui renona dfinitivement assister aux travaux de ce conseil. Au XVIe sicle, le divan se runissait quatre fois par
semaine, ds l'aube, pour examiner les affaires de l'tat. La matine tait gnralement rserve des sances publiques
et notamment l'audition de requtes et de dolances auxquelles rpondait le conseiller concern ou le grand vizir en
personne. Vers midi, la masse des solliciteurs se retirait et le djeuner tait servi aux membres du divan qui examinaient
alors les affaires en suspens. Les descriptions qui en sont faites montrent clairement que ce conseil n'avait qu'une voix
purement consultative: la dcision finale appartenait au grand vizir et, au-del, au sultan. Face un problme prcis, le
grand vizir pouvait demander de plus amples informations et, ventuellement, un avis l'un ou l'autre des membres du
divan, mais jamais au divan titre collectif. Les affaires militaires taient transmises l'aga des janissaires, les affaires
navales au grand amiral, kapudan pacha, les affaires juridiques aux hauts magistrats, et ainsi de suite.
Si ce conseil nous apparat plus complexe et plus institutionnalis, c'est assurment parce que nous disposons de sources
plus compltes et de meilleure qualit sur la priode ottomane, mais c'est aussi le reflet d'une volution gnrale. Aprs
l'arrive au Moyen-Orient des peuples de la steppe, les Turcs puis les Mongols, des textes attestent l'existence, pour la
premire fois dans l'histoire musulmane, de conseils consultatifs rguliers et permanents. Ainsi, les souverains mongols
de Perse avaient l'habitude de runir un conseil de hauts dignitaires, prsid par le vizir. Cette assemble, appele en
persan le grand divan {dvn-i buzurg), s'inspirait peut-tre du kurultay, le conseil tribal mongol. Comme en tmoignent
des sources persanes et autres, elle continua d'exister aprs la fin de la domination mongole. De mme, dans l'Egypte
des mamelouks, il semble qu'il y ait eu une sorte de conseil suprme compos d'mirs de haut rang; toutefois, sous les
derniers mamelouks, il y est fait de plus en plus rarement allusion.
Dans l'Empire ottoman, ct du dvn-i humayun, dont la composition et les dates de runion taient fixes, et qui
dlibrait selon un ordre du jour tabli l'avance, il existait un autre type d'assemble, appele meshveret (consultation).
Ce vocable arabe, de mme racine que shr, ne s'appliquait pas au divan, mais des runions ad hoc de chefs militaires
et autres dignitaires convoqus par le sultan ou le grand vizir pour dbattre d'un problme dtermin. Il semble qu'elles
aient t nombreuses durant les guerres balkaniques du XVe sicle. Elles se poursuivirent au XVIe et au XVIIe sicle, et
devinrent trs frquentes durant les crises de la fin du XVIIIe. Une ancienne tradition historiographique ottomane va
jusqu' attribuer la fondation de la dynastie ottomane un meshveret. Les beys se seraient runis pour se donner un
chef: Aprs de longues discussions, ils choisirent Osman bey et lui demandrent de devenir leur chef. Il accepta9. Il
est difficile de juger de l'authenticit de ce rcit, mais supposer que ce soit une lgende, le fait que les premiers
chroniqueurs l'aient retenue et enchsse dans l'histoire de la naissance de l'tat ottoman est en soi assez loquent.
Plus le pouvoir autocratique du califat abbasside se renforait, plus celui, personnel, du calife install Bagdad se
dlitait; partir du Xe sicle, le Commandeur des croyants, nagure chef incontest du monde musulman, se trouva
successivement dpouill du contrle de ses provinces, de sa capitale et, finalement, de son palais.

Touchant d'abord les provinces les plus recules, ce phnomne gagna peu peu l'ensemble de l'Empire musulman,
l'exception des environs immdiats de la capitale. Dans un premier temps, les califes russirent maintenir l'autorit du
gouvernement central dans les provinces grce une sorte de sparation des pouvoirs : l'administration, les finances et
les communications taient confies des hommes diffrents, directement responsables devant Bagdad. Le gouverneur
de la province avait en charge les forces armes ; il faisait rgner le calme aux frontires et veillait au maintien de l'ordre
dans les zones urbaines. L'intendant des finances tait charg de la collecte des impts et des tributs ; il remettait les
sommes perues au ministre des finances Bagdad, soustraction raite des dpenses locales. Le matre des postes tait
responsable de 1 acheminement du courrier imprial et devait soumettre des rapports rguliers sur ce qui se passait dans
son district au directeur des postes et du renseignement rsidant dans la capitale. Toutefois, il arrivait souvent que I un
de ces hauts fonctionnaires, en gnral le gouverneur, prenne le dessus sur les deux autres et s'arrange pour faire de son
gouvernorat une principaut autonome, souvent hrditaire.
Au Xe sicle, l'ancien Empire islamique tait presque entirement divis en principauts hrditaires reconnaissant pour
la forme la suzerainet du calife, mentionnant son nom lors de la prire du vendredi, l'inscrivant parfois sur les pices de
monnaie, mais jouissant dans tous les domaines importants d'une totale indpendance. Lorsque les Fati-mides se
dclarrent califes et contestrent aux Abbassides la direction du monde musulman, mme ce semblant de suzerainet
disparut. Rtabli aprs la chute des Fatimides, il perdit le peu de contenu qu'il possdait encore lorsque les Mongols
dtruisirent les derniers vestiges du califat abbasside en 1258. Pendant un temps, les sultans mamelouks d'Egypte
maintinrent une ligne de califes fantmes, qui prit fin avec la conqute ottomane en 1517.
Les vrais dtenteurs du pouvoir n'taient plus les califes, mais les mirs, ou commandants militaires, et, partir du Xe
sicle, l'mir des mirs {amr al-umar'). A lui seul, ce titre est rvlateur; il rappelle l'Iran prislamique, o le
commandant en chef s'appelait commandant des commandants, le grand prtre, prtre des prtres, et l'empereur
roi des rois {shhanshh). Vers le milieu du Xe sicle, des dynastes commencrent se parer du titre de roi (malik),
comme l'attestent des inscriptions et des pices de monnaie. Les premiers le faire furent des Iraniens. La pratique fut
reprise par les Seljuqides, puis par les descendants de Saladin et d'autres chefs de moindre importance. L'utilisation de
ce titre n'impliquait pas, apparemment, une prtention l'galit avec le calife ou, plus tard, avec le sultan. Elle visait
plutt affirmer une souverainet locale place sous la vague suzerainet d'un souverain imprial. En ce sens, ce titre
quivalait peu prs celui de roi que se donnaient, la mme poque, les monarques europens sous la suprmatie
nominale de l'empereur germanique.
Il n'est pas difficile de deviner la raison qui prsida au choix de ce titre royal, parmi les multiples possibilits offertes
par les abondantes ressources lexicales de la langue arabe. Les premiers l'utiliser rgnaient sur des pays de culture
iranienne, o les traditions monarchiques de l'Iran ancien taient encore trs vivaces. Sous l'influence de hauts
fonctionnaires d'origine iranienne, et par le biais de la traduction d'anciens traits, le crmonial du palais, l'tiquette et
mme la titula-ture iranienne marqurent de leur empreinte la dynastie abbasside. Ces influences se faisaient
particulirement sentir dans la capitale des nouvelles principauts qui se partageaient le territoire iranien. Le titre persan
de shah tait encore trop tranger et trop paen pour tre repris par les dynastes musulmans, mais son quivalent arabe
malik en tenait lieu. Le titre de malik al-mulk, roi des rois , qui apparut un peu plus tard, est l'vidence un calque
de l'ancien persan shhanshh. Bien qu'une ancienne tradition le condamne car, aurait dclar le Prophte, seul Dieu
peut se dire roi des rois , ce titre fut repris par des Buyides, des Ayyubides et des souverains d'autres dynasties. Le
message tait clair. Si les matres d'une province taient des rois, le matre de la capitale tait forcment le roi des rois.
C'est ainsi que, remontant des provinces jusqu'au centre, un nouveau systme d'autorit impriale prit forme
paralllement l'autorit du calife, mais usurpant la quasi-totalit de ses pouvoirs en matire politique et militaire. Cette
volution trouva son aboutissement vers le milieu du XIe sicle, avec la conqute de la plus grande partie de l'Asie du
Sud-Ouest par les Turcs seljuqides et la cration de ce qui deviendrait le Grand Sultanat .
Sultan est, en arabe, un substantif abstrait signifiant la fois autorit et pouvoir . A l'origine, il servit dsigner le
gouvernement et, d'une faon plus gnrale, les autorits. Dans une socit o l'tat et son chef taient souvent
confondus, il en vint s'appliquer non seulement l'autorit politique mais aussi ses dtenteurs, ministres,
gouverneurs et mme l'occasion califes, fatimides ou abbassides. Au Xe sicle, c'tait devenu la faon courante de
dsigner un dynaste indpendant par opposition celui qui tait encore nomm et - de plus en plus rarement - dmis par
un suprieur. Toutefois, ce n'est quau XIe sicle que ce titre revtit un caractre officiel, lorsque les Seljuqides en firent
leur principal titre de rgne. Sous cette dynastie, il acquit un nouveau sens et symbolisa une nouvelle revendication,
celle au pouvoir politique suprme sur l'ensemble du monde musulman, parallle et au moins gal la primaut
religieuse du calife. C'est ce que tient faire savoir le sultan seljuqide Sanjar dans une lettre adresse en 1133 au vizir
du calife :
Nous avons reu du matre du monde... la royaut du monde; nous avons reue de droit et par hritage, ainsi que du
pre et du grand-pre au commandeur des croyants... nous sommes en possession d'un crit et d'un pacte tablissant
notre droit10.
En d'autres termes, octroye par Dieu et confirme par le calife, la plus haute autorit religieuse, la souverainet
appartient la dynastie des Seljuqides. De mme qu'il n'y avait qu'un seul calife pour prsider aux destines religieuses

de l'islam, de mme il ne pouvait y avoir qu'un seul sultan, responsable de l'ordre, de la scurit et du gouvernement de
l'Empire islamique. Avec le temps, ce partage du pouvoir entre le califat et le sultanat devint si bien tabli, qu'un sultan
seljuqide et son porte-parole protestrent vigoureusement lorsqu'un calife, profitant d'un moment de faiblesse du rgime,
voulut s'arroger une parcelle d'autorit politique. Il s'agissait l, affirmrent-ils, d'un empitement intolrable sur les
prrogatives du sultan. Le calife devait se consacrer ses devoirs d'imam, de guide de la prire, tche la plus haute et la
plus glorieuse, vritable bouclier des souverains du monde, et laisser au sultan, qui il avait t confi, le soin de
gouverner11.
Les auteurs musulmans crivant sur l'art de gouverner et la politique taient parfaitement conscients de l'apparition
d'une double souverainet. Naturellement, cette conscience tait encore plus nette chez ceux qui possdaient une
exprience concrte de la politique. Toutefois, elle apparat aussi chez les thologiens et les juristes. Ni les uns ni les
autres ne la concevaient selon les termes de la vieille dichotomie chrtienne entre imperium et sacerdotium, et encore
moins sur le modle de la sparation moderne entre l'Eglise et l'tat. Au mme titre que le califat, le sultanat reprsentait
une institution religieuse soutenue par la Loi divine et la perptuant; sous les Seljuqides et leurs successeurs, les
relations entre l'tat et les ulmas devinrent beaucoup plus troites qu'elles ne l'avaient jamais t sous les califes. En
outre, le calife et les ulmas ne constituaient aucunement un clerg. Pour les auteurs musulmans du Moyen Age, surtout
persans, la vritable distinction rsidait entre deux espces d'autorit, l'une prophtique, l'autre monarchique, mais toutes
deux religieuses. Envoy de Dieu, le Prophte a pour mission de promulguer et de faire prvaloir la Loi divine. La cit
qu'il fonde est de nature divine. En revanche, la cit humaine doit tre gouverne par un monarque qui obtient son
pouvoir, le conserve et l'exerce par des moyens politiques et militaires. Ce pouvoir l'autorise donner des ordres et
chtier les transgresseurs, indpendamment de la Loi divine, encore qu'il ne puisse aller son encontre. Toutes les
poques n'ont pas besoin d'un Prophte ; d'ailleurs, il n'y en a pas eu depuis Mahomet, et il n'y en aura plus ; mais il doit
toujours y avoir un monarque, sinon ce serait l'anarchie.
Le lien entre orthodoxie religieuse et stabilit politique tait bien compris. Il est tout entier contenu dans une maxime
souvent cite par les auteurs musulmans, soit comme un exemple de l'ancienne sagesse persane, soit mme comme un
dit du Prophte : L'islam (la religion) et le gouvernement sont des frres jumeaux. L'un ne peut prosprer sans l'autre.
L'islam est fondation, et le gouvernement gardien. Ce qui n'a pas de fondation s'effondre, ce qui n'a pas de gardien prit.
Le sultan choisissait et nommait lui-mme le calife, puis lui prtait allgeance en tant que chef de la communaut et
symbole de l'unit sunnite. La distinction entre les deux fonctions rappelle celle qu'tablissait Walter Bagehot entre les
parties nobles et les parties efficientes du gouvernement - entre celles qui suscitent et entretiennent le respect
de la population et celles par lesquelles il gouverne effectivement . Bagehot dcrivait la constitution britannique et
les relations entre la monarchie et le Parlement, mais sa distinction s'applique parfaitement au systme musulman en
vigueur au Moyen Age. Le calife incarnait l'autorit ; le sultan, le pouvoir. Le sultan nommait le calife qui, en retour, le
lgitimait dans sa fonction. Le calife rgnait mais ne gouvernait pas ; le sultan rgnait et gouvernait.
Pendant un temps, le sultanat seljuqide bnficia du statut respect d'institution sunnite, une et universelle. Lorsqu'il
s'effondra, le titre de sultan commena se rpandre plus largement et, peu peu, devint le titre habituel de tout
souverain sunnite ne reconnaissant aucun suzerain. Au dbut du XVIe sicle, trois grands tats se partageaient le
Moyen-Orient. Deux d'entre eux, la Turquie et l'Egypte, taient gouverns par un sultan, et le troisime, l'Iran, par un
shah. Aprs la conqute de l'Egypte par les Ottomans en 1517, le dernier des califes abbassides fantmes fut envoy
Istanbul, et revint au Caire quelques annes plus tard comme simple personne prive. Par la suite, il n'y eut plus de
califes, et les sultans ottomans, de mme que leurs ples pi-gones ailleurs, rgnrent seuls, matres suprmes dans leurs
royaumes, chaque sultan tant son propre calife. Calife devint l'un des nom-reux titres que les sultans ajoutaient
leur titulature. Quasiment vid <je tout contenu, il ne reprendrait vigueur qu' la fin du XVIIIe sicle, dans des
circonstances bien diffrentes.
Ds leur dbut, le gouvernement du calife et celui du sultan reposrent sur un appareil administratif de plus en plus
tendu et complexe. Les sources montrent sans conteste que la conqute ne bouleversa pas l'administration, du moins en
province, que les fonctionnaires, perses en Irak et en Iran, chrtiens en Syrie et en Egypte, continurent administrer les
diffrents services, expdier les affaires courantes et collecter les impts peu prs comme avant. Seule diffrence,
ils remettaient dsormais le produit de leur collecte aux nouvelles autorits arabes. L'arabisation et la standardisation des
procdures gouvernementales, de mme que la cration d'une administration impriale centrale semblent avoir t en
grande partie l'uvre des derniers califes omeyya-des. C'est au calife Omar que les historiens arabes attribuent la
cration d'un registre central ou dwn, dont l'objectif premier tait financier : enregistrer les recettes du Trsor, tablir la
liste de ceux ayant droit des moluments, s'assurer de la rapidit et du caractre quitable de la redistribution. Omar II,
semble-t-il, aurait essay de freiner le dveloppement de la bureaucratie. Selon l'un des tout premiers historiens du
gouvernement, son secrtaire qui lui rclamait davantage de papyrus, il aurait rpondu :
"Taille ta plume et cris moins. Tu seras d'autant plus vite compris." A un autre fonctionnaire qui, lui aussi, se
plaignait du manque de papyrus, il crivit: "Raccourcis ta plume et tes mots, et contente-toi de la quantit dont tu
disposes12..."

Naturellement, l'introduction du papier acclra la prolifration de l'administration. On ne dispose d'archives dtailles


qu' partir de la priode ottomane, mais ce que nous savons des priodes antrieures, grce aux chroniques, aux crits
administratifs et quantit d'autres sources, permet de se faire une assez bonne ide de la faon dont elle fonctionnait.
Comme dans les tats d'aujourd'hui, l'administration tait divise en dpartements, appels dwn l'poque abbasside,
chacun ayant sa propre tche. Les deux plus importants taient la chancellerie, responsable de la correspondance
(diplomatie et archives), et les finances charges de fixer l'assiette des impts et de les lever. Autres dpartements
importants : l'arme, les travaux publics, la scurit intrieure, les terres domaniales, les esclaves et les affranchis du
souverain, les postes Cet l'espionnage), les fondations pieuses et les uvres de charit. Leur organisation varia selon les
rgimes et les priodes. Ils taient en gnral regroups sous trois grandes rubriques : la correspondance, les ressources
financires et les forces armes. Il existait galement des dwn de supervision, qui avaient pour fonction de contrler
les autres. Le dwn des dolances jouait, un peu la manire de la cour de la chancellerie dans l'Angleterre
mdivale, le rle d'une juridiction d'appel statuant sur les questions non traites par la sharia.
Sous le calife, et plus tard le sultan, le chef de l'appareil gouvernemental tait le vizir (en arabe wazr). Ce mot, qui
signifie celui qui est charg d'un fardeau ou d'un devoir , est peut-tre arabe d'origine, mais il se peut, galement,
qu'il soit driv d'un ancien terme persan. La fonction semble avoir t introduite par les Abbassides, au titre des
nombreux emprunts faits aux Sassanides. Sous les califes, le wazr dirigeait toute l'administration, chancellerie et
finances comprises. A l'exception des temps les plus anciens o il tait recrut au sein d'une seule et mme famille noble
d'origine est-iranienne, le wazr venait de la classe des scribes et montait un un les chelons de l'administration. Il tait
gnralement choisi parmi les directeurs des diffrents dwn. Sa charge tant essentiellement civile, il prenait rarement,
sinon jamais, part aux oprations militaires.
La monte en puissance des mirs s'accompagna d'un dclin de la fonction de wazr. Les Buyides avaient aussi leur
wazr, premier secrtaire et intendant des finances, mais celui-ci, comme son matre, tait aussi un commandant
militaire. Le vizirat rapparut, transform, sous les sultans et acquit une nouvelle importance. Hommes d'pe, les
sultans taient souvent analphabtes et ignoraient les langues du gouvernement, savoir l'arabe et le persan. Cette
situation donna la fonction du wazr un rpit qui, cependant, prit fin avec le sultanat seljuqide. Peu peu, en effet, le
contrle de l'administration, comme tout le reste, chut aux officiers de l'arme. Dans l'Egypte des mamelouks, le chef
de l'administration tait un haut fonctionnaire militaire, I dawdr (littralement encrier). Sous sa direction, une vaste
ureaucratie vit le jour, responsable de la conduite du gouvernement et aussi de sa longvit.
^es sultans ottomans choisissaient, parmi leurs mirs, un certain nombre de leurs vizirs, dont le chef, connu en Europe
nous le nom de grand vizir, exerait des pouvoirs trs tendus dans le domaine civil, militaire et mme judiciaire. Ses
moluments taient la mesure de sa puissance et de ses responsabilits. Grand vizir sous Soliman le Magnifique, Ltfi
Pacha dclare que ses revenus annuels s'levaient environ deux millions et demi d'aspres, ce qui, grce Dieu,
permet de vivre largement dans l'Empire ottoman13 . En tant que grand vizir, prcise-t-il, il en dpensait un million et
demi la nourriture et l'entretien de ses gens, un demi-million pour les donations aux uvres de bienfaisance, si bien
qu'il lui restait un demi-million pour sa cassette personnelle. Les shahs safavides d'Iran employaient, eux aussi, un haut
dignitaire bnficiant d'un statut et assumant des fonctions comparables.
Les finances, savoir les recettes et les dpenses de l'tat, occupaient une grande partie de l'administration
gouvernementale. On dispose, pour la priode ottomane, notamment partir du XVIe sicle, d'importantes collections
d'archives, centrales et rgionales; grce elles, on peut reconstituer avec prcision la faon dont taient gres les
finances. En revanche, en ce qui concerne les empires islamiques antrieurs, les archives, qui existaient certainement,
ont disparu, si bien que les donnes dont dispose l'historien ne sont ni aussi dtailles ni aussi concrtes que pour le
Moyen-Orient ottoman ou mme l'Occident mdival. Toutefois, grce au nombre considrable de documents conservs
dans de petites collections, que la chance ou le hasard ont prservs de la destruction, et aux innombrables informations
que l'on peut glaner dans les crits historiques, gographiques, juridiques et surtout administratifs, il est possible de se
faire une ide relativement prcise du fonctionnement des institutions financires de l'islam mdival.
Sous les premiers Abbassides, les finances, comme tous les autres dpartements de l'administration, relevaient de la
responsabilit directe du vizir. Par la suite apparurent des fonctionnaires plus spcialiss s'occupant exclusivement des
affaires financires. En Perse et en Turquie, on les appelait defterdr, terme qui signifie littralement celui qui tient les
registres et que l'on peut traduire approximativement par intendant des finances .
La loi musulmane et l'usage commun pratiquement tous les gouvernements musulmans exigeaient la tenue de deux
trsoreries distinctes l'une gnrale et l'autre spciale (kbssa), places sous l'autorit de l'intendant des finances. Ce
qui les sparait n'est pas toujours clair, mais il semblerait que la seconde servait parfois combler le dficit de la
premire. La trsorerie gnrale avait deux missions principales: l'entretien des forces militaires stationnes dans la
capitale et les dpenses de la cour. D'aprs un document datant du rgne du calife al-Ma'mn, cela lui cotait six mille
dinars par jour.
Si la trsorerie gnrale couvrait donc les dpenses du souverain agissant en sa capacit de chef suprme, politique et
militaire, la trsorerie spciale couvrait celles qui lui incombaient en tant que chef religieux de la communaut
musulmane. Ainsi, elle prenait sa charge les frais occasionns par le plerinage de La Mecque, l'entretien des

forteresses construites aux frontires pour le djihad, les salaires des cadis et autres fonctionnaires religieux chargs de
faire respecter la sharia, le service des postes et autres dpenses telles que le versement de ranons, la rception des
ambassadeurs, la distribution de largesses aux potes et autres protgs de la cour.
En principe, les revenus de l'tat provenaient d'impts fixs par la sharia : la dme (zakt ou 'ushr) due par les
musulmans, la taxe foncire {kharj) et la capitation {djizyd) dues par les non-musulmans. Les recettes de ces impts
taient verses la trsorerie gnrale. Vinrent s'y ajouter par la suite toute une srie de taxes, de droits et autres
contributions regroups sous le nom de muks. Bien que critiqus et mme condamns par les juristes, ils taient levs
par tous les souverains musulmans. Les ressources de la trsorerie spciale provenaient des domaines et des revenus
du calife, ainsi que des amendes, des confiscations de biens et des dshrences.
Les impts taient fixs et collects aussi bien en espces qu'en nature. En Irak et en Iran, anciens territoires sassanides,
comme dans leurs prolongements en Asie centrale et en Inde du Nord-Ouest, l'unit montaire tait le dirham d'argent.
Dans les anciens territoires byzantins, a savoir le Levant et l'Egypte, mais aussi dans l'ouest et le sud-ouest de l'Arabie,
c'tait le dinar, monnaie d'or. Bien entendu, le taux de change entre ces deux monnaies variait en fonction du cours de
l'or et de 1 argent. En thorie, un dinar valait dix dirhams. Toutefois, les livres de comptes officiels rvlent que le dinar
s'changeait parfois contre vingt dirhams ou plus.
Les archives contiennent plusieurs tableaux sur lesquels figurent les revenus nets encaisss par le Trsor imprial, une
fois dduite la part revenant aux gouvernements locaux et provinciaux. Le plus ancien remonte au rgne d'al-Hd (785786) ; un autre, celui d'Hrn al-Rashd (786-809). Ceux des derniers califes illustrent la fois la continuit et le
changement. Les chiffres montrent que le gouvernement central tirait des provinces orientales environ quatre cents
millions de dirhams et cinq millions de dinars des provinces occidentales.
Les registres conservs numrent, ct des revenus en espces, les impts et les tributs fixs et collects en nature.
Ceux du Sind, par exemple, comprenaient trois lphants, quatre mille ceintures, mille paires de sandales et quatre cents
maunds de bois d'alos. Ceux de Qmis s'levaient deux mille lingots d'argent et quarante mille grenades. Ceux du
Fars, cent cinquante mille ratls de grenades et de coings, trente mille flacons d'eau de rose et quinze mille ratls de
fruits confits. Ceux d'Ispahan, vingt mille ratls de miel et autant de cire ; ceux du Sijistan, trois cents vtements
carreaux et vingt mille ratls de sucre; ceux d'Armnie, vingt tapis brods, cinquante-huit ratls d'toffes diverses et
vingt mille ratls (dix mille de chaque) de deux varits de poisson sal. Habitues depuis les Romains et les Byzantins
rgler leur d en espces, la Syrie et l'Egypte livraient de bien moins grandes quantits en nature. Il s'agissait
essentiellement de denres alimentaires et, secondairement, de vtements et de tissus. Chevaux, mules, faucons et
esclaves pouvaient galement faire partie des livraisons en nature.
Les registres ultrieurs font apparatre une baisse des recettes. Les versements en nature sont peu peu supprims, au
profit de ceux en espces. Mais ces derniers diminuent galement, cause des changements conomiques, mais aussi
parce que les gouverneurs de province, les mirs et les fermiers de l'impt prlvent au passage un pourcentage de plus
en plus lev des sommes collectes. Un rcapitulatif pour l'anne 918-919 du rgne d'al-Muqtadir fait tat d'un revenu
net global des provinces de 14 501 904 dinars, dont 1 768 000 provenant des terres domaniales. Il nonce tous les
revenus effectivement perus, y compris les confiscations de biens et les droits qui ne figuraient pas dans les registres
antrieurs.
Avec le dclin du califat abbasside et l'effritement de son administration, les chiffres se font plus rares et perdent en
fiabilit. Ce n'est qu' la priode ottomane que les donnes fiscales sont de nouveau systmatiquement consignes sur
toute l'tendue de l'Empire. Le budget tabli pour l'anne financire 1669-1670 constitue une bonne illustration. Les
chiffres sont donns en aspres {akeen turc), l'origine petite pice d'argent correspondant peu prs au dirham de
l'poque classique, puis monnaie de compte s'changeant des taux variables contre des devises fortes. Pour cette
anne-l, le revenu global de l'tat ottoman s'levait 612 528 960 aspres, impt foncier, capitation, redevances,
contributions et droits divers, dshrences et recettes des affermages compris. De leur ct, les dpenses se montaient
637 206 348 aspres, dont 398 392 602 pour l'arme et le matriel de guerre, 180 208 403 pour les palais, 5 032 512 pour
la maison du sultan et l'administration centrale, et les 44 572 831 restants pour les dpenses diverses. Comme dans les
anciens registres, les recettes sont ventiles selon les rgions et le type d'impt. En revanche, les paiements en nature n'y
figurent pas au titre des recettes fiscales. Ce qui n'empche pas l'existence de listes extrmement dtailles indiquant le
type, la quantit, etc. des denres alimentaires livres aux cuisines du palais et des matires premires fournies aux
ateliers impriaux en sus des versements en espces .
Les musulmans ont envers l'tat une attitude ambivalente. En effet, la doctrine religieuse veut que l'tat soit une
institution prescrite par Dieu et ncessaire au maintien de l'ordre et l'accomplissement du dessein divin. Pourtant, il
tait gnralement peru comme un mal, contaminant ceux qui participaient son uvre et dangereux pour quiconque
avait d'une faon ou d'une autre affaire lui. Le gouvernement et le paradis, dit une maxime du Prophte (mais
l'attribution est douteuse) ne vont pas de pair. Autrement dit, l'action du gouvernement s accompagne ncessairement
d'actes rprhensibles et de pchs. 1 el est mme, parfois, le point de vue attribu ses membres. Gouverner repose
sur l'imposture. Si elle russit et perdure, elle devient politique , aurait dclar un vizir de Bagdad au IXe siclel4. Au
cours u une discussion sur la nature du bonheur, raconte une anecdote, quelqu'un demanda au calife al-Mansr sa

dfinition de l'homme vritablement heureux. Le calife rpondit: Je ne connais pas cet homme, et il ne me connat pas.
Le sens est clair : moins on a affaire au gouvernement, mieux on se porte. La mme ambivalence se retrouve dans
l'image pastorale du gouvernement que l'islam partage avec d'autres religions. Ainsi, il existe de nombreux textes dans
lesquels le calife ou le sultan apparat comme le berger de ses sujets, comme celui qui doit rpondre de son troupeau
devant Dieu. En revanche, une remarque attribue 'Amr ibn al-'s, le conqurant arabe de l'Egypte, exprime une
perception inverse. En effet, lorsque le calife 'Uthmn lui proposa de le maintenir au poste de gouverneur militaire de
l'Egypte et de confier un autre la collecte des impts, 'Amr refusa : Ce serait comme si je devais tenir les cornes de la
vache pendant qu'il la trait15. Certaines maximes sur l'art de gouverner rassembles par un lettr arabe du dbut du
XIXe sicle illustrent la grande diversit des conceptions relatives la nature et la finalit du gouvernement que se
faisaient les musulmans au Moyen Age :
L'islam assigne quatre tches au gouvernement: la justice, le butin, la prire du vendredi et le djihad.
L'islam, le gouvernement et le peuple peuvent se comparer une tente.La toile est l'islam, le mt est le gouvernement,
les cordes et les piquets sont le peuple. Aucun ne peut agir sans les autres.
Khosro dit : "Ne restez pas dans un pays dpourvu de l'une de ces cinq choses: un pouvoir fort, un juge quitable, un
march rglement, un mdecin perspicace et une rivire abondante."
[Le calife] Omar ibn al-Khattb dit : "Seul est capable de gouverner celui qui est doux sans faiblesse et fort sans
duret16."
Enfin, cette remarque attribue un roi dont le nom n'est pas donn reprsente, peut-tre, la formulation la plus
loquente de l'idal islamique classique de l'art de gouverner: J'ai engrang dans le cur de mes sujets un respect pur
de toute haine, et un amour pur de toute irrvrence.
Chapitre IX L'conomie
Encore peu tudie, l'histoire conomique et sociale du Moyen-Orient l'poque prmoderne est mal connue et pas
toujours bien comprise. La principale raison de ce retard par rapport d'autres domaines de l'historiographie rside dans
l'tat de la documentation. En Europe occidentale, par exemple, les tats mdivaux se transformrent progressivement
en tats modernes, et leurs archives, souvent utiles des fins pratiques, furent conserves et constituent aujourd'hui une
prcieuse source d'informations pour l'historien. Au Moyen-Orient, tous les tats mdivaux, sauf l'Empire ottoman,
disparurent la suite d'invasions ou de soulvements internes ; ne rpondant plus aucune utilit, leurs archives furent
laisses l'abandon, disperses et finalement perdues.
Jusqu' l'introduction de nouvelles mthodes administratives sous l'influence de l'Occident, l'Empire ottoman fut le seul
n'avoir pas connu, entre la fin du Moyen Age et le dbut du XXe sicle, de brutales discontinuits politiques et
administratives. Ses archives sont donc plus ou moins intactes. Comme celles de nombreux pays et principauts en
Europe, elles ont survcu la dangereuse transition entre l're o les ronds ne sont conservs que pour des raisons
utilitaires et celle o ils sont destins la recherche historique. Leur exploration a dj jet des nots de lumire sur
l'histoire du Moyen-Orient sous le rgne des ottomans, et mme clair certaines zones d'ombre des sicles antrieurs.
Immenses, ces archives sont d'une difficult redoutable, si bien qu il reste encore beaucoup faire avant que l'histoire de
la rgion, et en particulier son histoire conomique et sociale, atteigne un niveau considr comme acceptable dans
d'autres secteurs, plus favoriss.
Nanmoins, grce aux donnes dj recueillies, il est possible de retracer, dans ses grandes lignes, l'volution des
conomies et des socits du Moyen-Orient et, par la mme occasion, celle des structures politiques qu'elles soutenaient.
Ds les temps les plus anciens, l'agriculture tait, et de loin, l'activit conomique la plus importante - ce qui reste en
grande partie vrai encore aujourd'hui. La vaste majorit de la population vivait du travail de la terre et l'tat, jusqu' une
poque relativement rcente, tirait l'essentiel de ses revenus de ce labeur.
Il y avait traditionnellement deux types d'agriculture : celle pratique dans les valles fluviales comme le Nil, le Tigre et
l'Euphrate, l'Oxus et le Iaxarte deux fleuves d'Asie centrale -, et celle qui dpendait des prcipitations, comme dans
les valles de la Syrie, le long du littoral syro-palestinien, certaines rgions d'Iran et l'essentiel de la Turquie actuelle.
Plus dlicate, cette dernire avait un rendement moins lev. En outre, elle tait pauvre et sous-dveloppe, mme
compare d'autres parties du monde comme l'Europe occidentale et la Chine.
Le Moyen-Orient dans son ensemble se caractrise par une absence de forts, et donc de bois. Si, l'poque biblique,
les cdres du Liban servirent construire le temple de Jrusalem, au Moyen Age, le Moyen-Orient musulman tait
oblig d'importer du bois d'Afrique et, plus encore, de l'Inde et de l'Asie du Sud-Est o poussaient des essences dures,
indispensables matriaux de construction.
Les cultures les plus importantes taient les crales. Les plus anciennes semblent avoir t l'orge, le millet et certaines
varits primitives de bl. A partir du dbut du Moyen Age, le bl s'imposa, comme c'est encore le cas aujourd'hui. A
une date difficile dterminer, le riz arriva de l'Inde et se rpandit en Iran et en Irak, puis en Syrie et en Egypte. Au VIIe
sicle, les conqurants arabes le dcouvrirent en Irak et, si l'on en croit les anciennes chroniques, c'tait vraiment une
nouveaut pour eux. Un mmorialiste ayant particip la conqute de la rgion de Bassora raconte :

Un dtachement de cavaliers persans surpris par des soldats arabes dans les marais prit la fuite et laissa derrire lui
deux paniers, l'un contenant des dattes, l'autre ce qui se rvla plus tard tre du riz non dcortiqu. L'officier arabe dit
ses hommes : "Mangez les dattes, mais ne touchez pas au reste, car c'est sans doute du poison que l'ennemi vous a
prpar." Ils mangrent donc les dattes et cartrent l'autre panier. Mais, tandis qu'ils se sustentaient, l'un de leurs
chevaux se dgagea de ses liens et se mit manger le riz. Ils allaient abattre l'animal, afin de s'en nourrir avant que le
poison ne contamine sa chair, lorsque le propritaire leur dit d'attendre, qu'il le ferait lui-mme le moment voulu. Le
lendemain matin, constatant que le cheval tait toujours en excellente sant, ils allumrent un feu sous le riz et le
dbarrassrent de sa balle. L'officier dit alors: "Prononcez la bndiction au nom d'Allah et mangez-le." Ils obirent et le
trouvrent fort leur got1.
Sous la domination arabe, la culture et la consommation du riz progressrent vers l'ouest. Les sources mentionnent
d'autres crales, dont le sorgho. On cultivait aussi des plantes lgumineuses haricots, pois, lentilles, pois chiches,
etc. nourriture de base dans de nombreuses parties du Moyen-Orient jusqu' nos jours, notamment en Egypte.
Les plantes olagineuses occupaient, bien entendu, une place trs importante, puisqu'on avait besoin d'huile pour la
cuisine, l'clairage et les articles de toilette, en particulier le savon. La principale culture, d'est en ouest, tait l'olivier.
L'huile tait galement extraite d'une grande diversit de graines. Venue d'Extrme-Orient, la canne sucre fit son
apparition l'poque arabo-musulmane. En Perse, elle possdait deux noms, sheker et qand, encore prsents, sous une
forme drive, dans la langue anglaise - et franaise - moderne. Trs peu connu dans le monde grco-romain, le sucre
n'tait utilis qu' des fins mdicales, et encore. Le cas chant, la nourriture et les boissons taient adoucies avec du
miel. Pendant le Moyen Age musulman, la culture et le raffinage du sucre gagnrent l'Egypte et l'Afrique du Nord, tant
et si bien que le sucre devint le principal produit d'exportation du Moyen-Orient islamique vers l'Europe chrtienne.
D'Afrique du Nord, les techniques de plantation de la canne et sa culture passrent avec les Arabes en Espagne, puis
dans les les de l'ocan Atlantique et finalement dbarqurent dans le Nouveau Monde.
Les pices taient cultives un peu partout au Moyen-Orient, mais aussi importes en grande quantit de l'Asie du Sud
et du Sud-Est.
Elles occuprent une place de choix parmi les exportations vers le monde occidental, jusqu'au moment o les puissances
maritimes europennes ouvrirent une route ocanique vers l'Asie, puis en prirent le contrle. Avant l'invention des
mthodes modernes de rfrigration, la nourriture dans ces climats chauds se gtait rapidement. Pour la conserver, on la
salait ou on la faisait mariner de diverses faons, et il fallait beaucoup d'pices et de condiments pour la rendre agrable
au got.
Dans des socits dpendant trs largement de l'levage pour le transport et la viande, les plantes fourragres avaient
une importance vitale ; dans une rgion o la laine et le cuir, matires premires les plus communment utilises ailleurs
pour se protger du froid, taient souvent inadaptes, d'autres plantes industrielles servaient la fabrication des
vtements. Ainsi, le lin tait cultiv au Moyen-Orient depuis la plus haute Antiquit, notamment en Egypte, comme en
tmoignent les bandelettes enveloppant les momies. Originaire d'Extrme-Orient, le coton est d'abord attest en Perse,
d'o il se rpandit continment vers l'ouest. Nourrissant la chenille du ver soie, le mrier tait cultiv au Moyen-Orient
depuis le VIe sicle. Les soies de Perse et de Syrie taient particulirement apprcies. Diverses plantes tinctoriales et
odorifrantes permettaient de parfaire la mise des lgants.
Autre culture d'importance capitale, le papyrus, roseau des bords du Nil, constituait le principal support de l'criture
dans le bassin oriental de la Mditerrane, avant d'tre supplant par le parchemin, puis le papier.
La culture des fruits et des lgumes tait galement trs dveloppe. Dans des temps plus anciens, les fruits les plus
consomms taient le raisin, les figues et les dattes. La vigne n'tait pas seulement cultive pour le raisin, mais aussi
pour le vin et semble avoir t beaucoup plus rpandue avant l'avnement de l'islam qu'aprs. Les dattes constituaient
une denre de base dans les oasis et les rgions semi-dsertiques. La plupart des autres fruits prsents au Moyen-Orient,
tels que la pche et l'abricot, venaient de Perse ou de contres encore plus l'est. Certains lgumes comme les pinards,
les aubergines et les artichauts ont gard en Occident le nom persan ou arabe sous lequel ils ont t introduits.
La culture des agrumes a une histoire trange et quelque peu obscure. Dans la plupart des langues actuelles du MoyenOrient, l'orange s'appelle Portugal bortaqal en arabe, portakal en turc, et autres variantes dans des pays aussi
l'est que l'Afghanistan. En effet, l'orange douce, connue depuis longtemps en Inde et en Chine, fut introduite au dbut du
XVIe sicle par des marchands portugais. Toutefois, les agrumes taient prsents dans l'Empire perse bien avant
l'avnement de l'islam; ainsi, des sources persanes, mais aussi talmudiques, dcrivent longuement le turunj, cdrat (d'o
l'hbreu ethrg et l'arabe utrjd), ainsi qu'un petit fruit amer avec de jolies fleurs - nrang en persan, d'o l'arabe nranj
qui tait utilis des fins ornementales, cosmtiques et parfois culinaires, notamment pour la prparation de sorbets
et d'assaisonnements. Au Portugal et dans d'autres pays d'Occident, c'est le fruit la saveur douce qui porte des noms
drivs de celui-ci. Narang apparat dj sous la plume du pote arabe du IXe sicle Ibn al-Mu'tazz, qui le compare aux
joues d'une jeune fille. Ce pote mentionne galement le citron, qui arriva probablement des Indes vers cette poque. La
culture du citron et du citron vert se rpandit rapidement au Moyen-Orient et en Europe o, dans certains pays, ces deux
fruits sont encore connus sous leur nom perso-indien. Originaires d'Extrme-Orient, ils furent sans aucun doute apports

au Moyen-Orient par des marchands caravaniers et, de l, en Europe par les croiss et les ngociants qui les
accompagnaient.
C'est fort probablement des Portugais et d'autres Europens de l'Ouest que l'on doit l'introduction au Moyen-Orient
de plantes amricaines jusque-l inconnues, telles que le tabac, le mas, la pomme de terre et la tomate. L'historien turc
Ibrahim Pechevi rapportait vers 1635:
Le tabac la fume ftide et nausabonde a t apport en l'an 1009 [1600-1601] par des infidles anglais qui le
vendaient comme remde contre certaines maladies dues l'humidit. Des hdonistes et des sensualits... y prirent got,
au point de ne plus pouvoir s'en passer et, bientt, d autres suivirent leur exemple. Il n'est pas jusqu'aux grands ulmas et
aux puissants qui n'aient succomb cette dpendance2.
Deux autres plantes, introduites dans la rgion, auraient beaucoup plus tard d'importantes rpercussions conomiques et
plus encore sociales. Dcrivant ses lecteurs les merveilles de la mystrieuse terre de Chine, un voyageur arabe du
dbut du Moyen Age raconte cette curieuse histoire :
Au roi sont attribus en propre, comme sources importantes de revenus, le sel et une herbe qu'ils boivent avec de l'eau
chaude et dont on vend dans chaque ville pour des sommes considrables : ils l'appellent sakh. Elle a plus de feuilles
que le trfle, est un peu plus parfume que lui mais est amre : on fait bouillir de l'eau que l'on verse dessus... la totalit
de ce qui entre au Trsor est constitue par l'impt, le sel et cette herbe3.
Quelque temps aprs, un autre auteur du dbut du XIe sicle, le clbre al-Brn, donne une description plus complte
du th, ainsi que quelques dtails sur sa culture et son usage en Chine et au Tibet. Apparemment introduite ds le XIIIe
sicle en Iran par les conqurants mongols, la consommation du th vgta. L'engouement pour cette boisson ne date
que du dbut du XIXe sicle, lorsqu'elle fut relance par les Russes. Encourage par les autorits iraniennes et turques,
sans doute pour rduire les besoins en caf que ces deux pays ne pouvaient satisfaire, la culture extensive du th
commena au XXe sicle. Nanmoins, elle occupa une place relativement restreinte, rpondant essentiellement la
consommation intrieure et dgageant un lger surplus pour l'exportation. Une autre rgion de grande consommation est
l'ouest du Maghreb, o le th est mentionn pour la premire fois vers 1700. Il y fut introduit et commercialis par des
marchands franais et anglais qui voyaient dans l'Afrique du Nord un prolongement lucratif de leurs marchs europens.
Infus avec des feuilles de menthe, c'est devenu la boisson nationale du Maroc.
Au Moyen-Orient dans son ensemble, le caf demeurait une boisson beaucoup plus rpandue. Originaire, selon toute
probabilit, d'Ethiopie, il tire peut-tre mme son nom de la province de Kaffa, o le cafier pousse encore l'tat
sauvage. Au XIVe ou au XVe sicle, il fit son apparition au Ymen. Comme l'crit un auteur gyptien, au dbut de ce
sicle [XVIe], la nouvelle nous parvint en Egypte qu'une boisson appele qahwa s'tait rpandue au Ymen, que des
cheikhs soufis en buvaient pour rester rveills pendant leurs exercices de dvotion... . D'utilisation courante en
Ethiopie, le caf, prcise-t-il, avait t apport par un voyageur.
Tomb malade son retour d'Aden, il se souvint de cette boisson, en but et se sentit mieux. Entre autres proprits,
elle chassait la fatigue et la torpeur, elle redonnait au corps tonus et vigueur. Lorsqu'il tait devenu soufi Aden, lui et
ses compagnons s'taient mis en consommer... Cherchant soutien dans leurs tudes, leur mtier ou leur art, les gens,
instruits ou non, suivirent son exemple et c'est ainsi que le caf continua se rpandre4.
Et comment ! Attest ds 1511 dans la ville sainte de La Mecque, le caf gagna, sans doute par le truchement de plerins
et de marchands, l'Egypte, la Syrie, le centre de l'Empire ottoman et l'Iran, o il resterait la boisson la plus courante
jusqu'au dbut du XIXe sicle. Contrairement au th, que le monde occidental pouvait se procurer plus facilement, des
cots moins levs et en quantits plus abondantes en Inde et en Chine, le caf demeura pendant un certain temps le
monopole du Moyen-Orient.
En Europe, les premires allusions au caf, ceux qui en boivent et aux lieux qui le servent sont assez mprisantes. Un
envoy vnitien, Gianfrancesco Morosini, dcrit ainsi en 1585 le caf qu'il visita Istanbul :
Les clients sont plutt de vile extraction, de pauvre mise et de trs maigres comptences, si bien que la plupart passent
leur temps plongs dans l'oisivet. Ils sont l, assis, et pour se distraire, ont pris l'habitude de boire en public, dans des
choppes ou dans la rue, un liquide noir bouillant extrait d'une graine qu'ils appellent Cavee.
Un Anglais, George Sandys, qui visita la Turquie en 1610, tient des propos encore plus critiques: L [dans les cafs],
ils restent assis presque toute la journe bavarder en sirotant une boisson appele Coffa... aussi brlante qu'ils peuvent
la supporter: noire comme la suie et gure plus agrable au got... Il n'empche, les Europens s'entichrent eux aussi
du caf et des tablissements le servant; cultiv surtout au Ymen, le caf devint l'un des premiers produits d'exportation
du Moyen-Orient vers l'Europe. Pour les marchands gyptiens, son commerce remplaa avantageusement celui des
pices qu'ils taient en train de perdre. En Europe, le premier caf s'ouvrit Vienne, aprs second sige de la ville par
les Turcs. Il appartenait un Armnien
qui avait obtenu l'exclusivit de ce commerce en rcompense de services rendus l'arme autrichienne derrire les
lignes turques.
On peut aisment comprendre pourquoi le th et le caf connurent un tel succs au Moyen-Orient, pourquoi les
tablissements qui les servaient devinrent des lieux privilgis de sociabilit. A la diffrence du christianisme et du
judasme, l'islam interdit toute boisson alcoolise. Certes, cette interdiction tait loin d'tre partout et toujours respecte,

comme en tmoignent les nombreuses allusions aux plaisirs du vin et l'ivresse que l'on trouve dans la posie et la
prose. Mais la consommation d'alcool devait, par ncessit, emprunter des voies clandestines ou, du moins, avoir la
dcence de se cacher derrire les hauts murs des demeures prives, y compris chez les non-musulmans. Dans la posie
classique arabe et persane, le monastre chrtien, les acolytes et les mages zoroastriens sont souvent une mtaphore
potique pour taverne et cabaretiers. Cependant, ces carts, mme lorsqu'ils taient tolrs, devaient se faire discrets ; il
n'existait ni taverne ni estaminet dans les villes musulmanes mdivales. Les maisons de th et les cafs remplirent ce
vide. Trs vite, des voix s'levrent, reprochant aux cafs d'tre devenus des lieux propices la calomnie, la sdition
et, pire encore, aux jeux de hasard.
Les mthodes de culture taient rudimentaires. Encore de nos jours, on trouve dans certaines parties de la rgion la
simple charrue en bois, sans roue, hrite de l'Antiquit. Souvent dpourvue d'avant-train, elle est tire par des bufs ou
des mules, parfois des buffles, exceptionnellement des chevaux. Dans les riches valles fluviales, on obtenait sans trop
de peine jusqu' deux ou trois rcoltes abondantes par an, ce qui n'incitait gure chercher amliorer les techniques,
comme dans les contres au climat plus rude et aux sols plus lourds.
Ce retard s'explique peut-tre aussi par l'absence, dans ces socits, de deux phnomnes typiquement europens, d'une
part, le monastre o des hommes instruits se consacraient avec ferveur l'agriculture, d'autre part, le fermier clair
qui, comme le gentleman-farmer anglais, aprs avoir suivi des tudes suprieures, revenait diriger sa propre exploitation
en mettant ses connaissances au service de la terre. A de rares exceptions prs, un homme instruit, au Moyen-Orient, ne
s'intressait pas l'agriculture. Les paysans taient dpourvus d'instruction. Le mlange de discipline intellectuelle, de
savoir-faire technique et d'intrt pour cette activit si indispensable au progrs faisait dfaut.
Hormis l'irrigation, l'apport de l'islam classique aux mthodes agricoles fut mince ; en revanche, les paysans et les
marchands du Moyen-Orient musulman enrichirent considrablement l'ventail des plantes cultives, en particulier
celles destines l'alimentation. La progression vers l'ouest de certaines productions originaires d'Asie de l'Est et du
Sud avait dj commenc avant l'avnement de l'islam ; ainsi, comme l'attestent des textes moyen-persans et
talmudiques, on cultivait dj diverses plantes asiatiques dans l'ancienne Perse et en Irak. Plus l'ouest, elles taient
parfois connues, mais passaient pour un luxe aussi coteux qu'exotique. A Rome, par exemple, on connaissait la pche,
dont le nom moderne drive du latin persicum malum (pomme de Perse). Avec l'avnement de l'islam, une aire
s'tendant de l'Europe aux frontires de l'Inde et de la Chine se trouva, pour la premire fois de l'histoire, politiquement
et conomiquement unifie. Les soldats et les voyageurs musulmans en Asie centrale, les marins et les marchands qui
sillonnaient les mers entre le golfe Persique et l'Inde jourent sans aucun doute un rle dterminant dans la dcouverte et
la propagation de nouvelles cultures. A cette poque progressrent d'est en ouest - d'Iran et du Croissant fertile jusqu'en
Afrique du Nord et en Europe - le riz, le sorgho, la canne sucre, le coton, les pastques, les aubergines, les artichauts,
les oranges et les bananes, de nombreux pices et condiments, ainsi que quantit de plantes potagres, fourragres,
textiles, mdicinales et d'autres entrant dans la composition de produits de beaut. Dans leurs crits, les voyageurs
musulmans du Moyen Age font tat d'une tonnante diversit d'espces et de sous-espces. Une description du littoral
nord-africain rdige vers 1400 cite soixante-cinq varits de raisins, trente-six de poires, vingt-huit de figues et seize
d'abricots.
Cependant, c'est dans l'art de l'irrigation - dans la construction et 1 entretien de systmes complexes de digues, de
rservoirs et de canaux destins recueillir et distribuer les eaux de crue des grands neuves - que les habitants du
Moyen-Orient dployrent leur vritable talent. Bien entendu, ce fut l'uvre des paysans, mais aussi de techniciens et
d'administrateurs. Certains historiens ont vu dans les travaux d'irrigation entrepris par des socits bnficiant d'une
valle fluviale l'origine de l'tat moderne bureaucratique et de l'conomie planifie.
La moisson s'effectuait gnralement avec des faucilles, afin d'viter toute perte, et le grain tait broy la main dans un
mortier ou entre des meules actionnes par des esclaves ou des btes de somme spectacle que l'on peut encore voir
aujourd'hui dans certaines parties de la rgion.
En Egypte, les engrais taient superflus, puisque chaque anne les alluvions du Nil refertilisaient la terre. Ailleurs, ils
taient indispensables, mais manquaient le plus souvent, d'o de graves problmes d'puisement des sols. En Irak, des
sdiments salins dposs par les rivires multipliaient les difficults. En temps de paix, ils taient drains, mais en
priode de troubles, ils avaient tendance s'accumuler. Sauf dans les valles fluviales, o l'eau tait suffisamment
abondante, la terre tait cultive une anne et restait en jachre l'anne suivante.
Dj un problme dans l'Antiquit, l'rosion le redevint au Moyen Age et l'poque moderne. Chaque fois que l'ordre
civil s'effondrait, les nomades sortaient du dsert et se rpandaient dans les terres cultives qui retournaient alors l'tat
inculte.
L'rosion avait plusieurs causes. Il fallait difier des dfenses pour empcher le dsert de gagner du terrain. Lorsque le
pouvoir central vacillait, ces dfenses s'effritaient et le dsert reprenait ses droits. Il existait un autre facteur plus visible
de destruction : la chvre. Contrairement au mouton qui broute l'herbe, la chvre l'arrache, enlevant en mme temps la
couche arable ou la rendant si fragile que le moindre dplacement d'air l'emporte. En outre, elle se nourrit volontiers de
l'corce des arbres, qui alors dprissent et laissent les plaines ouvertes tout vent. Ces raisons et quelques autres font
que les sols se sont considrablement appauvris, au point que, lorsqu'on compare les zones cultives aujourd'hui avec

celles que rvlent les fouilles archologiques, la diffrence est parfois saisissante. Historien et philosophe arabe du
XIVe sicle, Ibn Khaldn rapporte comment, dj son poque, l'Afrique du Nord n'tait que ruine et dsolation ,
alors que dans le pass elle avait port une civilisation florissante, comme le montrent les difices et les statues encore
debout, les vestiges de villages et d'agglomrations 5 .
Les registres fiscaux et d'autres sources indiquent, partir de la fin de l'poque romaine, un dclin gnralis des
rendements et des revenus agricoles. Ce processus tait apparemment dj bien avanc au moment des invasions arabes.
Aprs un bref rpit, il se poursuivit pendant le Moyen Age musulman. Plusieurs indices en tmoignent. Les dcouvertes
archologiques - puits et fermes abandonns, terrasses effondres, villages dserts dans de nombreuses rgions du
Moyen-Orient et d'Afrique du Nord - sont confirmes par les sources littraires et documentaires indiquant une
rduction de la production et donc des revenus. Cette volution s'accompagna d'une baisse de la population et d'un
exode rural gnralement attribus au poids des impts, aux abus des prteurs d'argent et autres causes de ce genre.
Assurment, le dclin gnral de la production agricole tait aussi d au peu d'estime dans lequel les autorits, les
classes suprieures et, dans une certaine mesure, la religion tenaient le travail de la terre et ceux qui s'y consacraient.
L'islam tait n dans une ville caravanire et son Prophte appartenait une famille de marchands. Aprs la mort de
Mahomet, ses disciples conquirent un vaste empire qu'ils dirigrent et exploitrent partir d'un rseau de villes de
garnison. Ces villes devinrent rapidement des foyers de culture et d'tudes musulmanes, alors que les campagnes
restrent longtemps fidles aux anciennes religions prislamiques. Certes, avec le temps, elles finirent par se convertir
l'islam, mais les vieux prjugs persistrent. Et lorsque les musulmans crrent de nouveaux empires en Inde et dans les
Balkans, le mme schma se reproduisit. Bien des traditions attribues au Prophte font l'loge du commerce, mais peu
montrent de l'estime pour l'agriculture. De mme, la sharia se proccupe d'abord de la vie et des problmes des citadins,
qu'elle examine et rgle dans leurs moindres dtails. Elle accorde remarquablement peu d'attention la condition des
paysans, en dehors des taxes dont ils doivent s'acquitter. La situation se trouva certainement aggrave par la tendance
croissante de l'tat diriger 1 conomie et par le passage des terres agricoles sous le contrle d'officiers de l'arme
ignorant tout ou presque de l'agriculture et se souciant peu de l'enrichissement long terme de leurs domaines.
La rgion est constitue, pour l'essentiel, de terres semi-arides au sol trop pauvre pour tre cultiv ou pour servir de
pturage au gros btail, oeuls les moutons et les chvres y trouvent de quoi se nourrir. Outre la viande, la laine et le cuir,
ceux-ci fournissent du yogourt et du fromage, lments de base du rgime alimentaire des habitants du Moyen-Orient.
Existant dans la rgion depuis des millnaires, une culture pastorale nomade associe aux premiers rudiments de
l'agriculture permit la naissance de la civilisation. Remontant, lui aussi, l'poque prhistorique, l'levage de chameaux
tait au cur de l'conomie et du mode de vie bdouins et assurait l'un des principaux moyens de transport, en temps de
paix comme en temps de guerre. Dans l'ancienne Arabie, les chevaux taient rares, mais trs priss et connus par leur
nom et leur pedigree. Aprs l'avnement de l'islam, tirant parti des immenses steppes, les leveurs arabes accrurent leurs
troupeaux dans des proportions considrables, grce des pur-sang byzantins, persans et, plus tard, berbres. Chez les
peuples nomades de la steppe eurasienne, les chevaux et les poneys possdaient une importance vitale. Les animaux de
ferme ou de compagnie taient rares. Le porc, si prsent dans l'conomie rurale d'autres civilisations, tait banni cause
du tabou que la religion musulmane partageait avec le judasme. Certains historiens sont alls jusqu' affirmer que cet
animal dtermina les limites de l'expansion gographique de l'islam: malgr des sicles de domination, la religion de
Mahomet ne russit pas s'implanter en Espagne, dans les Balkans et dans l'ouest de la Chine, contres o les
populations ont toujours t friandes de porc. Les animaux de basse-cour taient levs pour la viande et les ufs ; en
Egypte (et peut-tre ailleurs), les leveurs mirent au point de nouvelles techniques qui tonnrent les visiteurs
occidentaux. Ainsi, le voyageur franais Jean de Thvenot, qui visita l'Egypte en 1655, crit:
La premire de ces choses extraordinaires que j'ai vue au Caire, c'est la faon de faire clore les poulets par artifice ; il
semble d'abord que ce soit une fable de dire que l'on fait clore des poulets, sans faire couver les ufs par des poules, et
encore plus de dire qu'on vend ces poulets au boisseau, cependant l'un et l'autre est vritable, et pour faire cela, ils
mettent des ufs dans des fours qu'ils chauffent d'une temprature si tempre, et qui imite si bien celle de la nature,
que les poulets s'y forment, et s'y closent... Ils les chauffent d'une chaleur fort tempre avec seulement de la cendre
chaude de fiente de bufs, chameaux, et semblables, laquelle ils mettent l'entre de chaque four, et la changent chaque
jour, y en mettant de nouvelle, et toute chaude... Plusieurs croient que cela ne peut se faire qu'en Egypte, cause de la
chaleur du climat, mais le grand-duc de Florence ayant fait venir chez lui un de ces gens-l, il en fit clore aussi bien
qu'en Egypte, et on m'a dit qu'on l'avait fait en Pologne6.
Comme le note Thvenot, l'Europe adopta cette mthode d'incubation et s'en servit largement.
En Europe occidentale, l'agriculture et l'levage taient troitement associs et, d'ailleurs, se trouvaient souvent entre les
mmes mains. Au Moyen-Orient, il existait un conflit immmorial entre le cultivateur sdentaire et le pasteur nomade.
L'agriculture et l'levage taient des activits distinctes et gnralement opposes. Si le paysan possdait parfois
quelques animaux pour ses besoins personnels immdiats, l'levage pour la nourriture ou le transport revenait au
nomade. Une telle division du travail donnait frquemment lieu des conflits d'intrts prjudiciables aux deux parties.
Cet antagonisme apparat dj dans l'un des plus anciens rcits historiques que nous possdons sur le Moyen-Orient:
l'histoire de Can et d'Abel. Chacun des deux frres offrit Dieu des produits de son industrie, qui de ses troupeaux, qui

de ses rcoltes. Dieu agra l'offrande d'Abel, le pasteur nomade, et se dtourna de celle de Can, le cultivateur
sdentaire. Jaloux de la faveur dont bnficiait son frre, Can tua Abel. Plus souvent dans l'histoire du Moyen-Orient,
ce fut au contraire le paysan qui eut ptir des dprdations causes par les nomades. Dans la rgion, en effet, les terres
cultives ne sont jamais loin des dserts que sillonnent des nomades prts tirer parti de la moindre faille dans les
dfenses riges par les autorits civiles. Et de l'autre ct de la frontire, au nord et au sud des pays civiliss, dans les
steppes eurasiennes et le dsert d'Arabie, des principauts et des royaumes nomades aspiraient devenir des empires.
L agriculture et l'levage fournissaient des matires premires, notamment l'industrie textile, principale activit
manufacturire durant l'poque mdivale. Originaire du Moyen-Orient, le nom de nombreux tissus atteste la place
qu'occupaient les exportations de ces produits vers l'Europe; citons, par exemple, mousseline (driv de Mossoul),
damas (de Damas), gaze (de l'arabe qazz), mohair (de mu-khayyar), taffetas (du persan tftah). taient exports des
tapisseries, des coussins, des tissus d'ameublement, ainsi que des vtements. Les paysans fournissaient le lin et le coton,
les nomades, la laine et les peaux. Le bois, autre matire premire cruciale, tait rare, import et donc cher.
Les minerais occupaient naturellement une place de choix. Roche, argile, etc. taient exploites dans des carrires ; les
mtaux, en revanche, devaient tre extraits de mines. Des mines d'or, d'argent et de cuivre taient dj exploites
l'poque prhistorique au Moyen-Orient. Le bronze tait fabriqu en Msopotamie orientale ds le IIIe millnaire avant
J.-C. et ds le second en Egypte. L'tain tait import de Cornouailles, tandis que le fer venait d'Armnie, de Transcaucasie et de l'est de la Turquie moderne. Au Moyen-Orient mme, de nombreuses mines taient dj puises dans
l'Antiquit, si bien que, pour satisfaire leurs besoins, les tats musulmans durent importer de plus en plus de mtaux du
fin fond de leurs provinces et encore de plus loin.
Les principales mines en activit se trouvaient en Armnie, en Iran, dans la Haute-Egypte et au Soudan ; il y en avait
trs peu dans les pays situs au cur du Moyen-Orient, savoir le Croissant fertile et l'Egypte. L'or et l'argent devaient
tre imports. La recherche de ces mtaux et les voies par lesquelles ils taient achemins influrent souvent sur le cours
de l'histoire. Les mines d'Afrique, notamment celles de 'Allq au sud d'Assouan, reprsentaient, pour le monde
musulman, l'une des plus riches sources d'approvisionnement en or. Il ne fait pas de doute que la qute d'or et d'esclaves
fut l'un des principaux moteurs de l'expansion musulmane en Afrique subsaharienne. L'argent tait exploit dans
diffrents endroits, mais surtout dans les anciens territoires sassanides.
Les techniques industrielles taient rudimentaires. Sauf exception, la force animale et humaine constituaient l'unique
source d'nergie. Quelques petits automates avaient t invents, mais surtout comme jouets. Les seules machines
taient les moulins et les lanceurs de projectiles. A vent ou eau, les moulins sont attests dans la rgion depuis les
temps les plus anciens et restent encore utiliss aujourd'hui. Toutefois, mme compars l'Europe du haut Moyen Age,
ils taient trs peu nombreux et ne servaient qu' irriguer les terres et broyer les crales - jamais des fins
industrielles. Les catapultes et autres engins similaires taient destins, en temps de guerre, projeter sur les villes ou
les bateaux ennemis des chaudrons remplis d'un liquide incendiaire. En usage jusqu' l'apparition, vers la fin du Moyen
Age, de canons et de canonniers venus d'Europe, ils fonctionnaient par tension, torsion ou, dans leur version amliore,
par la mise en mouvement de poids et de contrepoids, mthode qui permettait d'envoyer des projectiles plus lourds, plus
loin et avec plus de force. D'autres armes - pes, dagues, boucliers, armures et pices d'artillerie (telles que
mangonneaux et balistes) - occupaient une place non ngligeable aussi bien dans l'industrie manufacturire que dans le
commerce international.
L'une des raisons de cet immobilisme dans le domaine de la production d'nergie rsidait videmment dans le manque
de matires premires adquates, comme en possdait l'Europe occidentale avec le charbon, le bois, le charbon de bois
ou encore l'eau de ses innombrables rivires et cascades. Il y avait bien sr du ptrole en abondance, mais le secret de
son extraction et de son utilisation ne serait dcouvert que bien plus tard. Dans l'Antiquit et au Moyen Age, il tait
recueilli lorsqu'il jaillissait spontanment. Dans la Perse zoroastrienne, il servait entretenir la flamme sacre des
temples. Dans l'Empire byzantin et l'Empire islamique, il entrait dans la composition de mlanges explosifs utiliss
comme armes de guerre.
De mme que se vtir, avoir un toit tait un besoin universel; quantit d'industries se dvelopprent pour construire,
meubler et dcorer difices publics et privs. Les habitants des villes avaient galement besoin de marmites, de
casseroles et autres ustensiles de cuisine, de savon, de parfums et d'onguents, sans oublier le ncessaire pour crire:
encre, parchemin, papyrus et, plus tard, papier.
Les transports, qui dans d'autres civilisations contribuaient de faon notable l'essor de la production industrielle,
jouaient un rle moindre en terre d'islam. La pnurie de bois et de mtaux explique peut-tre la raret des vhicules
roues et donc des routes qui leur taient destines. De temps en temps, on trouve des descriptions et mme des
illustrations de charrettes, mais visiblement celles-ci sont considres comme quelque chose de tout fait inhabituel.
Ainsi le gographe et historien marocain du XIVe sicle, Ibn Battta, les jugea-t-il suffisamment remarquables, lors d'un
voyage en Asie centrale, pour les inclure dans sa description des peuples turcs de la steppe. Encore au XVIIIe sicle,
Volney, un voyageur franais, crivait :
Il est remarquable que dans toute la Syrie l'on ne voit pas un chariot ni une charrette ; ce qui vient sans doute de la
crainte de les voir prendre par les gens du gouvernement, et de faire d'un seul coup une grosse perte7.

Le transport s'effectuait normalement par btes de somme ou par voie d'eau. Domestiqus au IIe millnaire avant J.-C,
le chameau peut porter jusqu' six cents kilos, parcourir trois cent cinquante kilomtres par jour et s'abstenir de boire
pendant dix-sept jours. Toutefois, les chameaux ne peuvent tre utiliss partout. Emmens en grand nombre d'Anatolie
et de Syrie pour transporter ravitaillement et matriel militaire, beaucoup ne supportrent pas le climat humide des
Balkans et prirent, retardant ainsi la progression des armes ottomanes. Sous le climat sec du Moyen-Orient,
cependant, ces btes revenaient certainement moins cher que des routes et des charrettes. Mme l'humble mule ou l'ne
rpondaient parfaitement aux besoins de transport de marchandises et de personnes sur de courtes distances. En
revanche, le transport par voie d'eau tait largement rpandu depuis des temps immmoriaux et l'on construisait des
bateaux capables de naviguer en Mditerrane, mais aussi dans les mers orientales et sur les rivires. Les historiens ont
calcul qu' l'poque romaine, il revenait plus cher de transporter du bl par chariot sur cent kilomtres que par mer d'un
bout l'autre de la Mditerrane. Il devait en tre peu prs de mme l'poque musulmane.
La forme de production la plus courante, notamment dans le textile, tait domestique, l'artisan travaillant domicile,
parfois avec des membres de sa famille, ou dans de petits ateliers. La production rpondait essentiellement aux besoins
familiaux et locaux; seuls quelques produits, comme les tapis, taient exports l'tranger. Parfois, l'industrie revtait de
plus amples dimensions. Ainsi, certains documents de l'Egypte mdivale montrent que les ouvriers du lin taient
employs par un entrepreneur et pays la journe. On trouve une mme organisation du travail pour le raffinage du
sucre, autre industrie gyptienne importante. De son ct, l'tat intervenait de multiples faons, soit en protgeant telle
industrie, soit en y investissant de l'argent, soit en s'en arrogeant le monopole.
C'est ce qui advint au tirz. En arabe classique, ce terme dsigne une pice de brocart dont le port ou l'octroi reprsentait
une prrogative royale. Seuls pouvaient s'en revtir les souverains ou ceux qu'ils dsiraient honorer. Le tirz devint un
systme de rcompenses et de dcorations. A cause de son statut trs particulier, sa fabrication tait, dans les premiers
sicles de l'hgire, un monopole jalousement gard. Les ateliers appartenaient l'tat et leurs directeurs taient des
fonctionnaires. La production de guerre, comme, par exemple, la construction navale et la fabrication de certaines
armes, tait, elle aussi, parfois contrle par l'tat.
Il arrivait galement que l'tat intervienne dans la fixation des prix. Cette pratique remonte l'Antiquit, en particulier
l'empereur Diocltien, qui, semble-t-il, fut le premier avoir voulu le faire grande chelle. Malgr un hadith attribu
au Prophte selon lequel seul Dieu peut fixer les prix - loquente dclaration de laisser-faire conomique -, les
autorits musulmanes tentrent souvent d'imposer ce que les conomistes du Moyen Age appelaient un juste prix .
Sans succs. Franchissant un pas de plus, certains souverains s'attriburent des monopoles. Estimant sans doute
insuffisants les profits qu'ils retiraient de la taxation du commerce du poivre, plusieurs sultans, notamment en Egypte
la fin de l'poque mamelouke, dcidrent d'en prendre le contrle. L'un d'eux, Brsby (1422-1438) tendit cette
politique d'autres marchandises. L'effondrement du commerce de transit qui en rsulta fut l'une des principales raisons
qui poussrent les Portugais entreprendre leur grand priple autour de l'Afrique.
Dans l'industrie comme dans d'autres domaines, l'un des principaux apports de la priode islamique rsida dans
l'harmonieux mlange de traditions et de techniques hrites des anciennes civilisations de la Mditerrane orientale et
du monde iranien, comme en tmoigne l'art de la poterie musulmane. Au XIIIe sicle, les invasions mongoles runirent,
pour la premire fois dans l'histoire, l'est et l'ouest de l'Asie sous une mme autorit politique et ouvrirent le MoyenOrient, notamment la Perse, aux gots et aux styles extrme-orientaux.
La qute et l'extraction de mtaux prcieux encouragrent et facilitrent la cration d'un systme tendu de distribution
et d'change. L'emploi simultan de deux monnaies, l'or dans les anciens territoires byzantins et l'argent dans les anciens
territoires sassanides, donna naissance une conomie bimtallique et entrana le dveloppement d'un systme de
change. Le grand commerce engendra, dans les principaux centres marchands, une classe de changeurs et favorisa
ensuite l'apparition d'un systme bancaire complexe et ramifi.
Le monde musulman mdival offrait des conditions idales l'essor du commerce sur de vastes distances. Pour la
premire fois, une immense rgion abritant de vieilles civilisations et s'tendant des rives de l'Atlantique aux frontires
de l'Inde et de la Chine formait une seule entit politique et culturelle, qui plus est place, pendant quelque temps, sous
une mme autorit centrale. Riche, subtile et sophistique, la langue arabe tait comprise d'un bout l'autre du monde
musulman et servait de moyen de communication international et interrgional.
Dieu a permis la vente et il a interdit l'usure... Ceux qui retournent l'usure seront les htes du feu o ils demeureront
immortels , dit le Coran (II, 275). L'interdiction de l'usure, exprime avec force par les critures, revient avec
insistance dans les traditions et les commentaires, dont l'un va jusqu' affirmer qu'un seul dlit d'usure est pire que
trente-trois actes de fornication. Prise trs au srieux par les musulmans, cette interdiction constitue encore aujourd'hui,
pour les plus pieux, un obstacle aux activits bancaires et d'investissement. Selon l'crasante majorit des thologiens et
des juristes, elle s'applique toute forme d'intrt, et pas seulement l'intrt de taux excessif rgle qui, si elle avait
t strictement applique, aurait empch le dveloppement du crdit et, donc, du commerce grande chelle. Dans ce
domaine, comme dans bien d'autres, marchands et juristes imaginrent des procdures appeles, en langage
technique, hla shar'iyya ou stratagmes juridiques qui, tout en respectant la lettre de la loi, leur permirent
d'organiser le crdit, les investissements, de mettre sur pied des socits en commandite et mme des services bancaires.

Constituant l'un des piliers de l'islam , le plerinage La Mecque, que tout musulman doit accomplir au moins une
fois dans sa vie, a grandement favoris l'essor du commerce sur de longues distances. Se tenant chaque anne, le hajj,
qui rassemblait, dans le mme lieu saint, des foules de croyants venus de tous les coins du monde musulman pour
communier dans les mmes rites, contribua certainement crer et perptuer un sentiment d'identit commune.
Le monde musulman avait des traditions locales, souvent trs vigoureuses, mais dveloppa, ds l'origine ou
presque, un degr d'unit reflt dans les valeurs, les normes et les murs de sa civilisation urbaine sans
quivalent dans le monde chrtien mdival. Les Francs, observait Rashd al-Dn, parlent vingt-cinq langues et aucun
des peuples ne comprend la langue des autres8. Cette remarque n'a rien de surprenant de la part d'un musulman
habitu l'unit linguistique du monde musulman, dans lequel deux ou parfois trois langues principales rpondaient non
seulement aux besoins d'une petite classe de clercs (comme le latin en Europe occidentale), mais servaient aussi
d'instruments de communication universelle, supplantant les langues et dialectes locaux tous les niveaux sauf les plus
bas. Grce une mobilit gographique, mais aussi sociale et intellectuelle sans prcdent dans l'Antiquit ou au Moyen
Age, le monde musulman mit sur pied un vaste rseau de communication, sur terre et sur mer.
Quel que fut l'lment choisi, voyager tait prilleux, cause des brigands et des pirates. De tels dplacements taient
lents et pnibles ; coteux aussi, quoique beaucoup moins par bateau. Pour toutes ces raisons, le commerce sur de
grandes distances se limitait, pour l'essentiel, un petit ventail de produits dont les prix taient suffisamment levs
pour justifier les risques.
Ainsi, les denres alimentaires, si importantes dans le commerce moderne, occupaient une place moindre l'poque.
Gnralement bon march et devant tre transportes en quantit, leur commerce n'tait pas rentable. Les cots taient
trop levs, les bnfices trop faibles et les alas trop grands. La consommation alimentaire reposait presque
entirement sur la production locale. Le grand commerce concernait trois principaux types de marchandises, dont la
raret et le cot justifiaient les risques et les rigueurs de longs voyages par bateau ou par caravane. Il s'agissait avant
tout de minerais, d'esclaves et de produits de luxe.
Produites en gnral localement, les denres alimentaires dpendaient trs peu des importations. En revanche, l'or,
l'argent et le fer devaient tre imports tout prix.
Le commerce, grande chelle et sur de vastes distances, de personnes se dveloppa pour l'essentiel durant la priode
islamique et ce, triste paradoxe, en raison des progrs humains apports par la lgislation musulmane. Dans les anciens
empires, et mme au dbut de l're chrtienne, la nombreuse population servile se recrutait principalement sur place.
Les sources d'approvisionnement se renouvelaient de diverses manires: par l'asservissement des criminels et des
dbiteurs, par l' adoption comme esclaves d'enfants abandonns par leurs parents, par ceux qui vendaient leurs
propres enfants ou se vendaient eux-mmes. Tout changea avec les conqutes islamiques et l'application progressive de
la loi musulmane. Selon un principe fondamental nonc par les juristes et gnralement respect par les souverains, la
condition naturelle de l'homme est la libert. Qu'ils fussent musulmans ou adeptes de l'une ou l'autre des religions
autorises, les sujets ns libres d'un tat musulman ne pouvaient tre asservis ni pour dettes ni pour crime hormis celui
de rvolte arme. Les enfants abandonns devaient tre prsums libres jusqu' preuve du contraire. Les enfants
d'esclaves naissaient et restaient esclaves, moins d'tre affranchis. Les seules personnes de condition libre pouvant tre
lgalement rduites en esclavage taient les infidles capturs dans une guerre sainte. Butin licite, eux et leur famille
devenaient la proprit des vainqueurs. L'augmentation naturelle de la population servile ne pouvant rpondre aux
besoins inextinguibles de la socit musulmane, un vaste trafic d'esclaves infidles se dveloppa de l'autre ct des
frontires de l'Empire. Bien que cette marchandise fut prissable, son prix lev, surtout s'agissant de jeunes filles,
compensait largement les risques. La castration pouvait considrablement augmenter le prix d'un jeune esclave mle ; en
effet, les eunuques taient trs recherchs par les propritaires de palais et de riches demeures, mais aussi pour
l'entretien et la protection de certains lieux de culte. La loi islamique interdisant la mutilation, les eunuques taient
traits la frontire, avant de pntrer en terre d'islam.
L'Europe, la steppe eurasienne et l'Afrique reprsentaient les trois grandes zones d'approvisionnement. Certains esclaves
venaient parfois de plus loin, de Chine, de l'Inde ou d'ailleurs, mais c'tait exceptionnel. Du Moyen Age jusqu' l'poque
moderne, la majorit des esclaves se recrutaient dans trois populations principales. Les peuples slaves d'Europe centrale
et orientale (d'o l'tymologie du mot esclave) fournissaient d'importants contingents l'Espagne et l'Afrique du
Nord musulmanes. Au Moyen Age, leur commerce tait entre les mains de marchands et de commanditaires ouesteuropens. Lors de leur propression dans les Balkans, les Ottomans court-circuitrent ces intermdiaires et
s'approvisionnrent directement la source. Un autre contingent, plus petit mais non ngligeable d'esclaves d'Europe
occidentale rsultait des raids des pirates barbaresques qui, au XVIIe sicle, tendirent leurs activits des ctes de la
Mditerrane celles de l'Atlantique. En 1627, ils ramenrent d'Irlande deux cent quarante-deux captifs qu'ils vendirent
au march des esclaves d'Alger. Le 20 juin 1631, ils lancrent un raid contre le village de pcheurs de Baltimore, en
Irlande. Un rapport envoy Londres dresse la liste des habitants emmens par les corsaires avec femmes, enfants et
servantes, soit cent sept personnes, auxquelles venaient s'en ajouter quarante-sept captures dans d'autres endroits.
Un tmoin de l'poque, le prtre franais Pierre Dan, dcrit leur arrive destination :

... Ils les menrent en Alger, o ce fut une chose pitoyable de les voir exposer en vente : car alors on spara les femmes
d'avec les maris, et les enfants d'avec les pres. Alors, dis-je, on vendit le mari d'un ct, et la femme de l'autre, en lui
arrachant la fille d'entre les bras, sans esprance de se revoir jamais plus 9.
A la mme poque, les khans tatars d'Europe orientale razziaient les campagnes russes, polonaises et ukrainiennes et
ramenaient chaque anne des milliers de jeunes esclaves (la moisson des steppes) qui taient expdis Istanbul et
vendus dans les villes de l'Empire ottoman. Ce trafic se poursuivit jusqu' la fin du XVIIIe sicle et s'arrta, en 1783,
avec l'annexion de la Crime par les Russes.
Le deuxime grand groupe d'esclaves tait form par les Turcs d'Eu-rasie qui, ds le dbut de l're musulmane, se
recrutaient par capture ou par achat depuis le nord de la mer Noire jusqu'aux frontires de la Chine et de la Mongolie.
Reprsentant, au Moyen Age, le gros des esclaves blancs du monde musulman oriental, ils taient sunout employs dans
l'arme. Aprs l'islamisation de la steppe turque, cette source d'approvisionnement devint illicite, mais une nouvelle se
prsenta avec le Caucase, d'o l'Empire ottoman et la Perse importrent en grand nombre des esclaves gorgiens et
circassiens des deux sexes. Elle se tarit son tour dans le premier quart du XIXe sicle, lorsque les Russes s'emparrent
du Caucase.
Le troisime groupe se composait des esclaves noirs de l'Afrique subsaharienne, dont le trafic serait le dernier
disparatre. Si leur prsence tait dj atteste l'poque romaine, notamment en Egypte o ils existaient depuis la plus
haute Antiquit, ils constituaient en gnral une raret. L'importation massive d'esclaves noirs date de l'avance des
armes musulmanes sur le continent africain. Les esclaves empruntaient trois grandes routes : d'Afrique de l'Est, ils
traversaient la mer Rouge et le golfe Persique, dbarquaient en Arabie et poursuivaient leur route jusqu'en Iran et audel; du Soudan, ils gagnaient l'Egypte par caravane en longeant la valle du Nil; de l'Afrique de l'Ouest, ils remontaient
vers le nord, traversaient le Sahara et arrivaient dans les pays du Maghreb et en Egypte. La colonisation europenne en
Afrique tropicale interrompit un moment ce trafic. Les esclaves noirs taient employs diffrentes tches - agricoles,
industrielles, commerciales, mais surtout domestiques. Malgr leur prsence dans l'agriculture, par exemple, dans les
travaux de drainage en Irak, dans les mines, notamment de sel et d'or en Nubie et au Sahara, et dans certains secteurs de
la production industrielle, l'conomie du monde musulman mdival, contrairement celle du monde antique, ne
reposait pas sur le travail servile.
Enfin, il y avait le commerce des produits de luxe, objets peu encombrants, lgers, coteux et trs recherchs.
Au premier rang venaient les textiles, en particulier la soie et les brocarts. A la fin de l'poque romaine, byzantine et
persane, ainsi qu'au dbut de l're islamique, la soie joua un trs grand rle commercial, mais aussi politique. Son
importation et, plus tard, sa fabrication taient souvent des monopoles royaux. Lorsqu'un roi voulait honorer un prince
barbare, il lui offrait parfois un manteau fait de cette toffe prcieuse; ainsi la soie revtait-elle galement une
importance diplomatique. Son importation d'Extrme-Orient constitua pendant un temps l'un des principaux leitmotive
de l'histoire politique et militaire des contres par o elle transitait.
Autre produit recherch, l'encens qui, avec d'autres plantes aromatiques, venait du sud de l'Arabie et de rgions plus
l'est. Abondamment utilis dans les temples du monde grco-romain et, plus tard, dans les glises chrtiennes, l'encens
occupait une place de premier plan dans le commerce. Certains historiens modernes ont t jusqu' comparer son
rle celui du ptrole aujourd'hui : il faisait tourner la machine - au sens figur.
Aprs l'avnement de l'islam, dont les rites et le culte ne ncessitent pas d'encens, ce produit perdit de son importance
dans le monde musulman, tout en continuant tre demand dans l'Europe chrtienne. Le commerce des pices,
notamment du poivre en provenance de la cte de Malabar, s'y substitua en partie. Poivre, pices et condiments
reprsentaient un march lucratif en terre musulmane et ailleurs; ceux qui en faisaient le ngoce formaient une classe de
marchands prospres et respects.
Les pierres prcieuses avaient, elles aussi, l'avantage de peser peu et de valoir beaucoup. Cela tait vrai galement de
l'ivoire, des bois rares et prcieux, et mme de certains animaux exotiques que les Romains importaient en grand
nombre pour les jeux du cirque.
Au dbut du Moyen Age, le commerce du Moyen-Orient musulman tait tous gards plus avanc que celui de l'Europe
: il tait plus riche, plus tendu et mieux organis, il disposait d'un rseau de relations plus ramifi, les produits offerts
la vente taient plus nombreux, l'argent plus disponible pour les acheter. Vers la fin du Moyen Age, la situation se
renversa. Les voyages de dcouverte et l'arrive des Portugais en Asie ne mirent pas fin, contrairement ce qu'on a cru,
au commerce moyen-oriental: on sait aujourd'hui que celui-ci se poursuivit pendant plus d'un sicle aprs que Vasco de
Gama dbarqua aux Indes. De mme, son dclin ne peut tre attribu aux dcouvertes transocaniques, dont les
rpercussions conomiques furent une des consquences et non la cause des changements que connut le Moyen-Orient.
Fait remarquable, les Portugais, petit peuple vivant dans un petit pays de l'ouest de l'Europe, russirent affirmer en
Extrme-Orient une prsence - et mme pendant un temps une suprmatie - navale et commerciale, alors que, plus
tonnant encore, les grandes puissances du Moyen-Orient - l'Egypte des mamelouks, la 1 urquie ottomane et l'Iran
safavide - se montrrent incapables de se mobiliser, soit conomiquement pour leur faire concurrence, soit militairement
pour les vaincre. Les dcouvertes ont sans doute acclr le dclin du commerce moyen-oriental, mais elles ne l'ont pas
provoqu ; historien doit en rechercher les causes ailleurs.

Ce dclin n'affecta d'ailleurs pas seulement les pays musulmans. Il toucha galement ce qui restait de territoires
byzantins et mme, un moindre degr, l'Europe mditerranenne, en particulier l'Italie, o les grands tats
commerciaux se virent supplants par la monte en puissance des pays du nord-ouest de l'Europe. De mme, on ne
saurait attribuer ce dclin aux attitudes religieuses et aux dispositions de la loi musulmane. Leur existence n'avait pas,
dans le pass, entrav l'essor du commerce ; leur inexistence ailleurs ne sauva ni Byzance ni l'Italie.
Plusieurs causes matrielles sont faciles identifier. L'puisement, ou la conqute par des envahisseurs, de mines et de
rserves de mtaux prcieux laissa les pays musulmans court d'argent au moment prcis o leurs concurrents
europens dcouvraient de nouveaux gisements d'or et d'argent dans les Amriques. La peste noire et quelques autres
flaux avaient aussi cruellement frapps la Chrtient que l'islam, mais les pays musulmans avaient, en plus, eu ptir
d'invasions destructrices, en particulier celles des Mongols l'est et celles des Banu Hill, ces tribus bdouines qui
dvastrent l'Afrique du Nord.
Peut-tre encore plus dstabilisateurs sur le long terme furent les changement politiques internes et l'accaparement de
l'tat par des aristocraties militaires indiffrentes au commerce et la production. Mme le commerce maritime en
Mditerrane tomba aux mains des cits italiennes sans conqute, sans pression d'aucune sorte, simplement grce
des mthodes commerciales plus dynamiques et plus efficaces. Mis part quelques denres telles que le sucre et, plus
tard, le caf, l'agriculture et l'industrie moyen-orientales cessrent de produire des surplus exportables, si bien que les
marchands dpendirent de plus en plus du commerce de transit entre l'Europe et l'Extrme-Orient. Aussi le
dtournement de ce commerce porta-t-il un coup particulirement dur la rgion. Pendant ce temps, les progrs
techniques, financiers et commerciaux raliss l'Ouest donnaient aux marchands europens les instruments et les
ressources pour dominer les marchs du Moyen-Orient, dont l'accs leur tait pour le moins facilit par l'unit et la
stabilit de l'Empire ottoman. Les armes de l'Empire l'emportaient sur terre, sa flotte tait matresse des mers ; pendant
ce temps-l, les marchands europens s'emparaient pacifiquement et sans mot dire de ses marchs.
Chapitre X Les lites
Comme toutes les civilisations, l'islam tablissait une distinction entre de petits groupes plus ou moins privilgis et le
reste de la population. En arabe classique, ces deux catgories taient le plus souvent dsignes par khssa et 'mma,
deux termes signifiant particulier et gnral. galitaire sur le plan des principes, l'islam ne reconnaissait, entre ses
fidles, aucune supriorit lie la naissance, la race, la nationalit ou au statut social. A l'instar des autres religions
monothistes, il admettait l'existence d'une ingalit fondamentale entre hommes et femmes, hommes libres et esclaves,
fidles et infidles, et imposait ces derniers un statut infrieur conformment aux prceptes de la loi divine. En dehors
de ces ingalits tablies et reconnues, la doctrine et le droit traitaient sur le mme pied tous les croyants. Surpassant en
mrite la richesse, le pouvoir et la naissance, seules la pit et les bonnes actions pouvaient confrer rang et honneurs.
Dans les faits, cependant, ceux qui avaient la chance de possder des richesses, du pouvoir ou mme de l'instruction
souhaitaient en gnral transmettre ces atouts leurs enfants, d'o une tendance invitable 1 apparition de classes
privilgies hrditaires. Jusqu' l'poque ottomane, peu de rgimes politiques vcurent suffisamment longtemps pour
engendrer une aristocratie durable veillant jalousement sur ses prrogatives; la plupart succombrent sous le coup de
soulvements internes ou, plus souvent, de conqurants venus de l'extrieur. Les nouveaux dirigeants, entours de leur
parentle, de leurs hommes de mains et de leurs partisans, fondaient leur tour une nouvelle aristocratie de l'argent et du
pouvoir. Bien entendu, la conqute favorisait ceux qui taient de mme origine ethnique que les conqurants, mais ce
privilge tait de courte dure. Deux cas font exception : les Arabes qui crrent la communaut musulmane et la
gouvernrent pendant quelque temps; les Turcs qui, de la fin du Moyen Age jusqu'aux Temps modernes, eurent le quasimonopole de la souverainet politique et du commandement militaire. Avec le temps, et chacun leur manire, ils
perdirent leur identit ethnique d'origine les Arabes en se fondant dans les populations autochtones arabises, les
Turcs en s'int-grant dans les lites gouvernementales et administratives pluriethniques de l'Empire ottoman.
Les docteurs de la loi ne se penchent sur la notion de classe sociale que dans un seul contexte, celui o sont examines
les rgles de la kafiz'a, en gros de l'galit de naissance et de statut social dans le mariage. Ce principe ne constitue en
aucune faon la reconnaissance de privilges aristocratiques. Il n'interdit pas les mariages ingalitaires, les juristes tant
d'ailleurs loin de s'entendre sur la notion d'ingalit. Il a pour objet de protger l'honneur des familles respectables en
leur donnant la possibilit, si elles le souhaitent, de s'opposer un mariage inopportun. Il peut tre invoqu par le pre
ou le tuteur lgal d'une femme pour l'empcher de contracter un mariage sans autorisation, ou l'annuler s'il a dj eu lieu
ou si l'autorisation a t obtenue par tromperie; cela condition qu'il n'y ait ni enfant ni grossesse en cours. Il peut
galement tre invoqu pour empcher une femme d'pouser un homme de condition sociale infrieure, ce qui
dshonorerait la famille. En revanche, un homme pouvait pouser une femme de rang social infrieur, puisque, aux yeux
des juristes, une femme tait de toute faon infrieure et que, par consquent, un tel mariage n'avait rien d'une
msalliance.
Les juristes proposent des dfinitions trs diffrentes de la kafi'a. Pour certains, ne concernant que la religion, elle est
destine protger une femme pieuse que l'on veut donner en mariage, contre sa volont, un homme aux murs
dissolues. Sinon, comme l'affirme le grand juriste Mlik ibn Anas, tous les peuples de l'islam sont gaux entre eux,

conformment la Rvlation divinel . Mais pour une autre cole juridique, peut-tre influence par la socit
hirarchise de la Perse prislamique, outre la pit et les murs, elle concerne l'extraction sociale, la profession, la
situation financire et, pour les enfants et petits-enfants de convertis ou d'esclaves affranchis, la date laquelle leur
famille a embrass l'islam ou est devenue libre.
A l'vidence, la distinction entre khssa et 'mma n'tait pas simplement de nature conomique - entre les nantis et les
autres. Le jeune homme pauvre mais mritant et le riche parvenu sont des personnages bien connus de la littrature
musulmane. Cependant, il est clair qu'tre pauvre depuis des gnrations ne permettait pas d'appartenir la khssa. Ce
qui distinguait ces deux catgories n'tait pas non plus la naissance, l'origine ethnique ou le statut, mme si ces critres
entraient aussi en ligne de compte. tre n d'un pre khssa et tre lev dans un foyer khssa entranait au moins une
prsomption de statut khssa. Comme sous d'autres deux et en d'autres temps, les distinctions sociales avaient tendance
se perptuer, alors qu'avaient disparu les conditions conomiques et politiques qui les avaient engendres. Quand on a
perdu pouvoir et richesses, on garde parfois un sentiment de supriorit sociale. Naturellement, l'activit constituait un
autre critre ; les auteurs musulmans mdivaux s'attachent classer les diffrents mtiers, artisanats et professions,
indiquant leur place dans l'chelle sociale.
L'instruction revtait galement une importance particulire dans cette socit qui accordait un statut divin ses
Ecritures, vnrait la langue dans laquelle elles taient couches et tenait en haute estime ceux qui savaient la manier
avec lgance. Une langue, puis deux et finalement trois - l'arabe, le persan et le turc - modelrent l'identit culturelle
des principales rgions du Moyen-Orient musulman et confrrent aux classes cultives une remarquable unit
culturelle et spirituelle. Si 1' 'mma parlait une multiplicit d'idiomes et de dialectes, la khssa tait unie par une mme
langue littraire, une mme tradition classique et scripturaire et, travers elles, par les mmes rgles de conduite et de
savoir-vivre. Au dbut de l're islamique, notamment a Bagdad sous les Abbassides et au Caire sous les Fatimides, il
n'tait pas indispensable d'appartenir la religion dominante pour faire partie des lites. Des potes, des savants, des
rudits chrtiens et juifs frquentaient les mmes cercles que leurs homologues musulmans - pas seulement en tant que
collgues, mais aussi comme amis, associs, levs et matres. Par la suite, surtout cause des combats religieux mens
l'intrieur et l'extrieur, les attitudes se durcirent et les nonmusulmans, bien que bnficiant toujours de la tolrance
prescrite par la sharia, se virent peu peu relgus aux marges de la socit musulmane. A la fin du Moyen Age et au
dbut des temps modernes, si les mdecins et autres spcialistes non musulmans occupaient encore des positions parfois
trs leves, les contacts sociaux et mme intellectuels entre gens de religion diffrente se rduisirent comme peau de
chagrin.
Les sources littraires et documentaires sur les dbuts de l're islamique proviennent presque tous de la khssa; aussi
n'est-il pas tonnant que ces tmoignages du pass, ainsi que la recherche historique moderne qui s'appuie dessus,
refltent avant tout les centres d'intrt, les activits et les proccupations de cette couche sociale. Ce n'est que depuis
quelques annes que les historiens ont commenc tudier la vie du menu peuple : les paysans, les artisans et les
pauvres des villes. Bien qu'on dispose d'un certain nombre de documents passionnants remontant au Moyen Age, cette
tude porte principalement sur la priode ottomane, qui, seule, offre des archives en quantit suffisante.
Les sources littraires pour l'tude de l'histoire du monde musulman - livres, correspondances et autres crits proviennent essentiellement de deux grands groupes sociaux, les scribes et les religieux. La fonction administrative
existe depuis des temps immmoriaux et est mme peut-tre ne au Moyen-Orient, o elle est apparue pour rpondre
divers impratifs concrets, notamment la cration et l'entretien de systmes d'irrigation dans les riches valles fluviales.
Ds la seconde moiti du IVe millnaire avant J.-G, les pharaons de l'ancien royaume d'Egypte asschrent des marais,
dvelopprent l'irrigation, construisirent des villes et organisrent le commerce par voie terrestre et maritime, afin de
procurer au pays le bois et les mtaux qui lui faisaient dfaut. L'essor du gouvernement et de l'administration, la
construction de palais et de temples requraient la tenue de registres et de comptes. Ainsi naquit le mystre de
l'criture et, avec lui, une classe spcialise de scribes et d'employs, ainsi que la possibilit rvolutionnaire de
consigner des connaissances, de les accumuler et de les transmettre. La bureaucratie s'panouit en Egypte, malgr de
nombreux changements de rgimes et de civilisations qui virent se succder les pharaons, les souverains hellnistiques,
les Romains, les Byzantins, les Arabes et leurs divers hritiers musulmans. Un mme phnomne se produisit en Irak et
en Iran o des traditions bureaucratiques remontant Babylone et l'ancienne Perse se perpturent sous les Sassanides,
puis sous les califes et sultans musulmans. Leur modle tait Ezra le scribe, dont les comptences et les responsabilits
sont dcrites dans le livre de la Bible qui porte son nom.
Un certain nombre de traits caractrisent toutes ces bureaucraties. Le plus important et le plus persistant peut-tre est la
continuit et le fait que cette forme de gouvernement passe par l'crit. Courrier et comptes reprsentent une part
essentielle du travail administratif; ceux qui s'y consacrent doivent obligatoirement savoir crire et compter. Une
proportion considrable de la littrature islamique classique a t rdige par des scribes pour des scribes et reflte aussi
bien leur ethos que leurs intrts et leurs proccupations professionnelles. Elle fait apparatre une organisation
hirarchise et diffrencie selon les fonctions. Chaque employ y remplit une tche pour laquelle il a t mandat par
un suprieur. Sa fonction est prcisment dfinie, son mandat limit. Ce systme possde une chane de commandement,
qui est aussi une chelle d'avancement. Chacun sait peu prs ce que l'avenir lui rserve et ce qu'il doit faire pour

obtenir la promotion convoite. Ce type d'organisation hirarchise implique galement la notion de supervision et de
contrle, et fait intervenir un principe important, celui de responsabilit.
Autre trait caractristique de la bureaucratie : ses modes de recrutement et de rmunration. Typiquement, le scribe est
un employ salari. Il ne tire pas ses gains d'un hritage, de la possession d'un bien ou d'un titre. Il n'est pas propritaire
de sa source de revenus ni titulaire d'une concession. Il peroit un salaire en change d'un travail donn. Dans les
bureaucraties les mieux organises et les plus efficaces, son salaire lui est vers en espces. En priode de difficults
financires, les gouvernants rtribuaient leurs fonctionnaires en leur accordant des faveurs - recette assure d'une
dcomposition de l'administration.
Malgr de nombreux changements de gouvernement, de religion, de culture et mme d'criture et de langue, les
bureaucraties moyen-orientales ont fait preuve, au cours des millnaires, d'une remarquable longvit, ainsi que d'une
grande continuit. Durant les sept sicles qui sparent l'avnement du christianisme de celui de l'islam, la rgion eut un
systme administratif hellnistique sur son versant occidental, et persan sur son versant oriental. A l'ouest de l'Irak, dans
les pays sous domination romaine puis byzantine, l'administration avait hrit de la langue le grec et des pratiques
des monarchies hellnistiques. Par bonheur pour l'historien, les conditions particulires de l'Egypte - une administration
centralise, une relative stabilit et un climat sec ont permis la conservation, jusqu' nos jours, d'un grand nombre de
documents administratifs. Grce eux, on peut reconstituer, avec un degr de prcision impossible ailleurs, le
fonctionnement, et ventuellement l'volution, de l'administration romaine, byzantine et musulmane. Bien qu'on ne
possde pas de sources aussi abondantes pour la Syrie, tout laisse penser que les mmes processus y taient l'uvre.
L aussi, une administration romaine puis byzantine utilisait le grec comme langue quotidienne, tenait ses comptes et
rdigeait son courrier en grec. La plupart des fonctionnaires se recrutaient parmi les autochtones hellniss. A la veille
de la conqute musulmane, ils taient dans leur crasante majorit chrtiens.
Dans l'Empire perse, les alas climatiques et les bouleversements politiques ont empch la prservation d'un fonds de
documents aussi important. Nanmoins, des tmoignages extrieurs manant de la Bible ou des auteurs grecs dcrivent
une chancellerie affaire et professionnelle travaillant sous l'autorit du shah, et les sources musulmanes ultrieures
attestent l'existence d'un systme complexe d'enregistrement des oprations financires, fiscales et autres. Les volumes
relis sous forme de codex, dans lesquels les donnes taient copies et conserves pour consultation future, sont
probablement une invention de l'administration persane. Le papyrus, couramment utilis dans l'administration romaine
et byzantine, ne se prtait pas la fabrication de codex ; les registres comme les livres se prsentaient gnralement sous
la forme de rouleaux. Plus commodes et plus solides, le parchemin et le vlin servaient communment, au dbut de l're
chrtienne, fabriquer des livres qui peu peu revtiraient l'aspect que nous leur connaissons. Dans l'Empire perse, ils
servaient aussi de support des documents d'archives qui, par la suite, seraient souvent consults par les nouveaux
matres arabes. L'introduction du papier gnralisa la tenue de registres en terre d'islam.
La situation qui prvalut aprs les conqutes arabo-musulmanes du VIF sicle offre peut-tre l'exemple le plus tonnant
de continuit bureaucratique. L'Empire perse cessa d'exister et de vastes territoires, enlevs aux Byzantins, furent
incorpors dans le nouvel Empire arabo-musulman. Pourtant, malgr ces bouleversements, les papyrus administratifs
gyptiens montrent clairement qu'au moins en ce qui concerne le fonctionnement quotidien du gouvernement, rien ne
changea. Les fonctionnaires chrtiens d'Egypte continurent recouvrer les mmes impts selon les mmes rgles et
rdiger les mmes documents administratifs, toujours dats selon l'ancien calendrier chrtien gyptien. Seule changea la
destination ultime des recettes; pour le reste, tout continua l'identique. Il fallut plus d'un sicle pour que de rels
changements commencent se produire. Les papyrus bilingues, rdigs la fois en grec et en arabe, ne firent que
tardivement leur apparition. Puis, avec le temps, les documents en arabe prirent le pas sur ceux en grec, qui finirent par
disparatre la fin du VIIIe sicle. Les sources crites montrent qu'un phnomne analogue se produisit en Syrie et en
Irak, et aussi plus l'est o l'arabe supplanta l'criture et la langue persanes.
Pour autant, les anciens fonctionnaires ne perdirent pas leurs postes. Encore longtemps aprs l'arrive des Arabes, les
vieilles familles de scribes conservrent les secrets de leur art, en particulier ceux relatifs la comptabilit. De
nombreuses chroniques arabes racontent comment les conqurants essayrent de prendre les rnes de l'administration,
mais tant incapables de lire les comptes et de traiter le courrier, ils durent y renoncer. Bien qu'ils fussent, politiquement
et militairement, les matres incontests de l'Empire, ils n'eurent d'autre choix que de laisser les fonctionnaires continuer
d'assumer leur travail. Au IIe sicle de l'hgire, aprs de longs efforts, ils russirent enfin imposer la langue arabe aux
serviteurs de l'tat et une certaine uniformisation des procdures aux diffrentes provinces. Pour ne pas tre cartes, les
anciennes familles de scribes se mirent apprendre l'arabe et, cette occasion, beaucoup d'entre elles, mais pas toutes,
embrassrent l'islam. Encore au XIIIe et au XIVe sicle en Egypte, on peut voir de pieux musulmans se plaindre
amrement de ce que les coptes tiennent l'administration et recouvrent les impts, alors qu'un honnte musulman reste
exclu de ces fonctions.
Cette extraordinaire persistance des traditions bureaucratiques s'explique par l'existence de grandes familles de scribes
qu'elles contriburent a perptuer. L'historiographie traditionnelle fait la part belle aux califes et aux sultans, aux mirs
et aux gouverneurs, aux grandes figures politiques et militaires. Pourtant, ceux dont les noms sont rarement mentionns
par les chroniqueurs et que seule l'tude des sources permet d'identifier, parfois avec difficult, mriteraient au moins

autant d'attention, qu'il s'agisse des responsables de dpartements, des chefs de chancellerie, des intendants des finances,
des inspecteurs et des percepteurs de l'impt, et de leurs divers collaborateurs qui, de gnration en gnration et sicle
aprs sicle, assurrent le bon fonctionnement de l'tat, crant des traditions dynastiques qui firent d'eux une sorte
d'aristocratie de la fonction publique. Dans une lettre adresse ses collgues, un fonctionnaire du dbut du VIIIe sicle
parle avec fiert de leur rle dans la prennit de l'tat et de la socit :
Dieu... a fait de vous des secrtaires levs aux plus hautes fonctions, des hommes de culture et de vertu, de savoir et
de discernement. Grce vos talents, les institutions du califat sont bien ordonnes et ses affaires honntement gres.
Au travers de vos conseils, Dieu adapte le gouvernement au peuple et le pays prospre. Le calife ne peut se passer de
vous et c'est seulement parmi vous que l'on peut trouver des gens comptents. Vous tes les oreilles grce auxquelles les
rois entendent, les yeux grce auxquels ils voient, les langues avec lesquelles ils parlent, les mains avec lesquelles ils
frappent2.
Le dsir naturel qu'avaient les fonctionnaires, comme tous ceux qui dtenaient une parcelle de pouvoir, de transmettre
leurs privilges leurs enfants eut d'importantes rpercussions dans le domaine de l'ducation. Pour recruter leurs
serviteurs, les empires musulmans ne disposaient pas d'un systme d'examens publics de mme que l'imprimerie et la
poudre, cette invention chinoise ne ferait son apparition qu'avec l'arrive des puissances coloniales occidentales. Le
recrutement s'effectuait par l'apprentissage. Au moment opportun, un fonctionnaire faisait entrer son fils, son neveu ou
son protg, qui commenait travailler en bas de l'chelle, gnralement sans salaire, avant de gravir tous les chelons.
Cette mthode faite de protection et de npotisme prvalut jusqu'aux temps modernes; pouvoir nommer ou mme
recommander quelqu'un reprsentait l'un des plus puissants leviers politiques. L comme ailleurs, le clientlisme rgnait
en matre.
Cependant, contrairement ce qui se passait dans d'autres secteurs d'activit, recommandation et protection ne
suffisaient pas pour faire carrire dans l'administration. L'apprenti devait possder un niveau suffisant d'instruction pour
pouvoir acqurir les comptences qu'on attendait de lui. Ainsi se cra un lien entre la classe des scribes et celle des
lettrs - pas aussi troit que dans la Chrtient mdivale, mais qui alla en se renforant au cours du Moyen Age.
Possdant deux classes instruites distinctes, le monde islamique mdival donna naissance deux types de littrature et
de savoir. Vadab englobait la posie, l'histoire, les belles-lettres et une grande diversit d'ouvrages illustrant ce qu'un
homme cultiv tait cens connatre et apprcier. Vilm (littralement connaissance) tait le territoire des ulmas et
s'intressait avant tout aux questions religieuses : le Coran et ses interprtations, la vie et les traditions du Prophte, les
prcdents institus par lui et ses compagnons, ainsi que les sciences qui en dcoulaient, savoir le droit et la thologie.
Avec le temps, les administrations byzantine et persane se modifirent, s'adaptrent, s'assimilrent, bref, s'arabisrent et
s'islamisrent. Une nouvelle tape s'ouvrit avec les invasions des peuples de la steppe, lorsque les Turcs puis les
Mongols tablirent leur domination sur le Moyen-Orient et que le monde musulman se trouva dchir par des conflits
religieux, opposant sunnites et shiites, Abbassides et Fati-mides, ainsi que modrs et radicaux l'intrieur de chaque
camp. Durant cette priode, un changement perceptible se fit jour dans la formation des lites bureaucratiques, leur
ethos et leur conception gnrale des choses. L'islam, et en particulier le droit et la jurisprudence, occupa une place
croissante dans leurs tudes et eux-mmes devinrent de plus en plus le produit d'une ducation religieuse dispense par
la classe des ulmas.
Les fonctionnaires, ou scribes (en arabe, ktib), formaient une catgorie sociale nombreuse, puissante et consciente de
ses particularits. Ils portaient un vtement distinctif, le darr'a, avaient leur propre chef, le vizir, qui dirigeait
l'administration sous l'autorit du calife ou du sultan. Avant que le gouvernement ne se militarise, le vizir avait la
prsance sur tous les autres dignitaires de l'Empire ; lors des crmonies officielles, il tait prcd de l'emblme de sa
charge : un encrier.
On dit souvent que l'islam n'a pas de clerg. C'est vrai sur le plan theologique. Il n'existe ni ordination, ni fonction
sacerdotale, ni sacrements que seul un prtre ordonn peut administrer. En principe, tout fidle possdant les
connaissances requises peut conduire la prire, prcher la mosque, officier un mariage ou un enterrement. Il n'y a
pas non plus d'intercession sacerdotale entre Dieu et les croyants. Puisqu'il n'y a pas de clerg, il n'y a pas de hirarchie
clricale, ni d'vques ni de cardinaux, ni de synodes ni de conciles. Certains se consacraient l'tude des questions
religieuses, mais ils taient censs gagner leur vie par d'autres moyens, en exerant une profession honorable, dans
l'artisanat ou le commerce, par exemple. Sur ce point, la position de l'islam, trs diffrente de celle du christianisme, se
rapprochait de celle du judasme qui, depuis la destruction du Temple et la dissolution de son clerg, n'en reconnaissait
aucun et considrait les rabbins uniquement comme des matres et des juristes. Dans Les Maximes des Pres, ouvrage
rabbinique compil vers le IIIe sicle aprs J.-C, un clbre aphorisme met en garde ceux qui tudient et enseignent la
Torah : N'en faites ni une couronne pour briller, ni une bche pour creuser. On trouve des admonestations du mme
ordre dans les crits musulmans.
Naturellement, la ralit tait quelque peu diffrente et, avec le temps, rabbins et ulmas devinrent des professionnels de
la religion. Le droit s'tendant et se compliquant, il fallait des experts plein temps pour l'noncer et l'appliquer. Plus la
littrature religieuse ajoutait des commentaires et des interprtations aux critures, plus son tude exigeait des
spcialistes, eux aussi plein temps. Il n'existait pas d'ordination, mais les musulmans, comme les Juifs, mirent au point

un systme d'habilitation, en vertu duquel, aprs avoir suivi un cursus obligatoire, un tudiant pouvait recevoir de son ou
de ses matres un certificat attestant qu'il tait un rudit accompli et un expert en sciences religieuses. Comme les
thologiens, et mme les tudiants en thologie, devaient manger, il fallut imaginer un systme capable de subvenir
leurs besoins matriels. Certes, il n'y avait pas de clerg en islam, mais il se forma une classe d'hommes de religion
professionnels et dment forms, que l'on peut effectivement qualifier de clerg. Comme les scribes, ces hommes
portaient un vtement distinctif, dont la pice la plus caractristique tait le turban. Celui-ci devint leur emblme et leur
privilge.
La classe des ulmas englobait aussi bien le modeste officiant de village ou d'une mosque de quartier que de hauts
dignitaires, tels que le cadi et le mufti. En islam, rappelons-le, il n'y a en principe qu'une seule loi, la loi rvle par
Dieu. Le droit relve donc des sciences religieuses et ses interprtes appartiennent la catgorie des ulmas. Le cadi est
un juge nomm par le souverain pour faire appliquer la loi divine ou sharia; le mufti est un jurisconsulte charg de
trancher ou de donner son avis sur des problmes de droit controverss; le muhtasib est un fonctionnaire du
gouvernement responsable de la police des marchs et des murs, dont la tche consiste commander le bien et
interdire le mal, selon cette injonction si souvent rpte dans le Coran (III, 104, 110; XXII, 41, etc.) et laquelle doit
obir tout musulman. Jusqu'au XIXe sicle, il n'y avait pas d'avocats - leur fonction et leur profession tant inconnues de
la jurisprudence musulmane.
Durant les premiers sicles de l'histoire de l'islam, les relations entre l'tat et les ulmas taient faites de distance,
parfois mme de mfiance rciproque. Pour les plus pieux, l'tat tait un mal ncessaire, avec lequel toutefois un
homme de bien ne devait pas frayer. Servir l'tat tait une activit dgradante et mme pcheresse ; en effet, l'tat
assurant ses revenus par l'extorsion, quiconque percevait un salaire de lui se rendait complice de ce pch. Se voir offrir
un emploi rmunr par l'tat et le dcliner devint un lieu commun des biographies consacres aux pieux rudits. L'offre
confirmait la clbrit du hros, le refus son intgrit. Certes, le cadi tait un fonctionnaire de l'tat, mais le folklore
musulman et la religion populaire en firent un personnage ridicule. Indpendant, le mufti jouissait d'une plus grande
considration. Il tait coopt par ses prdcesseurs, et ses moluments provenaient d'honoraires ou de fondations
pieuses. D'une faon gnrale, les ulmas et leurs institutions dpendaient principalement des subsides que leur
accordaient les fondations pieuses - en arabe, waqf, biens de mainmorte usage pieux.
Aux termes de cette tacite sparation des pouvoirs, l'tat concdait gnralement aux ulmas une comptence exclusive
pour tout ce qui concernait la loi divine. Cette reconnaissance, ainsi que leur distance vis--vis de l'tat, confra aux
ulmas une immense autorit morale, surtout s'ils ne dtenaient aucune fonction publique. La sharia rglant presque tous
les aspects de la vie sociale et personnelle, ses interprtes autoriss exeraient une influence omniprsente sur la socit.
La masse des croyants s'adressaient eux pour tre guids dans leur conduite ou pour obtenir des dcisions dans toutes
sortes de domaines, notamment en matire de mariage, de divorce ou de problmes de succession.
Cette relation, ou plutt cette absence de relation, entre les hommes de religion et le pouvoir politique soulevait de
srieuses difficults d'ordre pratique. Les ulmas avaient labor leur propre conception des droits et devoirs envers
l'tat, que les souverains, pour des raisons politiques, jugeaient, bien des gards, irraliste. Souvent, ces derniers
avaient besoin du soutien des ulmas ; quand ils le sollicitaient, ils se voyaient demander en retour d'appliquer une
doctrine idale fonde sur un pass sacralis et hiss au rang de mythe. Pour les ulmas sunnites, cette doctrine
comprenait les prcdents institus par les quatre califes bien dirigs, ainsi que ceux du calife omeyyade Omar IL
Pour les ulmas shiites, seuls taient valides les prcdents du Prophte et du calife Ali, les califes bien dirigs ne
l'ayant nullement t.
Bien entendu, les ulmas ne se tinrent jamais compltement l'cart de la vie politique et une sorte de trve ou de
modus vivendi s'instaura progressivement entre les deux parties. Le souverain reconnaissait la primaut de la loi divine,
vitait de contrevenir ouvertement ses prceptes, surtout en matire de culte et de murs, et, de temps en temps,
consultait les ulmas ou les levait de hautes fonctions. De leur ct, les ulmas vitaient d'entretenir des liens trop
troits avec les autorits publiques. Lorsqu'ils acceptaient une charge, ils le faisaient avec toutes les rticences requises
et au risque d'tre regards de travers par leurs collgues plus pieux.
En consquence, les ulmas avaient tendance se scinder en deux groupes : d'un ct, les vrais dvots, considrs par
leurs pairs et par la masse des croyants comme les gardiens intransigeants et intgres de la vrit; de l'autre, les dociles
ou les pragmatiques qui avaient accept une charge publique et, de ce fait, perdu une bonne part de leur autorit morale.
Cette situation, o les moins consciencieux et les moins scrupuleux entraient au service de l'tat, tandis que les plus
honntes et les plus pieux s'en abstenaient, avait des effets pernicieux aussi bien pour l'tat que pour la religion. Les
sympathies du peuple allaient nettement aux ulmas qui refusaient de devenir fonctionnaires, et bien des
recommandations de la littrature pieuse appellent quasiment un boycott du service public.
D'importants changements se produisirent au XIIe et au XIIIe sicle. Ce fut une poque de grands conflits religieux qui,
un temps, parurent menacer la survie mme de la foi et de la communaut musulmanes. L'islam tait confront des
ennemis intrieurs, mais aussi extrieurs venus d'Occident et d'Orient. Devant le danger, les rangs se resserrrent et
certaines composantes, jusque-l distinctes ou mme opposes, de la socit musulmane se rapprochrent. Les

serviteurs de l'tat, civils ou militaires, s'intressrent davantage la religion; les hommes de religion devinrent moins
hostiles l'tat.
Dans ce rapprochement entre le gouvernement et la religion et entre ceux qui les servaient, la madrassa, sorte de
sminaire ou de collge devenu le haut lieu de l'enseignement suprieur musulman, joua un rle dterminant. Au dbut
de l'hgire, l'instruction primaire et secondaire tait dispense par les mosques ou en association avec elles ; au IXe et
au Xe sicle, quelques mosques avaient mme des tablissements d'enseignement suprieur, o l'on pouvait apprendre
les sciences religieuses, mais aussi certaines matires profanes. Ces tablissements recevaient des subsides du souverain
et des dons de personnes prives. Les plus grands possdaient des bibliothques ouvertes aux tudiants et aux
spcialistes. Il y avait galement des bibliothques semi-publiques qui abritaient des livres relatifs des disciplines non
religieuses, telles que les mathmatiques, la mdecine, la chimie, la philosophie et la musique. Au dbut du IXe sicle,
le calife abbasside al-Ma'mn fonda, Bagdad, la clbre maison de la sagesse. Cette acadmie, qui ferait de
nombreux mules, avait sans doute pour modle celle, plus ancienne, de Gondeshapur en Perse, ce haut lieu des
sciences hellnistiques et surtout des tudes mdicales fond par des chrtiens nesto-nens perscuts par Byzance et
rfugis dans l'Empire sassanide, qui s taient eux-mmes inspirs des coles grecques d'Alexandrie et d'An-tioche.
La madrassa, dans sa forme classique, remonte au XIe sicle. Il s'en construirait sur tout le territoire du monde
musulman. Les madrassas etait tantt lies une mosque, tantt indpendantes; dans ce cas, elles possdaient un petit
lieu de prire - une sorte de chapelle ouvert aux professeurs et aux tudiants. Par la suite, elles s'organiseraient en
collges, se dotant d'un programme et d'un calendrier d'tudes, d'un corps enseignant permanent et appoint, de locaux
et de bourses pour les tudiants. Comme les coles cathdrales qui voyaient le jour en Europe, elles enseignaient
principalement la religion et le droit, qui en islam sont deux aspects d'un mme tout. Par la suite, cependant, l'image
des collges et des universits en Occident, elles en vinrent jouer un rle dcisif dans la formation des lites cultives
en gnral.
De mme que les serviteurs de l'tat commencrent manifester un engagement religieux plus profond, de mme les
hommes de religion acceptrent plus volontiers d'entrer son service. Dans l'Empire ottoman, sans doute sous
l'influence des institutions chrtiennes en vigueur dans les territoires conquis, les professionnels de la religion
musulmane devinrent partie intgrante de l'appareil de gouvernement. Fonctionnaires de l'tat, le cadi et le mufti taient
envoys dans le district qui se trouvait plac sous leur juridiction et qu'on pourrait, sans forcer le trait, appeler un
diocse. Le corps des ulmas devint, ct de l'administration et de l'arme, le troisime pilier du gouvernement
imprial ; il avait sa propre hirarchie coiffe par le sheykh al-islam, le grand mufti d'Istanbul, que l'on pourrait
galement, sans trop d'abus de langage, qualifier de primat de l'Empire ottoman.
Par la force des choses, en se rapprochant de l'tat, les ulmas perdirent une grande partie de leur influence auprs du
peuple. Ils furent remplacs par les cheikhs soufis qui incarnaient une forme assez diffrente de religiosit. A la fin du
Moyen Age, les soufis s'organisrent en confrries se rclamant de diverses traditions mystiques. Parfois appels
derviches , les chefs et les membres de ces confrries venaient combler des besoins que l'islam officiel ne parvenait
plus satisfaire. Les rassemblements et les rites derviches apportaient communion et rconfort spirituel et, le cas
chant, aide et solidarit dans les difficults de la vie quotidienne.
Les auteurs musulmans du Moyen Age divisent souvent la socit par quoi ils semblent plutt entendre ceux qui la
dirigent en deux groupes principaux : les hommes d'pe et les hommes de plume. Les premiers taient, bien sr, les
militaires, les seconds les fonctionnaires et les religieux. Cependant, d'autres vivaient aussi de leurs talents intellectuels
ou littraires mais ne rentraient pas vraiment dans l'une ou l'autre de ces catgories. Par exemple, les mdecins qui
occupent une place de choix dans les chroniques historiques et les biographies, tantt comme conseillers mdicaux du
prince, tantt en raison de leur pratique dans les nombreux hpitaux dont s'enorgueillissait le monde musulman, tantt
encore en raison de leurs travaux de recherche ou de leurs livres. L'art de la mdecine s'appuyait sur des sources
hellnistiques. Grce aux apports des musulmans, il atteignit ds le haut Moyen Age un niveau infiniment suprieur
celui qui prvalait en Europe.
Toutefois, au dbut des Temps modernes, la mdecine moyen-orientale accusait un trs srieux retard. Seuls quelques
traits mdicaux europens avaient t traduits. Au XVe et au XVIe sicle, des mdecins europens, juifs pour la
plupart, vinrent exercer leur art dans le monde musulman. Au XVIIe et au XVIIIe sicle, quelques chrtiens ottomans
partirent se former en Europe et revinrent s'installer dans leur pays. Mais ce n'est qu'au XIXe sicle que des souverains,
particulirement attachs aux rformes, envoyrent des tudiants dans les facults de mdecine europennes ou en
crrent sur place avec l'aide de professeurs trangers, arrachant ainsi cette discipline aux vieilles pratiques hellnisticomusulmanes qui s'taient perptues sans grand changement depuis le Moyen Age.
Parmi les hommes de plume - ou plutt de la parole -, il y avait galement les potes. Mme le plus modeste des
potentats en entretenait au moins un pour chanter ses louanges dans des vers faciles mmoriser. Les plus puissants
s'entouraient d'une arme de potes de cour qui jouaient en quelque sorte le rle d'un ministre de la propagande.
Certains potes mettaient leurs talents au service de riches particuliers, clbrant naissances, mariages et autres
vnements familiaux. A une poque o les moyens de communication de masse n existaient pas, la posie et les potes
remplissaient un rle important dans la diffusion des nouvelles et la construction d'images positives.

Si le pote avait pour tche de soigner l'image du souverain aux yeux de ses sujets, l'historien tait responsable de celle
qu'il convenait de transmettre la postrit. Au Moyen Age, les historiens, la diffrence -es potes, n'taient ni des
chercheurs indpendants ni des employs du palais. Ils appartenaient pour la plupart la classe des scribes ou des
ulmas. Sans doute est-ce la raison pour laquelle, sous les califes, ils purent conserver une assez grande libert
d'expression. Par la suite, les souverains prirent l'habitude d'avoir, ct de leurs potes, des historiens de cour. Sous
l'Empire ottoman, cette pratique s'institutionnalisa et donna naissance au poste d'historiographe imprial. Nomm par le
sultan, le dtenteur de cette charge avait pour premire mission de poursuivre l'uvre de ses prdcesseurs en tenant les
annales de l'Empire. Cette fonction se perptua jusqu'au dbut du XXe sicle, le dernier historiographe imprial
devenant le premier prsident de la Socit d'histoire ottomane.
Il existait naturellement d'autres professions suprieures ; cependant, au fil du temps, astronomes et astrologues, artistes
et calligraphes, architectes et ingnieurs devinrent de plus en plus lis l'institution qui les employait. Ainsi, l'poque
ottomane, l'architecture et l'ingnierie taient des activits presque exclusivement militaires.
Au Moyen-Orient, comme ailleurs, les souverains entretenaient des armes, parfois pour repousser des envahisseurs,
toujours pour maintenir l'ordre dans le pays et dfendre l'autorit de l'tat.
Du temps de Rome, la dfense de l'Empire et le maintien de l'ordre public taient assurs par des lgions romaines,
secondes par des forces suppltives recrutes sur place. Leur nombre tait tonnamment faible. Alors qu'il y en avait
huit dans les provinces germaniques frontalires, en temps de paix il n'en stationna jamais plus de quatre en Syrie,
province limitrophe de la Perse et la plus troitement surveille de la rgion. En temps de guerre, naturellement, le
gouvernement augmentait leur nombre, les dplaait ou les renforait, selon les besoins. Les guerres d'Armnie (58-66)
et la rvolte juive (66-70) entranrent divers changements importants : en particulier, la Xe lgion, Fretensis, fut
transfre du nord de la Syrie Jrusalem, pour servir de garnison permanente dans la province nouvellement constitue
de Jude.
Les lgions n'acceptaient dans leurs rangs que des citoyens romains ; avec l'extension progressive de la citoyennet
romaine, de nombreux habitants des provinces purent s'y enrler. En Asie Mineure et au Levant, comme ailleurs dans
l'Empire, les lgionnaires recruts sur place servaient parfois dans la rgion, mais jamais dans leur pays d'origine. Des
troupes auxiliaires prtaient main-forte aux lgions, surtout pour le maintien de l'ordre. Certaines, plus ou moins
romanises, appartenaient aux princes vassaux de Rome ; d'autres, plus spcialises,comme les Alae Dromedariorum et
les archers monts, taient directement recrutes et formes par les Romains. Les Arabes issus des tribus du dsert qui
servaient dans ces units se familiarisrent avec des techniques guerrires qui leur seraient fort utiles lors des conqutes
musulmanes. Les missions de police taient en gnral confies des cohortes de suppltifs. Leur nom survcut dans le
vocable arabe shurta> qui dsignait les forces de police du califat et des rgimes musulmans ultrieurs.
L'Empire perse tait une formidable puissance militaire et un digne rival de Rome. Si son infanterie, recrute par les
seigneurs fodaux dans la paysannerie, n'inspirait pas trop de crainte, ses mercenaires monts et ses auxiliaires issus des
peuples guerriers des frontires passaient pour de redoutables combattants. Les nobles formaient le noyau dur de l'arme
; composes de cavaliers en cotte de mailles arms de lances et d'arcs, les cataphractes persanes comptaient parmi les
units militaires les plus effrayantes de l'poque. Passs matres dans les attaques clairs, les clbres archers monts
parthes semaient la terreur. Autre invention des Perses, l'trier redoublait la force du lancier en armure, ce char
d'assaut des armes du dbut du Moyen Age.
Sous le rgne de Khosro Ier (531-579), l'Empire perse connut d'importantes transformations, notamment dans son
organisation militaire qui devint moins fodale et plus professionnelle. Les soldats taient soumis un long et difficile
entranement, ainsi qu' une stricte discipline ; ils recevaient une solde et des indemnits d'quipement. L'arme ellemme n'tait plus place sous l'autorit unique d'un commandant suprme, V eranspahbadh, qui cumulait les fonctions
de ministre de la dfense, de chef d'tat-major et, le cas chant, de ngociateur, mais sous une hirarchie d'officiers, de
gouverneurs et de gnraux. L'arme de Khosro remporta certaines victoires : elle mit fin la guerre civile, pacifia les
zones frontalires, chassa les thiopiens du Ymen, vainquit les Huns hephtalites et, pendant la guerre contre Byzance,
envahit la tyne et mit sac Antioche. En revanche, elle ne put rsister aux assauts des Arabes musulmans. La notion
d'une arme rgulire et de mtier, distincte du reste de la population adulte mle, comme celle de monarchie laquelle
elle tait associe, tait trangre l'Arabie prislamique et lui rpugnait. Dans es pays frontaliers du Nord rgnaient des
roitelets, dont les sujets servaient parfois dans les troupes auxiliaires de Byzance ou de Perse. Sans doute les tats
sdentaires plus avancs du Sud avaient-ils, eux aussi, des soldats de mtier, d'un genre ou d'un autre. Mais dans
presque tout le reste de l'Arabie, l'arme tait tout simplement la tribu en armes, mobilise pour une razzia ou une
guerre.
Les rcits des premiers chroniqueurs musulmans montrent que l'avnement de l'islam modifia assez profondment cette
situation. Mahomet et ses successeurs taient la tte d'une tribu, mais surtout d'une communaut politico-religieuse
regroupant des hommes d'origines trs diverses, issus parfois de tribus ou de pays jadis ennemis. Ils taient presque
continuellement en guerre Mahomet contre les tribus paennes du Quraysh, ses successeurs pour conqurir
d'immenses territoires. Longues et couvrant une vaste zone, ces guerres de conqute favorisrent une spcialisation et

une professionnalisation croissantes. Les sources arabes montrent qu'on distinguait de plus en plus nettement - et c'tait
nouveau, surtout dans le centre et le nord de l'Arabie - combattants et non-combattants et, chez les premiers, soldats
spcialiss servant de longues priodes et auxiliaires ou soldats d'occasion mobiliss pour une opration ponctuelle.
Selon le principe formul plus tard par les juristes, le djihad tait un devoir sacr qui incombait, dans la dfensive,
chaque musulman valide, et dans l'offensive, la communaut tout entire. Telle tait sans doute la situation au moment
des conqutes, lorsque chaque tribu devait fournir son quota de combattants, lesquels taient en gnral des volontaires.
Mme ceux qui servaient de longues priodes n'taient pas des soldats de mtier plein temps. Quand ils ne faisaient
pas la guerre, la plupart d'entre eux s'adonnaient d'autres activits. Sauf exception, ils ne vivaient pas dans des
casernes, spars de leur famille. Nanmoins, la guerre constituait leur principale occupation et leur premire source de
revenus. Le butin pris l'ennemi durant les guerres de conqute assurait gnreusement leur entretien.
Sauf en Syrie qui, sous les califes omeyyades, devint la province mtropolitaine de l'Empire, les armes arabes taient
installes dans des camps, dont certains se transformeraient en villes de garnison comme Bassora et Kufa en Irak, Fustat
en Egypte, Kairouan en Tunisie et Qom en Perse. La Syrie tait divise en districts militaires - du nord au sud: Homs,
Damas, Jordanie et Palestine - correspondant aux anciennes divisions territoriales byzantines. Les troupes arabes de
Syrie participaient aux campagnes saisonnires contre Byzance, mais aussi des expditions de plus grande envergure,
comme le sige de Constantinople. Plus exprimentes, plus comptentes et aussi mieux payes, elles se transformrent
peu peu en une arme permanente, l'arme rgulire des califes omeyyades tablis en Syrie. Aucune organisation
comparable n'existait en Irak et en Egypte, o les armes arabes retrouvaient leur statut de milices tribales, hostiles au
service militaire rgulier.
Les Abbassides conservrent le mme systme, cette seule diffrence prs qu'ils remplacrent l'arme rgulire
syrienne par une arme recrute au Khorassan, la province de l'Est iranien qui leur avait servi de tremplin vers le
pouvoir et qui resterait longtemps leur principal soutien militaire.
Un changement de premire importance s'ensuivit. Au dbut, les armes du califat taient composes, dans leur
crasante majorit, d'Arabes; rien n'tait fait pour recruter dans la population locale de Syrie ou d'Egypte, laquelle,
d'ailleurs, aprs des sicles de domination romaine puis byzantine, avait perdu toute disposition ou got pour les armes.
Tel n'tait pas le cas dans les provinces orientales de l'Empire, autrefois iraniennes. Contrairement leurs voisins, les
Iraniens n'avaient pas seulement troqu un matre pour un autre. Gardant un souvenir vivace de leur grandeur impriale
et de leurs traditions martiales, il tait naturel qu'aprs avoir embrass l'islam, ils se sentent en droit de jouer un rle de
premier plan dans son gouvernement et son arme. C'est aussi ce qui se produisit, quoique de faon un peu diffrente,
avec les populations berbres insoumises des anciennes provinces romaines d'Afrique du Nord, lorsqu'elles passrent
sous domination arabe.
Trs tt, les chefs de guerre arabes commencrent enrler leurs mawl, des non-Arabes convertis l'islam et clients
de leurs tribus. Bien qu'occupant des postes subalternes, ces derniers virent leur rle s accrotre, notamment aux
marches de l'Empire, o les peuples guerriers des frontires contriburent de faon non ngligeable la progression des
forces musulmanes. Les armes arabo-musulmanes qui conquirent l'Espagne taient en grande partie composes de
Berbres d'Afrique du Nord. Les peuples d'Asie centrale et du nord de l'Iran participrent activement la propagation de
leur nouvelle foi chez les peuples apparents qui vivaient de l'autre ct des frontires de l'Empire.
Cependant, tous ces hommes, mme au temps glorieux de leurs plus grandes victoires, n'taient que des auxiliaires qui
ne faisaient pas partie intgrante de l'arme impriale et taient tenus l'cart de la capitale. L'arrive en Irak des soldats
du Khorassan marqua un tournant. En principe, ils taient d'origine arabe, mais vivant depuis des gnrations dans le
Khorassan, ils avaient pous des Iraniennes et adopt de nombreuses coutumes du pays. Trs vite, leurs rgiments
comptrent dans leurs rangs d'authentiques Iraniens de l'Est.
Peu peu, les Abbassides cessrent de verser automatiquement une solde aux Arabes inscrits sur les rles de l'arme. A
partir du Xe sicle, ne furent pays que les hommes tant effectivement en service. Il existait deux catgories de soldats:
les soldats de mtier temps complet qui touchaient une solde et les volontaire engags pour une campagne dont la
rtribution tait prleve sur le butin.
La garde prtorienne du Khorassan institue par les califes abbassides n'eut pas une existence plus longue que l'arme
rgulire syrienne des Omeyyades, leurs prdcesseurs ; aprs un sicle peine de domination abbasside, elle fut
remplace par un nouveau type d'arme recrute sur des bases entirement diffrentes arme qui faonnerait l'avenir
militaire, et donc politique, des tats musulmans pendant un millnaire ou plus.
L'esclave soldat et le suppltif barbare taient des personnages dj connus dans l'Antiquit. A la fin du Ve sicle et au
dbut du IVe avant J.-C, la police d'Athnes tait assure par un corps d'esclaves scythes arms, proprit de la ville. A
Rome, certains dignitaires avaient pour gardes du corps des esclaves arms, en gnral d'origine barbare. Lorsqu'ils se
mirent recruter des soldats dans les races martiales vivant aux confins de l'Empire ou au-del de ses frontires, les
souverains musulmans adoptrent une pratique que les Romains, les Perses et les Chinois avaient utilise bien avant eux
et que reprendraient les puissances coloniales occidentales des sicles plus tard. Toutefois, l'histoire militaire des pays
musulmans fait apparatre un phnomne nouveau et tout fait particulier : l'esclave soldat faisant partie d'une arme

forme d'esclaves, commande par des gnraux esclaves et finissant - ultime paradoxe - par servir des rois et des
dynasties d'origine servile.
La logique du systme est bien explique par Paul Rycaut, un Anglais qui visita la Turquie au milieu du XVIIe sicle.
Contrairement aux princes des pays occidentaux qui s'entourent d'hommes devant leurs fonctions leur famille, leur
lignage et leur condition, crivait-il,
[le Turc]... aime tre servi par des gens lui, qu'il a levs et duqus et qui sont obligs de mettre son service les
bienfaits qu'il leur a dispenss ; [des gens] qu'il a nourris et dont il a fortifi l'me en leur inculquant sagesse et vertu, et
qui, arrivs l'ge d'homme, lui rendent les intrts de ses soins et de ses dpenses ; sont son service ceux dont il peut
promouvoir la carrire sans susciter de jalousies et qu'il peut dtruire sans danger. Ainsi, les jeunes garons destins aux
hautes charges de l'Empire... doivent-ils avoir t capturs la guerre ou provenir de rgions loignes... La Politique
[qui prside ce choix] est claire: ayant t duqus selon d'autres principes et d'autres coutumes, ils prendront leurs
parents en aversion ; ou bien, venant de contres loignes, ils ne connatront personne, si bien que, de l'cole au
gouvernement, ils n'auront d'autres relations ou dpendance utiles que celles de leur Matre, auquel l'ducation et la
ncessit leur commandent d'tre fidles3 .
A l'vidence, cette institution avait pour but de rsoudre l'un des problmes fondamentaux du souverain autocrate:
comment trouver des serviteurs, civils et militaires, de qualit et dignes de confiance, sans crer, au sein de l'tat, un
corps puissant et uni susceptible de limiter son pouvoir ou mme de le renverser. L'histoire montre que les solutions
varirent selon les poques et les pays. Celle adopte trs tt par les souverains musulmans fut de crer une arme de
mtier compose de soldats d'origine trangre qui, capturs et asservis un ge trs tendre, ne devaient allgeance ou
fidlit qu' celui qui avait veill leur formation. Originaires de provinces lointaines ou de pays limitrophes, ils
n'entretenaient pas de liens de parent ou d'amiti avec les populations locales, avec lesquelles, d'ailleurs, ils pouvaient
peine communiquer. Gographiquement et culturellement coups de leur ramille et de leur milieu, ils n'avaient ni
cousins ni proches sur qui compter. Et comme chaque gnration, ils taient remplacs, non pas par leurs fils, mais par
de nouveaux contingents d'esclaves venus de loin, ils taient dans l'impossibilit de former une aristocratie militaire
susceptible de contester le pouvoir absolu du souverain autocrate.
Ce systme avait ses failles. Parfois les esclaves se regroupaient par affinits ethniques ou mme formaient des
rgiments cantonns dans leur pays ou territoire tribal d'origine. Parfois, notamment dans l'Empire ottoman, ils restaient
en contact avec leurs parents et allis, et lorsqu'ils accdaient des postes de pouvoir et d'argent, ils les faisaient venir
afin qu'eux aussi profitent de ces avantages. Comme tout un chacun, ils souhaitaient assurer l'avenir de leurs fils, et si,
sauf exception, ils ne pouvaient pas les faire entrer dans l'arme, ils pouvaient du moins en faire des fonctionnaires ou
des hommes de religion. C'est d'ailleurs ainsi que naquirent certaines des grandes familles de scribes et d'ulmas de la
fin du Moyen Age.
Dans l'ensemble, toutefois, ce systme se rvla extraordinairement efficace. Il cra de puissantes armes qui permirent
au Moyen-Orient musulman de chasser les croiss et d'arrter l'avance d'ennemis encore plus dangereux, les Mongols.
Sur un point, cependant, les rgiments d'esclaves ne donnrent pas entirement satisfaction aux monarques qui les
possdaient et les entretenaient. En thorie, un esclave soldat ne devait fidlit qu' son souverain. Dans les faits, sa
fidlit allait son rgiment et aux officiers qui le commandaient. Egalement d'origine esclave, ces commandants
militaires ne tardrent pas devenir les vritables matres des provinces de l'Empire, voire de la capitale, o rgnaient
des califes sans pouvoir. A la fin, certains prendraient la place du monarque et fonderaient des dynasties phmres ou,
comme dans l'Egypte de la fin du Moyen Age, tendraient au sultanat le principe du recrutement et de la succession
serviles.
Il y avait dj des esclaves soldats au dbut de l're musulmane, mais il s'agissait de cas individuels, la plupart du temps
d'affranchis recruts par leurs matres ou leurs anciens matres. La cration d'un rgiment esclave est gnralement
attribue au calife abbasside al-Mu'tasim qui rgna de 833 842. Ce rgiment se composait de Turcs capturs dans les
steppes d'Eurasie et forms depuis l'enfance l'art militaire. En un temps remarquablement court, les units
combattantes et les forces de garnison de presque tous les souverains musulmans ne comptrent plus que des esclaves,
turcs dans leur majorit. En Afrique du Nord et en Espagne, un petit nombre d'entre eux taient des Slaves d'Europe,
mais cette source finit par se tarir. Au Maroc et en Egypte notamment, il y avait aussi des Noirs. Toutefois, jusqu' leur
islamisation qui rendit lgalement impossible leur asservissement, les Turcs reprsentrent l'crasante majorit des
soldats esclaves. Une fois au pouvoir, ceux-ci recrutrent leurs soldats chez les peuples non musulmans du Caucase et
des Balkans.
Avec l'volution des techniques militaires et surtout l'introduction des armes feu, les anciennes armes d'esclaves
devinrent obsoltes. La dernire de ces grandes armes, le corps ottoman des janissaires, continua d'exister jusqu'au
dbut du XIXe sicle, mais cessa de recruter des esclaves ds le dbut du XVIIe. Pour autant, cette coutume ne disparut
pas entirement. Encore au XIXe sicle, les souverains gyptiens avaient largement recours aux esclaves soldats noirs.
Ainsi, le corps expditionnaire envoy en 1863 Mexico par Sa'id Pacha pour soutenir son ami Napolon III tait-il
majoritairement compos de Noirs enlevs lors de razzias dans le haut Nil.

Sur le plan conomique, la terre et le commerce reprsentaient les deux principales sources de richesses et,
accessoirement, de pouvoir. En gnral, les membres des diffrentes lites administrative, militaire, religieuse et
mme royale - investissaient au moins une partie de leur capital dans l'un de ces secteurs ou les deux.
Ds son avnement, l'islam considra le commerce d'un il favorable, comme en tmoignent certains passages du
Coran qui approuvent cette activit et interdisent l'usure. D'autres versets dclarent licites les changes honntes,
prescrivent de donner le poids et la mesure exacts, de rembourser ses dettes l'chance et d'honorer ses contrats
(Coran, II, 275 sq., 282 sq, IV, 33, VI, 152). Cette approbation coranique est confirme par un grand nombre de
traditions attribues au Prophte et certains de ses compagnons qui font l'loge de l'honnte marchand.
Plusieurs hadiths prennent mme la dfense des produits de luxe -tels que soieries, brocarts, pierres prcieuses et
esclaves des deux sexes -achets ou vendus par cet honnte marchand. Selon l'un d'eux, le A rophte aurait dit : Quand
Dieu accorde la richesse un homme, H veut que cela se voie. Encore plus frappante est cette anecdote que rapporte
l'un des premiers ouvrages shiites sur l'imam Ja'far al-Sdiq. A un disciple qui lui reprochait ses lgants atours alors
que ses anctres s'taient contents de vtements simples et grossiers, l'imam aurait rpondu que ses anctres avaient
vcu une poque de pauvret, que lui vivait une poque d'abondance et que chacun devait se conformer son
temps4.
A l'vidence, ces traditions vraisemblablement apocryphes visaient justifier le luxe et son commerce, face aux
tendances l'asctisme qui reviennent si souvent dans les crits musulmans. Pour Muhammad al-Shaybn (mort en
804), la sharia ne se contente pas d'autoriser un musulman gagner sa subsistance ; elle lui en fait obligation. Le
premier devoir de l'homme, explique-t-il, est de servir Dieu. Mais pour ce faire, il doit tre convenablement nourri, log
et vtu, ce qui suppose qu'il travaille et gagne de l'argent5. En outre, fait-il remarquer, un musulman n'est pas oblig de
se satisfaire du minimum vital, il peut aussi acqurir et consommer des produits de luxe. L'ide mise en avant par alShaybn et divers auteurs ultrieurs est que l'argent gagn en s'adonnant au commerce ou l'artisanat est plus agrable
Dieu que celui reu du gouvernement en change de services rendus, civils ou militaires. Al-Jhiz (mort en 869), un
des plus grands auteurs arabes classiques, va encore plus loin. Dans un essai intitul loge des marchands et
condamnation des fonctionnaires , il oppose la scurit, la dignit et l'indpendance des premiers l'inscurit,
l'humiliation et la flagornerie qui sont le lot des serviteurs du prince ; exaltant leur pit et leur rudition, il prend la
dfense des marchands contre leurs dtracteurs. En choisissant une famille de marchands pour transmettre son ultime
rvlation prophtique, affirme-t-il, Dieu lui-mme a montr qu'il approuvait le commerce. De mme, le grand
thologien al-Ghazl (mort en 1111) brosse un portrait du marchand idal et estime que le commerce est un moyen de
se prparer au monde venir.
Dans une conomie essentiellement agraire, la proprit ou le contrle de la terre revt une importance sociale et
politique capitale. Et de fait, dans la socit islamique classique, les propritaires fonciers formaient une catgorie
influente. Toutefois, il convient de dfinir plus prcisment ce qu'il faut entendre par proprit. En effet, si le petit
propritaire indpendant tel qu'on le connat en Europe occidentale et ailleurs existe aujourd'hui au Moyen-Orient, il
tait autrefois rare et exceptionnel. L o l'agriculture dpend de grands travaux d'irrigation, planifis et contrls par
l'tat, la petite proprit a du mal se dvelopper. Dans la plupart des pays de la rgion, c'est la grande proprit, sous
diverses formes, qui domine. Les tudes modernes sur l'organisation agraire, passe et prsente, du Moyen-Orient
parlent souvent de fief et de fodalit , mais ce sont l des termes appartenant l'histoire de l'Europe occidentale,
dont l'application rigide aux ralits de la rgion ne peut qu'induire en erreur.
Il existait plusieurs rgimes de proprit foncire. L'un, appel milk dans le droit musulman, correspond grosso modo
la proprit privative. Sous les Ottomans premire priode pour laquelle nous disposons d'archives dtailles -, on la
trouvait surtout dans les villes et leurs environs immdiats. Outre les terrains btis, elle concernait essentiellement des
vignobles, des vergers et des jardins marachers.
Cette forme de proprit tait rare dans les campagnes, o la plupart des terres agricoles, regroupes en grands
domaines, reprsentaient, en thorie du moins, des concessions accordes par l'tat. Sous les premiers califes, elles
consacraient l'attribution un individu de terres acquises au cours des conqutes par le nouvel tat arabe. Elles
provenaient principalement de deux sources : les terres domaniales des pays conquis, savoir Byzance et la Perse, et les
terres abandonnes par leurs propritaires. Quand les Arabes envahirent le Levant, l'Egypte et l'Afrique du Nord, de
nombreux princes et riches byzantins prirent la fuite, et leurs domaines revinrent l'tat, au mme titre que les terres
domaniales. Pouvaient tre galement concdes les terres dites mortes , c'est--dire en friche ou inutilises.
Concdes titre permanent et irrvocable, ces terres devenaient alinables et transmissibles ; en outre, elles ne
dpendaient pas de la fonction ou du statut du concessionnaire. Toutefois, celui-ci devait payer au trsor public les taxes
dues sur ces terres, lui-mme tant charg de prlever l'impt auprs des paysans. La diffrence entre ce qu'il collectait
et ce qu'il versait l'tat reprsentait les revenus de cette concession.
Ce systme, proche et sans doute inspir de l'emphytose byzantine, prit fin avec l'arrt des conqutes pour tre
remplac par un autre, beaucoup plus courant, revtant la forme d'une dlgation par l'tat de ses droits fiscaux sur la
terre. Ainsi, au lieu de lui verser un salaire pour son travail, l'tat accordait un individu - fonctionnaire civil et de plus
en plus frquemment chef militaire - le droit de collecter des impts dans une rgion. L'tat tait cens payer ses agents

en argent, mais la pnurie de liquidits entrana une gnralisation de ce systme. Le rcipendiaire de cette dlgation
devait s'arranger pour collecter les impts. Lui-mme en tait exempt, et ce qu'il collectait lui servait de salaire.
En principe, ce droit tait octroy en change d'un service rendu. Si le rcipiendaire cessait de servir l'tat, ce droit
prenait fin. A la diffrence de celles octroyes par les premiers califes, ces concessions n'taient ni irrvocables ni
permanentes. Elles taient, au contraire, temporaires, limites, rvocables et personnelles, c'est--dire inalinables et
intransmissibles. Cependant, en contravention avec la loi, beaucoup finirent par devenir permanentes, alinables et
transmissibles ; ou encore, leurs dtenteurs les conservaient mme aprs avoir cess de servir l'tat. C'est alors que ce
systme commena ressembler au rgime fodal de l'Europe mdivale.
Toutefois, les diffrences l'emportrent toujours sur les ressemblances. Le concessionnaire avait tous les droits d'un
propritaire, mais aucun droit de seigneur . Ainsi, il n'avait aucun droit sur les paysans rsidant sur ses terres, autre
que celui de collecter l'impt, ce qui, bien sr, impliquait le droit de recourir la force en cas de besoin. Il ne dispensait
pas la justice, ne pouvait octroyer de petits fiefs l'intrieur de son domaine, ni entretenir une arme choisie parmi les
gens de son entourage - mme si cette dernire pratique se rpandit par la suite. Contrairement au seigneur fodal
europen, il ne rsidait pas sur son domaine et ne le dirigeait pas comme une principaut quasi autonome.
Selon un autre type d'arrangement, l'tat se dessaisissait des recettes fiscales dues par une rgion, un domaine ou une
catgorie sociale, en change d'une somme globale fixe l'avance. Lui et ses agents n'taient plus directement
impliqus dans la rpartition et la collecte des impts. Ces tches taient dlgues un intermdiaire, chef tribal, chef
d'une communaut religieuse ou personne prive qui achetait une charge dans un but lucratif. Ce type de charges
pouvait tre acquis directement auprs de l'tat, ou auprs de ceux, civils ou militaires, qui les dtenaient. Le fermier de
l'impt tait oblig de remettre la somme fixe au trsor ou celui avec qui il avait pass contrat. Le montant qu'il
collectait et la faon dont il s'y prenait ne regardaient que lui.
Quand il se faisait reprsenter, ce qui n'arrivait pas souvent, l'tat dpchait un inspecteur qui se contentait de surveiller
les oprations, sans y participer. Seul l'tat ou un propritaire priv aurait pu se soucier de la prosprit long terme
d'un domaine. Le fermier des impts cherchait d'abord et avant tout rcuprer son investissement et, ventuellement,
raliser un bnfice. Les affermages taient gnralement concds sur une base annuelle.
En priode d'incertitude et de troubles - invasion, guerre civile, affaiblissement du pouvoir central, etc. -, la taille des
concessions foncires et fiscales avait tendance s'accrotre. Ainsi, un grand propritaire pouvait tendre sa protection
des voisins plus petits et trop faibles pour dfendre leurs biens. Inversement, un petit propritaire en difficult pouvait
rechercher l'aide d'un puissant voisin et, en change d'un revenu garanti, lui cder ses droits. Ce type de protection se
transforma peu peu en une quasi-dpossession des petits propritaires par les gros. Parfois, les changements taient
beaucoup plus radicaux. Lorsqu'un rgime tombait et qu'un autre le remplaait, les concessions foncires et fiscales
passaient entre de nouvelles mains ou, plus souvent encore, retombaient sous le contrle de l'tat, taient redcoupes et
octroyes d'autres bnficiaires.
D'une faon gnrale, la distinction entre terres prives et terres concdes par l'tat tait loin d'tre nette. Lorsqu'il tait
puissant, l'tat avait tendance s'tendre aux dpens de la proprit prive. Lorsqu'il tait faible politiquement et se
dcentralisait, les propritaires privs avaient tendance usurper le pouvoir de l'tat et parfois mme empiter sur ses
biens. Alors, comme par exemple la fin du XVIIe sicle et au XVIIIe, les concessions foncires pouvaient se
transformer en proprits hrditaires, que rien dans les faits ne distinguait de la proprit privative. Le terme d'
usurpation tait parfois utilis aussi bien lorsque les terres domaniales devenaient prives que lorsque des terres
prives tombaient dans l'escarcelle de l'tat.
Tout comme le terme occidental de fodalisme , ceux de gentry et de noblesse conviennent mal la socit
moyen-orientale, mme si, a certaines poques, il semblerait que se soit effectivement constitue une classe hrditaire
de propritaires fonciers dtenant, titre privatif, de concession ou mme d'affermage, des terres qu'ils se transmettaient
de gnration en gnration. La plupart des souverains musulmans s'efforcrent d'empcher, de freiner ou de renverser
ce processus, prfrant une situation dans laquelle tout le pouvoir, toutes les richesses et toute l'autorit manaient
directement de l'tat, et non d'un legs ou d'un statut social assur et reconnu. Le plus souvent, les monarques absolus
cherchrent dtruire ou affaiblir ceux qui, au lieu de dpendre de leurs faveurs, bnficiaient d'un hritage par
exemple, les gros propritaires terriens ou encore ceux qui jouissaient du respect et de la reconnaissance de la
population - par exemple, les ulmas ou, certaines poques, les hobereaux de province. Quand, pour une raison ou
pour une autre, l'autorit royale s'affaiblissait, ces catgories sociales, qui ne dpendaient que d'elles-mmes, se
formaient et parvenaient se maintenir; quand l'autorit royale se renforait, notamment aprs une nouvelle conqute,
elles perdaient de leur influence, se voyaient remplaces, ou taient purement et simplement dtruites.
Cet affrontement parcourt toute l'histoire du monde musulman. A l'poque moderne, semble-t-il, la balance a finalement
pench en faveur de l'tat autocratique, au dtriment des forces sociales qui auraient pu en limiter le pouvoir. Une des
raisons en est l'apparition des techniques modernes, en particulier l'armement et les communications. Grce elles,
l'autocratie centralise a fini par vaincre les obstacles matriels qui l'empchaient de s'panouir. Dans les socits
traditionnelles, le pouvoir du souverain, bien qu'en principe absolu, tait en fait limit par toute une srie de corps et de
pouvoirs intermdiaires. Depuis la disparition des premiers et l'limination des seconds, l'tat jouit d'un pouvoir illimit,

au point que le plus modeste des dictateurs modernes a plus d'autorit que le plus puissant des califes arabes, des shahs
de Perse ou des sultans turcs. Les barrires traditionnellement leves contre la tyrannie se sont effondres. La qute de
nouveaux instruments pour tenter de la brider se poursuit.
Chapitre XI Le peuple
L'islam est souvent dcrit comme une religion galitaire ; bien des gards, il l'est effectivement. Si, au moment de son
avnement, on compare sa doctrine et, dans une large mesure, ses pratiques celles des socits qui l'entouraient - le
fodalisme rigide de l'Iran, le systme des castes en Inde, les privilges aristocratiques en Europe byzantine et latine -,
c'est bien un message d'galit qu'apporta la rvlation islamique. L'islam ne reprit pas son compte de tels systmes de
diffrenciation sociale ou tribale ; bien plus, il les rejeta avec force. Le Coran est tout fait explicite ce sujet :
O vous, les hommes ! Nous vous avons crs d'un mle et d'une femelle. Nous vous avons constitus en peuples et en
tribus pour que vous vous connaissiez entre vous. Le plus noble d'entre vous auprs de Dieu est celui qui Le craint le
plus (Coran, XLIX, 13).
La Tradition rassemblant les actions et les dits du Prophte, ainsi que les prcdents institus par les premiers califes,
condamne avec vigueur les privilges lis la naissance, au statut, la fortune ou mme la race, et rpte avec
insistance que le rang et les honneurs doivent tre conditionns par la pit et le mrite.
De telles ides n'taient pas entirement nouvelles. Il n'y a ni Juif ni Grec, ni esclave ni homme libre, ni homme ni
femme ; car vous tes tous un en Jsus-Christ , affirme un verset bien connu du Nouveau Testament (Gai., III, 28 ; voir
galement I Cor., XII, 13 ; Col., III, 11).
Plus ancien encore, le Livre de Job proclame la commune appartenance du matre et de l'esclave l'humanit (Job,
XXXI, 15).
Cependant, cette commune appartenance n'empche pas l'existence de distinctions fondamentales entre les hommes.
Ainsi, les exgtes chrtiens n'ont jamais pens que ce passage de l'Eptre aux Galates niait l'importance des diffrences
ethniques, sociales ou de sexe, ou mme proposait leur abolition, mais simplement que celles-ci ne confraient aucun
privilge en religion. Quant la fin du verset, elle tablit trs nettement une ligne de partage entre le croyant et
l'incroyant. Les trois religions insistent sur la valeur et l'autonomie de l'individu, sur l'unicit de chaque crature aux
yeux de Dieu. Toutes trois affirment que la pit et les bonnes actions l'emportent sur la richesse, le pouvoir et la
naissance. Nanmoins, si, dans le principe, elles s'accordent reconnatre l'galit de tous, historiquement, elles en
limitrent le plein exercice ceux qui possdaient quatre qualits indispensables: tre libre, adulte, de sexe masculin et
professer une mme religion. Autrement dit, toutes trois partaient du postulat que l'esclave, l'enfant, la femme et
l'incroyant taient, d'un certain point de vue, des tres infrieurs. Et toutes expliquaient d'o procdaient ces ingalits et
selon quelles modalits il tait ventuellement possible d'y mettre fin. L'esclave pouvait tre affranchi par son matre ;
l'incroyant pouvait se librer de son incroyance en embrassant la vraie foi ; l'enfant, en son heure, devenait un adulte.
Seule la femme, selon la conception religieuse et traditionnelle du monde, tait irrmdiablement condamne rester
infrieure.
Aux yeux des Juifs, des chrtiens et des musulmans, les incroyants l'taient par choix. Toutefois, des diffrences
importantes distinguaient les trois religions dans leur dfinition et leur conception de l'incroyance et du statut de
l'incroyant non encore converti. Ces diffrences taient moindres concernant les autres catgories. Les femmes et les
enfants naissant tels, rien ne permettait d'acqurir leur statut. Un enfant n d'un parent esclave tait esclave. Se
conformant en cela aux pratiques de l'Antiquit, le judasme et le christianisme admettaient que des individus libres
pussent tre rduits en esclavage. Trs tt, l'islam imposa des restrictions l'asservissement de personnes libres, le
limitant aux non-musulmans conquis ou faits prisonniers lors d'une guerre.
Ces quatre formes d'ingalit sociale comportaient galement des catgories intermdiaires, dfinies diffremment selon
les religions. Entre l'homme libre et l'esclave, il y avait l'affranchi, l'ancien esclave qui, bien que juridiquement libre,
restait encore li par un ensemble de devoirs et d'obligations son ancien matre. Entre l'enfant et l'adulte, il y avait
l'adolescent, catgorie dont la porte tait limite sur le plan juridique, mais considrable sur le plan social. Entre
l'homme et la femme, il y avait l'eunuque qui, seul, pouvait se mouvoir librement entre l'espace masculin et l'espace
fminin. Enfin, entre le croyant et l'incroyant, il y avait ceux qui dtenaient une partie, mais une partie seulement, de la
vrit divine.
C'est l'gard de cette dernire catgorie que l'attitude des trois religions diffrait le plus. Pour le Juif, l'autre, l'tranger,
tait le gentil - notion plus proche du concept grec de barbare que de celui, chrtien et musulman, d'incroyant. Les
barrires n'taient pas infranchissables : un barbare pouvait s'hellniser et un gentil devenir juif; dans ce cas, ils taient
accepts comme membres part entire de la communaut (Lv. XIX, 33-34). Mais cette transformation n'tait pas
attendue d'eux, encore moins exige. Les Juifs comme les Grecs estimaient que des trangers pouvaient tendre au bien,
y compris selon leur propre dfinition, sans ncessairement devenir juifs ou grecs. Les Justes de toutes les nations, dit la
tradition rabbinique, ont une place au Paradis. Pour les chrtiens et les musulmans, en revanche, ceux qui ne
partageaient pas leurs croyances et restaient rfractaires la conversion niaient la parole de Dieu, en tout ou en partie.

C'est pourquoi ils taient soumis ici-bas des pnalits et des incapacits juridiques et vous, dans l'au-del, la
damnation ternelle.
Les trois catgories d'infrieurs adultes - l'esclave, la femme et l'incroyant taient considres comme ncessaires, ou
au moins utiles, et chacune avait sa place et sa fonction au sein de la socit musulmane, mme si de temps autre des
doutes surgissaient propos des incroyants. C'est de son plein gr - ou plutt, dirait un musulman, sous 1 effet d'un fol
enttement - que l'incroyant consentait son statut d infriorit, puisqu'il avait, tout moment, la facult d'y mettre fin
en adoptant l'islam; aprs quoi, toutes les portes s'ouvraient devant lui. Un esclave pouvait, lui aussi, changer de statut et
devenir un homme libre, mais cela exigeait une procdure lgale et, de plus, dpendait de la seule volont du matre.
Pour les femmes, la situation tait sans issue, puisqu'il leur tait impossible de changer de sexe.
Une autre diffrence importante distinguait ces trois catgories d'infrieurs. En terre d'islam, les esclaves taient plus
souvent utiliss aux tches domestiques que dans la production, si bien qu'ils avaient, comme les femmes, leur place
dans la famille et la maison de leur matre. Les lois relatives l'esclavage faisaient donc partie du droit rgissant le
statut personnel - cur de la sharia. Le statut du non-musulman, en revanche, relevait de la sphre publique et tait, par
consquent, diffremment peru. Les restrictions qui pesaient sur lui ne visaient pas, comme dans le cas de l'esclave et
de la femme, protger la saintet du foyer musulman, mais maintenir la suprmatie de l'islam dans l'tat et la socit
que les musulmans avaient difis. Tenter d'amoindrir et, a fortiori, d'abolir la subordination lgale de ces trois
catgories aurait atteint l'homme libre et musulman en deux points sensibles : son autorit dans sa propre maison, et sa
primaut, en tant que communaut, au sein de l'tat musulman. Tout au long de l'histoire, de nombreux mouvements
sociaux ou religieux cherchrent renverser les barrires qui, priodiquement, surgissaient entre les bien-ns et les
autres, entre les riches et les pauvres, les Arabes et les non-Arabes, les Blancs et les Noirs, puisque toutes taient
contraires l'esprit vritable de la fraternit musulmane. Mais, fait remarquable, aucun d'eux ne remit jamais en
question les trois sacro-saintes distinctions tablissant le statut subordonn de l'esclave, de la femme et de l'incroyant.
Deux facteurs limitrent les progrs humains apports par l'islam : les usages romains et perses en vigueur dans les
provinces conquises par les Arabes, mais surtout l'augmentation rapide du nombre des esclaves acquis grce aux
conqutes, au tribut ou l'achat. D'importantes incapacits juridiques frappaient les esclaves. Ainsi, ils taient exclus de
toute fonction entranant un pouvoir de juridiction sur des hommes libres. Ils ne pouvaient tmoigner en justice. En droit
pnal, ils pesaient moins qu'un homme libre, la peine encourue pour un dlit commis contre eux tant moiti moins
lourde. Ils jouissaient, cependant, d'un petit nombre de droits civils en matire de proprit et d'hritage. En outre, la loi
stipulait qu'ils avaient droit des soins mdicaux, une alimentation convenable et un soutien dans leur vieil ge. Si
un matre manquait ces obligations, un cadi pouvait lui ordonner d'affranchir son esclave. La loi recommandait de
traiter les esclaves avec humanit et de ne pas les puiser au travail. Un esclave pouvait se marier, mais seulement avec
le consentement de son matre. En thorie, rien ne s'opposait ce qu'il pouse une femme libre, mais c'tait chose plutt
rare. Un matre pouvait pouser une esclave, condition de l'avoir affranchie. La loi musulmane offrait quantit de
voies et de moyens pour affranchir les esclaves.
En l'an 31 de l'hgire (651-652) selon la tradition historiographique musulmane, les armes arabes d'Egypte conclurent
avec les Nubiens un armistice au terme duquel les deux belligrants s'engageaient cesser leurs razzias sur le territoire
de l'autre. En outre, les Nubiens taient tenus de fournir chaque anne trois cent soixante esclaves aux musulmans,
contre une quantit fixe de viande et de lentilles. Dans sa version dfinitive, ce trait comportait la clause suivante :
Chaque anne, vous livrerez trois cent soixante esclaves l'Imam des musulmans. Ces esclaves devront tre de votre
pays, de bonne qualit, sans dfaut, des deux sexes, d'un ge ni trop avanc ni trop tendre. Vous les remettrez au
gouverneur d'Assouan. Si vous recueillez un esclave fugitif appartenant un musulman, si vous tuez un musulman ou
un dhimm [non-musulman bnficiant de la protection de l'tat musulman], si vous cherchez dtruire la mosque que
les musulmans ont difie dans le centre de votre ville ou si vous livrez moins de trois cent soixante esclaves, la trve et
la tranquillit seront rompues et nous reprendrons les hostilits, jusqu' ce que Dieu nous dpartage, car il n'est pas de
meilleur juge1.
Selon d'autres sources, les Nubiens devaient aussi fournir quarante esclaves l'usage personnel du gouverneur. Bien que
d'authenticit douteuse, ce trait fut reconnu par la plupart des juristes et permit d'entriner un accord o les deux parties
trouvaient leur compte: la Nubie restait indpendante, mais devenait tributaire de l'Empire musulman. Interdisant
l'asservissement et la mutilation sur tout le territoire musulman, la loi islamique restreignait les sources
d'approvisionnement internes en esclaves et en eunuques. Toutefois, elle n'interdisait pas leur importation, d'o l'intrt
de cet arrangement avec la Nubie.
Les esclaves occupaient de multiples emplois. A la diffrence du monde grco-romain, l'conomie du monde musulman
n'tait pas fonde sur une main-d'uvre servile. L'agriculture dpendait essentiellement de paysans libres ou semi-libres,
l'industrie d'artisans libres. Il y avait nanmoins des exceptions. Ainsi, de nombreux esclaves, en majorit des Noirs
d'Afrique, participrent de grands travaux ; par exemple, au drainage, ds le dbut de l're islamique, des marais
salants du sud de l'Irak, o les dures conditions de travail donnrent lieu plusieurs rvoltes, mais aussi l'exploitation
des mines d'or de Haute-Egypte et du Soudan, ou encore celle des mines de sel au Sahara.

Pour l'essentiel, cependant, les esclaves taient employs des tches domestiques ou militaires. Gnralement
originaires d'Afrique, les premiers servaient dans les palais et les maisons prives, les boutiques et les marchs, les
sanctuaires et les mosques. Blancs pour la plupart, les seconds servaient, en nombre sans cesse croissant, dans les
armes de l'islam.
Des femmes esclaves, de toute origine ethnique, peuplaient les harems du monde musulman, soit comme concubines,
soit comme servantes ces deux fonctions n'tant pas toujours bien distinctes. Les filles qui manifestaient quelque
talent recevaient une ducation et devenaient chanteuses, danseuses ou musiciennes. Quelques-unes occuprent mme
une place distingue dans la littrature musulmane. Mais elles appartenaient davantage l'lite qu'au peuple, tout
comme ces femmes clotres dans les harems royaux ou impriaux qui, en tant que favorites ou mres du sultan,
exeraient parfois une influence discrte mais dcisive sur les affaires de l'tat.
L'esclavage se perptua et prospra jusqu' l'poque moderne. Dans les empires coloniaux, il fut aboli au XIXe sicle et
seulement au XXe dans les tats indpendants de la rgion.
En Arabie, l'avnement de l'islam amliora considrablement la condition de la femme, en lui donnant certains droits, en
particulier de proprit, et en la protgeant, jusqu' un certain point, contre les mauvais traitements que pouvaient lui
infliger son mari ou son propritaire. L'infanticide des filles, admis par la coutume dans l'Arabie paenne, fut interdit.
Pourtant, le sort des femmes resta prcaire et s'aggrava lorsque, dans ce domaine comme dans bien d'autres, le message
de l'islam perdit de sa force et cda du terrain devant les murs et les habitudes hrites du pass. Bien que limite
quatre pouses, la polygamie demeura lgale. Concrtement, elle se rencontrait surtout chez les riches et les puissants.
En revanche, tout aussi lgal, le concubinage tait une pratique courante. Une esclave clibataire tait la disposition de
son propritaire. Toutefois, une femme libre ne possdait pas de tels droits sur ses esclaves de sexe masculin. Les
juristes dfinissaient sa place dans la socit par sa fonction au sein de la famille : une femme tait d'abord fille, sur,
pouse ou mre, et non une personne part entire. Maigre consolation, elle tait, dans certains cas, l'gale de l'homme
en matire de proprit et encourait des sanctions moins svres si elle dsobissait aux lois religieuses; ainsi, le crime
d'apostasie lui valait emprisonnement et flagellation, au lieu de la peine de mort. Mais les juristes y voyaient davantage
une marque d'infriorit qu'un privilge. Enfin, comme le dhimm et l'esclave, elle tait aussi infrieure devant la loi:
son tmoignage dans un procs pesait deux fois moins que celui d'un homme et, dans une succession, sa part tait deux
fois moindre.
Termes juridiques, dhimm ou ahl al-dhimmay dsignaient les communauts non musulmanes chrtiennes, juives et
zoroastriennes - qui bnficiaient de la tolrance et de la protection de l'tat musulman. Perue comme un pacte pass
entre le souverain musulman et ces communauts, la dhimma, qui fixait leur statut, avait une valeur contractuelle. Les
dhimm reconnaissaient la suprmatie de l'islam, ainsi que le primat de l'tat musulman, et acceptaient une position de
subordination symbolise par diverses contraintes sociales et par le paiement d'une capitation {djizyd) laquelle les
musulmans n'taient pas assujettis. En contrepartie, l'tat assurait la scurit de leur personne et de leurs biens, les
protgeait des envahisseurs trangers, leur accordait la libert de culte et une large autonomie dans la conduite de leurs
affaires internes. Les dhimm jouissaient donc d'un statut bien plus enviable que celui des esclaves, mais nettement
infrieur celui des musulmans libres. Concernant les femmes, les communauts dhimm suivaient leurs propres rgles.
Ainsi, la loi juive, telle qu'elle tait interprte et applique en terre d'islam, autorisait la polygamie, mais interdisait et
punissait le concubinage. La loi chrtienne - sous toutes ses variantes - interdisait l'un et l'autre, les contrevenants
s'exposant diverses peines, dont l'excommunication.
Les dispositions juridiques rglant le statut d'infriorit de l'esclave, de la femme et de l'incroyant n'taient pas toujours
la hauteur des grands principes moraux et religieux de l'islam. Cependant, force est de reconnatre que leur condition
tait parfois meilleure que ne le laisserait penser le simple nonc de ces rgles. Ainsi, les dhimm taient infrieurs aux
musulmans, mais certains d'entre eux devinrent fort riches et occuprent des postes d'influence, dans l'conomie ou
mme, plus rarement, dans la politique. Les femmes taient infrieures aux hommes, mais certaines d'entre elles
jourent un rle de premier plan dans la maison, au march ou au palais. Les esclaves taient infrieurs aux hommes
libres, mais au cours des sicles, ils furent de plus en plus nombreux tre soldats, commandants, gouverneurs et mme
monarques.
A presque toutes les poques de l'histoire islamique prmoderne, le statut et la condition des sujets non musulmans
furent sensiblement meilleurs que ceux prescrits par la loi. A elle seule, la frquence avec laquelle la loi tait raffirme
montre que les restrictions qu'elle dictait n'taient pas toujours strictement appliques. D'une faon gnrale, les
souverains sunnites se montrrent les plus bienveillants l'gard des dhimm. Sous la plupart des califes et des sultans,
les Juifs et les chrtiens participrent au fonctionnement de l'tat, notamment en travaillant dans ses services
administratifs. Il ne semble pas que cela ait soulev une vive opposition. S'il y eut et l des campagnes contre les
fonctionnaires chrtiens, voire quelques meutes, c'est gnralement parce qu'on estimait qu'ils avaient commis un abus
de pouvoir.
Pour autant, les dhimm n'taient pas des gaux devant la loi et on ne leur laissait gure le loisir de l'oublier. Leur
tmoignage n'tait pas recevable devant un tribunal musulman, et comme les esclaves et les femmes, ils touchaient
moins d'indemnits en cas de dommages subis. Ils ne pouvaient pas pouser une femme musulmane sous peine de mort,

alors qu'un musulman tait libre d'pouser une chrtienne ou une Juive. Ils taient soumis diverses restrictions en
matire vestimentaire et devaient en outre arborer des signes distinctifs sur leurs habits ; ils ne pouvaient se dplacer
cheval, seuls l'ne et la mule leur tant autoriss ; ils avaient le droit de rparer leurs lieux de culte, mais pas d'en
construire de nouveaux. Mme si elles n'taient pas toujours appliques avec rigueur, ces rgles discriminatoires
pouvaient toujours tre invoques. S'il arrivait souvent que des dhimm possdent une assise financire et conomique
considrable, ne pouvoir tirer profit des avantages sociaux et politiques que celle-ci procurait gnralement les obligeait
recourir l'intrigue pour atteindre leurs fins politiques pratique dommageable aussi bien pour eux-mmes que pour
l'tat et la socit musulmane.
En terre d'islam, l'homme libre musulman jouissait de facilits considrables. Porteuse d'un message rvolutionnaire
condamnant tout privilge hrditaire et mme la monarchie, la rvlation islamique entrana d'immenses
bouleversements sociaux dans les pays conquis. Bien qu'il volut et s'affadt avec le temps, son galitarisme originel
demeura suffisamment fort pour empcher la formation d'une caste sacerdotale comme les brahmanes ou d'une classe
sociale comme la noblesse, et pour inspirer une socit o le mrite et l'ambition pouvaient encore esprer trouver
rcompense. Vers la fin de l'poque ottomane, cet galitarisme connut quelques restrictions. L'interdiction de recruter
des esclaves dans la fonction publique mit fin au principal moyen de s'lever dans la socit, tandis que l'apparition et la
persistance, dans la plus longue des monarchies que connut l'islam, de catgories farouchement attaches leurs
privilges, telles que les notables et les ulmas, fermrent bien des portes aux nouveaux postulants. Il n'en reste pas
moins qu'encore au dbut du XIXe sicle, un homme pauvre et d'humble origine avait plus de chances de devenir riche,
puissant et respect dans l'Empire ottoman que dans n'importe quel pays de l'Europe chrtienne, y compris la France
d'aprs la Rvolution.
On accuse souvent les historiens de ne s'intresser qu' ceux qui possdent richesses, pouvoir et savoir, de prtendre
crire l'histoire d'une nation, d'un pays, d'une poque, alors qu'en ralit ils ne traitent que de quelques milliers de
privilgis et ignorent la grande masse du peuple. Ce reproche est en grande partie justifi. Pourtant, la faute ne leur en
revient pas. Contrairement aux auteurs de romans et autres uvres de fiction, l'historien est limit dans son travail par
les documents dont il dispose. Jusqu' une poque relativement rcente, et dans certains pays encore aujourd'hui, crire
tait l'apanage des puissants, des riches et des lettrs, ou de ceux qu'ils employaient. Ce sont eux, et quasiment eux
seuls, qui nous ont laiss des livres, des documents, des inscriptions ou autres traces partir desquels l'historien s'efforce
de reconstruire le pass.
Cependant, la situation n'est pas aussi sombre. Ces dernires annes, rassemblant avec peine des bribes d'information
parpilles, des historiens ont effectu une plonge dans l'histoire des masses silencieuses. Concernant le monde grcoromain, l'Europe chrtienne et, dans une certaine mesure, l'Empire ottoman, l'tude des couches infrieures de la socit
a enregistr quelques progrs. Mais, pour l'islam mdival, les recherches ont tout juste commenc. Certains ont tudi
la ville et diverses composantes de sa population sous un angle plus conomique que social, il est vrai. De brefs
articles ici ou l, quelques chapitres de livres essentiellement consacrs d'autres sujets constituent la maigre
bibliographie relative la vie quotidienne des gens ordinaires dans l'islam mdival. A partir de la fin du XVe sicle, les
archives ottomanes, impriales et provinciales, fournissent une tonnante abondance de documents sur la vie dans les
villes et mme les villages. Pour l'poque mdivale, la tche, quoique plus ardue, n'est pas impossible. Si les archives
sont loin d'tre aussi fournies que celles de l'Empire ottoman ou des pays europens, un fonds relativement important de
documents a t prserv, notamment en Egypte. Ces sources, compltes et interprtes la lumire de divers
tmoignages littraires, permettent de se faire une ide de la vie du peuple ( 'mma), par opposition aux lites (khssa).
Le tableau qui s'en dgage est celui d'une population urbaine, extrmement diverse et active. Les boutiquiers et les
artisans en formaient le substrat. Regroups par quartiers, matres, apprentis, compagnons, ouvriers taient organiss en
guildes, selon leur mtier, parfois aussi selon leur appartenance ethnique ou religieuse. Les classes politique, militaire et
religieuse comptaient des membres de rang infrieur, employs dans des tches subalternes moins bien payes; par leur
mentalit et leur niveau de vie, ceux-ci appartenaient davantage aux couches populaires qu' l'lite. Le maintien de
l'ordre tait assur par plusieurs forces de police, les unes rattaches l'arme, les autres, une majorit, recrutes sur
place dans la population des villes. Ainsi, il y avait la garde de nuit ( 'osas) et Yahdth, sorte de milice principalement
compose de jeunes apprentis.
Ces forces de l'ordre n'avaient pas la tche facile. Quelques textes arabes nous font pntrer dans les activits, les murs
et mme la langue des habitants des bas-fonds. Il y avait la pgre compose de voleurs, d'escrocs, de truands et
d'assassins. Il y avait les amuseurs publics acrobates, jongleurs, danseurs, etc., auxquels on peut ajouter les
prdicateurs itinrants et les conteurs professionnels. Il y avait les charlatans, qui jouaient tout la fois le rle de
mdecin, dentiste, pharmacien, psychiatre, et dont les soins taient les seuls auxquels avait accs la masse des gens. Il y
avait les magiciens, les astrologues, les vendeurs d'amulettes. Et aussi les colporteurs, qui proposaient des marchandises
simples et bon march. Les marchands ambulants et les charlatans remplissaient auprs du menu peuple la mme
fonction conomique et sociale que les commerants et les mdecins auprs des couches privilgies. Comme en
tmoignent les sources, les mendiants occupaient une place part. En permettant aux pieux musulmans d'accomplir leur
devoir de charit, ils remplissaient une fonction religieuse indispensable. Dans l'exercice de leur art, ils faisaient preuve

d'une tonnante habilet, utilisant toutes sortes d'artifices et de ruses que les textes littraires se plaisent dcrire.
Certes, les vagabonds de l'Europe mdivale ont fait l'objet d'tudes plus documentes et plus approfondies, mais ceux
du Moyen Age musulman mritent aussi quelque attention.
Dans la culture arabe, mme les mendiants avaient leurs potes. Un texte du Xe sicle proclame dans le grand style
classique : C'est nous les gars, les seuls qui vaillent, sur terre ou sur mer.De la Chine jusqu'en Egypte et Tanger, nous
soutirons un tribut tous les hommes ; nos coursiers sillonnent le vaste monde. Quand a chauffe de trop dans une
province, nous en gagnons une autre. Terre d'islam ou terre de l'incroyance, le monde nous appartient, avec tout ce qu'il
renferme. Nous passons l't dans les contres neigeuses et migrons l'hiver vers celles o poussent les dattes. Nous
sommes la confrrie des mendiants, personne ne peut nous ravir notre auguste fiert3.
Autre catgorie part, les brigands et les bandits qui, bien entendu, prospraient chaque fois que de riches caravanes
s'aventuraient dans des rgions isoles, traversant dserts et montagnes par des pistes difficiles. Certains taient de
simples criminels; perus comme tels, ils taient aussi traits en consquence. D'autres, parce qu'ils incarnaient une
forme de contestation sociale, suscitaient l'admiration et faisaient parfois l'objet, comme les potes-brigands {su'lk,
plur., sa'lk) de l'Arabie ancienne, d'un vritable culte populaire et mme littraire. Les sa'lk taient des hors-la-loi
vivant en marge du systme tribal et ne bnficiant pas de la protection qu'il offrait. Trs particulire, leur posie occupe
une place minente dans l'histoire de la littrature. Tout autres taient les bandes de brigands (jelli) qui ravagrent
l'Anatolie ottomane au XVIe et au XVIIe sicle notamment. Composes de soldats dmobiliss, de paysans sans terre,
de diplms des coles religieuses n'ayant pas trouv d'emploi et d'autres mcontents, elles connurent la clbrit ;
encore aujourd'hui, le folklore et la posie populaire d'Ana-tolie chantent les exploits de certains de leurs chefs.
La mmoire collective s'est montre moins indulgente l'gard d'autres formes de contestation, qu'elle a prfr
condamner ou oublier. Tel est le cas, par exemple, des rvoltes d'esclaves. Les Noirs d'Afrique de l'Est qui travaillaient,
au dbut du Moyen Age, dans de grands travaux agricoles en Irak se soulevrent maintes reprises. La plus longue de
leurs rvoltes dura quinze ans, de 868 883. Ils russirent tenir en chec plusieurs rgiments de l'arme impriale et,
pendant un temps, semblrent mme menacer le pouvoir califal de Bagdad. En 1446 se produisit en Egypte une curieuse
rvolte d'esclaves contre d'anciens esclaves. Cette anne-l, rapportent les chroniqueurs, prs de cinq cents Noirs qui
gardaient les chevaux de leurs matres mamelouks dans des pturages aux environs du Caire prirent les armes et
fondrent un mini-tat. Se faisant appeler sultan , leur chef s'installa sur le trne et, imitant les usages de la cour des
mamelouks, gratifia ses principaux partisans du titre de vizir, de commandant en chef et mme de gouverneur. Ils
vcurent en s'attaquant aux caravanes, jusqu'au jour o, profitant de dissensions internes, le pouvoir central crasa leur
rbellion.
Beaucoup plus dangereuses pour l'ordre politique et social du monde musulman furent les rvoltes populaires, dont les
revendications, gnralement exprimes en termes religieux, refltaient souvent un mcontentement de nature
conomique et sociale. Dnonant le caractre de plus en plus autocratique de l'tat musulman, les kharijites trouvrent
un large soutien auprs des nomades, des Arabes, de ceux pour qui toute forme d'autorit reprsentait une atteinte leur
libert et leur dignit. Soutenant les prtentions au califat des descendants du Prophte et, donc, contestant la
lgitimit du calife en place, les shiites exprimaient les revendications des opprims ou des laisss-pour-compte et
servaient d'exutoire leur colre. Certains de ces mouvements - les Abbassides au VIIIe sicle, les Fatimides au Xe, les
Safavides au XVIe - russirent s'emparer du pouvoir, mais devant leur incapacit somme toute prvisible
rpondre aux attentes places en eux, les plus dus de leurs partisans allrent grossir les rangs de mouvements encore
plus extrmistes. Il n'est pas jusqu'aux confrries soufies, gnralement plus pacifiques, qui ne participrent de vastes
soulvements bnficiant du soutien populaire.
Contrairement une ide communment rpandue, l'islam mdival fut une civilisation urbaine, et non rurale ou du
dsert. Ses historiens, ses crivains, ses juristes traitent des problmes des villes et refltent les conditions qui y
rgnaient. Ce n'est qu' partir de l'poque ottomane que les archives permettent d'tudier la vie quotidienne du monde
paysan; jusqu' une poque toute rcente, on ne trouve pas d'ouvrages dcrivant les conditions de vie dans les
campagnes - et encore moins de littrature paysanne. Si l'on sait pas mal de choses sur les techniques agricoles et les
systmes d'irrigation, sur l'utilisation des terres et les rgimes de proprit, on ignore quasiment tout des paysans qui, au
long des sicles ou presque, constiturent l'immense majorit de la population du Moyen-Orient.
Les paysans - savoir ceux qui cultivent rellement la terre et non ceux qui recueillent les fruits de leur labeur - sont les
grands oublis de l'histoire. Leurs ides, leurs sentiments ne trouvent gure d'chos dans la littrature et les documents
qui forment les principales sources d'informations pour l'historien. De temps en temps, des hommes d'origine paysanne
sortaient de l'ombre, devenaient marchands, ulmas, propritaires terriens, fonctionnaires ou officiers et se frayaient un
chemin dans les couches suprieures de la socit ; mais alors, ils cessaient, pour la plupart, d'tre des paysans et de
reflter les mentalits de leur milieu d'origine. Seuls quelques bandits ou chefs de rvolte semblent tre rests proches
du peuple, mais, l encore, les archives sont quasiment muettes. Mme aujourd'hui, avec tous les moyens de
communication dont nous disposons, il reste extrmement difficile de savoir ce que les paysans pensent vraiment dans
ces pays. Le folklore, les contes, la littrature populaire et les proverbes offrent probablement le meilleur tmoignage
sur la faon dont ils voyaient le monde. Renfermant d'interminables procs-verbaux de dolances, de querelles,

d'enqutes et de dcisions, les archives ottomanes constituent pour ainsi dire l'unique moyen d'explorer leurs conditions
de vie.
Au-del des campagnes - mais dans la plupart des pays du Moyen-Orient, la distance n'tait jamais grande - s'tendait le
dsert. L vivaient des tribus nomades qui tiraient tant bien que mal leur subsistance de l'levage et compltaient leur
ordinaire en se livrant des razzias. Produisant de la viande, des peaux et des animaux pour le transport, les Berbres du
Maghreb, les Bdouins d'Afrique septentrionale et d'Asie du Sud-Ouest, les tribus turques et iraniennes des plateaux
d'Anatolie, d'Iran et d'Asie centrale jouaient un rle conomique important et parfois aussi politique. Remplissant, dans
une rgion o l'agriculture et l'levage taient des activits spares, une fonction conomique indispensable, les
nomades purent conserver leur mode de vie, malgr les efforts rpts des autorits centrales rgnant sur les villes et les
campagnes pour les soumettre leur contrle. Quand le pouvoir tait fort, les nomades se tenaient relativement
tranquilles; quand il montrait des signes de faiblesse, ils s'affirmaient plus nettement, reprenaient de l'indpendance,
pillaient les oasis et les villages, s'attaquaient aux caravanes et faisaient patre leurs troupeaux sur des terres autrefois
cultives. Emmens par des chefs religieux prchant un retour la vraie foi des origines, certains d'entre eux quittrent
le dsert, envahirent des contres fertiles et fondrent de nouveaux royaumes et de nouvelles dynasties.
Chapitre XII La religion et le droit
Depuis le milieu du VIF sicle et la cration de l'Empire islamique, l'islam est la religion dominante au Moyen-Orient.
Au dbut, seule une petite minorit de conqurants, de colons et de dirigeants s'en rclamait, les habitants des anciennes
provinces perses et byzantines restant, dans leur immense majorit, attachs leur foi traditionnelle. Au fil du temps - il
est difficile de prciser exactement quand et comment - les musulmans devinrent majoritaires au sein de la population ;
dans la plupart des pays de la rgion, ils le sont encore, et mme dans des proportions plus importantes. Une contre
tait interdite aux non-musulmans. Selon la tradition, en effet, le calife Omar aurait dcrt qu'en Terre sainte - entendez
l'Arabie, patrie du Prophte -une seule religion, l'islam, avait droit de cit ; chrtiens et Juifs furent donc obligs de
partir. Nanmoins, cette interdiction ne s'appliqua pas au sud de l'Arabie, o le christianisme se perptua pendant
quelques sicles, et o le judasme reste prsent jusqu' l'heure actuelle.
Ailleurs, le sort des communauts non musulmanes sous domination ou sous influence musulmane fut trs variable
selon le temps et le lieu. Aux confins de l'Empire islamique, certains pays - la Gorgie et l'Armnie au nord, l'Ethiopie
au sud - demeurrent chrtiens, et certains conservrent aussi leur indpendance. En Egypte et dans le Croissant fertile,
les glises chrtiennes, malgr une lente rosion de leurs effectifs, continurent prosprer, d'autant que Byzance n'tait
plus l pour leur imposer une stricte orthodoxie. En Afrique du Nord, au contraire, le christianisme finit par s'teindre.
Bien implantes un peu partout, les
communauts juives se virent accorder un statut similaire celui des communauts chrtiennes ce qui reprsentait un
progrs considrable par rapport ce qu'elles avaient connu sous domination chrtienne. Ne bnficiant pas, comme les
chrtiens, du soutien de puissants amis l'tranger et n'ayant pas appris, comme les Juifs, l'art amer de la survie dans des
conditions extrmes, les adeptes du zoroastrisme tombrent dans le dcouragement et le dclin. Certains trouvrent
refuge en Inde, o leurs descendants, les parsis, forment encore une petite communaut. En Iran mme, les zoroastriens
orthodoxes virent leur nombre chuter de faon dramatique. Moins dpendantes du pouvoir de l'tat et de la discipline
impose par un clerg constitu, les sectes dissidentes s'en tirrent mieux et jourent un rle non ngligeable dans la vie
sociale, culturelle et mme politique de l'Iran pendant les premiers sicles de domination musulmane. Parmi elles, il faut
mentionner les manichens qui, bien que perscuts par les zoroastriens, les musulmans et les chrtiens, au MoyenOrient comme en Europe, russirent se maintenir et continurent recruter des disciples dans les trois religions.
En Asie du Sud-Ouest et en Afrique du Nord, dans les pays formant le cur du califat l'poque classique, se dveloppa
une civilisation profondment marque par les anciennes cultures de la rgion et considrablement enrichie par l'apport
des diffrentes minorits non musulmanes. Pourtant, cette civilisation tait d'abord et avant tout islamique, comme en
tmoignent sa philosophie, sa science, sa littrature, son art, son mode de vie - et mme l'influence qu'elle exera jusque
dans les affaires internes des communauts non musulmanes.
Islam signifie en arabe soumission et, plus prcisment, soumission du croyant Dieu. Driv de la mme racine,
le participe musulman dsigne celui qui accomplit cet acte de soumission. A l'origine, il semblerait que ce terme
vhiculait aussi une autre notion, bien atteste en arabe et dans les autres langues smitiques, celle de compltude. Le
musulman tait ainsi celui qui s'abandonnait compltement un seul Dieu, l'exclusion de tous les autres, et qui, en tant
que monothiste, se distinguait des polythistes de l'Arabie paenne du VIF sicle.
Pour la tradition musulmane, la prdication de Mahomet ne constitue pas une innovation mais la continuation, et mme
le point d'orgue, d'un long combat entre le monothisme et le polythisme. Venant aprs Mose, David et Jsus,
Mahomet tait le sceau des prophtes (Coran, XXXIII, 40), le dernier d'une longue succession d'aptres envoys par
Dieu qui, tous, avaient apport aux hommes un livre rvl : la Torah, les Psaumes et l'Evangile. Mahomet tait le
dernier et le plus grand d'entre eux; son livre, le Coran, compltait et supplantait toutes les rvlations antrieures. Ainsi,
dans la perspective musulmane, le judasme et le christianisme, authentiques religions au moment de leur avnement,
reprsentaient deux maillons antrieurs d'une mme chane de missions prophtiques et de rvlations. Toutefois,

l'apostolat de Mahomet les avaient rendues primes. L'islam avait prserv ce que leurs Ecritures renfermaient de vrai.
Le reste n'tait qu'ajouts et distorsions introduits par leurs indignes dpositaires.
Islam s'entend dans plusieurs sens. Stricto sensu, il dsigne la seule religion authentique qui existe depuis la cration
du monde ; en ce sens, Adam, Mose, David, Jsus, etc. taient tous musulmans. Plus communment - tant donn que
ceux qui sont rests fidles aux anciennes Rvlations divines continuent exister sous d'autres appellations -, il ne
s'applique qu' la dernire, celle de Mahomet et du Coran. Mais l encore, il possde plusieurs acceptions. En premier
lieu, il qualifie la religion enseigne par le Prophte au travers du Coran, mais aussi au travers de ses prceptes et de ses
actes, tels que les ont recueillis et transmis les gnrations ultrieures. Peu peu, il en est venu dsigner ce corpus
complexe de thologie, de droit et de coutumes, labor au fil des sicles partir des enseignements du Prophte et de
tout ce qui lui tait attribu. En ce sens, il englobe la loi islamique, ou sharia, et la thologie musulmane, appele kalm.
Dans un sens plus gnral encore, il est souvent employ, notamment par les non-musulmans, comme un quivalent non
pas de christianisme mais de chrtient, pour dsigner cette riche civilisation qui s'est dveloppe sous les auspices de la
religion et de la socit musulmanes. Il recouvre alors non pas ce que les musulmans croient ou sont censs croire, mais
ce qu'ils font - autrement dit, la civilisation islamique, telle que l'histoire nous la rvle et telle qu'elle existe encore
aujourd'hui.
Le mot mosque, sous diverses formes et par diffrentes voies, s'est fray un chemin dans toutes les langues de la
Chrtient pour dsigner le lieu consacr au culte de la religion musulmane. Driv de l'arabe masjiei, il signifie
littralement lieu de prosternation , endroit o les fidles se prosternent, ou plus prcisment s'agenouillent devant
Dieu. Toutefois, on ne saurait y voir un quivalent de l'glise chrtienne ou ecclesia. La mosque est un difice, un lieu
de culte, souvent aussi de runion et d'tudes, mais pas davantage. Elle n'a jamais renvoy une institution dote d'une
organisation, d'une hirarchie, de lois et d'une juridiction qui lui seraient propres. Au dbut de l're islamique, c'tait
mme rarement un difice - juste un endroit o les croyants se rassemblaient pour prier ensemble. Ces prires
communautaires pouvaient tre rcites dans une demeure prive, un lieu public, en plein air ou, comme au tout dbut
des conqutes, dans des lieux de culte consacrs d'autres religions. C'est ainsi que les conqurants arabes
commencrent par partager avec les chrtiens la basilique Saint-Jean-Baptiste de Damas, avant de se l'approprier et de
l'adapter leurs besoins ; et c'est ainsi que, bien des sicles plus tard, ils transformrent la grande cathdrale SainteSophie Constantinople en mosque impriale. A l'extrieur, ils surmontrent le dme d'un croissant et ajoutrent aux
quatre coins de l'difice un minaret, du haut duquel un muezzin proclamait l'unit de Dieu et la mission de Mahomet ;
l'intrieur, ils retirrent les images et les symboles chrtiens, ou les recouvrirent de versets du Coran et d'autres textes
traditionnels.
L'intrieur d'une mosque est simple et austre. L'islam n'ayant ni sacrements ni clerg ordonn, elle ne comprend ni
autel ni sanctuaire. L'imam n'a pas de fonction sacerdotale ; il ne fait que guider la prire. Tout musulman connaissant le
rituel peut remplir cet office, mme si, avec le temps, l'imamat est devenu une charge permanente, rserve des
professionnels. Les deux lments saillants de l'intrieur d'une mosque sont le minbar et le mihrb. Le premier est une
sorte de chaire surleve utilise lors de la prire du vendredi. Le mihrb est une niche {qibld) pratique dans l'un des
murs et indiquant la direction de La Mecque, vers laquelle doivent se tourner tous les musulmans en prire.
Gnralement plac au centre du mur, il dtermine l'axe de symtrie de l'difice. La prire publique musulmane est un
acte disciplin et collectif de soumission au Crateur, au Dieu unique, universel et immatriel. Mystre et dramaturgie,
musique et posie liturgiques n'y ont aucune place, a fortioril'art votif. La sculpture, en particulier, est condamne
comme un sacrilge confinant l'idoltrie. En lieu et place, les artistes musulmans ont recours des dessins abstraits et
gomtriques, et fondent leur programme dcoratif sur l'utilisation gnralise et systmatique d'inscriptions. Les noms
de Dieu, du Prophte et des premiers califes, la profession de foi musulmane, des versets ou mme des sourates entires
du Coran ornent les murs et le plafond. Pour les musulmans, le texte coranique est divin ; l'crire ou le lire est en soi un
acte de foi. Pratiqu par de grands matres, l'art de la calligraphie, avec ses nombreux styles d'criture, peut atteindre une
beaut subtile et nigmatique. Ces textes dcoratifs sont les hymnes, les fugues et les icnes de la dvotion musulmane,
et l'une des cls de la pit et de l'esthtique musulmanes.
L'lment extrieur le plus familier et le plus caractristique de la mosque est son minaret, gnralement une
construction spare, du haut de laquelle le muezzin (en arabe mu 'adhdhiri) appelle les fidles la prire. Le minaret
incarne la fois l'unit et la diversit du monde musulman. Partout, il remplit la mme fonction religieuse et sociale, se
dressant au-dessus de l'animation des ruelles et des marchs, comme un rappel et un avertissement aux croyants. Dans le
mme temps, chaque grande rgion du monde musulman possde son propre style de minaret, souvent inspir de
monuments plus anciens, pas toujours religieux : en Babylonie, les ziggourats ; en Syrie, les clochers d'glise ; en
Egypte, les phares.
Considre sous un autre angle, la mosque, centre de la vie politique et sociale musulmane, notamment dans les
nouvelles villes de garnison, tait l'hritire du forum romain et de l'agora grecque. Le minbarservait de tribune non
seulement au prdicateur et au chef de la prire, mais aussi pour annoncer d'importantes nouvelles, telles que la
nomination ou la rvocation d'un haut fonctionnaire, l'intronisation d'un souverain, l'arrive d'un nouveau gouverneur,
une victoire militaire, la conqute d'un territoire. Dans les villes de garnison, la mosque, les services administratifs

alors encore rduits et les quartiers militaires formaient une sorte de citadelle, et c'tait souvent le gouverneur en
personne qui montait en chaire pour faire connatre les vnements importants. Ds les temps les plus anciens, la
coutume voulait que l'orateur tienne la main une pe ou un bton, symbolisant la suprmatie de l'islam : une pe si la
ville avait t prise de force, un bton si elle avait ngoci sa reddition.
Avec la complexit croissante du gouvernement et de la socit musulmane, la fonction politique de la mosque
diminua mais ne disparut jamais entirement. Les changements importants, par exemple l'accession au trne d'un
nouveau calife, taient encore proclams du haut de la chaire, et le prne du vendredi {khutbd) continuait citer le nom
du prince et celui du gouverneur. Etre mentionn dans le sermon hebdomadaire tait, en effet, l'un des signes reconnus
de l'autorit politique en terre d'islam - du pouvoir suprme du calife et de l'allgeance de ses vassaux. Omettre le nom
du suzerain constituait une dclaration d'indpendance.
Un verset du Coran, frquemment repris, exhorte les musulmans obir Dieu, obir au Prophte et ceux [...] qui
dtiennent l'autorit (Coran, IV, 59). S'appuyant sur ce verset, les docteurs de la loi ont confr une autorit gale au
Coran et aux traditions, hadiths, relatives aux paroles et aux actes du Prophte, lequel, selon la croyance musulmane,
tait divinement inspir non seulement comme messager de la Rvlation mais aussi dans tout ce qu'il dit et fit. D'abord
orale, cette tradition se transmit de gnration en gnration, avant d'tre finalement consigne par crit dans de grands
recueils, dont certains font autorit pour les musulmans. Ds le Moyen Age, des docteurs de la loi s'interrogrent sur
l'authenticit de certaines de ces traditions ; la critique moderne a t encore plus svre. Nanmoins, aux yeux des
musulmans, les grands recueils de hadiths revtent un caractre presque aussi sacr que le Coran. Ensemble, ils
constituent le fondement de la sharia. Ce magnifique corpus de lois, labor amoureusement par des gnrations de
juristes et de thologiens, est l'une des grandes ralisations intellectuelles de l'islam, celle qui, peut-tre, tmoigne le
plus parfaitement de la spcificit et du gnie de la civilisation islamique.
En voyage en Angleterre vers la fin du XVIIIe sicle, un musulman, Mrz Abu Tlib - l'un des premiers avoir laiss
un rcit de ses impressions - dcrit sa visite la Chambre des communes et son tonnement lorsqu'on lui expliqua que
celle-ci avait, entre autres, pour fonction de promulguer des lois et de dterminer des peines pour ceux qui y
contrevenaient. Contrairement aux musulmans, explique-t-il ses lecteurs, les Anglais, n'ayant pas reu une
rvlation divine, en sont rduits faire leurs propres lois selon les circonstances et les ncessits de l'heure, selon les
conditions prsentes et l'exprience des juges! .
Dans son principe, le systme juridique musulman tait totalement diffrent de celui que notre voyageur dcouvrit en
Angleterre. Pour les musulmans, la seule loi recevable tait celle que Dieu avait rvle aux hommes, celle-l mme que
le Coran et le hadith renfermaient, et que les thologiens et les juristes avaient interprte et prolonge. L o le droit est
dit par Dieu et promulgu par le Prophte, juristes et thologiens appartiennent deux branches d'une mme profession.
Ces spcialistes de la sharia tant des personnes prives, et non des fonctionnaires de l'tat, leurs dcisions n'avaient pas
force de loi et pouvaient mme varier. Nomm par l'tat, le cadi rendait la justice dans son tribunal. Il avait pour tche
d'appliquer la loi. L'interprtation de celle-ci incombait au mufti, jurisconsulte dont les opinions ou les dcisions
juridiques, appeles fatwas terme driv de la mme racine pouvaient tre invoques comme faisant autorit, mais
non comme ayant force de loi.
En principe, la sharia embrassait tous les aspects, public et priv, communautaire et individuel, de l'existence. Certaines
de ses dispositions, notamment celles relatives au mariage, au divorce, la proprit, aux successions et autres affaires
relevant du statut personnel, revtirent la forme d'un code de lois normatif auquel le fidle devait se soumettre et que
l'tat se chargeait de faire appliquer. Dans d'autres domaines, la sharia ressemblait davantage un ensemble d'idaux
auxquels chaque individu et la communaut dans son ensemble devaient tendre. Les dispositions d'ordre politique ou
constitutionnel rglant la conduite du gouvernement se situaient quelque part entre les deux, distance variable de l'un
ou de l'autre selon le temps et le lieu.
Les juristes musulmans distinguent dans la sharia deux grands versants : le premier s'occupe de l'esprit et du cur du
croyant, autrement dit de doctrine et de morale; le second de ses relations avec Dieu et avec son prochain, autrement dit
du culte, d'un ct, du droit civil, pnal et public, de l'autre. Le droit a pour fin de dfinir un systme de rgles, dont
l'observance permettra au croyant de mener une vie droite ici-bas et de se prparer la flicit ternelle dans l'au-del.
La fonction principale de l'tat et de la socit est d'assurer l'application et la prennit de ces rgles.
En ralit, le fonctionnement du droit dans le monde musulman et en Occident n'tait pas aussi diffrent que les
observations de Mrz Abu Tlib le laissent penser. Si la sharia ne reconnaissait l'homme aucun pouvoir lgislatif dans
l'tat musulman, en pratique, les souverains et les juristes, au cours des quatorze sicles qui s'coulrent depuis la
prdication de Mahomet, furent confronts une foule de problmes auxquels la Rvlation ne fournissait pas de
solution explicite, et qu'ils durent rsoudre. Les solutions apportes n'taient pas perues ni prsentes comme des
dcrets ou des lois. Celles qui venaient d'en bas taient baptises coutumes, celles qui venaient d'en haut, rgles. Si,
comme c'tait le cas le plus frquent, elles manaient de juristes, elles taient baptises interprtations, et les
jurisconsultes de l'islam se montrrent aussi habiles que les thoriciens du droit dans d'autres socits rinterprter les
textes sacrs. Sur un point, cependant, Mrz Abu Tlib avait certainement raison. L'laboration d'une nouvelle loi, fait
pourtant courant et fort rpandu, revtait toujours des formes dguises, presque secrtes, si bien qu'il n'y avait pas place

pour des commissions ou des assembles lgislatives, semblables celles qui donnrent naissance la dmocratie de
type europen.
Malgr les contraintes imposes par le caractre intangible du texte coranique et du corpus reconnu de hadiths, mais
partant du principe dict par les juristes selon lequel les rgles changent avec le temps , les musulmans russirent
modifier et enrichir leurs lois de faon remarquable. Deux facteurs jourent un rle particulirement important: les
pouvoirs discrtionnaires du souverain et le consensus des savants.
Pour les juristes sunnites, l'tat musulman tait une thocratie, Dieu tant la seule source de souverainet, de lgitimit
et du droit, et le prince son instrument et son reprsentant - ou, pour reprendre un titre dont se paraient les califes et les
sultans, l'ombre de Dieu sur terre . Cependant, les musulmans s'aperurent trs vite que, pour faire fonctionner l'tat,
mme le plus pieux des souverains devait exercer des pouvoirs, dicter des rgles et infliger des peines allant au-del de
ceux fixs par la loi divine. C'est ce qu'expriment le terme arabe siysa et ses quivalents dans les autres langues du
monde musulman. Signifiant l'origine dresser un cheval, le faire manuvrer, et aujourd'hui art de gouverner ou
encore politique, siysa dsignait au Moyen Age et l'poque ottomane les pouvoirs discrtionnaires dont disposait
un souverain, outre ceux que lui confrait la loi divine, et plus particulirement les peines, y compris la peine capitale,
qu'il pouvait prononcer en vertu de ces pouvoirs. Les docteurs de la loi finirent par reconnatre le caractre
indispensable de ces deux formes d'autorit, si bien qu' l'poque ottomane les sultans en vinrent promulguer des
ensembles structurs de rgles, knn, rgissant les affaires d'une province, d'un service ministriel ou mme de la
monarchie et du gouvernement central. S'il ne pouvait en aucun cas supplanter ou abroger la sharia, un knn pouvait
prolonger et mettre jour ses prescriptions en s'appuyant sur le droit coutumier et sur les dits royaux antrieurs.
Pour promulguer et faire appliquer ces rgles, les souverains, surtout les plus dvots et les plus soucieux du bien public,
comme les Ottomans, avaient besoin du soutien ou du moins de l'accord tacite des ulmas. Au dbut, les plus pieux et
les plus respects des ulmas se tenaient l'cart des affaires de l'tat et vitaient de le servir, de crainte de se souiller
moralement. Mais, partir du XIe sicle, de nouveaux prils, intrieurs comme extrieurs, rapprochrent les deux
parties. Sous les Seljuqides et plus encore sous les sultans ottomans et leurs contemporains dans le reste du monde
musulman, les ulmas, notamment les juristes, s'impliqurent beaucoup plus dans les affaires de l'tat et, certains
gards, devinrent partie intgrante de l'appareil de gouvernement.
Nanmoins, ils ne formrent jamais une Eglise, et l'islam ne produisit jamais une orthodoxie, au sens chrtien du terme.
En terre d'islam, il n'y a ni conciles ni synodes chargs de statuer sur le dogme et de dnoncer l'erreur, ni papes ni prlats
ni inquisiteurs pour annoncer, mettre l'preuve et imposer la croyance juste. En tant que membres d'une cole ou
qu'agents de la fonction publique, les ulmas, les thologiens et les juristes peuvent, titre individuel, formuler un point
de doctrine et interprter les Ecritures, mais ils ne forment pas une autorit ecclsiastique constitue ayant pour tche de
dcider de la doctrine et de l'interprtation orthodoxe, dont toute dviation reprsenterait une hrsie. Il n'y eut donc
jamais d'glise pour imposer un ensemble de croyances officielles. Certes, l'tat s'y essaya, mais rarement et sans grand
succs.
Il existe, cependant, pour dterminer la justesse d'une croyance, un critre universellement accept, Yijm\ ou consensus
unanime de la communaut en ses reprsentants qualifis, ce qu'en termes plus modernes, on pourrait rendre par
l'opinion dominante des milieux clairs et des puissants. Cette notion de consensus a pour fondement thorique un
hadith attribu au Prophte : Ma communaut ne tombera pas d'accord sur une erreur. Selon l'interprtation qui en
fut donne, il signifie qu'aprs la mort de Mahomet, la guidance divine est passe la communaut musulmane tout
entire, et donc que ce que la communaut pense et fait constitue prcisment la doctrine et la pratique musulmanes
correctes. Les juristes sunnites admettaient gnralement que des hommes pieux et savants pussent, en toute bonne foi,
avoir des opinions divergentes, condition bien entendu que ces divergences n'excdent pas certaines limites. C'est ainsi
qu'ils justifiaient la coexistence et la tolrance mutuelle de diffrentes coles juridiques. Quatre d'entre elles, celle des
hanafites, des shafiites, des malikites et des hanbalites, existent encore aujourd'hui et se partagent l'ensemble de l'islam
sunnite. Cette doctrine de Xijma permit et mme facilita la diversit et l'adaptation.
Variant avec le temps et le lieu, ce type de consensus peut sembler vague et inconstant compar d'autres systmes plus
structurs et plus autoritaires. Au tout dbut de l'islam, il l'tait effectivement, si bien qu'une large place tait laisse au
raisonnement et au jugement personnel, ijtihd selon la terminologie de la sharia. Peu peu, cependant, les possibilits
de divergences se rduisirent, avant d'tre finalement limites aux questions d'importance secondaire, de porte locale
ou, exception de taille, aux questions nouvelles. A partir du Xe sicle, les juristes sunnites mais pas les shiites
s'accordrent penser que tous les grands problmes avaient t rsolus et donc, selon l'expression consacre, que les
portes de Y ijtihd taient dsormais fermes. Toutefois, de nouveaux problmes ne cessaient de se poser. Par exemple,
propos du caf, du tabac et des armes feu, pour ne prendre que le dbut de l'poque moderne. Aujourd'hui, ils sont
bien plus nombreux encore. Aussi, certains juristes ne manqurent-ils pas de plaider en faveur d'une rouverture des
portes. Les shiites n'ayant jamais admis qu'elles s'taient fermes, leurs ulmas s'appelaient des mujtahidun
littralement, ceux qui pratiquent Xijtihd. Pour autant, ils ne se montrrent gure plus innovants que leurs collgues
sunnites.

Grce au consensus et l'exercice indpendant du jugement, un ensemble considrable de rgles fixant la conduite et la
croyance justes - fondement du droit et de la thologie musulmane - vit le jour et obtint une reconnaissance quasi
universelle. Un principe guida son laboration: le respect de la Tradition ou sunna. Dans l'ancienne Arabie, celle-ci
englobait le droit coutumier et les prcdents institus par les anctres de la tribu. Au tout dbut de l're islamique, la
sunna reprsentait encore une tradition vivante, non plus de la tribu mais de la communaut, que venaient enrichir les
actes des premiers califes, des compagnons et des successeurs de Mahomet. Vers le IIe sicle de l'hgire, cependant, une
vision plus traditionaliste prvalut. La sunna fut restreinte aux pratiques et aux prceptes du Prophte tels que les
avaient transmis les collecteurs de traditions authentiques, et passa pour l'emporter sur tout, sauf le Coran. Avec
l'acceptation gnralise de cette vision et du corpus de traditions prsentes, avec des degrs divers de vraisemblance,
comme rapportant les prcdents institus par le Prophte, le rle de l'opinion et donc du consensus se rduisit, mme
s'il ne disparut jamais entirement. Au lieu de Xijtihd, les ulmas invoqurent de plus en plus le taqld l'acceptation
sans rserve des doctrines tablies. Ainsi naquit une sorte d'orthodoxie musulmane, par o il faut entendre, non pas un
corps de doctrines dclares comme vraies par une autorit ecclsiastique constitue, mais plutt un ensemble
gnralement accept de doctrines et de pratiques traditionnelles, par rapport auquel tout cart ou dviation peut tre
dnonc, selon les circonstances, comme une erreur, un crime ou un pch.
Ceux qui adhraient cette orthodoxie s'appelaient sunnites, terme qui exprime la fidlit une communaut et ses
traditions, plus que la croyance en un dogme officiel et la soumission une autorit ecclsiastique. Les mmes
connotations communautaires et sociales se retrouvent dans les divers termes techniques qui dsignent l'cart par
rapport la sunna.
Bid% innovation, est peut-tre celui qui se rapproche le plus du concept chrtien d'hrsie. La conformit la tradition
est bonne, et c'est par elle que se dfinit l'islam sunnite; tout cart constitue une bid'a et est mauvais, jusqu' preuve du
contraire. Un hadith attribu au Prophte rsume bien la position la plus conservatrice : Il n'y a rien de pire que les
nouveauts. Chaque nouveaut est une innovation, chaque innovation est une erreur, et chaque erreur mne aux feux de
l'enfer. Le premier reproche adress une doctrine qualifie de bid'a n'tait pas qu'elle tait fausse, mais nouvelle qu'elle constituait une infraction la coutume et la Tradition, au respect qui leur tait d et que venait renforcer la
croyance dans le caractre dfinitif et parfait de la Rvlation musulmane.
Il existe donc une diffrence importante entre la notion chrtienne d'hrsie et celle de bid'a. L'hrsie est une erreur
thologique, une altration de la doctrine. L'innovation est moins une erreur thologique qu'une faute envers la socit.
Il en va de mme de deux autres accusations: la dviation (du droit chemin), ilhd, et l'excs, ghuluww, terme driv
d'une racine arabe signifiant outrepasser, dpasser les limites . Ce dernier apparat dans un verset du Coran qui
s'adresse d'abord aux Juifs et aux chrtiens : O gens du Livre ! Ne dpassez pas la mesure dans votre religion ; ne
dites, sur Dieu, que la vrit (Coran, IV, 171). Ici, il est fait clairement allusion aux croyances chrtiennes que l'islam
juge excessives . Par la suite, ghuluww servira plus couramment dsigner les erreurs au sein de l'islam.
Une certaine diversit d'opinions est considre comme sans danger, voire bnfique. La diffrence d'opinions dans ma
communaut est une bndiction divine, dit une maxime attribue au juriste Abu Hanfa, le fondateur de l'cole
hanafite, et plus tard au Prophte en personne. Les diffrentes coles d'interprtation de la sharia avaient chacune leurs
principes, leurs manuels et leurs organisations judiciaires, mais se montraient tolrantes les unes envers les autres. Si la
plupart de leurs divergences portaient sur le rituel, quelques-unes concernaient des points de doctrine. Toutefois, il y
avait des limites ne pas franchir. Ceux qui poussaient leurs divergences jusqu' l'excs, ghuluww, taient des ghult
(s'mg. ghl) ou des dviationnistes, malhida (sing. mulhid). Pour beaucoup de thologiens, ils ne pouvaient plus tre
considrs comme musulmans.
Mais o tracer la frontire ? De faon caractristique, les thologiens n'taient pas d'accord entre eux. La plupart
voulaient exclure de la communaut les sectes shiites les plus extrmistes et radicales, les ismaliens par exemple.
Cependant, les socit musulmanes taient, en gnral, prtes les tolrer et mme accorder le statut de musulman
leurs membres, condition qu'ils ne se livrent pas des activits mettant en danger l'ordre social ou politique. Encore
aujourd'hui, cette forme peu orthodoxe de tolrance s'applique des sectes aussi marginales que les alaouites et les
druzes au Levant, les ismaliens dans plusieurs pays musulmans. La situation des shiites modrs , lesquels ont de
tout temps constitu la plus importante communaut non sunnite dans le monde musulman, est un peu plus complexe.
L'hrsie n'tant pas une catgorie de la thologie musulmane, elle ne fait pas partie du droit. Le musulman qui ne
rpond pas aux exigences minimales des thologiens est passible d'une accusation beaucoup plus grave, celle
d'incroyance, voire d'apostasie. S'ils n'hsitaient pas dnoncer les doctrines qu'ils dsapprouvaient en les accusant
d'innovation, d'excs ou de dviation, les thologiens rpugnaient, le plus souvent, pousser ce genre d'accusation
jusqu' sa conclusion logique. Qualifier une doctrine de non musulmane signifiait que ses tenants taient des apostats et
devaient donc subir la loi dans toute sa rigueur. Bien qu'avec le temps, le consensus pt exclure certaines de ses
croyances du courant principal de l'islam, le membre d'une secte restait un musulman et continuait de bnficier du
statut et des privilges sociaux que cela impliquait en matire de proprit, de mariage, d'hritage, de tmoignage et
d'accs la fonction publique. S'il tait fait prisonnier dans une guerre, ou arrt lors d'une insurrection, il devait tre
trait comme un musulman: il ne pouvait tre sommairement excut ou vendu en esclavage ; sa famille et ses biens

restaient protgs par la loi. Il tait un pcheur, mais pas un incroyant, et pouvait mme aspirer une place dans le
monde futur. La frontire passait, non pas entre le sunnite et le membre d'une secte, mais entre ce dernier et l'apostat.
L'apostasie tait un pch, mais aussi un crime ; celui qui s'en rendait coupable tait damn dans ce monde-ci et dans
l'autre. Il avait trahi et dsert la communaut laquelle il appartenait et laquelle il devait fidlit. Sa vie tait perdue,
et ses biens confisqus. Membre gangren, il devait tre amput sans piti.
Les accusations d'apostasie n'taient pas rares, et au dbut de l'histoire musulmane, incroyant et apostat
revenaient souvent dans la polmique religieuse. La pit pour un thologien, dclare al-Jhiz (mort en 869), consiste
s'empresser de dnoncer les dissidents comme incroyants2. Ghazl (mort en 1111) parle avec mpris de ceux qui
voudraient limiter l'immense misricorde de Dieu ses seuls serviteurs et faire du paradis l'enclos rserv (waqf) d'une
petite clique de thologiens3 . Concrtement, ces accusations taient peu suivies d'effet. En gnral, les victimes
n'taient pas inquites et certaines occupaient mme parfois de hautes charges publiques. Avec la codification du droit
musulman et l'application plus systmatique des sanctions, les accusations d'apostasie devinrent moins frquentes. Peu
de thologiens avaient la fois la volont et la capacit de requrir les peines prvues pour l'apostasie contre ceux qui
professaient des doctrines diffrentes des leurs. Mme un aussi farouche adversaire de l'innovation que le juriste syrien
Ibn Taymiyya (mort en 1328) penchait pour une sorte de mise en quarantaine des sectes ou des individus suspects,
suivie si ncessaire d'une svre mise en garde et, dans les cas les plus graves, de mesures coercitives. Ce n'est que
lorsqu'une bid'a revtait une forme excessive, persistante et agressive que ses adeptes taient chasss de la communaut
musulmane et mis hors la loi.
Cette absence d'un dogme unique et impos d'en haut ne devait rien au hasard ; elle tait au contraire le fruit d'une
volont dlibre de ne pas s'enfermer dans un carcan que les sunnites jugeaient tranger au gnie de leur religion et
dangereux pour les intrts de leur communaut. Mais, tout comme les fidles des autres religions, les musulmans
faisaient parfois des entorses leurs principes et ne respectaient pas toujours leurs critures. Ainsi, on trouve dans
l'histoire classique et ottomane des exemples de souverains qui cherchrent imposer une forme particulire d'islam ou
mme convertir par la force leurs sujets non musulmans. A certaines poques, les dviationnistes taient contraints
rsipiscence, et torturs ou tus s'ils persistaient dans l'erreur. En gnral, cependant, intgres dans la loi religieuse,
tolrance et intolrance taient en quelque sorte des catgories structurelles. La tolrance ne s'appliquait pas ceux qui
niaient l'unicit ou l'existence de Dieu. Lorsqu'ils taient conquis, les athes et les polythistes avaient le choix entre la
conversion ou la mort, cette dernire pouvant tre commue en esclavage. En revanche, elle devait tre accorde ceux
qui manifestaient le minimum de croyance exig, autrement dit qui professaient l'une des religions reconnues par l'islam
comme tant rvles et comme possdant des Ecritures authentiques. En retour, ils devaient accepter certaines
contraintes, de nature fiscale et autre. Cependant, la tolrance ne pouvait en aucun cas s'appliquer l'apostat, au
musulman reniant sa foi, qui, lui, mritait la mort. Certaines autorits se prononaient en faveur d'une rmission lorsque
le fautif se rtractait, d'autres, au contraire, estimaient qu'il mritait quand mme la peine capitale. Dieu lui pardonnerait
peut-tre dans l'autre monde, mais ici-bas, il n'tait pas question de transiger avec la rigueur de la loi.
On connat deux versions des dernires paroles d'al-Ashcar (mort en 935-936). Selon l'une, ce grand thologien
musulman du Moyen Age aurait dclar: J'atteste que je ne tiens pour infidle aucun de ceux qui prient vers La
Mecque. Tous, en priant, tournent leurs penses vers le mme objet. Ils ne diffrent que par l'expression4. Selon
l'autre, il serait mort en maudissant les mu'tazilites. Il est difficile de dterminer laquelle de ces deux versions est vraie,
mais il ne fait pas de doute que la premire exprime de faon plus authentique l'attitude de l'islam sunnite l'gard de la
croyance juste. Dieu est un et Mahomet est son Prophte , tel est le credo musulman grav sur les pices de monnaie,
proclam du haut des minarets et repris dans les prires quotidiennes. Tout le reste n'est que littrature.
La shahda, ou profession de foi (littralement tmoignage ) est le premier des cinq piliers de l'islam. Le deuxime
est la prire, et plus particulirement la prire rituelle, salt, que le fidle doit rciter, avec des paroles et des gestes
dtermins, cinq fois par jour: au lever du soleil, au milieu du jour, dans l'aprs-midi, au coucher du soleil et le soir. Il
peut aussi tout moment rciter une prire personnelle, du\ dont la forme n'est soumise aucune rgle, aucun rite.
Tous les musulmans adultes, hommes et femmes, sont tenus d'observer la salt. La prire ne peut se faire que dans un
lieu rituellement pur. Le fidle doit d'abord se mettre, lui aussi, en tat de puret rituelle, puis tourner son visage dans la
direction de La Mecque. Le texte de la prire se compose de la shahda et de plusieurs passages tirs du Coran.
Comme les Juifs et les chrtiens, les musulmans ont fait d'un jour de la semaine un jour part, consacr la prire
publique (Coran, LXII, 9-11). Comme le samedi pour les Juifs et le dimanche pour les chrtiens, le vendredi est le jour
de la prire communautaire et officielle. Cependant, ainsi que le prcise le Coran et que l'histoire le confirmera, c'tait
non pas un jour de repos, mais plutt d'intense activit sur les marchs et autres lieux publics. La notion de repos
hebdomadaire n'tait pas totalement inconnue. La pratique est mentionne de temps autre au Moyen Age, mais elle ne
deviendra courante qu' l'poque ottomane; aujourd'hui, c'est une institution dans presque tous les pays musulmans.
Le troisime pilier de l'islam est le plerinage, hajj. Tout musulman qui le peut doit, au moins une fois dans sa vie,
accomplir le plerinage La Mecque et Mdine. Contrairement au plerinage Jrusalem pour les Juifs et les
chrtiens, il ne s'agit pas seulement d'un acte mritoire, mais d'une obligation religieuse. Le plerinage se droule
chaque anne entre le septime et le dixime jour du mois de Dhu'l-hijja, et culmine dans la grande fte des sacrifices et

les sept dambulations autour de la Ka'ba. Renfermant la Pierre noire, cet difice cubique, qui se trouve au centre de la
grande mosque de La Mecque, est aussi appel la Maison de Dieu {Bayt Allah) et reprsente pour les musulmans le
lieu le plus sacr de la ville sainte.
Le plerinage de La Mecque a eu, tout au long de l'histoire musulmane, d'immenses rpercussions sociales, culturelles
et conomiques. Chaque anne, des fidles venus du monde entier, appartenant des milieux et des peuples trs
diffrents, quittaient leur foyer et parcouraient des distances considrables pour participer un mme rite. Ces voyages
n'avaient rien de commun avec les migrations en masse de tribus et de peuples dans l'Antiquit et au Moyen Age. Le
plerinage, en effet, est un acte volontaire, rsultant d'une dcision personnelle et l'occasion de vivre un moment unique,
riche d'expriences. Sans quivalent dans les socits prmodernes, cette grande mobilit gographique a, ds le dbut,
eu d'importantes incidences sociales, intellectuelles et conomiques. S'il tait fortun, le plerin se faisait accompagner
par des esclaves qu'il pouvait vendre en chemin pour couvrir ses frais. S'il tait marchand, il pouvait profiter de ce
dplacement pour acheter et vendre des marchandises dans les lieux qu'il traversait, et ainsi se familiariser avec les
produits, les marchs, les ngociants, les murs et les coutumes de nombreux pays. Si c'tait un savant, il pouvait en
profiter pour assister des sminaires, rencontrer des collgues, acheter des livres, et participer ainsi la diffusion du
savoir et l'change des ides.
Le plerinage les commandements de la foi allant dans le mme sens que les intrts du gouvernement et du
commerce contribua au dveloppement de rseaux de communication entre les contres musulmanes les plus
loignes. Il engendra galement une riche littrature de voyage qui faisait connatre des terres lointaines et, surtout,
donnait le sentiment d'appartenir une vaste communaut. Cette conscience d'une identit commune tait renforce par
la participation aux rituels et aux crmonies collectives du plerinage et par la communion avec des coreligionnaires
d'autres pays et d'autres peuples. La mobilit gographique, et donc sociale, de quantit d'hommes, et souvent de
femmes, faisait de l'islam mdival un monde trs diffrent de l'Europe chrtienne, hirarchise, rigide, compartimente
et comparativement plus petite. Bien qu'immense et divers, le monde musulman parvint un degr d'unit, la fois
subjectif et objectif, que n'atteignit jamais la Chrtient mdivale - et encore moins moderne. S'il ne fut pas le seul
facteur d'unit culturelle, le plerinage fut certainement l'un des plus efficaces. Premire cause de mobilit volontaire et
individuelle avant l're des grandes dcouvertes europennes, il transforma en profondeur les communauts d'o
venaient les plerins, celles qu'ils traversaient et celles o ils retournaient.
Le quatrime pilier de l'islam, selon le dcompte traditionnel, est le jene. Pendant le ramadan, neuvime mois du
calendrier islamique, tous les adultes, hommes et femmes, sont tenus de s'abstenir de manger et de boire de l'aube
jusqu'au coucher du soleil. Peuvent en tre dispenss, les personnes ges, les malades et les plus jeunes. Ceux qui sont
en voyage ou combattent dans le djihad ont la possibilit de le repousser plus tard.
Le cinquime et dernier pilier est la zakt, contribution financire verse par chaque musulman la communaut ou
l'tat. A l'origine, il s'agissait d'un don charitable collect des fins pieuses ; par la suite, la zakt se transforma en une
sorte d'impt ou de tribut, par lequel un musulman exprimait de faon concrte son appartenance l'islam. En tant que
devoir religieux, elle conserve son sens d'aumne.
Les cinq piliers de la foi sont des obligations positives, des devoirs qui incombent tout musulman. Mais il existe
galement toute une srie de commandements ngatifs, d'actes dont la commission constitue un pch. Beaucoup d'entre
eux - l'interdiction de tuer ou de voler, par exemple ne font qu'noncer des rgles lmentaires de vie en socit.
D'autres, comme l'interdiction de manger du porc, de boire de l'alcool, de forniquer et de prter intrt, ont une
signification plus spcifiquement religieuse. De mme que le judasme et le christianisme, l'islam se proccupe des
dlits sexuels et financiers, tout en en donnant une dfinition diffrente. Si l'interdiction du porc est galement prsente
dans le judasme, celle qui touche l'alcool lui est propre. Encore aujourd'hui, ces quatre interdits marquent en profondeur
la vie sociale et conomique des pays musulmans.
Autre commandement positif, le djihad est, pour tout musulman, un devoir religieux, collectif dans l'offensive,
individuel dans la dfensive. Gnralement traduit par guerre sainte , il signifie littralement effort et plus
prcisment, selon l'expression coranique, effort dans la voie de Dieu (fi sabl Allah). Certains thologiens
musulmans, notamment au XIXe et au XXe sicle, donnent cet effort un sens moral et spirituel. Toutefois,
s'appuyant sur divers passages du Coran et de la Tradition, l'crasante majorit des auteurs classiques interprtaient la
notion de djihad dans un sens militaire. Pratiquement tous les manuels de droit musulman comportent un chapitre
consacr au djihad, o sont nonces dans leurs moindres dtails les rgles rgissant l'ouverture, la conduite,
l'interruption et la cessation des hostilits, ainsi que l'affectation et la rpartition du butin. Ces rgles exhortent
galement les combattants d'une guerre sainte pargner la vie des femmes et des enfants, sauf en cas de lgitime
dfense, les engagent ne pas torturer ou mutiler les prisonniers, ne pas reprendre les hostilits sans l'avoir
officiellement annonc et respecter les accords conclus. Si elle recommandait de bien traiter les non-combattants, la
sharia accordait aux vainqueurs des droits tendus sur les biens, les personnes et les familles des vaincus ; ceux-ci
pouvaient tre rduits en esclavage et les femmes donnes en concubinage.
L'ide de guerre sainte, d'une guerre mene au nom de Dieu et de la foi, n'tait pas nouvelle au Moyen-Orient. On la
trouve dans le Deu-tronome et le Livre des Juges, et c'est elle aussi qui inspira les Byzantins dans leur combat contre la

Perse, puis contre les envahisseurs arabes et turcs. Mais ces guerres avaient des objectifs prcis : conqurir la Terre
promise, dfendre la Chrtient contre les attaques des infidles. Mme les croisades, que l'on compare souvent la
guerre sainte musulmane, ne furent qu'une raction retardement et d'ampleur limite au djihad. Si elles s'en inspirrent
effectivement, elles avaient pour principal but la dfense ou la reconqute de terres chrtiennes. Sauf exception, elles se
contentrent de reprendre la pninsule Ibrique et s'efforcrent, sans succs, de dlivrer la Terre sainte et d'arrter
l'avance ottomane dans les Balkans. Le djihad, en revanche, ne connaissait pas de limites spatiales ou temporelles ;
devoir religieux, il devait se poursuivre jusqu' ce que le monde entier ait ralli l'islam ou se soit soumis l'autorit de
l'tat musulman. Dans ce dernier cas, ceux qui professaient une religion considre comme rvle avaient le droit de
continuer la pratiquer, condition d'accepter diverses contraintes, juridiques, fiscales, etc. Les autres, savoir les
idoltres et les polythistes, avaient le choix entre la conversion, l'asservissement ou la mort.
Le droit musulman autorise la guerre contre quatre catgories d'ennemis : les infidles, les apostats, les rebelles et les
bandits. Toutes les quatre sont lgitimes, mais seules les deux premires relvent du djihad; les rgles qui s'y appliquent
sont diffrentes, de mme que les droits accords aux vainqueurs. La distinction est importante, puisque des nonmusulmans peuvent tre asservis, mais pas des rebelles ou des bandits s'ils sont musulmans. Le djihad a pour fin
d'amener toute l'humanit sous la loi musulmane, non pas de la convertir de force, mais de supprimer les obstacles qui
empchent sa conversion. A propos des croisades, saint Thomas et saint Bernard n'avaient pas des vues trs loignes.
Aux combattants du djihad, le Coran promet des rcompenses dans l'un et l'autre monde : une part du butin ici-bas, les
plaisirs du Paradis dans l'au-del. Ceux qui trouvent la mort sur la voie de Dieu sont des martyrs. Shahd, en arabe, a
le mme sens tymologique que le grec martus, tmoin , mais une connotation diffrente. Ayant trs tt pris
conscience que le djihad risquait d'tre dtourn de ses vrais buts, notamment par les pillards et les trafiquants
d'esclaves, les juristes et les thologiens insistent sur la pit de la motivation, sans laquelle il ne peut y avoir de guerre
sainte. D'anciens hadiths tirs des chapitres consacrs au djihad permettent de se faire une ide de la faon dont tait
peru ce devoir au dbut de l'hgire :
Le Paradis se tient l'ombre des pes.
Le djihad vous incombe sous tous les princes, qu'ils soient bons ou mauvais.
Un martyr redoute davantage la piqre d'une fourmi que les coups et les blessures d'une arme : ceux-ci lui sont plus
doux qu'un peu d'eau frache par une chaude journe d't.
Un autre hadith, souvent repris, voque ainsi les cohortes sans cesse plus nombreuses d'infidles qui se convertissaient
l'islam aprs avoir t vaincus et asservis : Dieu se rjouit de voir tous ces gens amens dans des chanes au paradis5.
La guerre sainte est un phnomne rcurrent, et parfois dominant, dans l'histoire de l'islam. Elle conservait toute sa force
aux confins du monde islamique, o les habitants, souvent des convertis de frache date, s'efforaient de rpandre leur
nouvelle foi, par la guerre ou la prdication, auprs des peuples apparents de l'autre ct de la frontire. Ces djihads
localiss, mens par des dynastes de principauts frontalires, se poursuivirent jusqu' l'poque moderne, notamment en
Asie centrale et en Afrique.
Dans les pays formant le cur de l'islam, o vivaient des peuples plus avancs culturellement et politiquement, la notion
de djihad volua avec le temps. Sous les premiers califes et les Omeyyades, alors que l'expansion arabe battait son plein,
les armes de l'islam taient mues par l'ide qu'elles ralisaient le dessein de Dieu - rallier Je monde entier l'islam - et
croyaient, non sans raison l'poque, que cette grande entreprise serait acheve dans un avenir prvisible. Premiers
chrtiens tre confronts un djihad, les Byzantins considraient avec mpris ces combattants et attribuaient leur
ardeur guerrire leur soif de butin. Mais tous ne partageaient pas ce point de vue. Dans son trait intitul Taktika,
l'empereur Lon VI manifeste un certain respect pour la doctrine de la guerre sainte, souligne sa valeur militaire et
conclut que les chrtiens seraient bien aviss de s'en inspirer.
En 846, une flotte arabe partie de Sicile ft son apparition l'embouchure du Tibre et dbarqua des soldats qui mirent
sac Ostie et Rome. Un synode runi en France lana un appel tous les rois de la Chrtient, leur demandant de
rassembler leurs forces pour repousser les ennemis du Christ ; le pape Lon IV promit le paradis ceux qui
mourraient en combattant les Sarrasins. De mme, le pape Jean VIII (872-882) promit la rmission des pchs ceux
qui dfendraient, les armes la main, la sainte glise de Dieu et le monde chrtien, et garantit la vie ternelle ceux qui
trouveraient la mort sur le champ d'honneur. Provoques par l'irruption de soldats arabes dans la capitale de la
Chrtient, ces ractions portaient manifestement l'empreinte de la conception musulmane du djihad et annonaient les
futures croisades.
Cependant, dans les pays o il tait n, le djihad avait perdu sa force d'entranement. Malgr de nombreuses tentatives,
les Arabes n'avaient pas russi conqurir l'Anatolie ni s'emparer de Constantinople ; partir du IXe sicle, les califes
musulmans se rsignrent vivre l'intrieur de frontires plus ou moins stables avec, de l'autre ct, une puissance qui
leur rsistait mais avec laquelle ils pouvaient envisager des relations commerciales, diplomatiques, voire culturelles.
L'interruption des hostilits qui, selon la sharia prise au sens strict, ne pouvait tre qu'une trve, un bref intermde dans
le combat permanent pour islamiser le monde, se transforma en accord de paix, tout aussi durable que les traits de paix
ternelle signs entre les pays europens. L'ide de djihad avait ce point disparu de la conscience musulmane qu' la
fin du XIe sicle, lorsque les croiss occuprent la Palestine et s'emparrent de Jrusalem, les pays limitrophes ne

ragirent pas. Certains dirigeants musulmans furent mme prts nouer des relations amicales avec eux. D'autres
allrent jusqu' s'allier avec des princes chrtiens contre leurs rivaux musulmans.
Ce n'est que prs d'un sicle plus tard que le djihad, revtant la forme d'une contre-croisade, revint en force sous la
conduite de Sala-din. La guerre fut prcipite par les provocations ritres du chef crois Renaud de Chtillon qui, en
1182, en violation du trait sign entre le roi de Jrusalem et Saladin, s'attaqua des caravanes musulmanes composes
de marchands mais aussi de plerins en route pour La Mecque et, pire encore, envoya une flotte dans la mer Rouge
piller les ctes de l'Afrique et de la pninsule Arabique. Ces pirates brlrent des bateaux Al-Hawra et Yanbu', les
deux ports de Mdine et, en 1183, poussrent jusqu' Al-Rbigh, l'un des ports de La Mecque. Comme les Sarrasins aux
portes de Rome trois sicles plus tt, les croiss arrivs devant La Mecque reprsentaient un dfi qu'aucun souverain
musulman digne de ce nom ne pouvait tolrer. Dpche en toute hte d'Egypte, une flotte musulmane infligea une
dfaite presque totale aux intrus. La contre-croisade avait commenc. Saladin crasa le royaume de Jrusalem et dfit la
nouvelle croisade envoye d'Europe pour sauver ce qui pouvait encore l'tre.
Le djihad men par Saladin avait des objectifs limits et fut de courte dure. Ses successeurs rtablirent des relations
pacifiques avec les Francs, y compris ceux qui occupaient encore le Levant; en 1229, le sultan d'Egypte al-Malik alKmil cda Jrusalem l'empereur Frdric II dans le cadre d'un accord global.
Si les souverains et les peuples musulmans ne ragirent que trs mollement l'arrive et la prsence des croiss, c'est
parce que, leurs yeux, un danger beaucoup plus grand pesait sur l'intgrit de l'islam et l'unit de la communaut
musulmane. Pendant les deux sicles que dura leur prsence au Levant, les historiens arabes n'accordrent aux croiss
que trs peu d'attention, et c'est peine si les crivains, les thologiens et les thoriciens de la politique les mentionnent
dans leurs crits. En revanche, tous se montrent trs inquiets des dissensions religieuses qui divisent alors le monde
musulman. La plus grave menace leur semblait venir des shiites ismaliens. Au Xe sicle, aprs avoir fond un puissant
mouvement rvolutionnaire, les disciples de l'imam cach avaient russi instaurer le califat fatimide - sorte d'anticalifat dissident qui contestait aux Abbassides la direction du monde musulman et professait une doctrine qui s'cartait
sur des points importants de l'islam sunnite. Pour les sunnites, le grand mrite de Saladin n'tait pas d'avoir arrt
l'avance des croiss et repris une partie des territoires qu'ils avaient conquis, mais d'avoir dtrn les Fatimides et
restaur en Egypte la lgitimit abbasside et le rite sunnite.
Le djihad contre la Chrtient fut repris par les Ottomans - de toutes les grandes dynasties musulmanes, celle qui montra
le plus de ferveur et de constance dfendre la foi musulmane et veiller l'application de la sharia. Ds le dbut, le
djihad occupa une place centrale dans la vie politique, militaire et intellectuelle de l'Empire, et au moins jusqu' l'poque
de Soliman le Magnifique, les sultans ottomans furent indubitablement anims par de profondes convictions morales et
religieuses.
Le djihad des Ottomans contre la Chrtient finit par se briser contre les murs de Vienne, en 1683; depuis lors, aucun
tat musulman, malgr quelques tentatives ici ou l, n'a t en mesure de mettre en danger la Chrtient. Le djihad
expansionniste l'ancienne se poursuivit par intermittence aux frontires du monde musulman. En 1896, par exemple,
l'mir d'Afghanistan entreprit de conqurir une rgion montagneuse jusque-l politiquement indpendante et habite par
des non-musulmans, d'o son nom de Kafiristan, pays des incroyants. Aprs sa conqute et son islamisation, celui-ci
prit le nom de Nuristan, pays de la lumire. A l'autre extrmit du monde musulman, en Afrique de l'Ouest, des chefs
musulmans proclamrent le djihad contre les paens et les musulmans relapses, et vers la fin du XIXe sicle contre les
colonisateurs europens. A la fin du XIXe sicle et au dbut du XXe, alors qu'un pays musulman aprs l'autre tombait
aux mains des puissances europennes, le djihad contre les forces imprialistes prit le dessus sur les autres formes de
guerre sainte.
La conception classique du djihad est celle d'un combat sur le champ de bataille contre un ennemi tranger. Cependant,
l'ide d'une guerre sainte dirige contre un rgime infidle, rengat ou illgitime pour toute autre raison existait
galement. Elle tait bien sr connue des diffrents courants shiites aux yeux de qui les dirigeants sunnites de l'islam
taient tous des usurpateurs et, pour la plupart, des tyrans. Elle trouva un cho auprs des sunnites vivant sous la frule
de Mongols paens, ou de princes et de protgs mongols en principe musulmans, mais dont l'attachement l'islam leur
semblait suspect. Elle reprit de la vigueur l'poque moderne dans les mouvements d'opposition aux dirigeants
rformateurs, accuss de trahir l'islam de l'intrieur.
Mme la guerre sainte classique, savoir contre les infidles, ne recueillit pas toujours une adhsion universelle. En
1690, pendant la guerre contre l'Autriche, rapporte l'historien ottoman Esad Efendi qui vcut au dbut du XIXe sicle,
un derviche bektashi
... se rendit de nuit au camp des troupes musulmanes et passant d'un soldat l'autre leur dit: "Idiots, pourquoi gaspillezvous votre vie pour rien ? Honte vous ! Tous les discours que vous entendez sur les vertus de la guerre sainte et sur le
martyre dans la bataille ne sont qu'un tissu d'inepties. Pendant que l'empereur ottoman jouit des dlices de son palais, et
que le roi des Francs batifole dans son pays, pourquoi devriez-vous perdre la vie en combattant dans ces montagnes!"6.
Ce rcit, rdig une poque o un dcret imprial venait d'interdire l'ordre bektashi, est peut-tre apocryphe, mais il
reflte la mfiance dans laquelle taient tenues les confrries derviches, souvent accuses de manquements aux
principes et aux devoirs fondamentaux de l'islam.

L'essentiel de nos informations concernant les confrries derviches date de la priode ottomane ; cette poque, elles
occupaient une place minente et reconnue dans la socit, mais leurs origines remontaient aux premiers temps de
l'islam, et nombre de leurs croyances et de leurs rites s'enracinaient dans une antiquit encore plus lointaine. De mme
que les paens christianiss du sud et du nord de l'Europe intgrrent dans les clbrations de Nol certains rites des
saturnales romaines et du Yule viking, de mme les peuples convertis l'islam conservrent quantit de rites et de
coutumes hrits des anciennes civilisations du Moyen-Orient. Les croyances et les rites des diffrents ordres derviches
sont apparents aux danses cultuelles de la civilisation genne, aux crmonies clbrant le retour des saisons en
Egypte, en Babylonie et en Perse, aux extases chamaniques des Turcs d'Asie centrale et la philosophie mystique des
no-platoniciens.
Au dbut de l'islam, les convertis trouvaient dans cette nouvelle religion une rponse leur qute spirituelle et se
laissaient volontiers guider par ses porte-parole autoriss. Mais devenant tout la fois plus verss dans les sciences
religieuses et plus distants, ces derniers cessrent bientt de satisfaire les besoins spirituels et sociaux d'un nombre
croissant de musulmans, qui se mirent chercher ailleurs. Pendant plusieurs sicles, beaucoup d'entre eux se tournrent
vers des sectes musulmanes dissidentes, en particulier les diffrents courants du shiisme, lesquels s'accordaient au moins
sur un point: sous le rgne des califes et des sultans et sous la frule des ulmas sunnites, la communaut islamique
s'tait gare et devait donc tre ramene dans le bon chemin. Cependant, toutes les tentatives de rvolution shiite
chourent, les unes parce qu'elles furent touffes dans l'uf, les autres, parce que, aprs avoir conquis le pouvoir, elles
ne changrent rien la situation. Avec le reflux du shiisme, un autre mouvement, celui des soufis, prit son essor et
tendit peu peu son influence.
Exprience mystique purement individuelle l'origine, le soufisme devint un mouvement de masse, organis en
confrries {tarqa en arabe, tarikat en turc). A la diffrence des shiites, les soufis ne rejetaient pas officiellement les
doctrines sunnites et, pour la plupart, acceptaient l'ordre politique tabli. Certains entrrent mme au service de l'tat ou
collaborrent avec ses diffrents organes. En Turquie, par exemple, les Bektashis entretinrent, depuis sa naissance
jusqu' sa dissolution, des liens troits avec le corps des janissaires. Les confrries soufies tempraient l'austrit du
culte sunnite et le lgalisme plutt froid des ulmas. Leurs saints et leurs chefs s'efforaient de combler le foss entre
l'homme et Dieu institu par la doctrine sunnite. Contrairement aux ulmas, ils jouaient le rle de pasteurs et de guides
spirituels. Possdant une foi mystique et intuitive, ils donnaient dans leurs pratiques rituelles une place l'motion et
l'extase. Pour raliser l'union mystique avec Dieu, ils n'hsitaient pas recourir la musique, au chant et la danse.
Alors que les ulmas taient devenus partie intgrante de l'appareil de gouvernement, les soufis, rests proches du
peuple, surent sauvegarder leur autorit et leur prestige.
Malgr ses aspects populaires et mystiques, le soufisme trouva un cho grandissant auprs des intellectuels musulmans,
et parfois mme non musulmans. Ses enseignements se frayrent un chemin dans l'islam officiel, grce au gnie de l'un
des plus grands thologiens et philosophes du Moyen Age musulman, Muhammad al-Ghazl (1059-1111), dont les
uvres, rdiges en persan mais surtout en arabe, eurent une influence dterminante sur l'volution des sciences
religieuses. N Tus, dans le Khorassan, al-Ghazl poursuivit des tudes de droit et de jurisprudence Nichapur puis
Bagdad, o en 1091, il devint professeur la madrassa Nizmiyya fonde par Nzm al-Mulk, le grand vizir persan du
sultan seljuqide. Quatre ans plus tard, il dmissionna brusquement de son poste, renona toutes ses fonctions
publiques et se retira du monde pour rflchir dans la solitude aux grands problmes religieux. Pendant les dix ans que
dura cette crise intrieure, il entreprit une tude approfondie de la thologie, de la philosophie et du droit, tout en
parcourant le monde musulman. Ses voyages Je conduisirent La Mecque, Jrusalem, Damas et Alexandrie.
Encore aujourd'hui, les visiteurs de la grande mosque de Damas peuvent voir l'endroit o il s'asseyait pour mditer.
Dans un remarquable ouvrage autobiographique, al-Ghazl explique comment, aprs avoir vainement cherch une
rponse sa soif de vrit dans la thologie scolastique, la philosophie rationnelle et mme les doctrines shiites, il la
trouva finalement dans le soufisme. En 1106, il retourna dans sa ville natale o il cra une loge soufie.
Al-Ghazl n'tait pas un extrmiste. Il consacra plusieurs traits la dfense des thses sunnites, la fois contre
l'sotrisme du shiisme et le rationalisme des philosophes. Il s'en prit galement divers courants intellectuels de
l'poque, dnonant avec vhmence leur intellectualisme, leur esprit scolastique, leur obsession des systmes et des
classifications, des mots et des raisonnements sur les mots ; il s'effora de donner une plus grande place l'exprience
religieuse subjective et d'intgrer une partie au moins des enseignements et des rites soufis dans l'islam officiel.
Revivificateur de la religion (Muhyl~Dn), ce glorieux surnom que lui confrrent les gnrations ultrieures donne
une mesure de la russite de son entreprise.
Nanmoins, certaines doctrines et pratiques soufies demeuraient suspectes, notamment l'indiffrence manifeste par une
poigne de matres soufis l'gard du credo musulman, du droit et mme des ncessaires barrires sparant la vraie foi
des autres. Ce relativisme, comme on dirait aujourd'hui, trouve une illustration exemplaire dans l'uvre de Jall al-Dn
Rm (1207-1273). N Balkh en Asie centrale, ce trs grand pote soufi s'installa avec sa famille Konya en Turquie,
o il passa le reste de sa vie. Il crivit en turc et mme en grec, langue qui tait encore largement utilise en Anatolie,
mais surtout en persan. Ses pomes expriment ce que les thologiens dtestaient le plus dans le soufisme :
Dans le temple des idoles, si je possde l'image de mon aime,

C'est une erreur d'aller La Mecque pour le plerinage.


Si la Ka'ba n'a pas son parfum, c'est une synagogue.
Et la synagogue, qui garde son odeur, c'est notre Ka'ba7.
Un autre de ses pomes est encore plus explicite :
Que faire, musulmans ? Car je ne me reconnais pas moi-mme. Je ne suis ni chrtien ni juif, ni gubre, ni musulman
; je ne suis ni d'Orient ni d'Occident, ni de la terre ni de la mer; je ne proviens pas de la nature, ni des deux en leur
rvolution. Je ne suis pas de terre ni d'eau, ni d'air ni de feu,
Je ne suis ni d'Inde, ni de Chine, ni de la Bulghar, ni de Saqsin, je ne suis pas du royaume d'Iraq ni du pays de
Khorassan
Ma place est d'tre sans place, ma trace d'tre sans trace,
Ce n'est ni le corps ni l'me, car j'appartiens l'me du Bien-Aim8.
On comprend pourquoi les ulmas sunnites, notamment ceux qui administraient la justice, considraient les soufis avec
la plus extrme mfiance. Selon les poques, ils les accusrent de professer des doctrines panthistes, niant ainsi l'unit
et la transcendance de Dieu, de vnrer des saints et des lieux sacrs, alors que l'islam interdit l'idoltrie, de se livrer
des pratiques magiques et de rpandre des mthodes douteuses pour atteindre l'extase. Toutefois, le reproche qui leur
tait le plus communment adress tait que, poursuivant un impossible idal d'union avec Dieu, ils ngligeaient
l'observance des prceptes divins et incitaient les autres faire de mme.
Mais on craignait aussi, sur un plan plus politique, ces dangereuses forces populaires que les derviches pouvaient leur
guise contenir ou, au contraire, dchaner. Sous les sultans seljuqides, et plus tard ottomans, se produisirent plusieurs
rvoltes derviches, dont certaines faillirent renverser le pouvoir en place. C'est sans doute pour se mettre l'abri d'un tel
danger que les princes adoptaient parfois un ordre derviche et accordaient ses chefs une place minente. Ce fut le cas,
par exemple, du plus conformiste des ordres ottomans, la confrrie des Mevlevis fonde par Jall al-Dn Rm. Les
Mevlevis, plus connus en Occident sous le nom de derviches tourneurs, appartenaient pour la plupart la classe
moyenne ou suprieure des villes; relativement complexes, leurs doctrines ne s'cartaient que trs peu de l'islam officiel.
Ds la fin du XVIe sicle, ils gagnrent les faveurs des sultans ottomans et en 1648, lors de la crmonie officielle
d'intronisation, leur chef ceignit le nouveau sultan de l'pe d'Osman. Cette tradition se perptuerait quelque temps.
Trs diffrents les uns des autres, les ordres derviches menaient parfois de longues batailles entre eux. A l'occasion, ils
se faisaient les dfenseurs de l'innovation; ainsi, dans l'Empire ottoman du XVIIe sicle, ils se prononcrent en faveur
de la licite du caf et du tabac, produits que les ulmas sunnites condamnaient, au mme titre que la musique et la danse,
comme des innovations blmables. Vers la fin du XVIIIe sicle et au dbut du XIXe, lorsque les Russes, les
Britanniques et les Franais occuprent la Transcaucasie, l'Inde et l'Algrie, ce furent des ordres derviches qui prirent la
tte de la rsistance populaire l'imprialisme. Ayant dvelopp au cours des sicles une doctrine prchant la
soumission toute autorit capable de s'emparer du pouvoir et de s'y maintenir, les ulmas ne bougrent pas.
Une vieille anecdote turque illustre de faon caricaturale les griefs des derviches envers la socit musulmane et la
mfiance de celle-ci leur gard. Un derviche se rendit un jour chez un homme riche pour lui demander l'aumne. Peu
convaincu de la pit du derviche, le riche le pria d'numrer les cinq piliers de l'islam. Le derviche rcita la profession
de foi: Je tmoigne que point de divinit si ce n'est Dieu ; je tmoigne que Mahomet est l'aptre de Dieu et se tut.
Et le reste? s'tonna l'homme riche. Que fais-tu des quatre autres? A quoi le derviche rpliqua: Vous, les riches, vous
avez abandonn le plerinage et la charit, et nous, les pauvres derviches, la prire et le jene; que reste-t-il donc sinon
l'unit de Dieu et l'apostolat de Mahomet ?
Pour les musulmans, et par consquent pour les minorits, principalement juives et chrtiennes, qui vivaient sous
l'autorit d'un tat musulman et faisaient partie d'une socit majoritairement musulmane, la religion ne reprsentait pas
seulement un systme de croyances, un ensemble de pratiques rituelles et une organisation communautaire. C'tait aussi
le fondement de l'identit, le premier objet de fidlit, l'unique source d'autorit lgitime. Le monde musulman
comprenait de nombreuses nations - arabe, persane, turque, pour ne citer qu'elles et des tats physiquement ancrs
dans un territoire par exemple, le royaume du sultan gyptien, celui du sultan ottoman ou encore celui du shah de
Perse. Mais aucun moment de l'histoire de ces tats musulmans traditionnels, ces deux notions ne revtirent
l'importance politique et culturelle qu'elles eurent en Europe; de mme, jamais les souverains de ces tats et les
dirigeants de ces nations ne cherchrent rcuser, ni mme limiter l'autorit de la religion et de ses reprsentants
dment accrdits.
Chapitre XIII La culture
Le Moyen-Orient est une civilisation millnaire, l'une des plus anciennes du monde. Toutefois, si nous la comparons
d'autres, l'Inde ou la Chine par exemple, on s'aperoit immdiatement qu'elle s'en distingue par deux traits qui lui sont
propres.
Le premier est la diversit, le second la discontinuit. L'histoire chinoise depuis ses origines jusqu' une poque trs
rcente prsente un indiscutable lment de continuit. Par-del tout ce qui les spare, la Chine moderne et la Chine
ancienne parlent des variantes aisment identifiables d'une mme langue, utilisent des variantes d'une mme criture et

adhrent des variantes d'un mme systme philosophico-religieux. Depuis les tmoignages les plus anciens jusqu'
l'actuelle Rpublique populaire de Chine, l'aire de civilisation chinoise, malgr ses nombreux particularismes locaux, se
reconnat dans une mme identit. Cela vaut aussi de l'Inde. Bien qu'elle ne soit ni aussi exclusive ni aussi homogne
que celle de la Chine, la civilisation indienne reste une force de cohsion et d'unification. La religion hindoue, l'criture
ngarie, les textes classiques et religieux en sanscrit ont toujours occup une place de premier plan dans la conscience
que l'Inde peut avoir de sa permanence depuis l'Antiquit jusqu' nos jours.
Le Moyen-Orient ancien n'a jamais connu une telle unit, et son histoire depuis ses origines jusqu' l'poque moderne ne
manifeste pas semblable continuit. Trs diverses, les civilisations du Moyen-Orient ancien ne possdaient pas de
facteurs d'unification comparables l'criture chinoise ou ngarie, la philosophie confucenne ou la religion
hindoue. Elles naquirent en des lieux diffrents et empruntrent des chemins spars. Mme si elles finirent par se
rapprocher, culture, religion et mode de vie conservrent des caractres distincts.
Mais surtout la diffrence la plus spectaculaire rside dans l'absence de continuit dont tmoigne l'histoire culturelle de
la rgion. Alors que l'Inde et la Chine chrissent leur pass et n'ont cess de l'tudier, le Moyen-Orient ancien disparut,
sombra dans l'oubli et fut littralement enterr. Ses langues s'teignirent et ses crits demeurrent scells dans des
critures que plus personne ne savait dchiffrer. Ses dieux et ses rites ne furent bientt plus connus que par une poigne
d'historiens et autres spcialistes. Bien plus, la rgion n'a pas de nom propre. C'est d'ailleurs pourquoi, au XXe sicle,
d'abord l'Occident, puis d'autres parties du monde et finalement ses habitants eux-mmes en vinrent la dsigner sous le
nom de Moyen- ou de Proche-Orient, appellations ternes, sans saveur et pour le moins relatives, qui sont loin d'avoir la
dignit, la stature et le pouvoir vocateur de vocables comme l'Inde ou la Chine.
Une fois cette diffrence cerne, les raisons en apparaissent d'elles-mmes. Une succession de bouleversements
cataclysmiques, dont les plus importants ont t l'hellnisation, la romanisation, la christianisa-tion et l'islamisation, ont
submerg l'essentiel de la culture crite du Moyen-Orient ancien. Ces bouleversements ont laiss une empreinte visible
jusqu'aujourd'hui; depuis le VIIe sicle, l'islam n'a cess de faonner la rgion. Les langues les plus anciennes
l'gyptien, l'assyrien, le babylonien, le hittite, le vieux-persan, etc. ont t abandonnes et oublies, jusqu'au jour o
des orientalistes les ont exhumes, dchiffres, interprtes et rendues l'histoire, ou plutt aux historiens, et finalement
aux peuples de la rgion. Longtemps, ce travail a t l'uvre exclusive de chercheurs trangers la rgion ; aujourd'hui,
ce sont toujours eux qui dominent la discipline. Le lien qui unit les habitants du Moyen-Orient leur pass prislamique
est encore tnu, d'autant qu'il s'est rcemment heurt un puissant mouvement de renouveau islamique.
Un autre rapprochement, cette fois avec l'Europe, serait sans doute instructif. Les peuples barbares qui dferlrent sur
l'Empire romain d'Occident s'efforcrent de prserver au moins ses formes et ses structures. Ils adoptrent sa religion, le
christianisme, se plirent sa langue, le latin, et, soucieux de se donner une lgitimit, reprirent tant bien que mal leur
compte son droit et ses institutions. Lorsque, au VIIe et au VIIIe sicle, ils conquirent une grande partie de l'Empire
romain d'Orient, les Arabes suivirent une voie bien diffrente. Ils apportrent leur religion, l'islam, leur langue, l'arabe,
leurs critures, le Coran, et crrent leur propre gouvernement imprial. Bien qu'il subt invitablement l'influence de
ses prdcesseurs et de ses voisins non musulmans, l'Empire islamique inaugura un nouveau type de socit et surtout
d'organisation politique, o l'islam n'tait pas seulement le fondement de l'identit, mais aussi la source de la lgitimit
et de l'autorit. L'arabe y occupa la place du grec dans le monde hellnistique, du latin en Europe, du sanscrit dans le
sous-continent indien et du chinois en Extrme-Orient. Pendant quelque temps, il fut pratiquement la seule langue du
gouvernement, du droit et de l'administration, mais aussi du commerce, de la culture et de la vie quotidienne. Et mme
lorsque d'autres langues littraires, notamment le persan et le turc, apparurent ou rapparurent dans le monde musulman,
elles adoptrent son alphabet et puisrent abondamment dans son vocabulaire, tout comme les langues occidentales
avaient puis dans le latin et le grec.
Certes, quantit de vestiges de l'ordre ancien - du pass prarabe et prislamique - se perpturent dans les pays conquis
par les musulmans. Cependant, contrairement ce qui se passait dans la Chrtient, ils n'taient pas reconnus en tant
que tels et ne confraient aucun prestige. On retrouve dans la langue arabe musulmane des emprunts lexicaux l'arabe
prislamique. Comme on pouvait s'y attendre, ils sont les plus nombreux dans les divers dialectes qui conservent
certains lments des langues parles auparavant. Mais il y en a galement dans l'arabe littraire, et mme quelques-uns
dans le Coran. Les vestiges identifiables de langues encore plus anciennes sont rares et controverss, et datent pour la
plupart de la priode qui prcda immdiatement la monte de l'islam. Il s'agit pour l'essentiel de termes emprunts au
vocabulaire thologique du syriaque et de l'hbreu, au vocabulaire scientifique et philosophique du grec, au vocabulaire
juridique et administratif du latin, enfin, au vocabulaire culturel et social du moyen-persan.
S'ils jourent un rle relativement mineur dans l'volution de l'arabe classique et des autres langues musulmanes
influences par le parler arabe, ces emprunts tmoignent d'une adaptation l'environnement culturel. Certains, comme
kmiy(chimie) etfalsafa (philosophie), sont immdiatement reconnaissables. D'autres sont lgrement dguiss, comme
shurta (force de police), du latin cohors, cohortis qui dsignait l'poque romaine les forces auxiliaires charges du
maintien de l'ordre, ou encore 'askar (arme), du latin exercitus. Citons galement la voie droite , al-Sirat almustaqm, que doivent suivre les musulmans, ainsi que les y exhorte la premire sourate du Coran. Sirt n'est autre,
videmment, que la route romaine, ou strata. Certains emprunts sont indirects. Ainsi, kharj, terme juridique dsignant

la taxe foncire impose par la loi musulmane, vient de l'aramen prislamique keraga, qui lui-mme drive du grec
khoregia, dpenses prises en charge par un citoyen pour couvrir les frais du chur dans une reprsentation thtrale.
De temps en temps, ces emprunts se font partir d'une traduction. Pour prendre un exemple moderne, d'origine persane,
le mot kahrab' en arabe littraire dsigne l'lectricit. A l'origine, il signifiait ambre et son volution smantique
reflte, l'vidence, celle du mot grec dsignant l'ambre, elektron. Pour prendre un exemple plus classique, l'pithte
applique La Mecque dans le Coran, umm al-qur\ la mre des villes , pourrait bien tre un calque du grec
metropolis.
A la fin du Moyen Age, la carte religieuse et linguistique du Moyen-Orient et de l'Afrique du Nord avait revtu les
contours qui, quelques exceptions prs, resteraient les siens jusqu' l'poque actuelle. Les trois principales langues
taient l'arabe, le persan et le turc, chacune connaissant des variantes et tant utilise dans plusieurs pays. Prsentant une
mme forme crite mais un large ventail de dialectes, l'arabe n'tait plus seulement la langue dominante de la pninsule
Arabique, son lieu d'origine, mais aussi du Croissant fertile - qui couvre aujourd'hui l'Irak, la Syrie, le Liban, la Jordanie
et Isral - et du littoral nord-africain - de l'Egypte au Maroc -, sans compter divers prolongements vers le sud, dans
l'Afrique subsaharienne.
Le persan - zabn-i Frs, la langue de la province de Fars, ou Pars, d'o drivrent le nom grec puis les noms
occidentaux du pays tait parl et crit en Iran (ancien nom de la Perse), ainsi que dans une aire s'tendant jusqu'en
Asie centrale et couvrant des rgions qui forment aujourd'hui l'Afghanistan et la rpublique du Tadjikistan. Le tadjik, de
mme que le dari, l'une des deux langues officielles de l'Afghanistan (l'autre est le pashto, galement de la famille des
langues iraniennes), sont des variantes du persan.
Les langues turques ou turco-tatares - ensemble trs cohrent dont le turc ottoman est le reprsentant le plus occidental sont parles dans une vaste zone gographique qui couvre l'Asie depuis les rives septentrionales et mridionales de la
mer Noire jusqu'au Pacifique.
A ct de ces trois grandes langues subsistaient et l plusieurs autres langues. Hrites de cultures plus anciennes,
certaines, comme l'aramen et le copte, taient parles par des non-musulmans, principalement des minorits
chrtiennes qui allaient en s'amenuisant ; d'autres, comme le berbre et le kurde, sont encore trs rpandues, mais, ne
possdant pas de forme crite standard, elles manquent de stabilit et de continuit. Aprs avoir survcu comme langue
religieuse, savante et littraire parmi les minorits juives, l'hbreu est redevenu une langue parle et mme une langue
nationale.
A l'poque classique, seule la littrature comptait au nombre des arts ; ce titre, ceux qui s'y consacraient mritaient
estime et admiration. Les musiciens compositeurs et interprtes se recrutaient parmi les esclaves ou appartenaient
aux couches infrieures de la socit ; la musique servait essentiellement d'accompagnement la posie. Si les noms de
quelques musiciens nous sont parvenus, c'est parce qu'ils sont mentionns propos d'oeuvres littraires. Les arts
plastiques - surtout aux poques o l'art figuratif tait vivement condamn relevaient de l'artisanat. Au tout dbut, les
artisans taient dans leur crasante majorit des non-musulmans issus des populations conquises. Avec les progrs de
l'islamisation, il y eut de plus en plus d'artistes et d'architectes musulmans, mais pendant presque tout le Moyen Age,
l'anonymat fut leur lot le plus courant. Ce n'est que quelques sicles plus tard, dans la Turquie ottomane et l'Iran
safavide, que les peintres acquirent un statut respect la cour des princes. Pour beaucoup, leur nom, leurs uvres et
mme leur vie nous sont connus. Certains dirigeaient des coles et formaient des lves. Les architectes en gnral
des militaires l'poque ottomane constituaient une catgorie part. Ils n'taient pas seulement des artistes, mais
aussi des organisateurs et des administrateurs ; la tte de grosses entreprises, ils construisaient des palais et des
forteresses pour les sultans, des mosques, des couvents et des madrassas pour les religieux, des ponts, des bains
publics, des marchs, des auberges et des logements pour les habitants des villes. Les plus grands sont connus par leur
nom; historiens et mme biographes n'omettaient pas de les citer.
Les palais ou les demeures prives ne comportaient que peu de mobilier. Trs utilises dans l'Antiquit, les tables et les
chaises avaient disparu au Moyen Age. A la place, on trouvait des tapis, des matelas et des coussins, en laine ou en cuir,
matires premires produites par les nomades. Des objets en mtal, en verre et en terre cuite, tels que plateaux, lampes,
bols, assiettes et ustensiles divers, venaient agrmenter les lieux. Les arts du mtal, de la cramique et du verre
connurent un essor considrable dans l'islam mdival. Objets cisels, gravs, maills ou peints ctoyaient tissus et
broderies, paravents et moucha-rabiehs en bois finement sculpt - le bois tait trait avec autant de respect qu'un mtal
rare et prcieux.
Les plus anciennes peintures conserves avaient, elles aussi, une fonction dcorative. Les fresques qui ornent encore
certains palais omeyyades tmoignent d'une certaine continuit culturelle; par leur technique, leurs motifs ornementaux
et leurs conventions iconographiques, elles sont trs proches des traditions artistiques, alors encore vigoureuses, de
Byzance et de la Perse prislamique. Cependant, dans ce domaine comme dans tant d'autres, les artistes intgrrent ces
anciennes traditions et en firent un art totalement neuf qui, comme la civilisation qu'il exprimait, correspondait aux
gots et aux valeurs d'une socit politique cre par des Arabes et voue la foi musulmane.
Si, avec leurs nus fminins, elles peuvent difficilement tre qualifies d'islamiques, les premires fresques commencent
trs tt adapter d'anciens thmes des fins nouvelles, comme le montre ce portrait d'un calife musulman reprsent

dans la posture que les artistes byzantins donnaient au kosmokrator chrtien. Cependant, ces nus et mme toutes les
figures humaines ne tardent pas disparatre, pour tre remplacs par des dcors floraux, gomtriques et surtout
calligraphiques. Ce n'est que quelques sicles plus tard que l'on retrouve des peintures murales dans certains palais et
salles d'audience de la Perse safavide, et plus tard encore de la Turquie ottomane. L'tape suivante, et bien des gards
la plus importante, de la peinture islamique est marque par l'enluminure qui connatra un extraordinaire
panouissement chez les Arabes et, plus encore, chez les Perses et chez les Turcs. Les fortes prventions contre la
reprsentation du visage et de la figure humaine semblent avoir disparu. A partir de la fin du Moyen Age, dessins et
peintures, en gnral sur papier, sortent des livres, notamment en Turquie et en Iran, ainsi que dans les pays sous leur
domination ou leur influence. La sculpture continue de faire l'objet de stricts interdits et mme la reprsentation en
ronde bosse d'tres vivants reste suspecte, bien qu'elle apparaisse ici ou l.
Plusieurs sultans ottomans se firent portraiturer par des artistes turcs ; d'autres, moins nombreux, par des artistes
europens. Un clbre portrait de Mehmed le Conqurant d Bellini est accroch la National Gallery de Londres. A
sa mort, il fut vendu, avec d'autres tableaux, par son fils plus pieux, le sultan Bayazid. Si certains souverains ottomans
de la fin de l'Empire et d'autres dynastes se faisaient parfois faire leur portrait en priv, cette pratique restait
officiellement condamne. Hormis de rares exceptions, totalement atypiques, les souverains ottomans ne crrent jamais
de pices de monnaie, ni plus tard de timbres-poste, leur effigie. Envoy du sultan ottoman Paris en 1721,
Yirmisekiz elebi Mehmed Efendi note dans sa relation d'ambassade: La coutume en France est que le roi donne aux
ambassadeurs son portrait garni de diamants, mais comme je dis qu'il ne nous tait point permis d'avoir des portraits, on
me donna en change une ceinture de diamants... Il dcrit longuement et amoureusement les prsents qu'il a prpars
pour le roi, mais rapporte seulement en deux lignes sa visite dans la galerie de tableaux o le conduit le jeune Louis XV.
Les peintures accroches aux murs ne faisaient pas partie de sa culture. En revanche, il se passionne pour la tapisserie,
un art avec lequel il se sent plus en harmonie. Le ralisme et la puissance expressive des tentures des Gobelins lui font
une forte impression :
On a donn l'un un air riant pour tmoigner sa joie et un autre un air triste pour tmoigner sa tristesse. L'un est
reprsent tremblant de peur, l'autre pleurant, et l'autre abattu de quelque maladie. Ainsi, du premier
abord, vous connaissez l'tat de chaque personnage. Il n'y a point de description qui puisse exprimer la beaut de ces
ouvrages. Elle est au-dessus de tout ce qu'on peut imaginer1.
Le culte musulman, l'exception de quelques ordres derviches, ne recourant pas la musique, les musiciens en terre
d'islam n'taient pas aussi bien lotis que leurs collgues europens protgs par l'Eglise et ses hauts dignitaires. Quoique
bienvenue, la protection du souverain ou de riches particuliers tait intermittente, pisodique et soumise aux caprices du
mcne. Les musiciens musulmans n'ayant pas invent de systme de notation standard, leurs uvres ne nous sont
connues que grce la mmoire des hommes, cette facult inconstante et faillible. Aucun corpus de musique classique
musulmane comparable celui de l'Europe chrtienne n'a t conserv. Seuls subsistent des crits thoriques en assez
grand nombre, quelques descriptions d'vnements musicaux et portraits de musiciens par des crivains ou des artistes,
divers instruments anciens en plus ou moins bon tat et, bien sr, le souvenir encore vivace de concerts que gardent
certains auditeurs.
Selon la Tradition, la posie arabe classique serait ne au VIe sicle, lorsque les tribus de la pninsule Arabique se
dotrent d'une langue littraire commune et perfectionnrent la qasda, cette ode bdouine qui pendant trs longtemps
allait rester la forme par excellence de la posie arabe.
De nombreux spcialistes, aussi bien arabes qu'occidentaux, ont, l'poque moderne, remis en cause l'authenticit de
presque toute la production potique de l'ancienne Arabie. Les textes cxui nous sont parvenus contiendraient tout au
plus un fonds de matriaux authentiques et seraient l'uvre - sans doute en fonction de la qualit potique qu'on leur
attribue - de potes ou de philologues ayant vcu au VIIIe sicle, priode de renaissance qualifie selon les uns de
noclassique et selon les autres de romantique. La posie attribue au dbut de l're islamique a fait l'objet des mmes
critiques; ce n'est qu' partir des califes omeyyades en Syrie que l'on dispose d'un ensemble de pomes dont
l'authenticit est tablie avec certitude.
Pour la plupart, il s'agit de qasda dues des potes de cour ou des califes-potes. Les uns voient dans la qasda
omeyyade l'hritire directe de la qasda prislamique, les autres un modle que les potes no
classiques auraient projet dans un mystrieux pass. A l'vidence, la qasda de la priode omeyyade se rfre une
tradition qui tait dj ancienne et revt une forme strotype. A l'origine, c'tait un pome de louanges o le pote
vantait les vertus de sa tribu, les prouesses de ses coursiers et ses propres exploits. Traditionnellement, elle tait
compose pour tre dclame en public, lors des joutes potiques qui se droulaient pendant les festivits prcdant la
leve du camp, au moment des migrations saisonnires des nomades. La qasda commence par un prlude erotique dans
lequel le pote, contemplant les ruines d'un campement abandonn, se souvient des jours heureux o sa tribu et celle de
sa bien-aime occupaient des sites voisins. Puis suivent les louanges de la tribu. A partir des Omeyyades, la qasda de
cour se transforme en pangyrique, o le pote encense, non plus sa tribu, mais son souverain ou son mcne.
Le prlude comprend un petit nombre de thmes fixes et rcurrents. Le pote s'approche du campement dsert et
s'abandonne aux plaisirs ambivalents du souvenir. Il prend tmoin ses compagnons et pleure son bonheur perdu. Ses

amis s'efforcent de le consoler ou lui reprochent sa vaine tristesse. Il maudit la longue nuit de sparation et interpelle
l'aube qui tarde venir. Le fantme de sa bien-aime lui apparat parfois en rve et lui adresse mme quelques mots qui
le laissent encore plus afflig au rveil. En gnral, le pote voque ses propres visites nocturnes sa bien-aime, du
temps o leurs tribus campaient cte cte. Occasion de remuer le couteau dans la plaie et de se vanter de son propre
courage. En effet, sa bien-aime appartenant une autre tribu, peut-tre hostile, c'est au pril de sa vie qu'il se glisse
entre les tentes ennemies pour la rejoindre chez elle ou derrire une dune. Les deux amoureux sont conscients des
dangers qui les menacent, qu'ils viennent du protecteur de la dame mari, pre ou frre - qui entend dfendre son
honneur, ou du calomniateur (wsh), qui rpand des rumeurs malveillantes et cherche semer la discorde entre les
amants. Plus tard, ces deux personnages seront rejoints par un troisime, le censeur {raqb) qui, anim en apparence de
mauvais sentiments envers les amants, incarne en fait le gardien des bonnes murs.
Le thme de la sparation est li celui de la leve du camp. La saison des pturages de printemps prend fin, les tribus
reprennent leur errance. Le crieur appelle les hommes se prparer, les chameaux sont chargs, les tentes dmontes, et
les tribus partent chacune de leur ct, laissant l'amoureux inconsol seul avec ses souvenirs. Ce jour tant redout a t
prcd d'augures et de prmonitions, par exemple le vol d'un corbeau, cet oiseau symbole de la sparation, dont les cris
rauques annonaient le dpart imminent de l'aime.
La posie amoureuse est peut-tre le meilleur exemple que l'on peut donner de la posie classique. Son thme universel
la rend plus facile d'accs pour ceux qui appartiennent une autre culture. Le cadre o se droule l'action change avec le
temps et offre donc un aperu de l'volution sociale et culturelle du monde musulman.
A ct de la qasda, l'poque omeyyade vit natre un autre genre de posie amoureuse, la posie erotique du Hedjaz. Les
conqutes arabes avaient fait affluer d'immenses richesses vers l'Arabie; dans des villes comme Mdine, une nouvelle
socit se forma prospre, cultive, libre de prjugs et aimant les plaisirs. Au grand dam des milieux les plus pieux,
la ville sainte devint le lieu de rencontre d'une aristocratie brillante menant grand train, les esclaves, les chanteuses et les
danseuses disputant aux femmes arabes de condition libre les faveurs des rejetons dissolus des guerriers de la foi.
Seule une faible partie de l'immense production potique du Hedjaz nous est parvenue, et son tude prsente des
difficults particulires. Quelques potes sont connus par leur nom et ont laiss des recueils -dwn complets. Tous
les autres ne sont connus que par des fragments ou des citations figurant dans des anthologies ou des histoires littraires
compiles bien plus tard. Le halo romantique dont la tradition a entour les hros et les aventures de cette poque rend
l'authen-tification de ces fragments particulirement dlicate. Il est souvent impossible de dire si l'on est en prsence
d'un pome entier ou d'un extrait, et certains semblent tre des fragments de qasda, par ailleurs disparues. Leurs thmes
sont repris du prlude de l'ode bdouine, avec quelques variations. Le dsert a laiss la place la ville et l'idylle se noue
avec une dame d'une autre maison. Comme dans la qasda, le pote se montre discret lorsque son aime est une femme
arabe de condition libre. En gnral, il tait son nom et fait l'loge de sa vertu. Vis--vis des esclaves et des filles de
cabaretiers, il est plus disert.
Gnreuse l'gard des besoins sexuels de la gent masculine, la loi musulmane condamne avec vigueur les amours
illicites. Peu peu, elle imposa des restrictions au mode de vie plus libre des tribus prislamiques et contint certains
dbordements de leur posie amoureuse. Le calife Omar, dit-on, serait all jusqu' interdire la posie erotique. La
chastet devenant un idal, les souffrances de l'amour non rcompens se font de plus en plus insistantes. A ct du
sducteur vantard et insensible, nous trouvons l'amoureux chaste et soumis, professant une passion thre, que les
historiens du sicle suivant baptiseront 'udhrs d'aprs la tribu d"Udhra dont les fils, dit la lgende, se mouraient
d'amour. Fidle la tradition, le pote 'udhr se rend, lui aussi de nuit, dans la tente de sa belle, mais se contente d'un
sourire, d'une pression de la main ou de quelques mots, louant et blmant la fois la vertu cruelle de son aime. Jusqu'
quel point cet amour platonique refltait la ralit est une autre affaire. Pour l'orientaliste franais Rgis Blachre, il
n'y aurait quasiment pas de diffrence entre les potes libertins auteurs de qasda classiques et les 'udhrs. Le spcialiste
arabe, Kinn, a probablement raison lorsqu'il considre la posie 'udhrie comme un compromis entre l'amour charnel et
la nouvelle morale religieuse.
Le renversement des Omeyyades par les Abbassides et le transfert de la capitale de Syrie en Irak inaugurrent une
nouvelle re non seulement pour l'histoire du monde musulman mais aussi pour la posie arabe. Une lite cosmopolite
de fonctionnaires et de propritaires remplaa peu peu la tte de l'Empire l'aristocratie tribale des conqurants arabes.
Au lieu d'un chef exerant son autorit sur plusieurs tribus, un souverain la mode orientale rgnait Bagdad sur une
cour de plus en plus hirarchise. Bien que la dynastie au pouvoir fut arabe, et que l'arabe demeurt la seule langue du
gouvernement, de la socit et de la culture, les gots et les traditions de l'Arabie cessrent de donner le ton. Dans la
grande ville et la cour, la dame perdit son rang, sa libert, et disparut derrire les murs du harem. Les gardes et les
eunuques firent des visites clandestines une entreprise prilleuse sinon impossible. Les esclaves et les htares les
rendirent superftatoires. Pendant quelque temps, les anciennes modes littraires perdurrent: des citadins qui n'avaient
jamais mis les pieds en Arabie continurent de regretter d'imaginaires campements et de clbrer la beaut des hrones
fictives de leurs amours littraires. Certains essayrent d'adapter ces thmes la ralit de leur temps. Un pote de
Bagdad, rapporte un chroniqueur, crivit une ode dans les formes les plus classiques une dame de la ville, la suppliant

de lui apparatre en rve pour le consoler de ses nuits de solitude et de souffrance. La dame rpondit qu'elle y
consentirait volontiers, en change de trois dinars d'or.
Cependant, un vent nouveau soufflait sur la posie arabe. Parmi les multitudes de convertis l'islam se trouvaient de
nombreux Persans qui, tout en ayant adopt la foi et la langue des conqurants, n'avaient que mpris pour leurs
coutumes et leurs traditions. Les potes persans, mais pas seulement eux, introduisirent de nouveaux thmes et de
nouvelles tendances dans la posie arabe, y compris amoureuse. Dsormais, le pote s'adresse une jeune esclave,
souvent une de ces htares cultives qui constituaient l'lment fminin de la socit urbaine. La clandestinit n'est plus
de mise, et c'est dans un autre contexte qu'apparat le thme du rendez-vous secret. Si la prohibition de l'adultre a cess
d'tre un sujet brlant, celle de l'alcool reste la hantise du bon vivant ; ce n'est plus sa dame que le pote rencontre et
quitte l'aube dans le plus grand secret, mais sa bouteille.
Bien que l'islam l'interdise, le vin occupe une place minente dans la posie musulmane, arabe, mais surtout persane et
turque. Sa fabrication, sa vente et sa consommation taient interdites aux musulmans, mais pas aux dhimm. Pour s'en
procurer, les musulmans taient donc obligs de s'adresser des infidles. Dans la posie arabe, le couvent chrtien, et
dans la posie persane, la loge zoroas-trienne sont presque toujours comprendre au sens de tavernes. Souvent
entrelacs, les thmes de l'amour et du vin revtent parfois une signification religieuse, notamment dans la posie
persane et turque. Les potes soufis ont souvent recours aux images bachiques et erotiques pour symboliser l'union
mystique avec Dieu. Cette utilisation de mtaphores erotiques des fins spirituelles avait d'illustres prcdents, par
exemple, le Cantique des Cantiques propre la tradition j udo-chrtienne.
Un autre genre, riche en informations sur l'histoire des mentalits, est la posie de chasse qu'accompagne parfois,
notamment en Perse et en Turquie, une superbe iconographie. Longtemps aprs avoir cess d'tre une source
indispensable de nourriture, la chasse continua assumer une importante fonction sociale, culturelle et mme militaire.
Avec l'avnement de l'islam, les jeux et les concours athltiques du monde hellnistique disparurent presque totalement.
Les courses de chevaux et de chameaux, les combats de coqs, de chameaux et de lutteurs servaient distraire le peuple,
tandis que les arts martiaux, tels que le tir l'arc et l'quitation, entretenaient les capacits guerrires des soldats.
Cependant, jusqu'au dveloppement extraordinaire du sport et des loisirs l'poque moderne, la chasse tait de loin
l'activit la plus prise associant exercice physique, divertissement et apprentissage. Par leur ampleur, les grandes
chasses royales taient particulirement formatrices; l'instar des jeux de guerre et des manuvres militaires qui
prparent les armes modernes au combat, elles fournissaient l'occasion de se familiariser avec l'organisation et
l'administration, l'quipement et l'intendance, la tactique et le commandement, voire, leur faon, les mthodes de
combat.
Dans la vaste littrature qui y est consacre, les potes rivalisent d'loquence pour dcrire, souvent avec un luxe de
dtails, leurs montures (cheval, chameau ou mme lphant), leurs armes (pe, arc, lance), leurs auxiliaires (faucon,
chien, lopard) et leurs proies. Ils clbrent la camaraderie, l'mulation et parfois les amours des chasseurs, l'excitation
de la poursuite, la joie virile de la mise mort et, bien entendu, les festivits subsquentes.
La posie jouait galement un important rle social, public et mme politique. Le pangyrique et la satire taient le
fonds de commerce de nombreux potes, le premier constituant une source de revenus assurs. A une poque o le
journalisme, la publicit, la propagande et les relations publiques n'existaient pas, les potes pouvaient s'avrer fort
utiles. Dj, l'empereur Auguste, pour ne citer que lui, entretenait des potes qui, entre autres, effectuaient un travail de
relations publiques pour l'Empire romain en gnral et l'empereur en particulier. L'art de l'loge atteignit son apoge au
Moyen Age musulman: les potes chantaient les louanges de leur matre dans des vers faciles mmoriser - sorte de
refrains repris par tous - afin de rpandre travers le pays une image flatteuse du souverain.
La posie des fins de propagande pouvait encenser, mais aussi dnoncer. Ce n'est certainement pas un hasard si hij\ le
mot arabe pour satire est apparent au mot hbreu hegeh, que l'on trouve dans la Bible et qui signifie magie ou
encore jeter un sort. L'attaque et la moquerie ne sont jamais gratuites. Les chefs tribaux de l'poque prislamique
taient dj la cible des satiristes. Comme le rapportent les traditionnistes, Mahomet avait parfaitement conscience de
l'efficacit et des dangers de la posie de propagande. Malgr la mfiance qui entourait la posie - Imr al-Qays, l'un des
plus grands potes de l'Arabie ancienne, tait surnomm leur chef sur le chemin de l'Enfer -, il employait un
pangyriste et veillait contrer ceux qui le critiquaient ou le tournaient en ridicule. Un jour, il fit excuter non
seulement l'auteur d'une satire, mais aussi la chanteuse qui l'avait interprte.
Ds le Ier sicle de l'hgire, les califes omeyyades s'entourrent de potes de cour et, aprs eux, tous les souverains
musulmans. Ils n'taient d'ailleurs pas les seuls. Des personnages de moindre envergure faisaient aussi appel aux potes
pour soigner leur image et entretenir leur rputation. Etre pote devint une profession reconnue ; on trouve chez les
chroniqueurs et les historiens de la littrature quantit de dtails sur les modes et les niveaux de rmunration.
Naturellement, celle-ci dpendait de la position sociale du mcne et des talents de son protg. Les mmes matriaux
taient parfois rutiliss. Aprs modification, un pome pouvait tre revendu un nouveau matre. Certains souverains
taient clbres pour le soutien qu'ils accordaient aux potes entendez, pour leurs massives oprations de
propagande. Le prince hamdanide Sayf al-Dawla, qui vcut en Syrie du nord au Xe sicle, avait son service un nombre
considrable de potes qui, en un sens, continuent jusqu'aujourd'hui travailler pour lui et ont induit en erreur plus d'un

historien trop crdule. Comme on peut s'en douter, les califes fatimides employaient des potes idologues qui
exposaient la vision fatimide du monde et plaidaient leur cause contre les Abbassides. Certains chroniqueurs nous ont
laiss des listes de potes officiels. Selon un encyclopdiste gyptien de la fin du Moyen Age, ceux qui taient attachs
la chancellerie des Fatimides se rpartissaient en deux groupes : les sunnites qui faisaient l'loge du sunnisme et les
ismaliens qui usaient des plus serviles flatteries pour contenter leur imam.
Les factions politiques, les rebelles et les sectes en tout genre avaient, eux aussi, recours la posie de propagande. La
posie pouvait mme servir des intrts privs, comme le montrent ces deux anecdotes tires du Kitab al-Aghn {Livre
des chansons), oeuvre crite en arabe au IXe sicle. La premire se passe au VIIIe sicle, en Irak. Voulant entreprendre
des travaux d'irrigation, un gouverneur confisqua d'autorit un terrain. S'exprimant au nom du propritaire expropri, le
clbre pote Farazdaq composa un pome dans lequel il accusait le gouverneur d'abus de pouvoir. L'histoire ne dit pas
qui eut gain de cause. La seconde mrite d'tre cite en entier :
Un marchand de Kufa se rendit un jour Mdine avec un chargement de voiles. Il les vendit tous, sauf les noirs qui lui
restrent sur les bras. Il alla s'en plaindre son ami al-Drim. A cette poque, celui-ci avait abandonn la posie et la
musique pour mener une vie d'ascte. "Ne t'en fais pas, dit-il au marchand, je vais t'en dbarrasser; tu les vendras
jusqu'au dernier." Il composa alors ces vers :
Demande celle qui porte un voile noir : Qu'as-tu fait ce moine dvot ?
Il s'tait dj prpar la prire
Lorsque tu es apparue l'entre de la mosque.
Il mit son pome en musique, Sinn le scribe le recopia et la chanson remporta un vif succs. Les gens disaient : "AlDrim a repris du service et renonc l'asctisme." Toutes les femmes de qualit voulurent un voile noir et le marchand
irakien coula son stock. Lorsqu'il l'apprit, al-Drim redevint un ascte, passant de longues heures dans la mosque2.
Ainsi naquit peut-tre le premier refrain publicitaire de l'histoire.
Au Moyen Age, la posie narrative n'tait pas beaucoup pratique par les Arabes. Hormis quelques longues romances
mlant prose et posie, qui ne faisaient d'ailleurs pas partie de la haute littrature, et hormis quelques brefs rcits de
batailles, elle ne peut se comparer aux popes ou aux ballades de l'Antiquit classique et de l'Europe mdivale.
L'pope connut un renouveau en Perse qui, avant l'islam, possdait une ancienne tradition pique. Ce renouveau
s'inscrivait dans le rveil de la culture nationale perse et l'apparition d'une langue perso-musulmane. crit au Xe sicle
par Firdusi, le Shah-name, ce long pome narratif racontant les aventures des dieux et des hros de l'ancien Iran, occupe,
dans la culture persane et turque, la mme place que l'Iliade, Y Odysse et Y Enide dans la culture occidentale.
Quantit de potes persans et turcs s'efforcrent de l'imiter, avec plus ou moins de talent. Parmi toutes les uvres qui
s'en inspirrent, on peut notamment citer les pomes piques des peuples turcs d'Asie centrale. Les Persans et les Turcs
s'adonnaient aussi un autre genre narratif, la romance qui, comprenant souvent plusieurs milliers de vers, racontait les
aventures (en gnral malheureuses) d'un couple d'amants. Ces popes et ces romances donnrent l'occasion aux arts
musulmans du livre (illustration, calligraphie, etc.) de s'panouir.
La maqma (mot qui signifie sance ) est une cration originale de la littrature arabe. Il s'agit d'une uvre
relativement courte rdige en prose assonance {saf) o viennent s'insrer des pomes. La maqma fait gnralement
partie d'un recueil mettant en scne deux personnages imaginaires, le narrateur et le hros. Prose, posie, rcits de
voyage, dialogues, sermons et raisonnements s'y ctoient, agrments de remarques souvent humoristiques sur les
murs du temps. Certains de ces recueils peuvent tre rangs parmi les chefs-d'uvre de la littrature arabe. Tout en
gardant sa forme caractristique, le genre donna lieu des imitations en persan et en hbreu.
La posie persane et la posie turque sont entirement d'inspiration musulmane. La posie arabe est aussi le fait d'un
nombre non ngligeable de chrtiens, notamment au tout dbut de son histoire et aujourd'hui. Certains potes juifs
crivaient en arabe, mais la plupart, auteurs d'uvres essentiellement lyriques et religieuses, s'exprimaient en hbreu, la
langue de la religion, de l'tude, de la littrature et mme de la posie profane. La posie hbraque en terre d'islam
adhre troitement la prosodie, aux structures, aux thmes et aux conventions de la posie arabe.
La maqma n'tait pas le seul genre de littrature distrayante en arabe classique. L'art de l'essai atteignit un haut degr
de sophistication. Plus lgres, les uvres d'imagination des apologues plutt que des romans - pouvaient aller de la
simple anecdote au long rcit construit. Si beaucoup d'entre elles ressortent du merveilleux et du fantastique, certaines
prsentent un tableau trs vivant de la vie quotidienne au temps des califes dans diverses couches de la socit ou
diverses rgions.
L'humour occupe une place de choix dans cette littrature. Les auteurs arabes du Moyen Age avaient une prdilection
particulire pour l'anecdote caustique et les reparties acres. Ils cultivaient galement la parodie et se moquaient
gentiment de tous les genres littraires, y compris les plus sacrs. Qu'on nous permette de citer deux exemples. Sous les
califes, comme ailleurs dans le monde, les fonctionnaires taient connus pour leur style ampoul et redondant. Un
recueil de gaffes cocasses datant du XIe sicle rapporte cet change entre un prince d'Alep et son gouverneur
Antioche qui avait pour secrtaire un homme stupide. Sur ordre de son matre, celui-ci crivit au prince pour lui
annoncer que deux galres musulmanes s'taient perdues corps et biens : Au nom d'Allah, celui qui fait misricorde, le
Misricordieux. Qu'il soit port la connaissance du Prince - que Dieu le garde - que deux galres, j'entends deux

bateaux, ont sombr, autrement dit coul, par suite des turbulences de la mer, c'est--dire de la puissance des vagues et
que tous ont trpass, je veux dire pri. Le prince d'Alep rpondit son gouverneur: Votre lettre est arrive,
autrement dit nous est parvenue, et nous l'avons comprise, je veux dire lue. Chtiez votre scribe, c'est--dire frappez-le,
et dbarrassez-vous-en, autrement dit trouvez-en un autre, car c'est un faible d'esprit, je veux dire un crtin. Au revoir,
entendez, cette lettre est finie3.
Un jour, raconte une autre histoire, quelqu'un reprocha Ash'ab, un clbre conteur de rcits comiques qui vcut au Ier
sicle de l'hgire, de se complaire dans des frivolits: Pourquoi ne dclames-tu pas des hadiths, comme il sied tout
bon musulman? J'ai aussi un rpertoire de hadiths , rpliqua Ash'ab. Alors, raconte m'en un. Ash'ab commena
la manire traditionnelle, en citant le rapporteur et la chane des transmetteurs qui garantissaient l'authenticit du texte:
J'ai appris de Naii', qui le tenait d'Ibn 'Umar, que l'Aptre de Dieu a dit : "Il existe deux qualits qui font qu'un homme
qui les possde toutes deux compte parmi les plus chers amis de Dieu." Aprs avoir fait observer que c'tait en effet
une intressante tradition, son interlocuteur lui demanda quelles taient ces deux qualits. Sur quoi, Ash'ab rpondit:
Nafi' a oubli la premire, et moi la seconde4.
La littrature de divertissement, comme d'autres genres arabes classiques, pntra dans la culture persane et turque, non
sans subir quelques transformations. Le conte et l'apologue connurent un grand panouissement, mais l'essai et la
maqma, reflets d'une socit plus austre et plus puritaine, se firent plus didactiques et moralisateurs.
Sans doute parce qu'il tait li aux rites paens de l'Antiquit, le thtre disparut du Moyen-Orient musulman, pour ne
rapparatre que bien des sicles plus tard. Certaines de ses composantes, comme le conteur usant d'effets thtraux, le
mime, le clown, le danseur, continurent exister pour elles-mmes. Divers tmoignages laissent penser que des
comdiens improvisaient de courtes scnes comiques. Celles-ci s'adressaient surtout au menu peuple, mme si,
l'occasion, la cour ne ddaignait pas ce genre de divertissement, lorsqu'il tait un peu plus relev. Mais le raffinement
pouvait aussi avoir des fins plus cruelles. Au milieu du XIIe sicle, la princesse byzantine Anne Comnne raconte
comment des acteurs la cour seljuqide se moquaient de son pre, Alexis, qui souffrait de la goutte :
Ces barbares, improvisateurs de talent, singeaient ses souffrances. La goutte devint un sujet de comdie. Ils jouaient le
mdecin et ses assistants, reprsentaient le basileus en personne, tendu sur un lit, et s'amusaient ses dpens. La cour
hurlait de rire devant ces enfantillages 5.
Dans le rcit qu'il fit de sa visite la cour du sultan ottoman Bayazid au dbut du XVe sicle, un autre empereur
byzantin, Manuel II Palo-logue, dclare y avoir vu des troupes d'acteurs, de danseurs, de musiciens et de chanteurs.
La notion de pice de thtre de reprsentation s'appuyant sur une intrigue et un texte plus ou moins prpar est
atteste pour la premire fois au XIVe sicle, notamment en Egypte et en Turquie. Des marionnettes ou des ombres
projetes sur un cran incarnaient les personnages, dont les rpliques taient dites par le marionnettiste. Comdies ou
farces, ces pices contenaient souvent un lment de vive critique sociale ou mme politique. Le texte de certaines
d'entre elles nous est parvenu, parfois avec le nom de son auteur.
Les marionnettes taient connues depuis l'Antiquit. Beaucoup plus populaire, notamment dans les pays situs au cur
du monde musulman, le thtre d'ombres, originaire d'Extrme-Orient, est sans doute apparu l'poque des Turcs ou des
Mongols.
L'art scnique proprement dit, avec des acteurs vivants jouant une suite d'vnements selon un texte crit l'avance,
date de la priode ottomane. Ce sont presque certainement des Juifs rfugis d'Europe, et surtout d'Espagne, qui
l'apportrent avec eux la fin du XVe sicle et au XVIe. Des troupes composes de Juifs et plus tard aussi de chrtiens
Armniens et Grecs se produisaient la cour ou lors de festivits particulires ; on suppose qu'ils jouaient en turc.
Toutefois, ce n'est qu'au XIXe sicle, sous l'influence europenne, que le thtre comme art part entire s'installa
vritablement au Moyen-Orient.
Possdant un impact beaucoup plus fort, la ta'ziya, sorte de mystre de la passion shiite, commmorait, le dixime
jour du mois de Muharram, le martyre de Hussein et de sa famille Karbala. Bien qu'elle occupe une place centrale
dans les crmonies religieuses shiites modernes, la taziya est une forme thtrale relativement rcente, les premires
descriptions ne remontant qu' la fin du XVIIIe sicle.
Dans l'ensemble, cependant, la littrature classique en prose ne visait pas tant distraire qu' instruire et, en particulier,
conserver et transmettre le pass: l'histoire, la vie des grands hommes, l'histoire littraire. Pratiquement ds ses
dbuts, l'islam comme religion et comme civilisation manifesta un sens aigu de l'histoire. Dieu lui-mme, dclare un
lettr gyptien du XVe sicle, parle des peuples d'autrefois et le Coran abonde en leons tires de l'histoire. Tous les
rcits que nous te rapportons concernant les prophtes sont destins affermir ton cur. Ainsi te parviennent, avec la
Vrit, une exhortation et un Rappel l'adresse des croyants (Coran, XI, 120). Les premiers hadiths montrent des
hommes profondment conscients de la place du Prophte dans la chane des rvlations et du destin de l'humanit
depuis la cration jusqu'au Jugement dernier. La mission de Mahomet est un vnement inscrit dans l'histoire, dont la fin
et la signification sont prcieusement conserves par la tradition orale et crite. La doctrine du consensus (ijm'), selon
laquelle, aprs la mort du Prophte, la guidance divine se transmit l'ensemble de la communaut musulmane, confra
aux actes et aux vicissitudes de celle-ci une importance particulire.

L'autorit et le prestige dont jouissaient les compagnons de Mahomet et ses successeurs immdiats poussrent leurs
descendants, au cours des combats qu'ils eurent mener, tablir la vrit - ou y revenir, quitte l'adapter sur les
circonstances qui entourrent l'avnement de l'islam et l'instauration du califat.
Trs tt, les souverains musulmans comprirent leur place dans l'histoire et s'inquitrent du souvenir que les gnrations
futures garderaient de leur rgne. Ils s'intressaient galement aux exploits de leurs prdcesseurs et veillaient ce que
les leurs fussent transmis la postrit. L'historiographie commence avec les biographies de Mahomet et de ses
compagnons, mais aussi avec les sagas hroques des tribus d'Arabie. Par bonheur pour l'historien, presque toutes les
dynasties qui rgnrent ensuite en terre d'islam, y compris dans les rgions les plus recules, laissrent des sortes
d'annales ou de chroniques. D'ailleurs, dans de nombreux pays de la rgion, l'criture de l'histoire naquit avec
l'avnement de l'islam. Pour les sunnites - les shiites avaient une autre conception , la communaut musulmane
incarnait le dessein conu par Dieu l'intention de l'humanit, et son histoire, guide par la Providence, rvlait
l'intervention du Crateur dans le monde. Il tait donc capital d'avoir une connaissance prcise de l'histoire, puisqu'elle
pouvait fournir des rponses autorises aux grandes interrogations religieuses et aux problmes plus concrets du droit.
Par histoire, il faut bien sr entendre l'histoire musulmane. N'offrant pas les mmes enseignements, celle des pays et des
peuples qui ne reconnaissaient pas la dernire des rvlations divines ni n'obissaient ses lois ne mritait pas qu'on s'y
arrtt. Et le fait est que les historiens musulmans se penchrent rarement sur l'histoire de leurs voisins en Europe
chrtienne ou ailleurs, ni sur celle de leurs anctres s'ils n'taient pas musulmans, mais chrtiens, zoroastriens ou autres.
Ce qu'il fallait retenir du monde antique tait conserv dans le Coran et la Tradition. Le reste tomba peu peu dans
l'oubli, quand il ne fut pas littralement enfoui.
L'historiographie du Moyen-Orient musulman est d'une tonnante richesse: elle recouvre l'histoire locale, rgionale,
impriale et universelle, l'histoire ancienne et contemporaine, sans oublier la biographie, avec des vies de potes et de
savants, de soldats et d'hommes d'tat, de ministres et de scribes, de juges, de thologiens et de mystiques. On peut
galement distinguer plusieurs catgories d'crits historiques. Le rcit hroque trouve sa source dans l'Arabie
prislamique, dans les lgendes clbrant les guerres et les razzias des Arabes paens. Sous une forme renouvele, il
racontera les campagnes du Prophte et les immenses conqutes des premiers musulmans. Par la suite, le genre tendra
dgnrer, sombrer dans le pangyrique et la propagande, mme si parfois il atteint encore une dimension quasi
pique, comme, par exemple, dans la biographie en arabe de Saladin ou dans le rcit en turc des guerres et des
conqutes de Soliman le Magnifique.
D'autres crits historiques ressortissent au droit ou mme la thologie. Ils ont pour objet de conserver ou, si ncessaire,
de retrouver les traces des actes et des paroles du Prophte, ainsi que les dcisions des califes bien guids , autant de
prcdents devant servir l'laboration de la sharia et notamment de ses dispositions rglant les affaires publiques.
L'poque abbasside vit natre une forme plus littraire et plus sophistique d'crits historiques, apparemment destine
familiariser une classe sans cesse plus nombreuse de fonctionnaires, avec des prcdents gouvernementaux plus axs
sur les problmes concrets que sur la religion et parfois tirs de sources non musulmanes, perses en particulier.
Pendant un temps, l'arabe fut l'unique langue de l'historiographie islamique. Puis, lorsque de nouvelles langues
littraires se dvelopprent au sein de la civilisation musulmane, de nouvelles identits culturelles trouvrent leur
expression dans la littrature, mais surtout la posie et l'histoire. Du Xe au XIIIe sicle, les sunnites menrent, le plus
souvent avec succs, un combat acharn contre trois ennemis: les shiites, qui furent crass ou rduits l'impuissance,
les croiss, qui furent repousss, et les Mongols qui se convertirent et s'assimilrent. Ces combats s'accompagnrent
d'un grand renouveau sunnite qui transforma le gouvernement, la socit, la culture et la civilisation musulmane. La
littrature et surtout les ouvrages d'histoire se font l'cho de ces bouleversements. Certes, l'histoire occupait encore une
place essentielle dans la formation des serviteurs de l'tat et tait d'ailleurs crite en partie pour rpondre ce besoin.
Toutefois, le pieux fonctionnaire de l'poque post-seljuqide qui avait fait ses tudes dans une madrassa n'avait plus
grand-chose voir avec le scribe lgant et mondain de l'poque abbasside. Fait rvlateur, bon nombre des grands
historiens arabes de la fin du Moyen Age taient, de leur vivant, surtout connus pour leurs travaux dans d'autres
disciplines, notamment les sciences religieuses. L'histoire ne fit jamais partie du cursus des madrassas ; en revanche, de
plus en plus d'historiens taient d'anciens lves de ces tablissements.
Changement dont on ne saurait minimiser la porte. Sous les monarchies plus stables qui s'instaurrent par la suite,
notamment dans l'Empire ottoman et en Iran, l'histoire devint une proccupation directe de l'tat et l'historien, un
protg ou mme un employ de celui-ci. Du coup, l'historien s'loigna quelque peu des idaux qui animaient ses
prdcesseurs chargs de collecter et d'authentifier les hadiths, de vrifier l'exactitude des faits et l'honntet de leur
interprtation. Nanmoins, les vieilles traditions se perpturent, notamment dans l'Empire ottoman o se succdrent
des gnrations d'minents historiens qui, bien qu'historiographes officiels, dpeignaient avec autant de franchise les
faiblesses et les checs de leurs matres que leurs qualits et leurs ralisations. L'attitude des historiens ottomans face
aux dfaites enregistres par l'Empire partir du XVIIe sicle constitue un modle de probit intellectuelle.
Quantit d'autres disciplines virent le jour durant le Moyen Age musulman. A la diffrence des chrtiens, les musulmans
n'encouragrent pas la traduction de leurs critures. Certaines autorits y voyaient mme une entreprise impie, voire
sacrilge. C'est pourquoi on ne trouve pas de traductions autorises en persan, en turc ou en toute autre langue

musulmane, comme il en existe de la Bible en syriaque (Peshitta), en latin (Vulgate), en allemand (Bible de Luther) ou
en anglais (King James Version). Des commentaires en langue vernacu-laire proposaient des traductions, mais tout
musulman, quelle que fut sa langue maternelle, tait tenu d'tudier le Coran et de le rciter en arabe. C'est cet impratif
que la grammaire et la lexicographie arabes durent leur formidable essor. Ayant pour premier objectif de rendre les
critures accessibles au croyant, elles permirent un dveloppement sans prcdent des sciences du langage. Les autres
langues musulmanes se mirent au diapason, de mme qu'au moins une autre langue non musulmane. En effet, les Juifs
en terre d'islam se lancrent leur tour dans l'tude de l'hbreu biblique, afin de faciliter la lecture de la Torah.
Les grands dictionnaires arabes du Moyen Age qui numrent les diffrents sens des mots en les illustrant l'aide
d'exemples tirs des textes classiques constituent un travail remarquable et sont la base du dveloppement ultrieur de
la philologie. Ils inspirrent d'autres ouvrages de rfrence prsents par ordre alphabtique, en particulier des
dictionnaires ou rpertoires gographiques qui comprenaient souvent de longues notices sur des villes, des pays ou des
rgions, ou encore des dictionnaires biographiques prsents par pays, par sicle ou par profession.
Les traducteurs apportrent une contribution importante au dveloppement du savoir et plus particulirement des
sciences. A partir du IXe sicle, de grands traits grecs de mathmatiques, d'astronomie, de physique, de chimie, de
mdecine, de pharmacologie, de gographie, d'agronomie, mais aussi de philosophie apparaissent dans des traductions
arabes qui feront date. Certains de ces ouvrages taient conservs par des communauts non musulmanes autochtones ;
d'autres furent spcialement imports de Byzance. De faon significative, ce mouvement de traduction laissa de ct les
historiens grecs ; en effet, les vaines agitations des paens de l'Antiquit taient, aux yeux des musulmans, dpourvues
de sens. De mme, il carta les potes, puisque les musulmans possdaient une trs riche tradition potique et que, de
toute faon, la posie passait pour intraduisible.
Les choix des traducteurs et, bien entendu, des souverains ou des riches familles qui les protgeaient, taient dicts par
l'utilit. Par bonheur pour les gnrations ultrieures, la philosophie tait considre l'poque comme une science utile,
puisqu'elle pouvait aider l'homme rsoudre ses problmes en ce bas monde et se prparer, dans l'autre, au Jugement
dernier. De nombreux ouvrages grecs fondamentaux que l'Occident barbare ou indiffrent avait oublis ou
dfinitivement perdus firent l'objet de traductions en arabe, lesquelles serviraient plus tard de base des traductions en
latin. En gnral, ces traducteurs n'taient pas des musulmans, mais des chrtiens, des Juifs et, plus souvent encore, des
membres de la mystrieuse secte des Sabens; eux seuls, en effet, possdaient les connaissances linguistiques requises.
Les traductions se faisaient soit directement du grec, soit partir de versions syriaques. Si, dans leur immense majorit,
les uvres traduites appartenaient l'hritage grec, quelques-unes provenaient d'autres sources, notamment l'Inde et la
Perse prislamique. Pour autant qu'on sache, un seul livre fut traduit du latin: la chronique tardive d'Orose qui
fournissait de prcieux renseignements sur l'Espagne avant la conqute musulmane.
Par la suite, l'intrt pour l'Occident s'estompa. Il ne renatrait que quelques sicles plus tard, stimul par des
motivations fort concrtes, ainsi que l'illustrent les deux exemples suivants. En 1570 fut acheve une traduction en turc
d'une histoire de France des origines 1560, commande par le premier secrtaire responsable, au sein du cabinet du
grand vizir, des affaires trangres. On ne possde qu'un seul manuscrit de cette traduction, ce jour non publie.
Semblable incursion dans l'histoire de l'Occident ne se reproduira pas avant plusieurs sicles. Le mdecin persan Bah'
al-Dawla (mort vers 1510) avait, lui aussi, de bonnes raisons de s'intresser l'Occident. Dans un ouvrage intitul
Khulsat al-Tajrib {La Quintessence de l'exprience), il consacre quelques pages une nouvelle maladie, qu'il appelle
le mal armnien ou vrole franque . Cette maladie, l'vidence la syphilis, tait, selon lui, originaire d'Europe,
d'o elle avait ensuite migr vers Istanbul et le Proche-Orient. Apparue en 1498 en Azerbadjan, elle avait gagn l'Irak et
l'Iran. Connue en turc et dans la plupart des autres langues musulmanes sous le nom de jirengi, mal franc, elle fit
l'objet, au XVIIe sicle, d'une description plus approfondie, largement inspire de traits mdicaux europens.
La science mdivale musulmane ne se contenta pas de prserver l'hritage grec ni d'y mler divers lments
appartenant un Orient plus ancien ou plus loign. Elle y apporta sa propre contribution. La science grecque avait une
prdilection pour la thorie. Plus pratique, la science musulmane enrichit l'hritage classique par des observations et des
expriences dans de nombreux domaines, tels que la mdecine, la chimie, l'astronomie, l'agronomie et les
mathmatiques. Les chiffres appels arabes la numrotation dcimale incluant le zro taient d'origine
indienne, mais ce furent des savants du Moyen-Orient qui, au IXe sicle, sinon plus tt, en firent le point de dpart d'une
nouvelle arithmtique. Fonde sur des postulats grecs et divers dveloppements indiens, la gomtrie musulmane
innova aussi bien dans le domaine de la thorie que dans celui des applications : arpentage, construction et balistique.
La trigonomtrie connut un essor sans prcdent et l'algbre fut une invention du Moyen-Orient mdival. L'un des plus
grands algbristes fut Omar Khayyam (mort en 1131), clbre en Orient pour ses traits mathmatiques et en Occident
pour les quatrains qu'il composait ses heures perdues. Parmi ces savants, et surtout les mdecins, figurait un nombre
non ngligeable de chrtiens et de Juifs ns au Moyen-Orient ou rfugis d'Europe cause des perscutions. Ils
formaient avec leurs collgues musulmans une mme communaut scientifique ; leurs travaux font partie intgrante de
la civilisation islamique mdivale. Plusieurs musulmans dont les uvres taient traduites en latin et tudies en Europe
apportrent une contribution essentielle au dveloppement des sciences modernes. Citons notamment MuYham-mad ibn
Zakariy al-Rz (n Ray, dans le Khorassan, vers 860, mort en 920), plus connu en Europe sous le nom de Rhazes,

qui fut sans doute le plus grand mdecin de tout le Moyen Age et l'auteur d'un clbre trait sur la variole. Ou encore
l'illustre Ibn Sn (n Bouk-hara en 980, mort en 1037), plus connu en Europe sous le nom d'Avicenne, dont le matre
ouvrage, le Canon de la mdecine, fut traduit en latin par Grard de Crmone au XIIIe sicle et constitua, pendant
longtemps, l'une des bases de l'enseignement mdical europen.
La contribution du Moyen-Orient la mdecine occidentale ne fut pas que scientifique. Se trouvant Edirne en 1717,
Lady Mary Wortley Montagu, dcrit dans sa correspondance comment les Turcs se vaccinaient contre la variole :
A propos de maladies, je vais vous raconter quelque chose qui vous donnera, j'en suis sre, le dsir d'tre ici. La petite
vrole, si fatale et si frquente chez nous, est dans ce pays rendue inoffensive par la dcouverte de l'inoculation (c'est
ainsi qu'on la nomme). Il y a un groupe de vieilles femmes spcialises dans cette opration. A l'automne, en septembre,
quand la grande chaleur est tombe, les gens se demandent entre eux qui est dispos avoir la petite vrole. Ils se
runissent cet effet et quand ils sont rassembls (habituellement quinze ou seize), la vieille femme vient avec une
coquille de noix remplie de meilleure matire varioleuse. Elle demande quelle veine on a choisie. Elle pique aussitt
celle que vous lui prsentez avec une grosse aiguille (cela ne fait pas plus mal qu'une vulgaire corchure), introduit dans
la veine le venin qui peut tenir sur la pointe d'une aiguille et panse la petite blessure avec un morceau de la coquille
vide; elle pique de cette manire quatre ou cinq veines... Alors la fivre les saisit et ils gardent le lit deux jours, trs
rarement trois... et en huit jours, ils vont aussi bien qu'avant leur maladie... Chaque anne, des milliers de gens subissent
cette opration; l'ambassadeur de France dit plaisamment qu'on prend ici la petite vrole en matire de divertissement
comme on prend les eaux dans d'autres pays6.
Lady Mary fut si impressionne que l'anne suivante elle fit vacciner son jeune fils. Cette mthode d'inoculation fut par
la suite introduite en Angleterre et, plus tard, dans le reste du monde occidental.
Deux inventions, l'une et l'autre originaires d'Extrme-Orient, donnrent une impulsion sans prcdent au savoir, l'crit
et, plus gnralement, l'instruction. On date habituellement l'introduction du papier, une invention chinoise, de 751,
anne o les conqurants arabes firent prisonniers, en Asie centrale, des Chinois, fabricants de papier. Ceux-ci
transmirent leur art au monde musulman. Aprs s'tre rpandues au Moyen-Orient et en Afrique du Nord, l'utilisation et
la fabrication du papier atteignirent l'Espagne ds le dbut du Xe sicle. Le remplacement de matriaux aussi peu
commodes que le papyrus ou le parchemin eut d'importants retentissements. D'une part, il permit la production rapide et
bon march de livres, ce qui eut des effets bnfiques sur l'instruction et l'rudition; d'autre part, il encouragea et facilita
la prolifration de la paperasserie dans l'administration et le commerce. Le calife Hrn al-Rashd, rapporte un
chroniqueur arabe, ordonna tous ses fonctionnaires d'utiliser le papier, car ce qu'on y crivait ne pouvait tre effac ou
modifi sans laisser de traces.
En revanche, la socit musulmane du Moyen-Orient opposa de fortes rsistances une autre invention extrmeorientale, l'imprimerie. L'invention ou la rinvention de l'imprimerie grce des caractres mobiles en Europe au XVe
sicle ne passa pas inaperue dans l'Empire ottoman, o un dcret du sultan Bayazid II l'interdit en 1485. Quelques
annes plus tard, des Juifs d'Espagne apportrent avec eux cette nouvelle technique de fabrication des livres. En l'espace
de quelques dcennies, ils ouvrirent une imprimerie Istanbul, Salonique et dans plusieurs autres villes turques.
Cependant, ces tablissements n'taient autoriss qu' la stricte condition de ne pas imprimer de livres en turc ou en
arabe, sans doute parce qu'il aurait t sacrilge d'imprimer des textes musulmans en arabe ou mme dans d'autres
langues musulmanes. Il est vraisemblable aussi que les puissantes corporations de scribes et de calligraphes ne furent
pas trangres cette interdiction. Les Juifs se contentrent donc d'imprimer des livres en hbreu et dans quelques
langues europennes. En 1567, un certain Abgar Tibir, un Armnien de Tokat qui avait tudi la typographie Venise,
ouvrit une presse Istanbul et en 1627, Nicodme Metaxas, un Grec n en Cphalonie et diplm du Balliol Collge
d'Oxford, fit de mme avec des machines et des caractres imports d'Angleterre. Les imprimeurs armniens et grecs
taient soumis la mme condition restrictive que les Juifs.
C'est en Italie, au dbut du XVIe sicle, que les premires polices de caractres arabes furent cres et que les premires
imprimeries arabes virent le jour. Elles produisaient essentiellement des bibles, des livres de prires et autres textes
religieux l'intention des chrtiens d'Orient arabophones. Le plus ancien texte imprim en arabe qui soit parvenu jusqu'
nous est un livre d'heures, un horologium brve, sorti en 1514 des presses de Fano, dans les tats du pape. Quelques
textes non religieux et mme non chrtiens furent galement imprims, notamment le Canon de la mdecine d'Avicenne,
des traits de gographie et, vers 1538 Paris, une grammaire arabe. Avec l'essor de l'orientalisme, de plus en plus de
classiques arabes furent publis. Certains se frayrent un chemin jusque dans des bibliothques prives du MoyenOrient.
Toutefois, ce n'est qu'au dbut du XVIIIe sicle que l'impression d'ouvrages en caractres arabes fut officiellement
autorise au Moyen-Orient. L'initiative en revint au jeune Sad Efendi qui, en 1721, accompagna son pre en mission
diplomatique Paris. Durant son sjour, il se passionna pour l'art de l'imprimerie et acquit la conviction de son utilit.
Se proposant son retour en Turquie d'tablir une imprimerie dans la capitale, il sollicita l'appui du grand vizir et
parvint ses fins, malgr l'opposition des conservateurs et des scribes. Il trouva un alli de valeur dans la personne
d'Ibrahim Mteferrika, le vritable fondateur et directeur de la premire imprimerie turque. N en Hongrie et
probablement unitarien, Ibrahim se convertit l'islam et entra au service de la Porte. En collaboration avec Sad Efendi,

il rdigea un mmoire sur l'utilit de l'imprimerie, qui fut soumis au grand vizir. Un soutien inattendu vint du grand
mufti de la capitale et chef religieux de l'Empire, qui se laissa convaincre de publier une fatwa autorisant l'impression de
livres en langue turque - laquelle s'crivait alors en caractres arabes - sur des questions ne relevant pas de la religion.
L'impression du Coran, d'ouvrages d'exgse coranique, de hadiths, de thologie et de droit musulman restait interdite.
Finalement, le 5 juillet 1727, un firman imprial autorisa l'installation d'une presse turque et l'dition de livres turcs dans
la noble ville de Constantinople protge de Dieu. Des imprimeurs juifs et chrtiens fournirent les presses et les
polices de caractres; des fondeurs typographes et des compositeurs juifs apportrent leur savoir-faire. Par la suite,
machines et caractres furent imports d'Europe, notamment de Leyde et de Paris, o des presses arabes existaient de
longue date. Le premier ouvrage, un dictionnaire en deux volumes, vit le jour en 1729. Il commenait par une
introduction de l'diteur, suivie du texte intgral du dcret imprial, de la fatwa du grand mufti et de l'autorisation
certifie de deux juges suprmes de l'Empire et de quelques autres dignitaires. Venait ensuite un trait sur l'utilit de
l'imprimerie.
A la mort d'Ibrahim Mteferrika en 1745, cet tablissement avait imprim dix-sept livres traitant de grammaire, de
tactique militaire, de gographie, de mathmatiques et surtout d'histoire. Ce qui tait peu, d'autant que les tirages taient
faibles : un millier d'exemplaires pour les deux premiers ouvrages, douze cents pour le troisime, et cinq cents pour les
autres. Nanmoins, la vie intellectuelle musulmane tait entre dans une nouvelle re.
La civilisation islamique du Moyen-Orient offrait, son apoge, un tableau impressionnant et reprsentait, bien des
gards, le summum de la civilisation humaine. Certes, il existait d'autres civilisations brillantes - en Inde, en Chine et,
un moindre degr, en Europe - qui, sur certains plans, taient peut-tre plus avances. Mais toutes gardaient un caractre
local ou, au mieux, rgional. En outre, l'islam n'tait pas la premire religion prtendre que son message tait non
seulement universel mais aussi exclusif, que ses reprsentants taient les seuls gardiens de l'ultime rvlation divine et
avaient pour mission de la propager partout dans le monde. Mais les musulmans furent les premiers, en crant une
civilisation religieuse dpassant les bornes d'une seule race, d'une seule rgion, d'une seule culture, raliser en partie
leur objectif. Le monde musulman du haut Moyen Age tait cosmopolite, multiracial, pluriethnique et l'on peut mme
dire intercontinental.
Selon l'heureuse expression du regrett S. D. Goitein, l'islam fut une civilisation mdiatrice , la fois dans l'espace et
dans le temps. Ayant pour limites extrmes le sud de l'Europe, le centre de l'Afrique, le sud, le sud-est et l'est de l'Asie, il
absorba des traits caractristiques de ces trois continents. Partageant le mme hritage hellnistique et judochrtien que
l'Europe, il l'enrichit d'lments emprunts des pays et des cultures plus loigns et jeta ainsi un pont entre l'Antiquit
et la modernit. Tout laissait penser que l'islam tait mieux plac que la Chrtient, grecque ou latine, pour devenir une
civilisation moderne et universelle.
Pourtant, ce fut l'Europe chrtienne, la culture provinciale, mono-colore et appauvrie, qui vola de succs en succs,
alors que, de son ct, la civilisation islamique du Moyen-Orient perdait sa crativit, son nergie et sa puissance. La
suite de son histoire serait marque par une conscience de plus en plus aigu de son affaiblissement, une volont d'en
comprendre les causes et un dsir passionn de retrouver sa gloire d'antan.
CINQUIME PARTIE
Le choc de la modernit
Chapitre XIV Dfi
On a l'habitude de faire concider le dbut de l'histoire moderne du Moyen-Orient - et d'autres parties du monde,
d'ailleurs - avec l'irruption de l'Occident, ou plus prcisment de l'imprialisme europen et des profondes
transformations qu'il engendra. Pour les uns, tout aurait commenc en 1798 avec l'expdition de Bonaparte en Egypte;
pour d'autres, avec le dsastreux trait de Kk-Kaynarca que la Russie victorieuse imposa en 1774 la Sublime Porte;
pour d'autres encore, avec la dfaite dfinitive de la Turquie sous les murs de Vienne en 1683.
La civilisation musulmane se dfinissait elle-mme en termes religieux. Le Dur al-islm, la Maison de l'islam,
autrement dit le monde civilis, comprenait tous les pays o prvalait la loi musulmane et o rgnait un pouvoir
musulman. Il tait encercl par le Dur al-harb, la Maison de la guerre, o vivaient des infidles qui ne s'taient pas
encore convertis ou n'avaient pas encore t soumis. Cependant, comme en tmoignent de nombreux traits d'histoire et
de gographie, les musulmans tablissaient une nette distinction entre les diffrentes rgions qui s'tendaient au-del de
leurs frontires. A l'est et au sud, vivait une grande varit de peuples, les uns barbares, les autres civiliss, dont on
pouvait apprendre quantit de choses utiles. Toutefois, aucun n'tait un srieux rival pour l'islam comme religion, ni
pour le califat comme puissance mondiale. Civiliss ou barbares, ces infidles pouvaient tre duqus la vraie foi et
venir renforcer les rangs du monde musulman, ce qui fut d'ailleurs le destin de myriades d'entre eux.
Les grandes civilisations de la Chine et de l'Inde ne posrent jamais un srieux dfi au Dr al-islm. Malgr ses
immenses rpercussions, la seule grande invasion paenne venue de l'est, celle des Mongols, finit par tre absorbe,
lorsque les conqurants se convertirent et s'assimilrent pour devenir une composante importante du monde musulman.
La situation tait toute diffrente la frontire ouest et, plus prcisment, nord-ouest, de l'islam. Les musulmans
voyaient juste titre dans la Chrtient, grecque et latine, une rivale, une religion universelle qui, elle aussi, s'estimait

investie d'une mission, une religion dont les adeptes croyaient tre les dtenteurs de l'ultime rvlation divine et avoir
pour devoir de la transmettre l'humanit tout entire. Comme dans le monde musulman, cette conviction se chercha
une assise politique et militaire dans la cration de puissants royaumes et, plus tard, de grands empires qui n'hsitrent
pas utiliser la force des armes, ou d'autres mthodes, pour promouvoir leur cause. Le chrtien ne tarda pas devenir
l'infidle par excellence, et l'Europe chrtienne l'archtype de la Maison de la guerre. Les musulmans considraient avec
un certain respect les Byzantins, en qui ils voyaient les hritiers de la Grce ancienne et de la Rome chrtienne. Ils les
respectaient, mais ne les craignaient pas car, pour l'essentiel, leurs longues relations furent marques par le reflux
continu de l'Empire romain d'Orient, qui allait culminer dans la prise de Constantinople par les Turcs en 1453. En
revanche, durant les premiers sicles de l'hgire, ils n'prouvaient ni crainte ni respect envers les barbares infidles de
l'Europe du Nord et de l'Ouest, ces sauvages tout juste bons tre rduits en esclavage. Leur attitude commena
changer, lorsque la Chrtient occidentale entreprit de contre-attaquer, reprit le sud de l'Italie ainsi que la pninsule
Ibrique et lana des expditions militaires au Levant dans l'espoir de dlivrer ses lieux saints.
Le long combat qui, pendant mille ans, opposa ces deux systmes totalisants tourna plutt l'avantage des musulmans.
Certes, ceux-ci connurent des revers, temporaires avec l'arrive des croiss au Levant, plus durables avec la perte de
l'Espagne, du Portugal et de la Sicile. Mais tout cela fut largement compens par l'avance des armes turques dans les
Balkans et l'instauration d'un pouvoir musulman en terre chrtienne qui, pendant un temps, menaa le cur mme de
l'Europe.
S'ils ont exist trs tt, c'est partir des croisades que les changes sociaux et culturels entre l'Europe et le monde
musulman devinrent massifs et multiformes. L'apport du monde musulman l'Europe est considrable, qu'il s'agisse de
ses propres crations ou de ses emprunts retravaills et adapts aux anciennes civilisations de la Mditerrane
orientale et celles d'une Asie plus lointaine. La science et la philosophie grecques, les chiffres indiens et le papier de
Chine, les oranges et les citrons, le coton et le sucre, ainsi que leurs techniques de culture, ne sont que quelques
exemples parmi bien d'autres de ce que l'Europe mdivale reut du monde musulman mditerranen dont la civilisation
tait bien plus avance que la sienne.
L'Europe apporta, elle aussi, sa contribution au dveloppement du monde musulman. Mais, pendant longtemps, celle-ci
se cantonna au domaine matriel et technique. Les arts, les lettres, les sciences et la philosophie europennes n'avaient
gure de quoi exalter les musulmans, lesquels d'ailleurs avaient tendance rejeter tout ce qui venait d'une religion
leurs yeux dpasse et d'une socit qu'ils jugeaient primitive. Nanmoins, les Europens taient habiles de leurs mains ;
ils savaient fabriquer toutes sortes d'objets utiles. Ainsi, montres et horloges pour mesurer le temps, verres lunettes et
tlescopes pour amliorer la vision furent adopts par les musulmans ds le XVe sicle. De mme, quelques fruits et
lgumes europens firent leur apparition au Moyen-Orient, comme par exemple les petits pois qui, jusqu'aujourd'hui,
sont connus en arabe et en turc sous leur nom italien. Peu nombreuses compares celles qui firent le chemin inverse,
les plantes importes d'Occident se multiplirent aprs la dcouverte de l'Amrique et l'introduction en terre d'islam du
mas, de la pomme de terre, de la tomate et celle, beaucoup plus lourde de consquences, du tabac. Toutefois, les armes
furent certainement la contribution la plus importante et la plus mortifre de l'Occident. Ds les croisades, des
prisonniers de guerre francs participrent la construction de fortifications et transmirent une partie de leur savoir-faire
leurs matres. Dans une lettre au calife de Bagdad, Saladin justifiait ainsi sa politique d'encouragement la prsence
des marchands chrtiens dans les ports qu'il avait reconquis aux croiss : ils sont, crivait-il, toujours prts nous
vendre des armes, leur dtriment et notre avantage' . Cette pratique se poursuivit sans interruption sous les
croisades, pendant l'avance puis la retraite ottomane, et a encore cours aujourd'hui.
Priodiquement, des hommes d'tat et des hommes d'glise essayaient de mettre fin ce commerce prospre. Les
gouvernements europens s'accusaient mutuellement de fermer les yeux sur ce trafic, voire d'y participer activement.
L'glise le condamnait de faon formelle. Au XVIe et au XVIIe sicle, par exemple, plusieurs bulles papales
prononcent l'excommunication et l'anathme contre tous ceux qui apportent aux Sarrasins, aux Turcs et aux autres
ennemis de la Chrtient, chevaux, armes, fer, fil de fer, tain, cuivre, bandaraspata, laiton, soufre, salptre, et tout ce
qui convient la fabrication de l'artillerie, instruments, armes et machines destins l'offensive et qu'ils utilisent pour se
battre contre les chrtiens, ainsi que les cordes, les bois et autres fournitures nautiques et produits interdits2. Dcrets
d'excommunication et menaces ne russirent cependant pas dcourager ce commerce trs lucratif.
Les armes feu - artillerie de sige et de campagne et armes portatives en tous genres - occupaient une place de choix
dans les importations militaires en provenance de l'Occident. Si, au dbut, l'utilisation de ces engins infidles et si peu
chevaleresques suscita quelques rsistances, les Ottomans les adoptrent grande chelle, se taillant ainsi un norme
avantage sur les autres puissances musulmanes qui briguaient le contrle du Moyen-Orient.
Il est difficile de dterminer le moment prcis o le rapport des forces entre l'islam et la Chrtient se renversa. Comme
toujours dans ces cas-l, on peut discerner les prmices du nouvel ordre bien avant que des vnements spectaculaires
ne le rendent visible. De mme, l'ordre ancien continue de fonctionner bien aprs son abrogation officielle. Parler de
renversement a souvent quelque chose d'arbitraire et d'artificiel ; c'est un moyen commode invent par les historiens
plus qu'un fait historique. De tous les grands vnements qui jalonnrent l'volution des relations entre l'Europe et le
monde musulman, ceux qui se produisirent dans les dernires annes du XVIIe sicle sont sans doute les plus loquents.

Le 12 septembre 1683, aprs soixante jours de sige, les armes turques qui campaient aux abords de Vienne
commencrent battre en retraite. C'tait la seconde fois qu'elles essayaient de s'emparer de la ville, et la seconde fois
qu'elles chouaient. Mais la ressemblance s'arrtait l. Quand, en 1529, ils avaient atteint les murs de Vienne, les soldats
de Soliman le Magnifique taient au plus haut d'une vague de conqutes qui, au cours des sicles prcdents, avait
submerg tout le sud-est de l'Europe et menaait dsormais le cur mme de la Chrtient. Si Soliman dut finalement
renoncer s'emparer de la capitale impriale, son chec n'tait ni dcisif ni dfinitif. Les Turcs se replirent en bon ordre
et leur retraite inaugura un sicle et demi de paralysie rciproque, au cours duquel les deux empires - celui des
Habsbourg et celui des Ottomans - se disputrent le contrle de la Hongrie, c'est--dire, en fait, l'Europe centrale. La
seconde fois, l'chec fut net et sans ambigut ; qui plus est, dans leur retraite, les Turcs subirent plusieurs dfaites
crasantes, perdirent des villes et des provinces entires, et finalement assistrent la destruction de leur arme.
Le trait de Karlowitz, sign le 26 janvier 1699, marqua un tournant crucial dans les relations entre les deux empires et,
plus profondment, entre la Chrtient et l'islam. Ce tournant est visible aussi bien dans les termes du trait que dans la
faon dont il fut ngoci. Pour les Ottomans, il s'agissait d'un type de diplomatie entirement nouveau. Tant qu'ils
avaient progress en Europe, ils ne s'taient pas donn la peine de signer des traits au sens propre du terme, se
contentant de dicter leurs conditions aux vaincus. En 1606 Zsitva-Torok, pour la premire fois de leur histoire, ils
avaient ngoci avec leur ennemi d'gal gal. Beaucoup plus dramatique, Karlowitz, ils furent contraints de signer
un trait mettant fin une guerre qu'ils avaient indiscutablement perdue sur le terrain, et ce, aux conditions imposes par
les vainqueurs. Dans l'espoir de minimiser les consquences de leur dfaite, ils s'efforcrent de gagner les bonnes grces
d'autres pays occidentaux, notamment l'Angleterre et la Hollande, afin qu'ils interviennent en leur faveur et fassent
contrepoids leurs voisins plus proches. Ce dbut de politique trangre, fond sur un nouveau rapport de forces
militaires, allait se dvelopper au cours des sicles suivants. La dfaite enregistre Vienne et scelle par le trait de
Karlowitz inaugurait une longue priode de repli presque ininterrompu du monde musulman devant les puissances
chrtiennes.
Parfaitement conscients de ce qui venait de leur arriver, les Ottomans ne se faisaient aucune illusion. Comme l'crivait
un chroniqueur turc de l'poque : Ce fut une dfaite calamiteuse, comme il n'y en eut jamais depuis la naissance de
l'tat ottoman3. Fait rvlateur, la recherche des causes de ce dsastre commena presque aussitt. Analyser ce qui
n'allait pas dans le pays et dans le monde tait chose courante dans la littrature musulmane, religieuse et mme
politique, depuis les premiers jours de gloire de l'islam. Mais cette fois, la discussion tournait autour de nous et les
autres : pourquoi ces misrables infidles, que les armes de l'islam avaient toujours vaincus, tenaient-ils le haut du
pav? comment les armes musulmanes avaient-elles pu se laisser infliger une telle dfaite ? Le dbat s'engagea d'abord
dans les rapports officiels de l'administration ottomane et, pendant longtemps, resta confin un petit cercle de
fonctionnaires, d'officiers et d'intellectuels, le reste de la population, notamment dans les provinces loignes de
l'Empire, demeurant dans une heureuse ignorance des transformations intervenues sur la scne internationale. Peu peu
cependant, des couches suprieures, il gagna l'ensemble de la socit et, aprs l'Empire ottoman - longtemps l'pe et le
bouclier de l'islam dans sa confrontation avec la Chrtient -, il s'empara du reste du monde musulman. La progression
rgulire des armes europennes, d'abord russes puis ouest-europennes, et le passage sous leur domination de
nombreux pays musulmans, mais aussi un renversement spectaculaire des flux commerciaux exacerbrent cette prise de
conscience. Dots de mthodes de production efficaces et bon march, l'Occident et ses possessions coloniales
submergrent le Moyen-Orient de leurs produits, textiles et autres. Peu peu, mme le caf, le sucre et le coton, qui
figuraient parmi les principales exportations du Moyen-Orient vers l'Occident, finirent par tre produits dans les
colonies et vendus au Moyen-Orient par des marchands occidentaux.
Bien qu'ayant t vaincue par les Ottomans au dbut du XVIe sicle, la dynastie safavide continua de rgner sur l'Iran
pendant plus de deux cents ans. Cette priode fut marque par plusieurs bouleversements majeurs: l'imposition et
l'acceptation par l'ensemble des Iraniens du shiisme comme religion dominante et finalement majoritaire ; l'irruption en
Iran du commerce europen et, avec lui, des rivalits commerciales et politiques entre les pays europens ; la poursuite
du combat politique, militaire et religieux contre les Ottomans ; enfin, le dveloppement de nouvelles relations avec les
tats musulmans situs plus l'est, en Asie centrale et en Inde. Sous les Safavides, les arts, notamment l'architecture, la
peinture et les arts dcoratifs connurent un grand panouissement. Mais, derrire cette brillante faade, le dclin de la
dynastie et de la socit safavides avait dj commenc. Celui-ci devint patent au dbut du XVIIIe sicle, lorsque l'Iran
se trouva envahi l'est par les Afghans, l'ouest par les Ottomans et au nord par les Russes.
De plus en plus, les rivalits entre les diffrents pays musulmans du Moyen-Orient passaient au second plan face la
nouvelle menace que faisaient peser sur leurs frontires septentrionales deux grandes puissances chrtiennes. Dans une
succession de guerres, l'Autriche et la Russie remportrent des gains considrables, territoriaux et autres, aux dpens de
la Turquie ottomane et de l'Iran. Les Autrichiens tenaient d'abord rcuprer les anciens territoires autrichiens et
hongrois que leur avaient jadis arrachs les Turcs, et ventuellement en conqurir d'autres. Si leur perce dans la
pninsule Balkanique resta modeste, ils obtinrent le droit, capital leurs yeux, de libre navigation sur le Danube jusqu'
son embouchure et pntrrent pour la premire fois dans la valle de la Morava, qui ouvrait la route vers Istanbul.

Beaucoup plus inquitante fut la progression vers le sud de la puissante Moscovie. Au cours du XVIIIe sicle, en effet,
l'expansion impriale russe franchit une nouvelle tape. Au dbut, les choses ne se passrent pas trs bien. En 1710,
aprs avoir travers la rivire Prut et atteint les marches de l'Empire ottoman, les forces russes durent se retirer et
abandonner leurs conqutes. En 1723, profitant du chaos qui rgnait en Iran, elles effecturent une seconde perce dans
la rgion du Caucase, o elles occuprent les villes de Derbent et de Bakou. Cette fois, les Russes avaient agi plus ou
moins de concert avec les Ottomans, qui voulaient empcher une prsence russe sur leurs frontires nord mais aussi est
et s'assurer une part du gteau au cas o l'tat iranien s effondrerait. Leurs victoires et leurs conqutes furent de courte
dure. Plac sous le commandement d'un brillant chef militaire, Nadir Khan, l'Iran se ressaisit. Menant campagne aussi
bien l'est qu' l'ouest, Nadir, qui se proclama shah de Perse la mort d'Abbs III en 1736, russit chasser les
Afghans, les Ottomans et les Russes du sol iranien et mme conqurir de nouveaux territoires.
Malgr ces victoires ottomanes et iraniennes, le rapport des forces entre les pays musulmans et leurs adversaires
europens se modifiait inexorablement. Au cours de la deuxime moiti du XVIIIe sicle, la chose devint claire pour les
deux camps. En 1768, la Russie lana une nouvelle offensive contre la Porte. Disposant cette fois d'une trs nette
supriorit, ses armes crasrent tout sur leur passage; contournant l'Europe et faisant irruption dans la Mditerrane,
ses escadres navales arrivrent en vue des ctes d'Anatolie et de Syrie.
Sign en 1774, le trait de Kk-Kaynarca, qui mit fin cette premire guerre russo-turque, consacra la dfaite
humiliante des Ottomans et, plus gnralement, marqua un tournant dans les relations entre l'Europe et le Moyen-Orient.
L'impratrice de Russie Catherine II put dire, juste titre, qu'il reprsentait une victoire telle que la Russie n'en avait
jamais eue de pareille .
Les gains que la Russie retira de ce trait peuvent tre classs en trois catgories : territoriaux, commerciaux et
politiques. Bien que de faible tendue, les territoires cds avaient une importance stratgique dcisive. Avec l'annexion
d'Azov au dbut du XVIIIe sicle, la Russie avait dj pris pied sur la rive septentrionale de la mer Noire, jusque-l
entirement sous contrle turco-musulman. Le trait de Ktik-Kay-narca accordait aux Russes deux bases
supplmentaires : d'une part, les ports de Kertch et Yenikale l'extrmit orientale de la Crime, l o se rejoignent la
mer d'Azov et la mer Noire, d'autre part, la forteresse de Kinburn l'embouchure du Dniestr. Quant la pninsule de
Crime elle-mme qui, pendant des sicles, avait t le sige d'un khanat tatar, vassal du sultan ottoman, elle tait
dclare indpendante ; le khan et les territoires qu'il possdait sur la cte nord de la mer Noire, l'est et l'ouest de la
Crime, taient dsormais soustraits toute autorit ou mme influence ottomane. Ces dispositions facilitrent une autre
tape de l'expansion russe, notamment l'annexion de la Crime en 1783.
La perte de la Crime eut encore une autre porte. Au cours des guerres qui les avaient opposs aux Autrichiens, les
Turcs avaient d cder plusieurs de leurs provinces europennes. Cependant, il s'agissait dans la plupart des cas de
rgions conquises depuis peu et peuples en majorit de chrtiens. En Crime, la situation tait toute diffrente. La
population se composait de musulmans de langue turque - appels tort Tatars dont la prsence remontait aux
conqutes mongoles du XIIIe sicle, sinon plus loin encore. Pour la premire fois, les Ottomans perdaient, au profit des
chrtiens, une vieille terre musulmane, habite par des musulmans. Le coup tait rude pour l'orgueil musulman. Une
clause destine sauver la face attnuait quelque peu l'humiliation. Les Tatars de Crime ne passaient pas sous
domination russe, mais devenaient indpendants et le sultan, bien qu'il ne fut plus leur suzerain, conservait, en sa
capacit de calife ou chef de l'islam, son autorit religieuse sur eux. Toutefois, l'indpendance des Tatars, de mme que
la juridiction religieuse des Ottomans eurent une existence phmre.
Le deuxime avantage que la Russie retirait du trait de Kiik-Kaynarca tait de nature commerciale. Elle obtenait le
droit de libre navigation et de libre commerce dans la mer Noire et dans les Dtroits - donc, l'accs la Mditerrane ainsi que, sur terre, la facult de commercer dans toutes les provinces de l'Empire ottoman, asiatiques comme
europennes. Ce fut l une tape marquante de la pntration commerciale de l'Empire, pntration laquelle toutes les
puissances europennes allaient participer au XIXe sicle.
Enfin, troisime avantage, la Russie acqurait, dans les territoires ottomans eux-mmes, des positions d'influence et de
pouvoir. Dans l'immdiat, le fait le plus important tait que ce trait lui reconnaissait un statut spcial dans les
principauts danubiennes de Moldavie et de Valachie - qui forment aujourd'hui la Roumanie. Tout en restant
officiellement sous suzerainet ottomane, celles-ci obtenaient une large autonomie interne qui, en fait, les ouvrait
l'influence russe. En mme temps, la Russie recevait le droit d'installer, son gr, des consulats dans les villes
ottomanes privilge que les puissances occidentales cherchaient depuis longtemps obtenir; enfin, dans ce qui
pouvait paratre une concession mineure, elle se voyait accorder le droit de construire une glise russe Istanbul et de
faire en toutes circonstances diverses reprsentations la Porte en faveur de cette nouvelle glise (article VII).
Si l'autorit religieuse du souverain ottoman sur les Tatars de Crime se rvla vite inefficace, il en alla tout autrement
de la concession accorde en contrepartie l'impratrice de Russie. Bien que limit l'origine l'glise russe de la
capitale, ce droit de remontrance se transforma, par le moyen d'interprtations systmatiquement abusives, en un droit
d'intervention en faveur de tous les sujets chrtiens orthodoxes du sultan ottoman.
L'annexion de la Crime en 1783 marqua une nouvelle tape de l'expansion territoriale russe. Aprs quoi, les Russes
avancrent rapidement sur les ctes nord de la mer Noire, vers l'est comme vers l'ouest, annexant et colonisant des

territoires jusque-l habits et contrls par des Turcs, des Tatars ou d'autres peuples musulmans. A l'est, ils crrent en
1785 une province impriale dans le Caucase et renforcrent leur emprise sur les peuples et les princes indignes de la
rgion. S'ensuivit une guerre avec la Turquie, l'issue de laquelle les Turcs durent, en 1792, reconnatre l'annexion des
khanats tatars par les Russes et accepter que le Kouban, en Circassie, devienne la frontire entre les deux Empires. En
1795, les Russes fondrent, en ancien territoire tatar, le port d'Odessa et, en 1812, aprs une autre guerre contre la
Turquie, annexrent la province ottomane de Bessarabie -aujourd'hui la Moldavie. Les Russes mettaient ainsi fin des
sicles de domination musulmane sur la mer Noire et menaaient les frontires de l'Empire ottoman ses deux
extrmits, est et ouest.
Ils menaaient galement l'Iran o, depuis 1794, rgnait une nouvelle dynastie, celle des Qadjars. Aprs avoir redonn
une certaine unit au pays et restaur l'autorit de l'tat, les Qadjars tentrent, sans succs, de rcuprer les territoires
conquis par les Russes dans le Caucase. L'occupation de l'ancien royaume chrtien de Gorgie par les Perses poussa
certains de ses habitants solliciter la protection de la Russie contre les envahisseurs musulmans. La rponse du tsar ne
se fit pas attendre. En janvier 1801, il proclama l'annexion de la Gorgie l'Empire russe. L'anne suivante, la Russie
faisait du Daghestan ensemble de petits territoires situs entre la Gorgie et la mer Caspienne - un protectorat et, en
1804, compltait son uvre en annexant l'Imrtie, un autre petit royaume gorgien.
Ds lors, plus rien ne pouvait empcher les Russes de se lancer la conqute de l'Iran proprement dit. A la suite de deux
guerres (1804-1813, 1826-1828), ils ravirent la Perse et divers princes locaux les provinces qui formeraient plus tard
les Rpubliques sovitiques d'Armnie et d'Azerbadjan.
En 1828, un mois aprs avoir sign un trait de paix avec l'Iran, la Russie dclara la guerre la Turquie, afin de soutenir
les Grecs qui, depuis 1821, luttaient pour leur indpendance. Arrivs en septembre 1829 Edirne, c'est--dire deux ou
trois jours de marche de la capitale turque, ils purent imposer un trait de paix qui leur donnait des avantages
considrables. Outre des gains territoriaux dans les Balkans et le Caucase la frontire des deux empires, la Russie
tendait son influence dans les affaires intrieures des principauts danubiennes et raffirmait les droits de sa flotte
marchande et de ses entreprises commerciales.
Tandis que les Russes continuaient gagner du terrain au Moyen-Orient, une autre menace se profilait l'ouest. En
effet, la fin du XVe sicle, les Europens avaient entam un vaste mouvement d'expansion, terrestre partir de la
Russie, maritime partir de l'Europe occidentale. A l'est comme l'ouest, cette avance contre l'islam commena par
une reconqute - de la Russie sur les Tatars, de l'Espagne et du Portugal sur les Maures. Puis, la conqute succda la
contre-attaque, qui porta la guerre en territoire ennemi. Alors que les Russes progressaient vers le sud et l'est en Asie, les
Espagnols et les Portugais, aprs avoir repris aux Arabes et aux Maures la pninsule Ibrique, pourchassaient leurs
anciens matres jusque dans les terres d'o ils taient venus, en Afrique et au-del.
Aux yeux de beaucoup d'Europens, les grands voyages de dcouverte s'inscrivaient dans une guerre religieuse; ils
constituaient un prolongement des croisades et de la Reconqute contre un mme ennemi, les musulmans. Quand ils
abordrent aux rivages asiatiques, les Portugais eurent pour principaux adversaires les souverains musulmans de la
Turquie, de l'Egypte, de l'Iran et de l'Inde qui tentrent, en vain, d'arrter leur avance. Aprs les Portugais vinrent les
Espagnols, les Franais, les Hollandais et les Anglais. A eux tous, ces peuples maritimes d'Europe occidentale tablirent
une hgmonie en Afrique et en Asie du Sud qui se perptua jusqu'au XXe sicle.
Aprs la premire impulsion donne par les Portugais, les activits des Europens occidentaux en Asie du Sud furent
essentiellement commerciales et maritimes et ne dbouchrent que progressivement sur une domination politique. Celleci d'ailleurs se limita pour l'essentiel l'Inde, l'Asie du Sud-Est et l'Afrique orientale, n'affectant qu'indirectement le
Moyen-Orient. Dans cette rgion, en effet, les intrts des puissances occidentales continurent tre de nature surtout
commerciale. Fait rvlateur, jusqu'au dbut du XIXe sicle, l'ambassade britannique Istanbul tait entirement
finance par la Compagnie du Levant, qui tait alors le principal instrument du commerce anglais dans la rgion.
Lorsque les Anglais et les Hollandais eurent consolid leur implantation en Asie, le Moyen-Orient se trouva confront
des Europens l'est et l'ouest. C'est davantage cette nouvelle situation que la circumnavigation de l'Afrique par les
Portugais qui provoqua un rapide flchissement du commerce des pices transitant par la mer Rouge et le golfe
Persique. Si elle n'empitait pas encore directement sur le Moyen-Orient, l'expansion europenne en Asie et en Afrique
veilla l'intrt des pays occidentaux pour les routes stratgiques qui le traversaient. Le caractre global des guerres
rvolutionnaires et napoloniennes augmenta encore le poids de ces considrations. Les rivalits franco-anglaises et
celles qui opposaient ces deux pays la Russie entranrent une intervention occidentale au cur mme du MoyenOrient. Ds lors, les Turcs n'avaient plus deux, mais quatre puissances en face d'eux : l'Autriche et la Russie taient
venues s'ajouter la Grande-Bretagne et la France.
C'est de France que, pour la premire fois depuis les croisades, fut lance une expdition militaire contre un pays situ
au cur du Moyen-Orient. En 1798, un corps expditionnaire conduit par le gnral Bonaparte dbarqua en Egypte,
alors province ottomane, et l'occupa sans grande difficult. Puis il tenta d'envahir la Palestine, mais l'entreprise choua
et, en 1801, les Franais se retirrent d'Egypte. Ils n'en furent chasss ni par les Egyptiens ni par leur suzerain turc, mais
par les soldats britanniques, avec l'aide toute relative de troupes locales. La prsence franaise fut de courte dure et
l'Egypte retourna sous domination musulmane. Mais l'pisode servit de rvlateur. L'arrive des Franais montra quel

point il tait facile pour un petit corps expditionnaire europen de conqurir un pays situ au cur du Moyen-Orient.
Leur dpart montra que seule une autre puissance occidentale pouvait les en dloger. Cette double leon ne serait pas
perdue.
Pendant presque toute la premire moiti du XIXe sicle, les intrts occidentaux au Moyen-Orient continurent se
limiter pour l'essentiel au commerce et la diplomatie, chaque pays veillant ne pas se laisser supplanter par les autres.
Bien que leurs activits les amenassent souvent s'ingrer dans les affaires intrieures de la rgion, ils s'abstinrent
d'attaquer le centre, prfrant ouvrir des brches la priphrie. En 1830, un an aprs le trait d'Andrinople entre la
Russie et la Turquie ottomane, la France conquit l'Algrie, o rgnait jusque-l une dynastie autonome sous suzerainet
ottomane. A la mme poque, les Britanniques s'installaient sur les ctes de l'Arabie, occupant en 1839 Aden, relais
charbonnier sur la route des Indes. Ce mme type de considrations commerciales et stratgiques les conduisit peu peu
imposer leur suprmatie navale dans le golfe Persique, que viendrait entriner le trait sign en 1853 avec les dynastes
locaux.
Vers le milieu du sicle, les Russes recommencrent exercer de fortes pressions sur l'Empire ottoman. En juillet 1853,
en plein imbroglio diplomatique, ils envahirent les principauts moldo-valaques. La France et la Grande-Bretagne
apportrent leur soutien la Turquie et, en mars 1854, formrent avec elle une alliance contre la Russie. La guerre dite
de Crime prit fin deux ans plus tard avec le trait de Paris, par lequel la Russie faisait quelques concessions territoriales
et autres, tandis que les puissances occidentales admettaient la Turquie dans le concert des nations europennes et
s'engageaient respecter son indpendance et son intgrit territoriale. C'tait la premire fois que la Turquie combattait
aux cts d'allis europens ; la prsence de leurs soldats sur son sol et les contacts directs avec l'Occident qui en
rsultrent seraient l'origine d'immenses bouleversements.
Arrts dans leur progression au Moyen-Orient par la guerre de Crime, les Russes jetrent leur dvolu sur l'Asie
centrale. Depuis des sicles, la rgion s'tendant de la mer Caspienne la frontire chinoise tait divise en trois tats
turco-musulmans : l'mirat de Boukhara et les khanats de Kokand et de Khiva. Au cours d'une srie de campagnes
clairs, ils passrent sous contrle russe. Certains territoires furent annexs; les autres restrent aux mains de princes
indignes, sous protection russe.
Le trait de paix de 1856 avait limit les activits russes dans la mer Noire. En 1870, profitant du trouble caus en
Europe occidentale par la guerre franco-prussienne, les Russes dnoncrent ces restrictions, augmentrent leurs
pressions sur la Turquie et finirent par lui dclarer la guerre le 25 avril 1877. Aux prises avec une crise constitutionnelle
et une rvolte dans les provinces, les Turcs furent incapables de rsister l'avance des armes russes, qui atteignirent
San Stefano (aujourd'hui Yesjlkoy) situ quelques kilomtres peine de la capitale et dictrent au sultan un trait
draconien. Seule l'intervention de la diplomatie occidentale, surtout britannique, sauva la Turquie d'un complet dsastre.
Sign en 1878, le trait de Berlin fixait de nouveau des limites l'expansion russe en territoire ottoman.
Une fois de plus les Russes se tournrent vers l'est et, en 1881, lancrent une nouvelle campagne qui se termina par
l'annexion officielle de territoires transcaspiens. Au cours de la mme dcennie, ils pacifirent la rgion situe entre la
mer Caspienne et l'Oxus. Aprs la prise de Merv en 1884, la puissance impriale russe s'tendit sur toute l'Asie centrale
jusqu'aux frontires de l'Iran et de l'Afghanistan.
L encore, l'avance de la Russie s'accompagna d'une expansion de l'Europe occidentale. En 1881, les Franais
occuprent la Tunisie et, en 1882, les Britanniques dbarqurent en Egypte. Comme les Russes en Asie centrale, les
Occidentaux ne touchrent pas - ou trs peu - aux monarchies et aux systmes politiques en place, mais soumirent le
pays l'occupation militaire et prirent le contrle de sa politique et de son conomie.
Soucieuse de protger la route des Indes contre toute menace extrieure, la Grande-Bretagne fondait sa diplomatie au
Moyen-Orient sur un principe : maintenir l'intgrit et l'indpendance de l'Empire ottoman. En vain. Les Russes et
plus encore les Franais ne cessaient d'accrotre leur influence dans l'Empire ottoman, tandis qu' partir de 1880
l'Allemagne, devenue la principale rivale de la Grande-Bretagne, manifestait un intrt croissant pour la rgion. Au
grand dam des Britanniques, les gouvernements ottomans successifs semblaient ouverts aux propositions allemandes.
Des financiers et des industriels allemands obtenaient des concessions ; des officiers entranaient et rorganisaient
l'arme ottomane ; des savants et des archologues exploraient les territoires asiatiques de l'Empire. En 1889
commenait la construction du fameux chemin de fer de Bagdad qui devait relier Berlin au golfe Persique via Istanbul,
Alep, Bagdad et Bassora.
Cette menace allemande fut l'une des raisons qui poussrent les Anglais prolonger leur occupation de l'Egypte qui, au
dpart, devait tre temporaire. Ce sont des considrations analogues qui, en 1907, l'amenrent signer avec la Russie un
accord partageant l'Iran en deux sphres d'influence, l'une russe l'autre britannique. Il fallait tout prix empcher
l'Allemagne, solidement implante en Irak, de poursuivre son expansion vers l'est et le sud.
En 1911, l'invasion des provinces septentrionales de la Perse par les Russes inaugura une nouvelle phase de conqutes.
Malgr sa rsistance, le pays se trouva de fait sous domination russe jusqu'au dclenchement de la Premire Guerre
mondiale. Pendant ce temps, les Franais tendaient leur influence au Maroc et, en 1912, instauraient un protectorat.
Frustre par l'occupation de la Tunisie par la France et inquite de ses succs au Maroc, l'Italie dclara la guerre

l'Empire ottoman en septembre 1911 et proclama l'annexion des provinces de Tripolitaine et de Cyrnaque, qui
devinrent colonies italiennes.
Entam au XVIe sicle, le mouvement d'expansion europen prenait dsormais le Moyen-Orient musulman en tenaille.
Venus du nord, les Russes menaaient la Turquie et la Perse. Aprs avoir contourn l'Afrique et travers la
Mditerrane, les Europens de l'Ouest pntraient dans le monde arabe.
Chapitre XV Mutations
Au cours de la mme priode, l'influence conomique de l'Europe au Moyen-Orient s'accrut dans des proportions
considrables. Comme dans le domaine politique et militaire, c'tait surtout la consquence d'un rapport de forces qui
allait en se dtriorant, au point qu'au XIXe sicle, le Moyen-Orient serait beaucoup plus faible par rapport l'Europe,
orientale et occidentale, qu'il ne l'avait t son apoge, au XVIe sicle. Il y a mme des raisons de penser, bien qu'avec
moins de certitude, que son dclin conomique n'tait pas seulement relatif, mais absolu.
Plusieurs facteurs contriburent ce retournement de situation. Dans ses rapports avec l'Europe, le Moyen-Orient
ptissait de la complexit croissante des armements et des oprations de guerre, qui en augmentait le cot. A l'intrieur,
son conomie subissait le contrecoup de la grande inflation des XVIe et XVIIe sicles et d'une hausse des prix continue.
Son commerce extrieur tait mis mal par l'essor des routes maritimes qui, de l'Atlantique aux mers de l'Asie du Sud
en passant par l'Afrique australe, dtournaient une bonne partie du commerce de transit et rduisaient l'importance
relative de la rgion. Simultanment, la balance des changes entre l'Empire ottoman et les pays situs plus l'est ne
cessait de se dgrader, entranant une fuite importante d'or et d'argent vers l'Iran et l'Inde. A tout cela venait s'ajouter une
absence de progrs technique dans l'agriculture, l'industrie et les transports.
D'autres changements taient galement l'uvre. Par exemple, la transformation du rgime de proprit foncire.
Ayant besoin de plus en plus de liquidits pour couvrir les dpenses croissantes du gouvernement et de la guerre, l'tat
remplaa le systme traditionnel du timar par l'affermage des impts, ce qui eut des effets adverses, aussi bien dans les
campagnes que dans la capitale. Citons galement le dclin rapide, surtout au XVIIIe sicle, de la population, rurale
notamment. Ainsi, il semblerait qu'en 1800 la Turquie, la Syrie et l'Egypte comptaient moins d'habitants qu'en 1600.
Apparemment, les prix commencrent augmenter brutalement au Moyen-Orient dans la seconde moiti du XVIe
sicle. Cette hausse s'inscrivait dans un mouvement plus gnral d, entre autres, l'afflux d'or et d'argent en
provenance des Amriques. Le pouvoir d'achat de ces mtaux prcieux tait plus grand dans l'Empire ottoman qu'en
Occident, mais moindre qu'en Iran et en Inde. Les produits de Perse, en particulier la soie, taient trs recherchs dans
l'Empire et en Europe ; en revanche, la demande europenne en produits ottomans n'avait ni la mme ampleur ni la
mme stabilit. Les crales et les textiles reprsentaient les deux principales exportations vers l'Europe. Cependant, les
exportations de tissus se rduisirent peu peu, pour ne plus concerner que les cotonnades. C'tait dsormais au tour de
l'Europe de dverser des produits manufacturs, y compris les toffes indiennes, sur le Moyen-Orient et d'importer des
matires premires, telles que le coton, le mohair et surtout la soie, notamment d'Iran. Aussi n'est-il pas surprenant que,
malgr un afflux d'or et d'argent en provenance de l'Occident, les archives ottomanes rvlent une pnurie chronique de
mtaux prcieux, mme pour frapper de nouvelles pices de monnaie.
Si l'agriculture tira quelque profit de l'introduction de nouvelles cultures importes d'Occident, sa situation gnrale se
caractrisait par un retard technique et une stagnation conomique. Contrairement l'Europe, les pays du Moyen-Orient
ne connurent pas de rvolution agricole et encore moins de rvolution industrielle. L'industrie, qui tait pour l'essentiel
artisanale, fleurit jusqu' la seconde moiti du XVIIIe sicle, mais ne s'ouvrit gure aux progrs techniques.
Ce retard tait surtout important dans le domaine de la construction navale et celui des armements. Ds le XVIIIe sicle,
l'Empire ottoman avait fait appel des ingnieurs europens et import de Sude, mais aussi des tats-Unis, des bateaux
pour sa marine marchande et militaire. A l'intrieur de l'Empire, rien ne fut vraiment entrepris pour amliorer le rseau
de routes et de canaux. Au dbut du XIXe sicle, les vhicules roues taient trs rares dans presque tout le MoyenOrient. Mis part les calches d'une poigne de dignitaires dans les villes et quelques charrettes de fermiers dans les
villages, surtout dans les terres turques, les transports s'accomplissaient presque uniquement dos de bte ou par voie
d'eau.
Les termes des changes se modifiaient eux aussi, au dtriment de l'Empire ottoman et des autres pays du MoyenOrient. L'ouverture et l'exploitation des routes ocaniques rduisaient l'importance commerciale de la rgion; mme le
commerce de la soie persane, qui avait constitu une source si importante de matires premires et de revenus sous
forme de taxes pour la Turquie, tait dsormais presque entirement entre les mains des marchands ouest-europens. De
mme, les Turcs virent leur position s'affaiblir dans la mer Noire. L'arrive des Russes sur ses rives septentrionales
entrana un fort accroissement du commerce est-europen dans les pays riverains. Les privilges commerciaux obtenus
par la Russie en vertu du trait de Kk-Kaynarca permirent ses marchands et ses armateurs de traiter directement
avec les sujets du sultan et d'envoyer des bateaux en Mditerrane travers les Dtroits, sans passer par la capitale
turque. D'autres puissances europennes ne tardrent pas rclamer les mmes privilges et les obtinrent, si bien que la
Turquie perdit en grande partie le contrle du commerce en mer Noire, au profit des Europens et surtout des Grecs.

D'une manire gnrale, la part de la Turquie dans le commerce europen connut une chute spectaculaire. Avec la
France, elle passa de cinquante pour cent la fin du XVIe sicle seulement vingt pour cent la fin du XVIIIe ; avec la
Grande-Bretagne, elle passa de dix pour cent au milieu du XVIIe seulement un pour cent la fin du XVIIIe. Dans le
mme temps, la Turquie augmenta ses importations, notamment de France et d'Autriche, et les produits europens
moins chers, et parfois de meilleure qualit vincrent de nombreux produits locaux.
Nanmoins, de nouveaux marchs europens s'ouvrirent aux produits agricoles ottomans, en particulier ceux des
provinces balkaniques majorit chrtienne. Ce qui eut des incidences sociales non ngligeables. Le dclin de l'artisanat
traditionnel appauvrit les artisans qui, pour la plupart, taient des musulmans, et les ravala au rang de main-d'uvre non
qualifie. En revanche, les minorits chrtiennes trouvrent de nouveaux dbouchs dans l'agriculture, le commerce et
le transport maritime. Bnficiant de la faveur et des encouragements des puissances europennes avec lesquelles elles
commeraient, elles s'enrichirent, s'instruisirent et acquirent bientt pouvoir et influence. C'est ainsi que, peu peu,
presque tout le commerce de l'Empire ottoman avec l'Europe passa entre les mains des Europens ou des minorits
autochtones, juives mais surtout chrtiennes.
Le dclin de l'conomie semble avoir t encore plus accentu dans les provinces arabes de l'Empire qu'en Turquie
mme. En Irak, en Syrie et mme en Egypte, les surfaces cultives ainsi que la population enregistrrent une chute
considrable. En Egypte, par exemple, le nombre des habitants, selon certaines estimations, serait pass de huit millions
l'poque romaine environ quatre millions au XIVe sicle et trois et demi en 1800. Si cette baisse dmographique
toucha surtout les campagnes, les villes ne furent pas non plus pargnes. L'industrie cessa de se dvelopper et mme
rgressa. Le nombre des artisans et la qualit de leur travail se mit dcliner dans la plupart des villes et plusieurs
grands ports perdirent toute activit.
Ces changements taient dus en partie des facteurs politiques, parmi lesquels il convient de citer l'effondrement de
l'autorit centrale, l'apparition de dirigeants locaux plus ou moins indpendants, les ravages infligs aux provinces par
les nomades du cru et la soldatesque de passage. Dans l'ensemble, ni les militaires ni les fonctionnaires ne se souciaient
de dvelopper l'conomie locale et leurs rares tentatives taient facilement contrecarres par les intrts europens.
Cependant, ce dclin tait galement d des facteurs conomiques plus profonds, tels que l'insuffisance endmique de
bois, de minerais et d'eau. La pnurie de combustible et d'nergie empchait le dveloppement des transports, de
l'industrie et, plus gnralement, du progrs technique. Mme d'aussi vieilles inventions que le moulin eau, le moulin
vent et le harnais amliorant l'efficacit de la traction animale eurent peu d'impact au Moyen-Orient, trs en retard sur
l'Europe dans ce domaine. Tous ces facteurs, ajouts aux immenses ressources europennes en bois, en minerais, en
nergie hydraulique et en moyens de transport, contriburent affaiblir le Moyen-Orient par rapport l'Europe et
permirent celle-ci d'instaurer sa domination conomique sur la rgion.
Le dclin de l'Empire ottoman fut d, non pas tant des bouleversements internes qu' son incapacit rattraper les
formidables progrs de l'Occident, que ce soit dans les sciences ou les techniques, les arts de la guerre ou de la paix, le
gouvernement ou le commerce. Conscients du problme, les dirigeants turcs avaient mme quelques bonnes solutions
proposer, mais ils furent incapables de triompher des normes pesanteurs institutionnelles et idologiques qui faisaient
obstacle aux nouvelles ides. Comme le dit un minent historien turc, le courant scientifique n l'poque de Mehmed
le Conqurant se brisa contre les digues de la littrature et de la jurisprudencel . Faute de pouvoir s'adapter un monde
nouveau, l'Empire ottoman s'effondra, un peu la manire de l'Empire sovitique aujourd'hui.
Ceux qui comparent le destin de l'Empire ottoman et celui de l'Union sovitique se sont surtout arrts sur les aspects
politiques et idologiques : le caractre explosif du nationalisme et du libralisme, la faillite des anciennes idologies, la
dcomposition des structures politiques. Sur tous ces plans, les Russes ont, effectivement, march sur les traces des
Turcs. Avec un peu de chance, ils trouveront un Kemal Atatrk qui ouvrira un nouveau chapitre de leur histoire
nationale.
Toutefois, le dclin ottoman prsente un autre caractre qui attnue la force de ce rapprochement. A la diffrence de
l'Union sovitique, en effet, la faiblesse conomique du Moyen-Orient ne venait pas d'un excs de planification
centralise, mais au contraire, d'une quasi-absence de planification et de contrle. S'il existait quelques rglementations
en matire de corporations et de march intrieur, l'conomie ottomane, en termes de mobilisation et de capacits,
accusait un net retard par rapport l'Europe occidentale. De plus, elle tait essentiellement tourne vers la
consommation.
En Occident, o la socit tait davantage oriente vers la production, le dveloppement du mercantilisme permit aux
compagnies commerciales et aux tats qui les protgeaient d'atteindre un niveau d'organisation et de concentration
conomiques inconnu au Moyen-Orient, o - par habitude plus que par principe - les forces du march opraient sans
vritables restrictions. Soutenues par des gouvernements anims d'une volont d'entreprendre, les entreprises de ngoce
occidentales ne tardrent pas devenir une force avec laquelle il fallait compter. Profitant de cette disparit croissante,
les marchands, puis les fabricants et, finalement, les gouvernements occidentaux en vinrent dominer presque
compltement les marchs du Moyen-Orient et mme nombre de ses grands secteurs manufacturiers.
Ainsi, le commerce des toffes souffrit de l'expansion de l'Occident, les marchands anglais dversant dans les ports de
l'Empire ottoman et de la Perse d'normes quantits de cotonnades indiennes et autres tissus. Longtemps trs apprcies

en Occident, les toffes du Moyen-Orient se trouvrent vinces d'abord des marchs trangers, puis mme de leur
march intrieur, par des produits occidentaux moins chers et commercialiss avec des mthodes plus agressives. La
tasse de caf, ce faible des Orientaux, illustre de faon pittoresque ce renversement des relations commerciales. Le caf,
comme le sucre servant l'adoucir, avait t introduit en Occident par le Moyen-Orient. Vers la fin du XVIIe sicle, le
caf figurait parmi ses principales exportations vers l'Europe. Dans la deuxime dcennie du XVIIIe sicle, les
Hollandais en cultivaient Java pour le march europen et les Franais exportaient jusqu'en Turquie celui de leurs
colonies antillaises. En 1739, le caf des Antilles est mentionn Erzurum en Turquie orientale. D'un prix de revient
infrieur celui produit sur les rives de la mer Rouge, le caf des colonies occidentales en rduisit considrablement la
part sur les marchs du Moyen-Orient.
De mme, le sucre venait l'origine d'Orient. D'abord raffin en Inde et en Iran, il fut import d'Egypte, de Syrie et
d'Afrique du Nord par les Europens et acclimat en Sicile et en Espagne par les Arabes. L encore, les colonies
antillaises fournirent une opportunit que les Occidentaux s'empressrent de saisir. En 1671, Colbert fit construire
Marseille une raffinerie qui exportait sa production vers la Turquie. La consommation de sucre augmenta en flche
lorsque, sans doute en raison de l'amertume de la varit antillaise, les Turcs prirent l'habitude d'adoucir leur caf.
Jusque-l, ils s'approvisionnaient surtout en Egypte ; toutefois, moins cher, le sucre antillais ne tarda pas s'imposer. A
la fin du XVIIIe sicle, quand un Turc ou un Arabe dgustait une tasse de caf, il y avait toutes les chances pour que le
caf et le sucre aient t imports d'une colonie europenne par des marchands europens. Seule l'eau chaude tait de
provenance locale. Au XIXe sicle, on ne pourrait mme plus en dire autant, les compagnies occidentales ayant pris en
main le dveloppement des infrastructures dans les villes du Moyen-Orient.
L'Occident tayait sa domination conomique de plusieurs manires. Tandis que les exportations du Moyen-Orient en
Europe taient limites et parfois cartes par des droits protectionnistes, le commerce occidental au Moyen-Orient
s'abritait derrire le systme des capitulations qui, en fait, quivalait un droit d'entre, libre et sans restriction. Le
terme de capitulations (du latin capitula, chapitres, clauses) dsignait l'poque les privilges accords par les
souverains ottomans et autres chefs musulmans aux tats chrtiens, dont les ressortissants taient ainsi autoriss
rsider et commercer en pays musulman sans tre soumis aux servitudes fiscales et autres imposes aux dhimm. Les
premiers en bnficier furent les tats maritimes italiens aux XIVe et XVe sicles. Au XVIe, ces privilges furent
tendus la France (1569), l'Angleterre (1580) et d'autres pays. La capitulation anglaise de 1580 comprend les
clauses suivantes:
Nous, Empereur musulman trs sacr... trs puissant prince Murad Khan, en signe de notre amiti impriale, dclarons
par la prsente qu' compter de ce jour, la Reine Elisabeth d'Angleterre... son peuple et ses sujets peuvent, en toute
scurit, se rendre dans nos possessions princires, avec leurs biens et leurs marchandises, leurs cargaisons et autres
effets, par mer, dans des embarcations petites ou grandes, par terre, avec leurs voitures et leur quipage, que personne ne
les molestera, qu'ils peuvent acheter et vendre en toute libert et continuer observer les lois et les coutumes de leur
propre pays...
Item, si un Anglais vient ici pour rsider ou pour commercer, qu'il soit mari ou non, il n'aura payer ni taxe ni
capitation... Item, si un diffrend ou un litige surgit entre des Anglais et qu'ils en appellent leur consul ou leur
gouverneur, personne ne les empchera ; ils sont libres de le faire, de sorte que leur diffrend se rgle selon leurs
propres usages...
Item, si des navires de guerre de notre Altesse impriale prennent la mer et croisent des navires anglais chargs de
marchandises, aucun d'eux ne les arrtera; au contraire, ils les traiteront amicalement et ne leur causeront aucun
dommage, car au mme titre que nous avons accord des garanties et des droits particuliers aux Franais, aux Vnitiens
et aux autres Rois et princes nos confdrs, nous les accordons aux Anglais : que nul ne s'avise d'aller l'encontre de
cette loi divine et de ce privilge. ... et aussi longtemps que la Reine d'Angleterre, de son ct, respectera les termes de
cette alliance et de cette sainte paix noncs dans ce privilge, nous, de notre imprial ct, ferons de mme et
veillerons ce qu'ils soient strictement observs 2.
Les relations ne se limitaient pas au domaine commercial. Dans une lettre adresse en juin 1590 la reine Elisabeth Ire les archives de Grande-Bretagne en conservent de nombreuses -, le sultan Murad III dclarait en conclusion :
Quand vous vous retournerez contre les infidles espagnols, auxquels vous oppose un irrductible conflit, vous aurez,
avec l'aide de Dieu, la victoire. N'hsitez pas faire de ceux qui vous tombent sous la main de la nourriture pour vos
pes et des cibles pour vos flches. Veillez nous tenir informs des affaires qui nous concernent. Quant nous, si
Dieu veut - que son nom soit exalt - nous ne resterons pas inactifs ; nous prendrons le moment venu les mesures qui
s'imposent, pourchasserons les infidles espagnols et, en tout tat de cause, vous apporterons aide et assistance. Sachezle bien3.
Avec l'affaiblissement progressif des tats musulmans, les capitulations en vinrent confrer des privilges beaucoup
plus tendus que ceux initialement prvus. A la fin du XVIIIe sicle et au dbut du XIXe, la protection d'une puissance
europenne procurait des avantages commerciaux et fiscaux considrables ; outrepassant les droits qui leur taient
accords, les missions diplomatiques europennes distribuaient de plus en plus largement des berats ou certificats de
protection. Rservs, l'origine, aux employs et aux agents recruts localement par les consulats europens, ces

documents taient vendus ou dlivrs un nombre croissant de marchands locaux qui acquraient ainsi le statut
enviable de protg. Les autorits ottomanes essayrent en vain de mettre un terme ces abus. Finalement, incapable de
faire entendre raison aux consuls trangers, le sultan Selim III dcida d'octroyer, lui aussi, des berats aux marchands
chrtiens et juifs de son Empire. En leur confrant le droit de commercer avec l'Europe, en leur accordant des
exemptions fiscales, des privilges juridiques et des avantages commerciaux, il entendait leur permettre de
concurrencer, sur un pied d'galit, les marchands trangers. Ces documents eurent aussi pour effet d'engendrer une
nouvelle classe de privilgis au sein de laquelle les Grecs, grce leurs talents de navigateurs et leurs liens maritimes,
ne tardrent pas occuper une place minente. Au dbut du XIXe sicle, ces mmes droits furent tendus aux
marchands musulmans, mais peu en usrent.
Il existe dans l'histoire d'autres exemples d'une conomie stimule par ses relations commerciales avec un pays plus
actif et techniquement plus avanc. Cependant, fait exceptionnel, au Moyen-Orient, les agents et mme les premiers
bnficiaires du changement, l'intrieur comme l'extrieur, furent des trangers , des Europens, bien entendu,
mais aussi des membres de minorits religieuses qui, sans tre vraiment trangers, ne faisaient pas partie intgrante de la
nation. En Turquie, on se plaisait distinguer les Francs , c'est--dire les Europens, des Francs d'eau douce ,
savoir les Levantins plus ou moins europaniss.
Au dbut du XXe sicle, les trangers et les minorits taient surreprsents dans le monde de la finance. En 1912, on
comptait Istanbul quarante banquiers privs. Pas un seul n'tait un musulman turc ; parmi ceux qu'on peut identifier
d'aprs leur nom, douze taient grecs, douze armniens, huit juifs et cinq levantins ou europens. Dans le mme temps,
une liste de trente-quatre agents de change comprenait dix-huit Grecs, six Juifs, cinq Armniens mais, l non plus,
pas un Turc.
Les Grecs, les Armniens et les Juifs de Turquie se distinguaient de leurs compatriotes non seulement par la religion
mais aussi par la langue. Ce n'tait pas le cas dans les pays arabophones, o ils parlaient l'arabe comme leurs voisins
musulmans. Grce cette communaut de langue, la classe de commerants chrtiens qui se forma autour du port de
Beyrouth vers les annes 1830 put donner naissance, vers le milieu du sicle, un phnomne nouveau: une bourgeoisie
arabophone instruite et prospre. Bien que leur identit chrtienne les empcht de jouer un rle social ou politique de
premier plan, ils apportrent une contribution majeure au renouveau arabe.
Les minorits religieuses participaient aussi une autre forme de pntration occidentale : l'acquisition de positions de
pouvoir et d'influence. Aprs le trait de Kiik-Kaynarca, les Russes avaient instaur un quasi-protectorat sur les
communauts chrtiennes orthodoxes de l'Empire ottoman. Les orthodoxes reprsentaient l'essentiel de la population
dans les provinces grecques et balkaniques, et formaient d'assez grosses minorits en Anatolie et en Syrie. En tant que
protecteur de la religion orthodoxe, le tsar exerait donc une influence considrable sur une fraction importante de la
population de l'Empire. La France s'adjugea un semblable protectorat sur les sujets catholiques romains du sultan. Bien
que moins nombreux que les chrtiens orthodoxes, les catholiques et, en particulier, les maronites uniates du Liban,
reprsentaient une force non ngligeable. Dans cette qute de minorits religieuses protger, la Grande-Bretagne tait
relativement dsavantage. En effet, malgr les efforts d'vanglisation de missionnaires anglais, allemands et
amricains, les communauts protestantes restaient insignifiantes. Divers secrtaires d'tat au Foreign Office caressrent
l'ide d'tendre la protection britannique d'autres minorits, par exemple, les Juifs et les Druzes, dont le droit une
telle protection tait sans doute contestable, mais dont les services pouvaient se rvler utiles. Pays protestant,
l'Allemagne partait, elle aussi, avec un handicap, mais elle trouva le moyen de le contourner en octroyant sa protection
l'ensemble de l'Empire ottoman.
Cette protection religieuse revtait de multiples formes. Bien entendu, l'un de ses principaux soucis tait de veiller aux
intrts et au bien-tre des sujets ottomans se rclamant de la mme foi. Au XIXe sicle, tant donn la puissance de
l'Europe consacre par le systme des capitulations, cela revenait un droit d'ingrence quasi illimit dans presque
toutes les affaires intrieures de l'Empire. Par ailleurs, un rseau de plus en plus tendu de missions, d'coles et autres
institutions sociales et culturelles pourvoyait aux besoins religieux et ducatifs des chrtiens et des Juifs ottomans. Les
tablissements scolaires, chrtiens pour la plupart, mais aussi juifs ou laques , attiraient un nombre croissant de
musulmans. Une fois diplms, les lves poursuivaient leurs tudes en Occident; partir de la seconde moiti du XIXe
sicle, des universits occidentales s'ouvrirent dans plusieurs villes du Moyen-Orient. Pour les grandes puissances,
l'ducation devint un moyen privilgi d'accrotre leur influence culturelle et, par ce biais, leur influence conomique et
politique. Pionnire dans ce domaine, la France fut ensuite imite par l'Italie, puis la Grande-Bretagne, l'Allemagne et
les tats-Unis. L'impact de la Russie, quoique important chez les chrtiens orthodoxes, n'eut pas la mme ampleur. Les
missionnaires occidentaux russirent convertir quelques musulmans - tel tait leur principal objectif, mais l'apostasie
tait passible de mort selon la sharia ; ils eurent plus de succs auprs des chrtiens : un petit nombre d'orthodoxes et de
chrtiens orientaux adoptrent une forme ou une autre de protestantisme ou de catholicisme romain.
Autre proccupation religieuse des grandes puissances : la protection des lieux saints chrtiens Jrusalem et, plus
gnralement, en Palestine. Pendant des sicles, les glises locales se les taient prement disputs, les autorits turques
jouant avec condescendance, mais non sans efficacit, le rle de mdiateur. L'arrive des grandes puissances protgeant

chacune son glise eut pour effet de transformer de petits diffrends locaux en conflits internationaux et fut en partie
l'origine de la guerre de Crime.
Cette protection s'exerait par le biais des ambassades et des consulats qui, grce au systme des capitulations,
disposaient de grandes juridictions et de pouvoirs tendus au sein de l'Empire ottoman. Ils avaient leurs propres lois,
leurs tribunaux, leurs prisons et mme leur service postal.
Dans cette politique europenne en faveur de l'ducation au Moyen-Orient, l'instruction militaire occupait une place
capitale. L'preuve du feu ayant montr que les arts de la guerre europens taient dsormais suprieurs ceux de
l'islam, les pays musulmans devaient se mettre l'cole de l'Europe. Depuis quelque temps dj, des Europens taient
alls chercher fortune en Turquie comme experts ou conseillers militaires, et certains avaient, en effet, accompli de
belles carrires. Mais la fin du XVIIIe sicle, l'initiative individuelle ne suffisait plus. A l'automne de 1793, le sultan
envoya Paris une liste d'officiers et de techniciens qu'il souhaitait recruter en France. Deux ans plus tard, une liste
semblable mais plus longue parvint au Comit de salut public. En 1796, le nouvel ambassadeur de France arriva
Constanti-nople avec une cohorte d'experts. Interrompue par la guerre de 1798-1802 - la Turquie et la France tant dans
des camps opposs - cette coopration militaire reprit lorsque les deux pays redevinrent allis et atteignit un point
culminant lors de l'attaque anglo-russe contre la Turquie en 1806-1807.
Une nouvelle tape s'ouvrit dans les annes 1830, lorsque le sultan rformateur Mahmud II, soucieux de moderniser son
arme, dcida de faire appel aux gouvernements occidentaux. Inaugurant une relation qui se poursuivrait tout au long du
XIXe sicle et mme au XXe, une mission militaire prussienne arriva en 1835 et une mission navale britannique en
1838.
Semblable dmarche avait dj t entreprise par Muhammad Ali Pacha, gouverneur d'Egypte, qui cherchait
s'affranchir du sultan ottoman. Lui aussi avait commenc par recruter, titre individuel, des experts militaires et des
techniciens trangers, notamment franais ; puis, en 1824, il avait fait venir tout un groupe d'officiers franais, dont
beaucoup se trouvaient sans emploi depuis 1815 et l'ultime dfaite de Napolon. Cette mission fut la premire d'une
longue srie.
En Iran, pays plus loign de l'Europe, le changement fut plus lent s'installer. L'Iran commena s'impliquer dans la
politique europenne au temps de Napolon; en 1807-1808, la France, puis, en 1810, la Grande-Bretagne envoyrent
des missions militaires pour former les soldats iraniens. Par la suite, des officiers russes, franais et italiens arrivrent
comme instructeurs, mais leurs efforts n'eurent pas les rsultats escompts. La modernisation de l'arme iranienne ne
dbuta vritablement qu'au XXe sicle.
L'instruction militaire fut essentiellement l'uvre de l'Europe occidentale - de l'Angleterre, de la France, de la Prusse et,
plus tard, de l'Allemagne. Quelques Italiens offrirent leurs services et, aprs la guerre de Scession, des officiers
amricains en qute de nouvelles aventures firent carrire en Egypte. Sauf en Iran, les Russes n'arrivrent au MoyenOrient comme enseignants ou conseillers qu'au XXe sicle.
L'instruction militaire eut des retombes considrables. Des cadets allrent s'instruire en Occident dans des acadmies
navales et militaires, des officiers occidentaux furent invits enseigner dans des coles suprieures de guerre au
Moyen-Orient, d'autres furent recruts comme conseillers et parfois comme commandants; naturellement, l'Occident
fournit aussi des armes, des quipements et des connaissances techniques. Bien qu'il n'atteignt jamais l'ampleur ni le
poids qu'il aurait dans les annes 1950 et aprs, ce phnomne joua, au XIXe et au dbut du XXe sicle, un rle non
ngligeable dans le jeu politique des grandes puissances.
Au cours du XIXe sicle, les puissances europennes prirent galement une part plus active la vie conomique du
Moyen-Orient, lequel, du coup, se trouva davantage impliqu dans les changes mondiaux et les marchs financiers
internationaux. Les rpercussions furent multiples.
L'une des premires fut l'augmentation des surfaces cultives, grce la mise en valeur de terres abandonnes depuis
des sicles. L'amlioration des conditions de scurit, le dfrichement et, dans certaines rgions, la construction de
vastes systmes d'irrigation facilitrent ce processus. Destines l'exportation, des cultures de rapport, telles que le
coton, la soie, le tabac, les dattes, le pavot, le caf, le bl et l'orge, furent introduites ou considrablement dveloppes.
Survenant au mme moment que l'occidentalisation du droit, le passage d'une agriculture de subsistance une
agriculture industrielle entrana d'importants changements dans le rgime foncier qui, globalement, se traduisirent par
un dclin de la proprit communale ou tribale au profit d'un systme l'europenne. L'agriculture dut son essor en
partie aux pouvoirs publics, en partie une nouvelle classe de propritaires terriens. Toutefois, les capitaux ncessaires
vinrent pour l'essentiel de l'tranger sous forme de prts ou d'investissements ; l'abri des contrles gouvernementaux
grce aux privilges extraterritoriaux que leur accordaient les capitulations, les compagnies europennes purent ainsi
prendre une place de plus en plus importante dans l'exploitation des ressources du Moyen-Orient.
Ce sont galement des socits et des techniques trangres qui jourent un rle dcisif dans le dveloppement des
communications et des infrastructures, qu'il s'agisse du tlgraphe, des principaux ports de la Mditerrane orientale, du
chemin de fer en Egypte, en Turquie, en Syrie et en Irak, sans oublier, dans bien des grandes villes, l'eau, le gaz, les
transports publics et, plus tard, l'lectricit et le tlphone.

Des services locaux de bateaux vapeur reliaient Istanbul la mer Noire et la mer Ege, mais ce furent des
compagnies trangres qui tablirent les premires liaisons avec l'Europe. Une compagnie de navigation autrichienne
commena oprer en 1825; trs vite, d'autres lignes, franaises, anglaises, russes et italiennes, assurrent le trafic entre
des ports ottomans et europens, mais aussi entre diffrentes rgions de l'Empire. Puis, en 1837, une compagnie anglaise
ouvrit un service rgulier, d'une part, entre l'Europe et Alexandrie, d'autre part, entre l'Inde et Suez, avec entre les deux
ports, une liaison terrestre transportant le courrier et, plus tard, marchandises et passagers. Cette liaison combinait
bateaux sur les voies d'eau intrieures et chariots sur des routes nouvellement traces. La construction du chemin de fer
gyptien, commence en 1851, et surtout l'ouverture du canal de Suez en 1869 firent de nouveau de l'Egypte un
carrefour entre l'Europe et l'Asie du Sud. Durant la mme priode, le dveloppement de la navigation vapeur sur la
mer Caspienne et le golfe Persique rapprocha l'Iran de la Russie et de l'Europe occidentale.
La guerre de Crime fournit l'Europe l'occasion d'accentuer sa pntration financire au Moyen-Orient. A la fin du
XVIIIe sicle et au dbut du XIXe, le gouvernement ottoman avait plusieurs reprises lev de l'argent sur le march
intrieur. Pour faire face aux dpenses de la guerre de Crime, il demanda et obtint de ses allis des prts d'un nouveau
genre, indexs sur les marchs financiers europens. Le premier, d'un montant de trois millions de livres sterling, six
pour cent d'intrt, fut ngoci Londres en 1854; le second, sign l'anne suivante, portait sur cinq millions quatre
pour cent. Entre 1854 et 1874, les emprunts l'tranger se succdrent presque chaque anne, pour atteindre un total
d'environ deux cents millions de livres sterling. Simultanment, l'activit bancaire connut un rapide dveloppement dans
la rgion. Depuis une trentaine d'annes, des Britanniques et autres banquiers privs taient installs dans les principaux
ports de la Mditerrane. Soudain, les choses s'acclrrent, avec la multiplication d'tablissements tels que la Banque
d'Egypte (1855), la Banque ottomane (1856), la Banque anglo-gyptienne (1864) et l'ouverture de succursales par la
plupart des grandes banques anglaises, franaises, allemandes et italiennes. Entirement europens, ces tablissements
contrlaient les finances de la rgion. Ce n'est qu'aprs la Premire Guerre mondiale, que des banques turques,
iraniennes, gyptiennes et arabes verraient le jour, et aprs la Seconde qu'elles prendraient le contrle d'une partie de
l'activit financire du Moyen-Orient.
La Turquie tant considre comme un pays risque, les prts lui taient gnralement consentis des conditions trs
dfavorables. L'argent servait surtout couvrir les dpenses ordinaires de l'tat ou financer des investissements non
productifs. La crise tait invitable. Le 6 octobre 1875, le gouvernement ottoman annona qu'il cessait de rembourser
les intrts et le capital. Des ngociations avec les reprsentants europens des porteurs d'obligations dbouchrent sur
un accord incorpor dans le dcret du 20 dcembre 1881, lequel instituait un Conseil de l'administration de la dette
publique. Plac sous la haute autorit des cranciers trangers, ce conseil avait pour mission de faire en sorte que le
gouvernement ottoman assure le service de sa dette consolide. En consquence, celui-ci dut lui cder une partie de ses
revenus de faon absolue et irrvocable... jusqu' complte extinction de la dette. En 1911, ce conseil employait 8
931 personnes, plus que n'en comptait le ministre ottoman des finances. En Egypte, un mme engrenage d'endettement,
de faillite et de rglement judiciaire aboutit, en 1880, une loi de remboursement par laquelle la moiti des recettes
du pays revenait au gouvernement et le reste, hormis un fonds d'amortissement, au service de la dette. Au dbut du XXe
sicle, les deux pays contractrent de nouveaux emprunts, mais cette fois, soucieux de protger leurs investissements,
les organismes cranciers veillrent ce que la totalit du capital, ou du moins une grande partie, soit utilise des fins
productives.
Malgr tous ces bouleversements et malgr l'intensification de l'action europenne et de ses bnficiaires trangers ou
dhimm, les conditions de vie de la population n'avaient quasiment pas volu, mme si, aprs des sicles de stagnation
voire de baisse, le nombre des habitants commena enregistrer de fortes augmentations. Citons quelques chiffres
parmi tous ceux dont on dispose. De 6 500 000 en 1831, la population d'Istanbul, d'Anatolie et des Iles passa 11 300
000 en 1884 et 14 700 000 en 1913. En Egypte, elle passa, selon certaines estimations, de 3 500 000 en 1800 4 580
000 en 1846, 6 800 000 en 1882, 9 710 000 en 1897 et 11 290 000 en 1907. Nanmoins, le niveau de vie des ouvriers et
des paysans ne s'amliorait gure, ou mme se dgradait. Sans parallle dans les couches moins favorises,
l'occidentalisation des classes suprieures affaiblit le systme complexe de loyauts, d'obligations et de valeurs
communes qui cimentait la
socit sous l'ordre ancien, ouvrit la voie de nouveaux conflits et engendra de nouveaux mouvements de contestation.
Diverses raisons ont t avances pour expliquer l'infriorit militaire, politique et conomique de l'Empire ottoman vis-vis de l'Europe chrtienne. Il y a bien sr le prodigieux bond en avant du monde occidental aprs les grandes
dcouvertes, qui se traduisit par toute une srie de progrs techniques, conomiques, sociaux et politiques sans
quivalent dans le monde musulman. Mais cela n'explique pas tout. En effet, l'Empire ottoman prsentait, de son ct,
de nombreux signes de faiblesse. Au moment mme o, en Europe, les tats acquraient la richesse et la puissance
ncessaires pour remplir leur nouveau rle, le sultan perdait tous ses pouvoirs: dans la capitale, au profit de ses ministres
et de ses courtisans ; dans les provinces, au profit de dynastes plus ou moins indpendants dans le cadre d'une
suzerainet en grande partie symbolique.

Ce transfert d'autorit s'accompagna de profondes transformations dans le rgime de proprit et de taxation foncires.
Le sipahi ou cavalier dtenant un fief ou timar constituait l'pine dorsale de l'organisation militaire, agraire et fiscale de
l'Empire.
Cette organisation connut son apoge dans la premire moiti du XVIe sicle. Aprs quoi, elle entra en dcadence, mais
ne disparut qu'au dbut du XIXe. Peu peu, les sipahi furent remplacs, la guerre, par des troupes rgulires et, dans
les campagnes, par des fermiers de l'impt. Quand un sipahi mourait ou quittait la cavalerie, son timar, au lieu d'tre
attribu un autre cavalier, tait de plus en plus souvent intgr dans le domaine imprial, o il pouvait rapporter
davantage au Trsor public. Toutefois, ces recettes n'taient en gnral pas collectes directement par un fonctionnaire,
mais cdes ferme contre une redevance forfaitaire annuelle, le fermier payant l'avance le droit de percevoir les
impts pendant un an. Peu peu, cette priode d'un an s'allongea et finit par donner naissance au systme du malikne,
en vertu duquel cette concession en principe limite dans le temps devint une sorte de possession viagre, transmissible
et alinable. A la fin du XVIIe sicle, ce systme avait gagn de nombreuses provinces de l'Empire et, au cours du
XVIIIe, il se gnralisa malgr diverses tentatives pour l'abolir.
Le malikne formait l'assise conomique des a'yn, qui devinrent les vritables matres des campagnes. Profitant de
l'affaiblissement du pouvoir central, les a'yn acquirent un poids politique grandissant, au point de devenir parfois des
seigneurs provinciaux autonomes. Un fermage pouvait s'acqurir de diverses manires : par achat, par concession du
gouvernement, par usucapion, ou encore par usurpation au mpris de la loi.
Les a'yn venaient de diffrents milieux. Il y avait de riches propritaires, des commerants, des sipahi qui trouvaient ce
systme plus avantageux et moins dangereux que le timar et, avec le temps, de plus en plus de fonctionnaires de la cour
ou du harem qui agissaient pour leur propre compte ou par l'intermdiaire d'agents. Les a'yn commencrent
ressembler une aristocratie foncire, dont les chefs et les reprsentants n'taient plus nomms par le gouvernement
mais reconnus par lui aprs coup.
De plus en plus puissants conomiquement, ils en vinrent assurer galement le maintien de la loi et de l'ordre.
Entretenant des armes prives, certains rgnaient de pre en fils sur de petits territoires. A un certain moment, le
gouvernement d'Istanbul jugea commode de dlguer aux a'yn la conduite des affaires provinciales et mme la
direction de certaines villes. En 1786, les estimant trop puissants, le sultan et son gouvernement les cartrent des
municipalits et nommrent des prvts, mais ils durent vite faire machine arrire et rendre aux a'yn leur autorit.
En effet, ceux-ci n'taient plus seulement une aristocratie et une magistrature de province. En Anatolie, des derebey, ou
seigneurs des valles, dirigeaient depuis le dbut du XVIIIe sicle de vastes territoires. Certains avaient commenc
comme fonctionnaires provinciaux du gouvernement central, d'autres taient issus de grandes familles de notables
locaux. Tolrs et parfois mme reconnus par les autorits centrales, ils avaient fond des principauts autonomes et
hrditaires, entretenant avec le sultan une relation de vassalit plus que de subordination. En temps de guerre, ils
servaient avec d'autres contingents dans les armes du sultan, dont les effectifs dpendaient de plus en plus de ce type de
recrutement quasi fodal. La Porte leur octroyait le titre de gouverneur ou d'intendant, mais en fait ils taient matres
chez eux. Au dbut du XIXe sicle, l'exception de deux provinces, Karaman et Anadolu, restes sous administration
directe d'Istanbul, l'Anatolie tait entirement aux mains de familles de derebey.
Le mme phnomne se produisit dans la pninsule des Balkans. La ralit du pouvoir tait dtenue par des dignitaires
locaux, tels que le clbre Ali Pacha de Tebelen, gouverneur de Ioannina, ou Osman Pacha de Pasvanoglu, gouverneur
de Vidin, qui avaient leur propre arme, levaient des impts, battaient monnaie et mme entretenaient des relations
diplomatiques avec des puissances trangres. L'entourage militaire et civil d'Ali Pacha se composait de nombreux
Grecs qui eurent ainsi l'occasion d'acqurir le got de l'indpendance et les qualits pour la conqurir. La situation n'tait
gure diffrente dans les provinces arabophones de l'Empire. L'Egypte tait devenue pratiquement autonome ; en Irak,
de mme qu'en Syrie centrale et mridionale, des gouverneurs officiellement nomms par le pouvoir central se
comportaient comme des dynastes indpendants et mme empitaient sur les pouvoirs des chefs locaux, tribaux ou
fodaux. Dans la pninsule Arabique, o les Ottomans n'avaient jamais russi vraiment imposer leur autorit, une
nouvelle dynastie, la famille des Sa'd, inspire par un mouvement de renouveau religieux, le wahhabisme, dfiait
ouvertement le sultan.
Au XVIIIe sicle, les esclaves du Caucase fournissaient l'essentiel des effectifs de l'Ecole des pages au palais du sultan,
d'o sortait encore un grand nombre de gouverneurs et d'administrateurs de l'Empire. Cependant, les lites dirigeantes
esclaves comprenaient toujours beaucoup d'lments originaires des Balkans et, au palais comme ailleurs, le
recrutement s'tait galement ouvert aux sujets musulmans ns libres, en vertu d'un abus peu peu entrin par la
coutume. L'acquisition d'esclaves d'origine caucasienne ne compensait que partiellement le dprissement et finalement
la disparition du devshinne. La pnurie de candidats adquats au service de l'tat supprima les barrires qui existaient
entre ses diffrents dpartements, si bien que des postes, comme celui de gouverneur de province ou mme de grand
vizir, autrefois chasse garde de l'lite esclave, militaire et administrative, commencrent tre occups par des hommes
libres.
Il y avait deux secteurs o l'on pouvait faire une carrire de fonctionnaire civil: l'administration de l'tat, souvent
compose des descendants de recrues du devshinne, et la hirarchie religieuse, ou corps des ulmas. Dans les deux cas,

les charges et les fonctions avaient tendance se transmettre de pre en fils. C'tait particulirement frappant chez les
ulmas qui, en ces temps d'inscurit gnrale, utilisaient la loi musulmane sur les fondations pieuses pour prserver
leur patrimoine familial et le transmettre leurs descendants. Ds 1717, cette pntrante observatrice de la ralit
ottomane qu'tait Lady Mary Wortley Montagu crivait :
Cette sorte d'hommes peut faire carrire aussi bien dans la magistrature que dans l'glise, car la science des lois et
celle de la religion ne font qu'une: le mme mot dsigne le juriste et le prtre. Ce sont les seuls personnages rellement
importants dans l'Empire ; tous les emplois lucratifs et tous les revenus ecclsiastiques sont entre leurs mains. Le Grand
Seigneur, bien que lgataire universel de son peuple, ne se permet jamais de toucher leurs terres ou leur argent, qui
passe directement leurs enfants. Il est vrai qu'ils perdent ce privilge s'ils acceptent une place la cour ou le titre de
pacha ; mais ils donnent rarement l'exemple d'une telle folie. Vous jugez aisment du pouvoir de ces hommes qui ont le
monopole du savoir et de presque toute la richesse de l'Empire. Ce sont eux les auteurs vritables des rvolutions, dont
les acteurs sont les soldats4.
Ainsi, au moment o il perdait le contrle des provinces au profit d'une nouvelle aristocratie, le sultan se voyait
galement oblig de partager le pouvoir central avec une nouvelle catgorie sociale, ou mme plusieurs, compose
d'hommes dtenant une autorit titre hrditaire. Bien qu'initialement couronn de succs, le long combat des sultans
ottomans pour empcher la formation d'une classe hrditaire de propritaires et mme de dynastes se solda finalement
par un chec; profitant de leur faiblesse, des hommes possdant la terre, collectant les impts et dispensant la justice se
disputaient le contrle des provinces et finiraient par se disputer la mainmise sur la capitale et le souverain lui-mme.
Si l'tat actuel des recherches ne permet pas de dfinir avec prcision ces diffrents clans et groupes d'intrts, on peut
cependant en deviner les contours ; ce sont eux dont les querelles et les alliances dterminrent, la fin du XVIIe et au
XVIIIe sicle, le cours des vnements Istanbul.
Alors que le pouvoir effectif du sultan et du conseil imprial dclinait, le bureau du grand vizir, plus tard connu sous le
nom de Sublime Porte, devint le vritable sige de l'autorit et du gouvernement. Le grand vizir avait sous ses ordres
une hirarchie de hauts fonctionnaires et un nombreux personnel administratif dot d'un puissant esprit de corps.
Beaucoup appartenaient de grandes familles d'administrateurs originaires des Balkans. Cependant, les services du
grand vizir offraient galement la possibilit aux musulmans libres et instruits de la capitale ou de province de faire
carrire.
Grand rival du vizirat, le palais imprial commenait, lui aussi, former une caste sociale hrditaire, mme s'il
continuait recruter des esclaves du Caucase et d'Afrique. Ces derniers taient gnralement employs des tches
subalternes, mais les eunuques pouvaient accder des postes d'influence. Ainsi, le chef des eunuques noirs, appel
kizlar agasi, aga des filles , tait l'un des personnages les plus puissants de la cour ottomane. Immense avantage, les
gens du palais contrlaient l'accs au souverain; plusieurs reprises, ils exercrent un immense pouvoir dans l'Empire et
russirent faire nommer leur propre candidat au grand vizirat. Lorsque le palais avait le dessus, les chroniqueurs
proches du vizirat parlaient de rgne des odalisques et des eunuques et ne manquaient pas de dnoncer l'gosme, la
cupidit et l'irresponsabilit des courtisans et de leurs allis.
Toutefois, il serait trop simple de croire que la lutte pour le pouvoir n'opposait que la Porte et le Palais, les bureaucrates
et les courtisans. Les uns et les autres taient diviss en de multiples clans et factions qui, par-del leur appartenance,
pouvaient nouer des alliances provisoires. D'autres groupes d'intrts entraient galement en jeu : les janissaires, les
ulmas, les diverses corporations, les administrations centrales et provinciales, les notables et les princes de province
dont les agents Istanbul savaient se montrer gnreux, les marchands et les financiers, grecs pour la plupart, qui, bien
qu'en principe exclus de la vie politique, ne manquaient pas d'entregent tant la cour qu' la Porte; mme la cavalerie
fodale, dont les effectifs et l'importance ne cessaient de diminuer, russit dans certains moments critiques peser sur le
cours des vnements.
Pendant que les courtisans et les fonctionnaires, les esclaves et les hommes libres, les Caucasiens et les Roumliens se
battaient pour prendre le contrle de l'appareil de gouvernement et de la pompe finances, l'Empire, aux yeux de
beaucoup, semblait l'agonie. Pourtant, il n'expira pas. Et dans les pires moments, il russit se ressaisir et conserver
la plupart de ses provinces musulmanes convoites par des ennemis extrieurs ou intrieurs. Plus remarquable encore, il
disposait encore de serviteurs suffisamment loyaux et intgres dans la capitale et dans les provinces pour lui pargner
les ultimes consquences de ses divisions et de ses dsordres.
Toutefois, la fin du XVIIIe sicle, le sultan et ses conseillers taient parfaitement conscients de la gravit de la crise.
S'ils taient momentanment parvenus rtablir l'autorit de l'Empire sur plusieurs provinces rebelles, ils n'avaient plus
les moyens d'empcher la dsintgration de son territoire et l'affaiblissement du sultanat. Ils savaient aussi qu'ils
devaient leurs modestes succs militaires contre la Russie et l'Autriche, non pas tant leurs mrites qu' la dsunion de
leurs ennemis, aux craintes suscites par les ambitions prussiennes et la menace que faisaient peser les vnements
rvolutionnaires en France.
Chapitre XVI Raction et riposte

Depuis des sicles, les musulmans s'taient accoutums une certaine conception de l'histoire : porteurs de la vrit
divine, ils avaient pour devoir sacr de la transmettre au reste de l'humanit. Leur communaut tait l'incarnation du
dessein de Dieu sur terre. Hritiers de Mahomet et gardiens de son message, les souverains qui la gouvernaient avaient
pour mission de prserver la sharia, de la faire respecter et d'tendre son aire de juridiction. En principe, cette expansion
ne se reconnaissait pas de limites. voquant au XVIe sicle la dcouverte et la conqute du Nouveau Monde par les
Europens, l'auteur turc du premier et, pendant longtemps, du seul ouvrage musulman sur l'Amrique formait le pieux
espoir de voir celle-ci, le jour venu, embrasser l'islam et rejoindre le monde ottoman.
Entre l'tat musulman et ses voisins infidles existait, de faon ncessaire et obligatoire, un tat de guerre perptuel
auquel seuls le triomphe inluctable de la vraie foi et l'entre de tous les hommes dans la Maison de l'islam pouvaient
mettre un terme. En attendant, l'tat et la communaut islamiques taient les seuls dpositaires de la civilisation et de la
vrit, au milieu d'un ocan de barbarie et d'incroyance. Depuis l'poque du Prophte, Dieu manifestait son amour pour
la communaut musulmane en lui accordant la victoire et le pouvoir.
Hrite du Moyen Age, cette vision du monde s'tait trouve conforte, au XVe et au XVIe sicle, par les clatants
succs militaires de l'Empire ottoman, dont les armes avaient pntr jusqu'au cur de la Chrtient, et connut, au
XVIIIe sicle, un regain de faveur aprs les victoires phmres, mais parfois impressionnantes, des forces musulmanes.
Un jour, cependant, les musulmans durent s'adapter une situation totalement diffrente, o le cours des vnements
n'tait plus dtermin par leur tat, mais par leur ennemi chrtien et o la survie mme de cet tat dpendait de l'aide,
voire de la bonne volont, des puissances occidentales.
La dfaite sur le champ de bataille est un argument auquel il est difficile de rsister. Aprs la signature du trait de
Karlowitz entrinant la premire grande dfaite des Ottomans, les cercles dirigeants commencrent regarder du ct
de l'Occident pour voir s'ils n'avaient pas intrt s'en inspirer.
Le problme paraissant de nature militaire, les premiers remdes proposs furent galement militaires. Les armes
chrtiennes s'tant rvles suprieures sur le terrain, sans doute tait-il judicieux de se doter des mmes armes qu'elles,
d'adopter leurs mthodes d'entranement et leurs techniques de combat. A diverses reprises au cours du XVIIIe sicle, on
ft donc venir d'Europe des instructeurs, on ouvrit des coles techniques, des officiers et des cadets turcs se
familiarisrent avec l'art europen de la guerre. Ce fut un modeste dbut, mais sa porte se rvlerait immense. Pour la
premire fois, de jeunes musulmans, loin de mpriser ces Occidentaux mal dgrossis, les acceptaient pour guides et
pour enseignants, apprenaient leurs langues et s'instruisaient dans leurs livres. A la fin du XVIIIe sicle, l'lve officier
qui avait tudi le franais pour lire son manuel d'artillerie pouvait avoir accs des lectures plus percutantes et
autrement plus dangereuses.
D'autres brches ne tardrent pas s'ouvrir dans le rempart qui sparait les deux mondes. En 1729, aprs des annes de
rsistance contre cette innovation, la premire imprimerie turque vit le jour Istanbul. En 1742, lorsqu'elle ferma ses
portes, elle avait imprim dix-sept livres, dont un trait sur les techniques militaires en vigueur dans les armes
europennes et une description de la France due un ambassadeur envoy en mission dans ce pays en 1721.
Sur le plan culturel, l'influence de l'Occident restait trs faible. Les livres traduits n'taient qu'une poigne, et la plupart
avaient une porte pratique, d'ordre politique ou militaire. Nanmoins, les importations en provenance d'Europe
commenaient modifier le got turc et, jusque dans les mosques impriales, l'architecture religieuse trahissait des
influences occidentales. L'architecture est un bon rvlateur de l'tat d'un pays et de la faon dont il se peroit. Comme
les pyramides et les temples de l'ancienne Egypte ou, aujourd'hui, les gratte-ciel de New York, les grandes mosques
impriales d'Istanbul exprimaient la force et la confiance en soi d'une socit florissante et en plein essor. A l'instar de
ses prdcesseurs au Moyen-Orient, l'Empire ottoman tait avant tout un tat musulman ; ses difices les plus
caractristiques et les plus somptueux sont tous, sans exception, des lieux de culte. A ct, le palais Topkapi, rsidence
des sultans pendant des sicles, semble presque ridicule. Certes, il occupe un vaste terrain et renferme quantit de
trsors, mais il se compose, pour l'essentiel, d'une srie de petits btiments, dont aucun n'est particulirement imposant.
C'est sans doute dans le mme esprit qu' l'accession d'un nouveau sultan, les foules en liesse le saluaient en criant :
Sultan, ne sois pas trop orgueilleux, Dieu est plus grand que toi.
Le premier signe d'un profond changement d'tat d'esprit apparat dans la mosque Nuruosmaniye, construite en 1755
l'entre du grand bazar. Sa structure gnrale est celle d'une mosque ottomane impriale de grand style, mais son
ornementation rappelle immanquablement le baroque italien. Cet lment tranger dans un difice si emblmatique de
l'tat et de la socit ottomane est aussi surprenant que pourraient l'tre des arabesques dans une cathdrale gothique. Il
trahit un dbut de perte de confiance en soi.
Au XIXe sicle, ces signes se multiplieront, le plus frappant tant sans doute le palais Dolmabahe, construit en 1853.
Deux remarques s'imposent. D'une part, ce n'est plus avec des mosques, mais avec des palais que les sultans et leurs
architectes cherchent impressionner le monde extrieur, et c'est dsormais pour ces difices qu'ils mobilisent toutes
leurs ressources. D'autre part, on assiste un effondrement presque complet des principes traditionnels, des valeurs, et
l'on pourrait mme dire du bon got, qui caractrisaient autrefois l'architecture ottomane. Gteau de mariage pos sur les
rives du Bosphore, le palais Dolmabahe, avec son avalanche d'argent, d'or et de cristaux, son incroyable mlange de

styles et de thmes imports d'Europe, illustre de faon spectaculaire le caractre la fois ambitieux et confus des
rformes du XIXe sicle.
Dans l'ensemble, cependant, l'influence occidentale demeurait faible, notamment parce que les ides europennes
n'atteignaient qu'une mince frange de la population. Pourtant, si faible qu'elle fut, elle tait contenue et parfois mme
contrecarre par des mouvements ractionnaires, comme celui qui, en 1742, entrana la destruction de la premire presse
turque. Si la dfaite militaire fut la principale raison qui poussa les Ottomans s'ouvrir aux ides occidentales, son
incidence diminua au cours du XVIIIe sicle, l'Empire russissant se maintenir sur ses positions, et mme remporter
quelques victoires. Toutefois, une srie d'vnements allait lui redonner toute sa force, savoir successivement, le trait
de Kuk-Kaynarca, la perte de la Crime et la conqute de l'Egypte par les armes de Bonaparte.
A partir du dbut du XIXe sicle, un autre genre de menace commena peser sur l'intgrit territoriale de l'Empire.
Outre les puissances trangres qui se rapprochaient de ses frontires, des chefs et des mouvements locaux s'efforaient
de conqurir leur autonomie ou mme leur indpendance. Certains s'inscrivaient dans un processus dj apparent au
XVIIIe sicle, lorsque les a'yn, les derebey et autres pachas insoumis avaient russi se tailler des principauts dans les
provinces qu'ils taient censs gouverner au nom du sultan. Les efforts du pouvoir imprial pour restaurer son autorit
se heurtrent de vives rsistances. Au dbut, les opposants marqurent des points ; en 1808, par exemple, une
assemble compose d'a'yn, de derebey et de dignitaires du rgime se runit Istanbul et rdigea une charte dans
laquelle les signataires exposaient leurs griefs et s'engageaient se soutenir mutuellement. Contraint et forc, le
nouveau sultan Mahmud II ratifia le document. Ce faisant, il reconnaissait l'existence de privilges fodaux et de
territoires autonomes au sein de son empire.
Si, dans les provinces centrales, le sultan russit progressivement restaurer et renforcer son autorit, dans les
provinces loignes, l'entreprise se rvla plus difficile. Dans les pays arabophones notamment -en Arabie, en Irak, au
Liban et surtout en Egypte -, toutes sortes de dirigeants prtendaient exercer la ralit du pouvoir et ne reconnaissaient
au sultan qu'une suzerainet symbolique. Gouverneur d'Egypte de 1805 1848, le clbre Muhammad Ali Pacha mena
contre la Sublime Porte un combat diplomatique et mme militaire, qu'il aurait sans doute remport sans l'intervention
des puissances europennes. Ayant fait de l'Egypte une principaut autonome et hrditaire, il la lana sur la voie de la
modernisation. Ses successeurs rgnrent sur le pays jusqu' la moiti du XXe sicle. A plusieurs reprises, ils changrent
de titre, prenant celui de khdive pour marquer leur statut quasi monarchique au sein de l'Empire, puis celui de sultan et
ensuite de roi, afin d'affirmer leur indpendance et de proclamer leur galit, d'abord avec le souverain ottoman puis
avec le roi d'Angleterre.
Entre la fin du XVIIIe et le milieu du XXe, le sicle et demi d'influence et de domination occidentales au Moyen-Orient
entrana, dans tous les domaines, d'immenses bouleversements. Certains furent dus l'intervention directe de chefs
d'tat occidentaux et de leurs conseillers. Dans l'ensemble, cependant, ces hommes prfraient mener une politique
prudente et plutt conservatrice. Aussi, les changements les plus cruciaux furent-ils l'uvre, non pas tant des
Occidentaux que de leurs partisans locaux.
Sur le plan conomique, l'action des dirigeants du Moyen-Orient resta relativement modeste. En Turquie et en Egypte
notamment, le gouvernement lana plusieurs programmes centraliss de dveloppement, en grande partie fonds sur une
industrialisation acclre, cl apparente de la richesse et de la puissance de l'Occident. Bien que d'assez grande
ampleur, ces programmes mis en place pendant la premire moiti du XIXe sicle eurent peu d'effets durables. Le demisicle suivant, les pouvoirs publics firent davantage porter leurs efforts sur les infrastructures travaux d'irrigation,
transports, communications, etc. abandonnant les secteurs plus directement productifs l'initiative prive, ce qui,
hormis l'agriculture, revenait en gnral les laisser entre les mains des trangers et des groupes minoritaires.
Les pays du Moyen-Orient poursuivaient deux objectifs principaux : la modernisation de l'arme et la centralisation
administrative. Lis entre eux, ceux-ci taient destins restaurer l'autorit du gouvernement, l'intrieur, contre les
sparatistes et autres dissidents, l'extrieur, contre des ennemis chaque jour plus puissants. A cette fin, un vaste
ensemble de rformes fut mis en route.
Au dbut, ces rformes se cantonnrent au domaine militaire: il s'agissait de se donner les moyens de survivre dans un
monde domin par une Europe partout en expansion. Cependant, crer une arme moderne ne se rduisait pas un
problme d'entranement et d'quipement que l'on pouvait rsoudre en empruntant quelques instructeurs et en
s'approvisionnant aux bonnes sources. Une arme moderne avait besoin d'officiers capables de l'encadrer et donc
d'une rforme de l'ducation , d'organismes pour la grer et donc d'une rforme de l'administration , d'usines
pour l'approvisionner et donc d'une rforme de l'conomie -, d'argent pour l'entretenir - et donc de nouveaux
montages financiers dont les consquences seraient immenses.
Dans la digue qui sparait l'islam de la Chrtient, les rformateurs militaires pensaient ouvrir une vanne autorisant un
flux limit et rgulier. En fait, ils laissrent entrer un flot bouillonnant qu'ils furent incapables de contenir. Avec les
armes et les techniques europennes, avec les hommes qui les apportaient, arrivrent de nouvelles ides, tout aussi
destructrices pour l'ordre ancien. La multiplication des contacts personnels par le biais de l'instruction, de la diplomatie,
du commerce et d'autres formes de mobilit gographique acclra leur propagation. De plus en plus de MoyenOrientaux se mirent tudier les langues trangres, quantit de livres firent l'objet de traductions dont la diffusion tait

facilite par l'imprimerie; enfin, dans les annes 1820, commencrent apparatre des journaux, d'abord priodiques
puis quotidiens.
Le choc des armes occidentales brisa le sentiment immmorial de supriorit qu'entretenait la socit musulmane et fut
l'origine d'un profond malaise. Celui-ci dboucha dans un premier temps sur un mouvement de rformes, destin
moderniser l'arme, et donc l'tat musulman, par l'adoption d'un petit nombre d'inventions de la civilisation occidentale
censes tre purement techniques. Mais, trs vite, la pntration des ides et, plus encore, des puissances trangres
provoqua de trs vives ractions.
Celles-ci revtirent d'abord un caractre religieux. Dj au XVIIIe sicle, deux mouvements islamiques importants
taient ns, exprimant chacun leur faon leur hostilit la puissance grandissante de l'Occident. Entendant lutter
l'origine contre la dcadence de l'islam qui, selon eux, avait perdu sa puret originelle, ils en vinrent inluctablement
dnoncer les menes et les pressions trangres.
La confrrie rforme des Naqshbandiyya tait une socit d'inspiration soufie. Venue de l'Inde, elle se rpandit dans les
pays arabes, puis en Turquie et finalement dans le Caucase. En Egypte, un membre indien de la confrrie participa
activement au renouveau des tudes arabes et jeta les bases d'une renaissance gyptienne, mais celle-ci tourna court
cause de l'invasion franaise. En Arabie, un autre Indien naqshbandi louait la grandeur des anciens Arabes, dtenteurs
d'un islam authentique, que des ajouts ultrieurs avaient altr. Ces ides contriburent peut-tre l'apparition, en
Arabie centrale, du deuxime grand mouvement religieux de l'poque, le wahhabisme. Toutefois, les wahhabites taient
farouchement opposs au mysticisme des soufis qui, selon eux, tait en partie responsable de la dgnrescence et de la
corruption de la vraie foi. Rigoristes et trs actifs, ils conquirent une grande partie de la pninsule Arabique et, la fin
du XVIIIe sicle, arrivrent jusqu'aux frontires du Croissant fertile, d'o ils dfirent le sultan ottoman. Si, en 1818,
l'Empire wahhabite fut dtruit, le wahhabisme survcut, connut plus d'un renouveau et exera une influence
considrable, quoique indirecte, bien au-del des frontires de l'Arabie. Prise globalement, sa doctrine trouva peu
d'adeptes au Moyen-Orient, mais le rveil religieux qu'il prnait toucha de nombreux pays et insuffla aux musulmans un
nouveau militantisme dans le combat qui se prparait contre les envahisseurs europens.
Lorsque ceux-ci dbarqurent, la rsistance fut conduite, non pas par le sultan ou ses ministres, par des militaires ou des
ulmas, mais par des chefs religieux qui, issus de l'un ou l'autre de ces mouvements rformistes, russirent galvaniser
le peuple et mobiliser son nergie.
C'est au sein des empires coloniaux que la phase suivante de la raction musulmane l'Occident - phase d'adaptation et
de collaboration se peroit le mieux. Aussi bien en Asie centrale sous domination russe, qu'en Inde sous domination
britannique et en Afrique du Nord sous domination franaise, de nouveaux leaders exhortrent leurs compatriotes
apprendre la langue des colonisateurs et, ainsi, s'ouvrir aux sciences modernes indispensables au progrs. Les pays
situs au cur du Moyen-Orient n'taient pas encore occups par des forces trangres, mais des dirigeants et des
intellectuels partisans des rformes et de la modernisation tenaient le mme langage.
On peut distinguer, dans le mouvement de rformes du XIXe sicle, deux grands courants en continuelle opposition. N
en Europe centrale, le premier vhiculait des ides relativement familires que les autocrates rformateurs taient prts
faire leurs. Comme les souverains qu'ils prenaient pour modle, ils savaient ce qu'exigeait le bien du pays et
n'entendaient pas tre distraits de leur tche par de prtendus gouvernements populaires. Habitues depuis des sicles
obir passivement, les masses n'taient pas encore aptes prendre en main leur destin; elles devaient suivre ceux dont la
fonction historique tait d'enseigner et de commander, savoir les intellectuels et les soldats. N en Europe occidentale,
le second courant se rclamait du libralisme politique et, accessoirement, conomique. Pour ses disciples, apparus
d'abord en Turquie puis dans d'autres pays, le peuple avait des droits que seul pouvait garantir un gouvernement
reprsentatif et constitutionnel. La libert leur paraissait tre la cl de la puissance, de la richesse et de la grandeur de
l'Occident.
La libert s'entend en plusieurs sens. Au dbut du XIXe sicle, aprs l'arrive des ides politiques europennes mais
avant le dbut de la colonisation, ce terme ne dsignait pas, pour les habitants du Moyen-Orient, un attribut collectif,
savoir l'absence de domination trangre ou, mieux, l'indpendance, mais, selon son acception en Occident, la condition
d'un individu au sein d'une collectivit : tait libre le citoyen qui ne faisait pas l'objet de mesures arbitraires et illgales
de la part des autorits et pouvait, dans ces conditions, exercer son droit participer la formation et la conduite du
gouvernement. L'importation, l'adaptation et, dans une certaine mesure, l'application de ces notions comptent parmi les
vnements majeurs du XIXe sicle et du dbut du XXe.
Les premires tentatives d'assembles ou de conseils consultatifs, tous nomms, remontent au dbut du XIXe sicle; en
Turquie comme en Egypte, ces conseils se runissaient une fois Fan pour discuter de sujets tels que l'agriculture,
l'ducation et les impts. En 1845, le sultan ottoman Abdlmecid prit lui aussi l'initiative de consulter son peuple en
formant une assemble de notables provinciaux, chaque province de l'Empire devant envoyer dans la capitale deux
reprsentants, hommes d'intelligence et de savoir, choisis parmi ceux qui jouissent du respect et de la confiance, qui
connaissent les exigences de la prosprit et les caractristiques de la population1 . Malgr les hautes qualifications
exiges, l'exprience ne donna aucun rsultat et fut abandonne. Une exprience similaire, elle aussi sans suite, fut
tente en Iran peu de temps aprs.

Tandis que le sultan, le shah et le pacha essayaient de mettre sur pied des corps consultatifs nomms, certains de leurs
sujets commenaient caresser des ides autrement plus radicales. Ceux qui visitaient l'Europe portaient aux nues les
mrites du gouvernement parlementaire et, bientt, des exils politiques vinrent rejoindre les tudiants et les missaires
officiels qui, jusque-l, formaient le gros des voyageurs du Moyen-Orient en Occident. Dans les annes 1860 et 1870, le
gouvernement constitutionnel parut faire de grands pas en avant au Moyen-Orient. En 1861, le bey de Tunis, souverain
d'une monarchie autonome sous suzerainet ottomane, promulgua la premire constitution voir le jour dans un pays
musulman. Celle-ci fut suspendue en 1864, mais l'lan tait donn. En 1866, le khdive d'Egypte institua une assemble
consultative comprenant soixante-quinze dlgus lus pour trois ans au suffrage indirect par collges. Pendant ce
temps, le mouvement constitutionnel prenait de l'ampleur en Turquie; aprs avoir connu quelques revers qui, en 1867,
obligrent ses militants les plus actifs s'exiler en Angleterre et en France, la cause sembla triompher, lorsqu'en 1876 le
nouveau sultan Abdlhamid II annona, grands sons de trompe, la promulgation d'une constitution ottomane.
L'existence de cette constitution fut brve. Des lections gnrales se tinrent deux reprises, mais ds que le Parlement
manifesta trop de vigueur, le sultan le dissolut sans autre forme de procs. Le premier Parlement ottoman avait sig
pendant deux sessions, soit environ cinq mois au total; trente ans s'couleraient avant qu'il ne se runisse de nouveau.
Aprs sa prorogation par Abdlhamid, l'Egypte resta le seul pays du Moyen-Orient possder des institutions
parlementaires. Plusieurs assembles furent lues et se runirent, mme aprs 1882 et l'occupation du pays par les
Britanniques. Promulgue en 1883, une loi organique prvoyait la mise en place de deux instances quasi
parlementaires, lues par un lectorat restreint, dotes de pouvoirs limits et se runissant pour des sessions brves et
peu frquentes. En 1913, ces deux instances fusionnrent pour constituer une Assemble lgislative aux pouvoirs
accrus, mais, en 1914, l'ouverture des hostilits mit fin cette exprience ; il n'y aurait plus ni lections ni assembles
jusqu' la fin de la Premire Guerre mondiale.
Entre-temps, cependant, des vnements beaucoup plus considrables s'taient produits ailleurs dans le monde. La
victoire, en 1905, du Japon constitutionnel sur la Russie autocratique, premire victoire depuis des sicles remporte par
une puissance asiatique sur une puissance europenne, dlivrait un message irrfutable. Celui-ci fut entendu jusqu'en
Russie o, sous la pression populaire, une forme de rgime parlementaire vit le jour. Il fallait sans plus tarder
administrer une dose de cet lixir de vie qu'tait devenu le constitutionnalisme. En Iran, durant l't 1906, une rvolution
constitutionnelle contraignit le shah runir une Assemble nationale et accepter une constitution librale. Deux ans
plus tard, des officiers ottomans appartenant au mouvement jeune-turc obligrent le sultan restaurer, contre son gr, la
constitution de 1876, inaugurant ainsi un second intermde de gouvernement constitutionnel en Turquie qui serait un
peu plus long que le premier, et bien plus dcisif.
Ces premires rformes constitutionnelles ne visaient pas seulement imiter l'Europe, afin de pouvoir s'y confronter sur
un pied d'galit. Elles avaient galement un caractre propitiatoire: il s'agissait de se qualifier pour obtenir des prts ou
d'autres faveurs, mais aussi de se prmunir contre une intervention ou une ingrence extrieure. Sur tous ces plans, elles
rencontrrent des succs limits. Ni l'phmre constitution tunisienne ni l'exprience parlementaire un peu plus longue
de l'Egypte ne parvinrent empcher la banqueroute, les troubles et l'occupation par des forces trangres. Certains
observateurs allrent mme jusqu' estimer qu'elles y avaient concouru.
Pendant ce temps, l'Europe occidentale et orientale continuait son expansion. Une fois de plus, la riposte des musulmans
du Moyen-Orient s'exprima en termes religieux. Le panislamisme l'ide que les musulmans devaient constituer un
front commun contre les menes agressives des puissances chrtiennes apparut vers les annes 1860-1870. Il puisait
son inspiration, du moins en partie, dans les succs remports par les partisans de l'unification en Allemagne et en Italie.
En Turquie, certains estimaient que l'Empire ottoman, le plus grand des tats musulmans indpendants encore existants,
devait faire pour les peuples qui l'habitaient ce que la Prusse avait fait pour les Allemands et le Pimont pour les
Italiens. Fait rvlateur, ils avaient en vue la solidarit et l'unit de tous les musulmans c'est--dire d'hommes se
dfinissant par la religion, ou plutt comme une communaut et non des seuls Turcs ou de toute autre collectivit
ethnique, linguistique ou territoriale, notions qui n'auraient gure rencontr d'chos auprs des musulmans de cette
poque.
Sous le rgne d'Abdlhamid II (1876-1909), une forme de panislamisme troitement contrl devint la politique
ottomane officielle et un prcieux instrument aux mains de l'tat. A l'intrieur, il permit au sultan de battre le rappel des
musulmans contre les adversaires de son rgime autocratique ; l'extrieur, il servit rallier la cause ottomane les
musulmans non ottomans et surtout les sujets musulmans des empires coloniaux europens. Cette seconde entreprise
exigeait une forme de panislamisme plus radicale et plus militante que celle, officielle, prne par le sultan. Y
pourvoiraient quantit de leaders, dont certains exerceraient une influence considrable. En attendant, cependant, le
panislamisme n'occupait pas une place de premier plan dans les programmes politiques des lites radicales, qui lui
prfraient les idologies librales venues d'Europe en mme temps qu'une nouvelle notion, celle de pays ou de nation.
Chapitre XVII Ides nouvelles

En septembre 1862, dans une lettre son ambassadeur Paris, Ali Pacha, alors ministre des Affaires trangres de
l'Empire ottoman, se livrait, comme le disent les diplomates, un tour d'horizon. Passant en revue, pays par pays, la
situation politique de l'Europe, il finissait par l'Italie, alors dans les affres du combat pour son unit nationale :
L'Italie, qui n'est habite que d'une seule race parlant la mme langue et professant la mme religion, prouve tant de
difficults effectuer son unification. Pour le moment, elle n'a gagn de son tat actuel que l'anarchie et le dsordre.
Jugez ce qu'il arriverait en Turquie si on donnait libre cours toutes les aspirations nationales... Il faudrait un sicle et
des torrents de sang pour tablir un tat de choses quelque peu stable1.
Ali Pacha tait perspicace, mme si son estimation d'un sicle avait quelque chose d'excessif. En fait, il tait davantage
un prophte qu'un observateur avis de son poque, car le virus du nationalisme qu'il craignait tant - sans doute juste
titre - avait dj pntr dans le corps politique et dclench les mcanismes qui enflammeraient l'Empire ottoman,
l'affaibliraient et finiraient par le dtruire.
La source, le mode et le moment de la contamination peuvent tre dtermins avec une prcision que les tudes
historiques atteignent rarement. Tout commena avec les ides de la Rvolution franaise, activement promues par les
Franais eux-mmes et accueillies avec enthousiasme par une fraction de la population ottomane qui, minuscule au
dbut, ne cessa de grossir et exera certains moments une influence dterminante. Les contacts entre le Moyen-Orient
musulman et l'Europe chrtienne ne dataient pas d'hier. Depuis des sicles, ces deux mondes changeaient, parfois
grande chelle, des marchandises, et mme des savoir-faire. Autrefois, c'tait le Moyen-Orient qui avait introduit en
Europe de nouveaux gots et de nouvelles techniques. Depuis la monte en puissance de l'Europe, aussi bien sur le plan
militaire qu'conomique, le mouvement s'tait invers, mais ne concernait que des objets matriels. Au Moyen Age, les
ides avaient surtout voyag d'est en ouest, les pays pauvres et arrirs d'Europe s'tant mis l'cole du monde
islamique, que ce soit en mdecine ou en mathmatiques, en chimie ou en astronomie, en philosophie ou en thologie. A
la fin de ce que les historiens occidentaux appellent le Moyen Age, l'Orient musulman n'avait plus rien apprendre
l'Europe, et l'Europe plus besoin de matre. En peinture, en littrature et dans les autres arts, quelques influences, vrai
dire mineures, continurent s'exercer. Ainsi, Daniel Defoe emprunta-t-il sans doute le thme de Robinson Cruso un
roman philosophique arabe du Moyen Age, dont une traduction anglaise venait de paratre quelques annes auparavant.
Publie entre 1704 et 1717, une traduction de l'arabe en franais du grand recueil de contes des Mille et une Nuits allait
donner naissance quantit d'adaptations et d'imitations dans presque toutes les langues d'Europe. La musique des
Maures d'Espagne et des Turcs des Balkans marqua de son empreinte la musique populaire, et plus tard la musique
classique, des pays europens limitrophes. La visite d'un ambassadeur ottoman et de sa suite dans une capitale
europenne ne manquait pas de provoquer un engouement pour les turqueries en architecture, dans la dcoration
intrieure et, parfois, dans la mode vestimentaire.
La circulation des ides en sens inverse tait pratiquement inexistante. Au Moyen Age, l'Europe n'avait pas grand-chose
offrir aux socits musulmanes bien plus dveloppes et raffines. Et lorsque le rapport des forces intellectuel et
matriel se modifia, le monde musulman avait perdu sa rceptivit. En particulier, il tait rfractaire tout ce qui venait
de la Chrtient, c'est--dire d'une socit qui, selon lui, reprsentait une tape antrieure et dpasse de la civilisation
religieuse, alors que l'islam en incarnait l'ultime perfection. Les transferts de connaissances concernaient, pour
l'essentiel, l'art militaire, domaine dans lequel les comptences europennes avaient t trs tt reconnues.
Il s'agissait de donnes de nature gographique et cartographique, dont une ancienne description du Nouveau Monde,
accompagne d'une carte. Mais ces connaissances ne semblent pas avoir eu d'impact sur la vie intellectuelle, pas plus
que le maigre savoir historique indispensable au gouvernement ottoman pour traiter avec les puissances europennes.
Les ouvrages sur l'histoire europenne se comptaient sur les doigts d'une main. De grands bouleversements tels que la
Renaissance, la Rforme, les Lumires et la rvolution scientifique n'eurent aucune rpercussion dans le monde
islamique, qui ne les remarqua mme pas. Quelques sicles plus tt, l'islam avait eu sa propre Renaissance, dont les
effets s'taient fait sentir jusqu'en Europe. La Renaissance et la Rforme ne suscitrent aucun cho en terre d'islam.
Perus comme chrtiens, ces mouvements d'ides et d'autres qui les avaient suivis taient discrdits par avance et ne
pouvaient prsenter le moindre intrt pour des musulmans.
La Rvolution franaise, en revanche, affecta plus ou moins profondment toutes les couches de la socit islamique.
L'une des raisons de son succs se comprend immdiatement. C'tait la premire fois qu'un mouvement europen de
cette ampleur ne s'exprimait pas en termes chrtiens et se prsentait mme parfois comme ouvertement anti-chrtien. La
lacit en soi n'offrait aucun attrait pour les musulmans; c'tait plutt le contraire. Toutefois, une idologie affranchie de
toute trace d'une religion rivale et combattue par tous les ennemis traditionnels des Ottomans en Europe pouvait tre
examine sur ses propres mrites et, qui sait, livrer le secret insaisissable de la puissance et de la richesse de l'Occident,
lesquelles inquitaient de plus en plus les musulmans.
La Rvolution franaise se distinguait aussi des autres mouvements europens en ce sens que les Franais ne
mnageaient pas leurs efforts pour rpandre leurs ides parmi les peuples du Moyen-Orient. Au dbut, la propagande
rvolutionnaire ne rencontra que des chos limits et essentiellement dans les communauts chrtiennes. Mais l, ses
doctrines se diffusrent trs vite et ne tardrent pas branler aussi bien les matres que les sujets de l'Empire. Pour

reprendre une comparaison utilise par plusieurs observateurs ottomans de l'poque, ces nouvelles ides franques se
propagrent aussi rapidement que le mal du mme nom.
La libert, l'galit et la fraternit n'taient pas des ides totalement nouvelles pour les peuples musulmans. Appliques
aux croyants, la fraternit et l'galit reprsentaient deux des principes fondamentaux de l'islam. Certes, comme ailleurs,
des privilges lis l'origine ethnique ou la fortune taient apparus au cours de l'histoire, mais, ns en dpit et non
cause des enseignements de l'islam, ils n'avaient jamais acquis la mme stabilit ni la mme reconnaissance qu'en
Europe.
L'galit entre croyants et incroyants tait une tout autre affaire. Cependant, cette ingalit auto-impose pouvait tout
moment tre abolie par un simple acte de conversion. Il n'tait pas aussi facile de se dbarrasser du statut d'infriorit de
l'esclave et de la femme, mais celui-ci ne soulevait gure d'opposition. Les esclaves affranchis pouvaient accder de
hautes fonctions et, bien des gards, les esclaves du sultan taient les vritables matres de l'Empire. Quant aux
femmes, leur statut d'infriorit - instaur par la Rvlation divine et inscrit dans la sharia - n'tait pas remis en question.
La loi musulmane n'avait d'ailleurs pas que des effets ngatifs, puisqu'elle accordait aux femmes certains droits, par
exemple en matire de proprit, que les Occidentales ne possdaient pas, comme ne manqurent pas de l'observer
plusieurs voyageuses europennes en visite au Moyen-Orient.
Consquence de l'intervention plus ou moins directe de l'Occident, l'abolition de l'esclavage ne suscita gure d'intrt ou
de dbat. En revanche, bien qu'inspire par des ides occidentales, l'mancipation des femmes ne dut rien aux pressions
ou aux ingrences de l'Occident ; les progrs raliss dans ce domaine vinrent d'initiatives internes la rgion et
s'accompagnrent de dbats vigoureux et passionns. Pourtant, ces maigres avances sont devenues l'une des principales
cibles des militants islamiques traditionnels ou extrmistes. Le retour de l'islam a eu, entre autres, pour rsultat d'obliger
les femmes, mais non les hommes, revenir au costume traditionnel. En Iran, depuis la Rvolution islamique, les
hommes marquent leur rejet de l'Occident en portant des vtements l'occidentale mais pas de cravate. Bien davantage
fut exig des femmes.
Contrairement l'galit et la fraternit, la libert, du moins dans son sens politique, tait une ide nouvelle. Dans les
langues de l'islam, libre et libert avaient un contenu juridique et, accessoirement, social. tait libre celui qui n'tait
pas esclave. Dans d'autres contextes, tait libre celui qui bnficiait de certains privilges ou exemptions, par exemple,
qui n'tait pas soumis aux corves ou autres contraintes. Libert n'tait pas un terme qui apparaissait dans les trs
longues discussions politico-philosophiques sur la nature du gouvernement et sur ce qui distingue le bon gouvernement
du mauvais. Selon la tradition musulmane, le contraire de la tyrannie n'tait pas la libert mais la justice, celle-ci tant
plutt conue comme un devoir du souverain que comme un droit de ses sujets. La notion occidentale de citoyennet et
celles, connexes, de participation et de reprsentation, apparurent au Moyen-Orient sous l'influence de la France
rvolutionnaire et, plus encore, de son action.
Trs tt, l'ambassade franaise Istanbul devint un haut lieu de la propagande rvolutionnaire. Traduits dans les
diffrentes langues de l'Empire - en turc, en arabe, en grec et en armnien -, pamphlets et proclamations taient imports
de France ou imprims dans l'enceinte de l'ambassade. En 1793, lorsque pour la premire fois on hissa le drapeau
rpublicain, ce fut l'occasion d'une crmonie solennelle qui culmina dans le salut de deux vaisseaux franais mouills
sous la pointe du Srail. Ceux-ci hissrent les pavillons de l'Empire ottoman, des Rpubliques franaise et amricaine
et ceux de quelques puissances qui, comme devait l'crire l'ambassadeur franais, n'avaient pas souill leurs armes
dans la ligue impie des tyrans2. Aprs quoi, les invits dansrent la carmagnole autour d'un arbre de la libert plant en
sol turc dans les jardins de l'ambassade.
Cette agitation suscita quelques inquitudes, non pas tant chez les Turcs eux-mmes que dans les ambassades des
grandes puissances europennes. Comme le rapporte un historien ottoman, la requte soumise conjointement par les
envoys autrichien, prussien et russe demandant d'interdire le port de la cocarde tricolore et autres insignes
rvolutionnaires aux Franais se trouvant en Turquie, le premier secrtaire de la Sublime Porte rpondit :
Mes amis, nous vous avons plusieurs fois rpt que l'Empire ottoman est un tat musulman. Nul parmi nous ne prte
attention ces insignes. Les marchands des pays amis sont nos invits. Ils sont libres de porter le couvre-chef de leur
choix et d'y attacher les insignes qu'ils veulent. Ce n'est pas l'affaire de la Sublime Porte de leur en demander la raison.
Vous vous faites du souci inutilement3.
Selon une autre version, le responsable ottoman aurait rpondu que la Porte ne s'intressait pas ce que ses htes
trangers portaient sur la tte ou aux pieds. Ce document et quelques autres montrent qu'apparemment les Turcs taient
convaincus que leur religion continuait les protger des maladies occidentales.
Ils durent rapidement dchanter. En octobre 1797, l'empereur Habsbourg tait contraint de faire la paix avec la France
rvolutionnaire et signait le trait de Campo-Formio. Entre autres clauses, ce trait mettait fin la longue histoire de la
Rpublique de Venise et partageait ses possessions entre l'Autriche et la France. Les les Ioniennes, les ctes voisines
d'Albanie et de Grce, ainsi que le port de Preveza devinrent franais. La prsence des Franais dans la rgion ne dura
que de 1797 1799, puis de 1807 1814, mais eut des rpercussions considrables. Les transformations
rvolutionnaires qu'ils introduisirent dans ces territoires peupls de Grecs ne pouvaient manquer d'impressionner les
Grecs qui vivaient de l'autre ct de la frontire, dans la province ottomane de More.

Ce rapprochement gographique entre la France et l'Empire ottoman entama leur vieille amiti. Trs vite, des rapports
alarmants en provenance de la Grce ottomane commencrent affluer dans la capitale : dans les territoires sous leur
juridiction, les Franais dpouillaient la noblesse de ses privilges, abolissaient les corves dans les campagnes,
organisaient des lections et, d'une faon gnrale, se rpandaient en discours sur la libert et l'galit. Plus grave
encore, selon un historien ottoman, par leurs vocations des tats de l'ancienne Grce, ils cherchaient rallier les
orthodoxes l'idal rpublicain et pervertir les sujets ottomans des provinces voisines4.
Le danger parut encore plus srieux lorsque, aprs avoir conquis l'Egypte, province ottomane musulmane, avec une
facilit et une rapidit dconcertantes, les Franais se mirent tenir les mmes discours subversifs exaltant l'antique
splendeur du pays et la libert.
Le mlange de ces deux ides, en proportions variables selon le contexte, se rvla irrsistible. Peu familire et acquise,
la libert entendue comme citoyennet eut, au dbut, une force d'attraction rduite.
Mais son pouvoir s'accrut lorsque vinrent s'y agrger deux autres concepts imports d'Europe: le patriotisme et le
nationalisme, autrement dit l'ide que ce n'tait plus la religion, mais le pays ou la nation qui taient source d'identit et
de loyaut, et donc de lgitimit et d'allgeance.
Le danger de ces doctrines ne passa pas inaperu et ne resta pas sans rponse. Dans une proclamation rdige en turc et
en arabe, le gouvernement du sultan mettait ainsi en garde les musulmans :
Les Franais... ne croient pas en l'unit du Seigneur du ciel et de la terre... Ils ont abandonn toute religion... Ils...
prtendent qu'il n'y a... ni rsurrection ni comptes rendre, ni jugement ni rtribution, ni question ni rponse... Ils
affirment... que tous les hommes sont gaux en humanit et semblables par le fait qu'ils sont hommes ; qu'aucun n'a de
supriorit ou de mrite par rapport aux autres, que chacun dispose de son me et organise... sa propre vie ici-bas. Sur
cette croyance illusoire et cette opinion absurde, ils ont rig de nouveaux principes, cr des lois, tabli ce que Satan
leur soufflait, dtruit le fondement des religions, dclar licites des choses illicites, autoris tout ce que leurs passions
leur font dsirer, entran dans leur iniquit le petit peuple et l'ont rendu fou furieux; ils ont sem la sdition parmi les
religions et provoqu la discorde entre les rois et les tats. Avec des livres trompeurs et des paroles mensongres, ils
s'adressent chaque groupe en disant : "Nous appartenons votre religion et votre communaut"... Unis sous la
bannire de Satan, ils s'abandonnent l'infamie et la dbauche, chevauchent le coursier de la perfidie et de la
prsomption et s'enfoncent dans l'ocan de l'erreur et de l'impit 5.
La rfrence constante Satan pour dsigner ce danger est rvlatrice. Comme on peut le lire dans la dernire sourate
du Coran (CXIV, 5), Satan est le tentateur qui se drobe, celui qui souffle le mal dans le cur des hommes. Ce thme
rapparatra la fin du XXe sicle, lorsque le monde musulman tentera de lutter contre la force de sduction des ides et
du mode de vie amricains.
L'ordre social et politique traditionnel tel qu'il se dveloppa dans l'Empire ottoman et, avec quelques modifications, dans
le royaume de Perse plongeait ses racines dans la loi et la coutume musulmanes et, au-del, dans les civilisations plus
anciennes encore du Moyen-Orient. Comme dans d'autres cultures religieuses, il reposait ouvertement sur l'ingalit, vu
qu'il et t inappropri et mme absurde d'accorder une galit de statut ceux qui acceptaient la rvlation dfinitive
de Dieu et ceux qui la rejetaient avec obstination. Faisant juste titre l'loge de la tolrance religieuse des rgimes
musulmans traditionnels, certains apologistes modernes y voient un systme assurant l'galit des droits. Il n'en tait
rien et, d'ailleurs, l'octroi d'une telle galit aurait t considr, non pas comme une action mritoire, mais comme un
manquement au devoir. En refusant d'accorder l'galit aux incroyants, l'tat musulman se conformait aux pratiques
habituelles des religions au pouvoir. Il en diffrait, cependant, en ce qu'il accordait ces mmes incroyants un statut
social reconnu, dfini et garanti par la loi musulmane et accept par l'ensemble des musulmans. Il faisait ainsi preuve
d'un degr de tolrance qui, dans d'autres pays, ne serait atteint que lorsque la religion serait spare de l'tat ou, du
moins, prive d'une bonne partie de son emprise sur la vie publique. Bien entendu, cette tolrance ne s'appliquait qu'aux
monothistes qui se rclamaient de rvlations antrieures reconnues par l'islam, savoir aux chrtiens des diffrentes
confessions, aux Juifs et, en Iran, galement aux zoroastriens. Dans l'Empire ottoman, ces minorits constituaient des
millet.
Un millet tait une communaut politico-religieuse dfinie par son adhsion une religion. Ses membres obissaient
aux rgles et mme aux lois de cette religion et choisissaient leurs propres chefs, condition naturellement de ne pas
contrevenir aux lois et aux intrts de l'tat. Les millet non musulmans bnficiaient donc d'une relative libert de culte
et d'une certaine autonomie interne ; en contrepartie, ils devaient faire allgeance l'tat et accepter les contraintes et
les incapacits attaches au statut de dhimm.
Dans l'Empire ottoman, il y avait quatre grands millet : par ordre d'importance, les musulmans, les Grecs, les Armniens
et les Juifs. Tous quatre taient exclusivement dfinis en termes religieux. Le millet musulman ou millet dominant
(millet-i-hakime) regroupait des populations parlant le turc, l'arabe, le kurde, l'albanais, le grec ou l'une des
nombreuses langues balkaniques ou caucasiennes.
Le millet grec tait tout aussi composite. Outre les Grecs, il comprenait les fidles de l'Eglise orthodoxe de bien d'autres
origines: des Serbes, des Bulgares, des Roumains et des Albanais en Europe; des arabophones et des turcophones en
Asie que les catgories occidentales dsignent sous le terme de Turcs et d'Arabes chrtiens.

Beaucoup plus homogne, le millet armnien se composait, pour l'essentiel, de membres de la nation armnienne
adeptes de l'glise armnienne. Il comprenait, cependant, un nombre considrable de turcophones qui utilisaient
l'alphabet armnien et aussi, certaines poques, les coptes d'Egypte et les jacobites de Syrie qui, par leur
monophysisme, taient proches de l'glise armnienne. On notera que ni les Grecs ni les Armniens uniates, catholiques
ou plus tard convertis au protestantisme, n'appartenaient au millet grec ou armnien.
Le millet juif comprenait les Juifs hispanophones qui avaient fui l'Espagne avant ou aprs l'dit d'expulsion de 1492, les
communauts juives arabophones de Syrie et d'Irak, celles grcophones de More et d'autres, plus petites, parlant
diverses langues.
Ainsi, le millet, de nature d'abord religieuse, regroupait-il des communauts ethniques et parfois mme des tribus fort
diffrentes. Ces distinctions internes n'taient pas sans importance. Elles taient la base de groupes de solidarit en
comptition sur le plan politique, administratif, commercial et social. Elles engendrrent des strotypes et des prjugs
vhiculs pendant des sicles par la littrature, et encore familiers aujourd'hui. Mais tant que le systme du millet
fonctionna selon sa propre logique, ces solidarits ethniques ne dfinissaient pas en dernire instance l'identit et
l'allgeance. Ce n'est qu' une poque relativement rcente que ceux que nous nommons Turcs ou Arabes ont commenc
se prsenter comme tels. Bien que parlant le turc, les habitants d'Istanbul et des autres villes rservaient cette
dsignation aux paysans et aux nomades d'Anatolie. De mme, les arabophones d'Egypte et du Croissant fertile ne se
disaient pas arabes, laissant cette qualification aux Bdouins du dsert. Il faudra attendre l'apparition de l'ide
europenne de nation pour que les couches instruites des villes revendiquent ces catgories ethniques.
Naturellement, le nationalisme, cette idologie nouvelle et puissante, trouva d'abord un cho auprs des populations
chrtiennes de l'Empire ottoman, les Grecs, les Serbes, puis les autres peuples des Balkans et, finalement, les
Armniens. Mme les Juifs qui formaient la plus petite, la plus faible et la plus fidle des minorits non musulmanes
laborrent leur propre nationalisme. En 1843, un rabbin de Sarajevo, Yehuda
Alkala, avanait dans un opuscule cette ide tout fait nouvelle selon laquelle les Juifs devaient, sans attendre l'arrive
du Messie, retourner en Terre sainte et reconstruire le pays par leurs propres efforts.
Tout au long du XIXe sicle, les minorits chrtiennes de l'Empire ottoman poursuivirent trois objectifs, diffrents et
finalement inconciliables. En premier lieu, elles aspiraient une citoyennet part entire, c'est--dire une galit des
droits avec la majorit musulmane. Les puissances europennes, parfois en contradiction avec leurs propres pratiques
chez elles, faisaient pression sur les Turcs pour qu'ils instituent l'galit des droits, sans distinction de religion. Les
libraux et les rformateurs ottomans taient entirement acquis cette ide. Pour l'opinion claire de l'poque, tout
statut moindre et t humiliant et inacceptable.
Ce n'tait pas seulement les ides nouvelles qui rendaient les vieilles ingalits insupportables, mais aussi l'apparition
d'une nouvelle prosprit. Pendant les guerres rvolutionnaires et napoloniennes, ainsi qu'au dbut du XIXe sicle, les
communauts non musulmanes connurent un essor relativement important. Ayant, dans l'ensemble, un niveau
d'ducation suprieur celui des musulmans et plus de facilits pour entrer en contact avec le monde extrieur, elles se
dvelopprent et s'enrichirent. Le statut d'infriorit sociale et politique que leur imposait l'ordre ancien leur devint de
plus en plus difficile supporter. L'galit des droits fit l'objet d'une srie de grands dits de rformes promulgus par le
gouvernement ottoman. S'ils ne se montrrent pas tout fait la hauteur des attentes, les rsultats ne furent nullement
ngligeables.
Poursuivi avec de plus en plus de vigueur, le second objectif des chrtiens ottomans tait l'indpendance ou, du moins,
l'autonomie l'intrieur d'un territoire national. Au XIXe sicle et au dbut du XXe, les Serbes, les Grecs puis d'autres
peuples des Balkans parvinrent crer des tats indpendants et souverains dans ce qu'ils considraient tre une partie
de leur territoire national - tous ayant des prtentions irrdentistes sur leurs voisins et sur d'autres terres ottomanes.
Disperss dans presque toutes les possessions ottomanes d'Asie et ne formant nulle part une majorit, les Armniens se
trouvaient dans une situation beaucoup plus complexe. Le caractre tragique de leur combat venait en grande partie du
fait que, contrairement aux peuples des Balkans et, plus tard, aux Arabes et aux Juifs, ils ne russirent pas se doter d'un
tat souverain du moins, jusqu' l'effondrement de l'Union sovitique et la proclamation d'indpendance par l'exRpublique sovitique d'Armnie.
Rarement avou mais poursuivi avec tnacit, le troisime objectif visait sauvegarder les privilges et l'autonomie que
leur garantissait le systme des millet sous l'ordre ancien, savoir le droit de suivre leurs propres lois religieuses,
d'duquer leurs enfants dans leur langue et, plus gnralement, de conserver leur culture. L'introduction au XIXe sicle,
entre autres innovations europennes, de la conscription ajouta une autre revendication celles qu'ils avaient dj ; en
effet, ce qui tait autrefois une humiliation, l'interdiction de porter des armes, devint un immense privilge : la
possibilit d'tre dispens de la conscription obligatoire. Rebaptise taxe d'exemption du service militaire, la capitation
semblait un faible prix payer pour en bnficier.
A terme, ces trois objectifs taient contradictoires. Cependant, ds le dpart, ils recelaient aussi quelques inconvnients.
L'galit des droits pouvait amliorer une situation, mais galement entraner un nivellement par le bas. Comme le
notait un observateur ottoman de l'poque, Cevdet Pacha, propos de la promulgation du grand dit de rforme de
fvrier 1856:

Les patriarches... taient mcontents... Alors qu'autrefois, les communauts vivant dans l'Empire ottoman taient
classes par ordre d'importance, les musulmans venant en premier, puis les Grecs, puis les Armniens et les Juifs,
dsormais, toutes sont places sur le mme plan. Certains Grecs n'ont pas manqu d'objecter: "Le gouvernement nous a
mis dans le mme sac que les Juifs. La suprmatie de l'islam nous convenait parfaitement6."
Cette raction de la part de certains Grecs tait comprhensible. Depuis le XVIIe sicle, l'aristocratie grecque de la
capitale avait nou des liens quasi symbiotiques avec l'tat ottoman. Ainsi, les Phanariotes, les familles patriciennes du
quartier du Phanar, situ non loin du patriarcat grec, monopolisaient un certain nombre de postes de la haute
administration, comme, par exemple, celui de grand drogman de la Sublime Porte. Officiellement simple interprte, ce
fonctionnaire tait, en fait, responsable au jour le jour des relations trangres de l'Empire. Chaque ambassadeur
ottoman envoy en Europe tait accompagn de son interprte grec dpendant du bureau du grand drogman qui, de
mme, dirigeait en grande partie l'activit diplomatique de l'ambassade. Les Phanariotes dtenaient aussi le gouvernorat
des deux principauts danubiennes qui, plus tard, formeraient le royaume de Roumanie.
L'aspiration et, plus encore, la lutte pour l'indpendance mettaient immanquablement en cause la loyaut et la fiabilit
des sujets et surtout des fonctionnaires non musulmans. Le changement se fit progressivement. Au dbut de la rvolte
hellnique qui se transformerait en guerre d'indpendance, accus, probablement sans fondement, d'intelligence avec les
rebelles, le grand drogman de la Porte fut sommairement excut. Encore en 1840, lorsqu'ils ouvrirent leur premire
mission diplomatique Athnes, les Ottomans nommrent un Grec du Phanar, Kostaki Musurus, qui deviendrait
ambassadeur de l'Empire Londres. Nanmoins, la communaut grecque dans son ensemble perdit jamais les postes
de confiance et de pouvoir qu'elle avait dtenus jusque-l dans la haute administration ottomane.
La position relative des autres minorits changeait galement. Au XVIe sicle, lorsque les Juifs taient les seuls
possder des connaissances et des techniques europennes et qu'ils ne pouvaient tre souponns de collusion avec les
puissances chrtiennes, plusieurs sultans ottomans jugrent utile d'avoir recours leurs services aussi bien sur le plan
conomique que politique. Toutefois, plus encore que les autres minorits religieuses, les Juifs eurent souffrir du
dclin de l'Empire ottoman. Contrairement aux chrtiens, ils n'avaient pas compter sur la bienveillance des marchands
europens ni sur la protection de leurs gouvernements. En outre, jusqu' la seconde moiti du XIXe sicle, ils ne
connurent pas de renouveau intellectuel analogue celui qui avait revitalis les communauts chrtiennes. Dans les
affaires comme dans l'administration, ils furent peu peu vincs par des chrtiens, autrement dit des Grecs, des
Armniens et, lment nouveau important, par des chrtiens arabophones du Levant.
Si les Grecs paraissaient de plus en plus suspects, ces chrtiens arabophones, confins dans une province plutt recule
de l'Empire, n'avaient pas encore atteint la prminence et l'influence qui seraient les leurs par la suite. Les principaux
bnficiaires de cette volution furent les Armniens. Appele depuis longtemps le millet loyal (millet-i-sadika), la
communaut armnienne tait considre, non seulement par les Turcs mais aussi par les observateurs occidentaux,
comme la minorit la plus fidle l'tat ottoman. Suivant les traces des Grecs, les Armniens, tirant profit de leur
ducation l'europenne et de leurs liens commerciaux avec l'Occident, s'taient enrichis. Encore au tout dbut du XXe
sicle, des dirigeants armniens aideraient les Jeunes-Turcs renverser le pouvoir despotique du sultan Abdiilha-mid II
et mener bien la rvolution de 1908. Le premier gouvernement jeune-turc aurait mme, pendant un temps, un
Armnien pour ministre des Affaires trangres.
Mais, aux yeux des Armniens comme des Grecs, la symbiose avec l'tat ottoman n'tait plus possible. Leur prosprit
les faisait accder une meilleure instruction et favorisait un renouveau culturel qui les rendait plus rceptifs aux ides
nouvelles du monde extrieur. Venant de l'ouest et de l'est, celles-ci taient souvent porteuses de messages
contradictoires : d'un ct, l'indpendance nationale, la dmocratie librale et, par le truchement d'un rseau de plus en
plus ramifi d'coles missionnaires, une raffirmation de l'identit chrtienne; de l'autre, la protection offerte par le tsar,
mais aussi les doctrines et les techniques subversives des rvolutionnaires russes. Toutes ces ides trouvrent des
disciples parmi ceux qui estimaient que le statut de dhimm, mme bien appoint, n'tait plus tolrable.
Le dclin manifeste de l'Empire ottoman souleva de nouveaux espoirs. La crise bulgare de 1876, suivie par la dfaite du
gouvernement ottoman et l'ingrence des grandes puissances dans les affaires intrieures de l'Empire, semblait montrer
comment on pouvait les raliser. L'article 61 du trait de Berlin (1878) reprenant l'article 16 du trait de San Stefano
devenu caduc tait la fois vague et prcis. Le gouvernement ottoman s'y engageait mettre en oeuvre sans dlai les
transformations et les rformes exiges par l'tat des provinces peuples d'Armniens, et garantir leur scurit contre
les Circassiens et les Kurdes . Il devait aussi informer rgulirement les puissances [europennes] charges de veiller
l'application des mesures prises cet effet .
Les vnements se chargrent de confrer une force accrue au message contenu dans la dernire clause. Comme les
Grecs, les Bulgares avaient conquis leur indpendance en empruntant une voie douloureuse mais efficace, qui avait vu
se succder insurrection, rpression et intervention trangre. Le mme processus, pensait-on l'poque, pourrait
conduire l'indpendance de l'Armnie. L'agitation engendra l'insurrection arme et ralluma de vieux conflits ethniques
et religieux. A partir de 1890 et surtout en 1895-1896, le terrible engrenage de la rvolte et de la rpression, de la terreur
et du massacre se dchana en Turquie de l'Est et atteignit mme, brivement, la capitale. Quantit d'Armniens
trouvrent la mort, en particulier aux mains de la Hami-diye, une milice recrute localement avec la bndiction du

sultan Abdlhamid II pour rprimer les insurgs et tous ceux souponns de les aider, de les cacher ou de sympathiser
avec leur cause. Cela ne fit que renforcer les mouvements rvolutionnaires dans leur dtermination. Raids et
affrontements arms entre les villageois chrtiens, c'est--dire armniens, et musulmans, c'est--dire turcs, circassiens et
kurdes, devinrent endmiques.
Dans leur lutte pour l'indpendance, les Armniens souffraient de plusieurs handicaps par rapport aux chrtiens des
Balkans. Les villes et les rgions de l'Empire o ils taient majoritaires taient dissmines et ne formaient plus un
territoire national continu comme la Grce ou la Bulgarie. Ailleurs, ils taient devenus une minorit au milieu d'une
majorit musulmane de plus en plus inquite de leurs aspirations et de leurs menes subversives. Le tsar, qui avait
annex leur ancienne capitale, Erevan, et une partie de leur territoire, leur offrait l'occasion aide et encouragements,
mais n'avait aucun intrt une Armnie indpendante.
Avec le temps, mme les peuples musulmans de l'Empire - Turcs, Arabes et autres - furent contamins par les nouvelles
ides europennes : le libralisme, le patriotisme et le nationalisme.
Ces ides, qui contriburent largement saper le systme traditionnel de lgitimit et d'allgeance, et donc dstabiliser
l'ordre politique ancien, se prsentrent en deux vagues successives, d'abord d'Europe occidentale, sous la forme du
patriotisme, puis d'Europe centrale et orientale, sous la forme du nationalisme.
Dans le monde musulman traditionnel, comme dans la Chrtient, les nations et les pays possdaient souvent une forte
identit nationale et rgionale. Les trois principaux peuples du Moyen-Orient musulman, les Arabes, les Perses et les
Turcs, taient conscients et fiers de leur hritage national : de leur langue et de leur littrature, de leur histoire et de leur
culture, de leurs traditions et de leurs coutumes, ainsi que de leurs origines prsumes communes. Ils taient galement
attachs leur terre natale: l'amour, la fiert et la nostalgie qu'ils ressentaient pour elle sont des thmes frquents dans la
littrature musulmane. Mais, jusqu' l'intrusion des idologies occidentales, ces sentiments ne vhiculaient aucun
message politique, et l'ide qu'une nation ou qu'un territoire national pt constituer une entit politique souveraine tait
inconnue. Pour les musulmans, leur identit s'enracinait dans leur foi et leur allgeance allait au souverain ou la
dynastie qui les gouvernait au nom de cette foi.
Le patriotisme et le nationalisme taient des idologies trangres au monde musulman. Aussi bien dans la titulature des
monarques que dans les crits des historiens, la souverainet et l'identit reposaient sur d autres concepts que ceux de
nation et de pays. Comme le notait Ali Pacha, l'introduction au Moyen-Orient de ces ides allait avoir un effet
dvastateur.
Remontant la Grce et la Rome antiques, le patriotisme -entendu non seulement comme l'amour naturel d'un
individu pour son pays natal, mais aussi comme un devoir politique et, si ncessaire, militaire dont il doit s'acquitter
quand le gouvernement le lui demande - est profondment enracin dans la civilisation occidentale. En GrandeBretagne, en France et, plus tard, aux tats-Unis, deux autres ides vinrent s'y associer : d'une part, l'unification des
diverses composantes de la population en une seule entit nationale, d'autre part, la conviction de plus en plus
imprieuse que le peuple, et non l'Eglise ou l'tat, tait la seule et unique source lgitime de souverainet.
En Grande-Bretagne et en France, le patriotisme intgra les nombreux peuples parfois de langues et de religions
diffrentes qui y vivaient pour en faire de puissantes nations unifies. Certains observateurs ottomans crurent
discerner dans cette ide un instrument utile pour unir les multiples communauts ethniques et religieuses de l'Empire
dans une mme fidlit leur patrie et, comme il se doit, l'tat qui en conduisait le destin.
Ce n'est qu'un peu plus tard que l'Egypte, qui disposait de nombreux atouts pour le raliser, s'empara de cet idal
patriotique. Plus qu'aucun autre au Moyen-Orient, l'Egypte tait un pays remarquablement dfini par son histoire et sa
gographie. Centre autour d'un grand fleuve et de son delta, elle possdait, malgr l'arabisation et l'islamisation, une
identit millnaire, ainsi qu'un degr d'homognit et de centralisation unique dans la rgion. Le patriotisme, l'ide
d'une identit enracine dans un pays, y reut le soutien de la dynastie khdivale qui rgnait sur un tat pratiquement
autonome, plac sous la suzerainet symbolique du sultan ottoman. Les khdives avaient tout intrt encourager une
idologie qui faisait de l'Egypte une entit part entire devant s'exprimer dans une nation et un tat distincts. Leur
pays pouvait plus facilement tre considr comme une nation au sens occidental du terme, que l'Empire ottoman du
XIXe sicle, polyglotte et pluriethnique. Cependant, mme en Egypte, le patriotisme ne s'imposa que lentement et
progressivement, et se trouve, encore aujourd'hui, contest par certains gyptiens.
A partir du milieu du XIXe sicle, le patriotisme fut suivi et, dans une large mesure, supplant par une idologie tout
fait diffrente: le nationalisme. Le patriotisme avait rendu d'minents services en Europe occidentale, o pays, tat et
nation taient devenus quasiment synonymes. Il en allait tout autrement en Europe centrale et orientale : l'Allemagne
tait fragmente en de multiples principauts, l'Autriche-Hongrie tiraille entre de nombreuses ethnies et l'Empire des
tsars qualifi de prison des peuples. Dans de pareilles conditions, le patriotisme apparaissait comme un soutien
apport au statu quo lequel soulevait une opposition de plus en plus dtermine. L'ide de nation ancre, non pas
dans un pays, mais dans une langue, une culture et une origine prtendument commune correspondait beaucoup mieux
la situation de l'Europe centrale et orientale. Elle correspondait aussi beaucoup plus troitement aux ralits du MoyenOrient, o le nationalisme ethnique d'Europe centrale et orientale tait plus immdiatement intelligible et recevable que
le patriotisme libral de type ouest europen.

Lorsqu'ils pntrrent au Moyen-Orient, le patriotisme et le nationalisme trouvrent l'un et l'autre un cho dans les
mouvements libraux et d'opposition. En gnral, le patriotisme avait tendance renforcer l'ordre politique en place et le
nationalisme le subvertir. Pour le patriote, en effet, ce qui prime est l'indpendance de son pays, la libert tant conue
comme individuelle. Pour le nationaliste, l'tat peut tre tranger et oppresseur, le pays et la nation soumis une
domination trangre, parfois double. La libert signifie la fin de ces aberrations, l'accs l'indpendance et l'unit
nationales.
Plus ouverts aux nouveauts europennes et se laissant plus facilement persuader que le pouvoir qui les gouvernait tait
une tyrannie trangre, les sujets non musulmans de l'Empire furent les premiers accueillir ces nouvelles ides. C'est
ce qui se produisit au sein du millet grec qui, sous l'ordre ancien, regroupait tous les chrtiens orthodoxes de l'Empire.
Au XIXe sicle, certains d'entre eux commencrent remettre en cause l'autorit de leur glise, dont la hirarchie se
composait presque uniquement de Grecs. Les peuples balkaniques, puis, avec un peu moins de succs, les Arabes
chrtiens de Syrie revendiqurent une plus grande autonomie communautaire et religieuse. Aprs avoir dstabilis le
millet grec, le ferment nationaliste finirait par dtruire l'Empire ottoman.
En Iran, pays plus loign de l'Europe et protg du choc direct de l'Occident par l'Empire russe et l'Empire ottoman, la
pntration des ides occidentales fut plus lente, plus tardive et plus faible. A certains gards, le terrain tait galement
moins favorable. Comme le sultan, le shah rgnait sur des peuples parlant des langues et professant des religions
diffrentes. Toutefois, ces minorits linguistiques et religieuses jouaient un rle beaucoup moins important que dans
l'Empire ottoman ; et, aucun moment, elles ne constiturent un danger aussi grand pour l'ordre social et politique
tabli. Les minorits non musulmanes y taient moins nombreuses, moins prospres et plus soumises. Ne parlant que le
persan et dj prsents l'poque prislamique, les Juifs et les zoroastriens taient intgrs culturellement ; mais ils
taient juridiquement et socialement marginaliss et politiquement impuissants. Les Armniens taient les seuls
former une communaut de quelque importance. Sur presque tous les plans, leur situation tait meilleure que celle des
Juifs et des zoroastriens. Toutefois, ils se distinguaient des Iraniens, non seulement par la religion, mais aussi par un
puissant attachement leur identit ethnique, linguistique et culturelle. Les non-musulmans d'Iran taient, eux aussi,
organiss en communauts jouissant d'une certaine autonomie, mais leur force tait ngligeable compare celle des
millet de l'Empire ottoman.
On aurait pu penser que les minorits musulmanes, ethniques et religieuses joueraient un plus grand rle. Les sunnites
formaient une petite minorit, et les bahais, adeptes d'une nouvelle religion, une communaut beaucoup plus importante
et active. Mais les premiers taient passifs et les seconds soumis des contraintes trs strictes. Les persophones
reprsentaient peine un peu plus de la moiti de la population, le reste se composant de diverses minorits ethniques:
des Azris et des Kurdes au nord-ouest, des Kashkas et des Arabes au sud-ouest, des Turkmnes au nord-est et des
Baloutches au sud-est. La plupart parlaient des langues turques apparentes celles pratiques dans l'Empire ottoman et
dans les possessions russes de Trans-caucasie et d'Asie centrale. Toutefois, les diffrences ethniques taient secondaires.
Tous ces peuples taient musulmans, shiites pour la plupart, et se sentaient lis par des liens religieux et des affinits
culturelles bien plus forts que le nouveau concept de nationalit import d'Europe.
Pourtant, bien des gards, l'Iran tait un pays qui aurait pu aisment accueillir ces ides nouvelles - sinon le
nationalisme, du moins le patriotisme. Contrairement aux habitants du Croissant fertile, de l'Egypte et de l'Afrique du
Nord qui formeraient le monde arabe, les Iraniens avaient conserv le souvenir de leur pass prislamique et taient
plutt fiers de ses ralisations. S'il devait davantage au mythe et la lgende qu' la ralit historique, ce pass occupait
une place importante dans la littrature, dans les arts et dans l'image qu'ils se faisaient d'eux-mmes. Ils avaient
galement conserv leur langue, le persan, qui s'crivait en caractres arabes et comportait de nombreux emprunts
l'arabe. Depuis le XVIe sicle et l'arrive au pouvoir de la dynastie safavide, ils formaient un royaume indpendant, uni
sous une mme autorit royale; ils se distinguaient de leurs voisins par leur langue et leur culture et, plus encore, par
leur foi devenue d'abord la religion officielle, puis dominante, du pays. Entours de puissances sunnites l'Empire
ottoman, les tats musulmans d'Asie centrale, d'Afghanistan et de l'Inde , ils se percevaient comme un bastion de
l'islam shiite. Apparu tardivement en Iran, le patriotisme exera un attrait irrsistible, y compris sur les dirigeants des
mouvements shiites extrmistes opposs l'Occident, la modernisation et la lacit.
Le 9 janvier 1853, au cours d'une rception Saint-Ptersbourg, Nicolas Ier, le tsar de toutes les Russie, changea
quelques propos avec l'ambassadeur de Grande-Bretagne, Sir George Hamilton Seymour. Nous avons sur les bras, lui
dit-il en parlant de l'Empire ottoman, un homme trs malade. Ce serait un grand malheur s'il venait trpasser, surtout
avant que toutes les dispositions ncessaires soient prises7. Le diplomate anglais tait d'avis de traiter ce malade avec
douceur et de l'aider se rtablir. Ce n'tait pas d'un chirurgien mais d'un mdecin dont il avait besoin.
Les mdecins ne manquaient pas, aussi bien dans l'Empire qu' l'tranger; malgr leurs dsaccords parfois violents, ils
semblaient bien partis pour lui rendre la sant. Avec du temps et de la srnit, ils y seraient peut-tre parvenus, mais ni
l'un ni l'autre ne leur furent accords.
Chapitre XVIII De guerre en guerre

Pendant plus d'un sicle jusqu' son dmembrement, l'Empire ottoman fut, presque sans interruption, en guerre contre
des ennemis intrieurs et extrieurs. L'un de ces conflits (1821-1823) l'opposa l'Iran : ce fut le dernier d'une longue
srie d'affrontements mettant aux prises, depuis le dbut du XVIe sicle, ces deux puissances qui se disputaient la
suprmatie sur le Moyen-Orient musulman et contestaient le trac de leur frontire commune. Cette frontire finit par se
stabiliser et faire l'objet d'un accord bipartite. Elle deviendrait plus tard la frontire orientale de la Rpublique turque et
de l'Irak, mme si, avec ce pays, tous les diffrends frontaliers n'taient pas encore rsolus. Cette lutte pour l'hgmonie
rgionale se termina par l'clips des deux adversaires au profit de puissances trangres, dont les rivalits et les
affrontements, au sein ou en dehors de la rgion, dominrent son histoire politique pendant prs de deux sicles. Contre
ces puissances extrieures et leurs protgs locaux, l'Empire ottoman mena un long et pre combat, qu'il finirait par
perdre.
L'Empire eut aussi affronter des ennemis de l'intrieur: d'un ct, des chrtiens nationalistes qui rclamaient
l'indpendance la plupart russirent atteindre leur objectif, grce une aide extrieure ; de l'autre, d'ambitieux
pachas qui, profitant de son affaiblissement, essayaient de se tailler un fief dans la province qu'ils gouvernaient. Ainsi,
tout en restant officiellement sous suzerainet ottomane, Muhammad Ali Pacha fonda une nouvelle dynastie qui
rgnerait sur une Egypte quasi indpendante. D'autres pachas l'imitrent en Irak et en Syrie, mais leur territoire fut plus
petit et leur rgne plus bref.
Bien que rgnant sur des terres arabes, ces pachas n'taient en gnral pas des Arabes, mais des turcophones originaires
des Balkans ou du Caucase. Dans deux rgions seulement, des chefs arabophones russirent conqurir une certaine
autonomie. Dans les montagnes du Liban, des chrtiens et des druzes fondrent une principaut, qui par la suite
formerait le noyau de la Rpublique du Grand Liban. C'est l et dans les territoires voisins encore sous domination
ottomane que, vers le milieu du XIXe sicle, apparurent les premiers signes d'une renaissance arabe, culturelle et
conomique.
Les Arabes taient galement actifs dans la pninsule Arabique, et surtout dans la rgion du Golfe que se disputaient les
Ottomans, les Iraniens et les Britanniques dont la prsence ne cessait de se renforcer. Depuis la fin du XVIIIe sicle, les
chefs des tribus locales avaient appris profiter de ces rivalits pour s'assurer un assez grand degr d'autonomie. On
peut signaler en particulier la principaut du Koweit - diminutif arabe d'un mot indien signifiant forteresse -, o la
famille des Sabh s'empara du pouvoir vers 1756.
Un seul mouvement arabe alla jusqu' remettre en cause la lgitimit du pouvoir ottoman: le wahhabisme. Son
fondateur, un thologien originaire du Nedjd, Muhammad ibn 'Abd al-Wahhb (1703-1787), prchait un retour la
puret originelle de l'islam, rclamait la suppression des ajouts - superstitions, doctrines errones et pratiques idoltres qui l'avaient corrompu et appelait la lutte contre les rgimes qui dfendaient ces innovations impies. D'aprs certains
rcits, il ne se contentait pas d'instruire religieusement ses disciples, mais leur apprenait aussi le maniement des armes
feu. Parmi eux se trouvait Muhammad ibn Sa'd, l'mir de Dar'iyya. Dans la seconde moiti du XVIIIe sicle, guids
par les pieux enseignements d'Ibn 'Abd al-Wahhb et placs sous la conduite de leur habile chef militaire Ibn Sa'd, ces
nouveaux combattants de la foi conquirent une grande partie de l'Arabie, allant jusqu' menacer la Syrie et l'Irak. Leur
combat purificateur se prsentait comme un retour l'poque du Prophte et de ses premiers successeurs, lorsque
l'islam, peine n, commenait son expansion. Bien que dj trs affaibli, l'Empire ottoman russit l o Byzance et la
Perse avaient chou et repoussa sans trop de difficult leurs assauts. Au VIIe sicle, assaillants et dfenseurs taient
plus ou moins quips des mmes armes. Au XVIIIe et au XIXe, les Ottomans disposaient d'une artillerie.
Assez fortes pour craser des Bdouins rebelles, les armes ottomanes se rvlrent incapables de repousser les
puissances europennes. Certaines guerres extrieures furent dues l'intervention de puissances trangres dans des
rvoltes intrieures; d'autres des rivalits entre ces puissances. Entre 1806 et 1878, la Russie entra quatre reprises en
guerre contre les Ottomans qui, chaque fois, perdirent d'importants territoires. Sans l'intervention diplomatique des pays
occidentaux qui obligrent les Russes renoncer une partie de leurs conqutes, ces dfaites eussent t encore pires.
Un changement capital tait en train de se produire : proccups, les diplomates ne parlaient plus de recul ottoman, mais
de question d'Orient. L'Empire ne devait plus sa survie la farouche rsistance de ses armes, mais deux nouveaux
facteurs : l'intervention des puissances europennes inquites de l'expansionnisme russe et l'habilet croissante de la
Porte tirer parti de leurs rivalits.
En 1699 dj, aprs l'chec du second sige de Vienne, les Ottomans, obligs pour la premire fois de ngocier la paix
en position de vaincus, avaient bnfici de l'aide des ambassadeurs d'Angleterre et de Hollande, dont les
gouvernements cherchaient contenir la progression autrichienne. Au cours du XIXe sicle, l'intervention trangre,
diplomatique mais aussi militaire, devint la norme. Pendant les guerres rvolutionnaires et napoloniennes, les Turcs
reurent l'aide de la Grande-Bretagne contre la France, puis celle de la France contre la Russie. En 1829, ce fut un
mdiateur prussien qui persuada les Russes victorieux de modrer leurs exigences. Pendant la guerre de Crime, les
Anglais et les Franais se battirent aux cts des Ottomans, leurs allis, contre les Russes. En 1878, l'intervention
diplomatique de la Grande-Bretagne permit d'attnuer les consquences politiques de la dfaite militaire ottomane et de
repousser au sicle suivant la dislocation de l'Empire. Ce qui n'empchait pas les allis occidentaux de commencer se
partager une partie de l'hritage de l'Homme malade , en s'oc-troyant, non pas des provinces directement

administres par le pouvoir central, mais des terres relativement priphriques gouvernes par des potentats locaux plus
ou moins vassaux du sultan.
Au XIXe sicle et au dbut du XXe, les Iraniens taient confronts peu prs aux mmes dfis que les Ottomans. Bien
que tout aussi risque, leur tche tait finalement plus simple. En 1806-1807, l'Iran se trouva brivement engag dans le
jeu politique et militaire des puissances europennes, lorsque Napolon envoya une mission Thran pour proposer au
shah de l'aider, au nord, rcuprer les provinces que les Russes lui avaient prises et, au sud, lancer une attaque contre
les Britanniques en Inde. Aprs la signature, en 1807, du trait de Tilsit avec les Russes, les Franais se dsintressrent
de l'Iran. Ce ne fut pas le cas des Russes et des Britanniques: pendant plus d'un sicle, les rivalits opposant les deux
plus grands empires europens en Asie domineraient l'histoire du pays. Grce ses conqutes sur des princes locaux et
sur le shah, la Russie acquit une frontire commune avec l'Iran, d'abord du ct ouest de la mer Caspienne, puis du ct
est. Grce la consolidation de sa domination en Inde, la Grande-Bretagne devint voisine de l'Iran sur son flanc sud-est
et tendit son influence bien au-del. Plus les armes russes progressaient vers le sud et plus l'influence de la Russie se
faisait sentir Thran, plus les Britanniques, inquiets pour leur empire, augmentaient leurs empitements.
Les Franais s'taient retirs ; les Allemands n'apparatraient en force qu'au moment de la Premire Guerre mondiale,
pntrant en Iran partir du territoire de leur alli ottoman. Contrairement aux Turcs, les Iraniens n'avaient faire face
qu' deux puissances impriales, la Russie au nord et la Grande-Bretagne au sud.
A certains gards, ils taient en meilleure position que les Ottomans. Trop petites, surtout aprs la perte des provinces
armniennes au bnfice de la Russie, leurs minorits religieuses ne prsentaient aucun danger ; bien que parfois
rcalcitrantes, leurs minorits ethniques ne cherchaient ni crer leur propre tat ni s'unir un autre. Autant
d'avantages qui n'taient pas minces.
Les shahs adoptrent une politique similaire celle des sultans et, en partie, modele sur elle : ils entendaient
moderniser et centraliser l'arme et, par voie de consquence, l'administration et l'enseignement ; se doter, en faisant
ventuellement appel l'aide extrieure, d'infrastructures modernes, surtout dans le domaine des communications ;
adopter un minimum de techniques et de mthodes occidentales ; enfin, prserver leur indpendance en jouant les deux
puissances impriales l'une contre l'autre.
Toutefois, disposant d'une moins grande marge de manuvre, ils obtinrent, tant l'intrieur qu' l'extrieur, des rsultats
plus mitigs. Leurs rformes militaires et civiles furent moins profondes ; leurs mesures de centralisation se virent
contraries et parfois annules par les particularismes tribaux et rgionaux. Ce qui, finalement, les rendit incapables de
s'opposer la progression des deux empires coloniaux.
Principalement militaire, la pression russe fut jalonne par une succession de traits entrinant conqutes et annexions.
Surtout conomique et diplomatique, la pntration britannique fut marque par une srie d'accords et de concessions.
Ce qui n'empchait pas chaque puissance de recourir l'occasion aux mthodes de sa rivale. Dcide imposer sa
volont, la Grande-Bretagne fit plus d'une fois appel ses troupes stationnes en Inde ; de leur ct, les hommes
d'affaires et les diplomates russes ne mnageaient pas leurs efforts pour tendre l'influence de leur pays. En 1864, une
compagnie britannique installa la premire ligne tlgraphique en Iran, dans le cadre d'une liaison avec l'Inde. En 1872,
la concession Reuter accorda une socit britannique le droit exclusif d'exploiter les ressources minires de l'Iran, de
crer une banque, de construire un rseau de lignes tlgraphiques et d'ouvrir des lignes de chemin de fer. En guise de
paiement, le gouvernement iranien concda ses recettes douanires, mais dut renoncer cet arrangement cause des
difficults techniques qu'il comportait et aussi cause de la vive opposition qu'il soulevait chez les Russes. En 1879,
ceux-ci remportrent un succs non ngligeable avec l'envoi d'une brigade de Cosaques qui, bien que devant servir de
garde impriale au shah, tait entrane, arme, quipe et, en partie, commande par des Russes. Grce ses conqutes
en Asie centrale, la Russie put consolider sa prsence dans le nord de l'Iran et disposer d'un tremplin pour s'tendre vers
le sud. La concession, en 1901, d'un gisement ptrolifre la Grande-Bretagne constitua la seule brche importante dans
une suite continue de victoires et de succs russes.
1905 fut l'anne d'un bouleversement majeur, non seulement pour l'Iran mais pour l'ensemble de la rgion. La Russie
venait de subir une dfaite humiliante face aux Japonais : pour la premire fois, une puissance impriale europenne
tait vaincue par une nation asiatique. Les graves troubles qui s'ensuivirent en Russie conduisirent, en octobre 1905, la
promulgation d'une constitution instituant, pour la premire fois, un gouvernement reprsentatif et parlementaire.
Certains, en Iran, en tirrent la leon. Le rgime despotique des tsars avait t incapable de relever le dfi. En revanche,
les vainqueurs s'taient dots d'une constitution ds 1889. A prsent, mme les Russes suivaient leur exemple,
dmontrant ainsi la supriorit de la dmocratie librale.
La rvolution constitutionnelle iranienne commena en dcembre 1905; en octobre 1906, la premire Assemble
nationale (Majlis) se runit Thran et labora une constitution que le shah accepta de signer.
Toutefois, la situation internationale allait subir de profondes transformations, au dsavantage de l'Iran. Craignant la
monte en puissance de l'Allemagne, Russes et Britanniques se rapprochrent, pour signer, en aot 1907, un accord qui,
en fait, divisait l'Iran en deux zones d'influence, russe au nord, britannique autour du golfe Persique, laissant au centre
une zone intermdiaire ouverte aux deux puissances. Les affrontements se multiplirent - entre le shah et le Majlis, entre

les libraux et les forces conservatrices et bientt, de nouveau, entre les Russes et les Britanniques. Lorsque la guerre
clata en 1914, les Russes occupaient dj une bonne partie du nord de l'Iran.
La rvolution constitutionnelle ottomane de 1908 commena sous de meilleurs auspices et semblait mme annoncer
l'aube d'une re nouvelle. Aprs le renversement du rgime despotique du sultan Abdlhamid, la constitution, suspendue
depuis trente ans, fut de nouveau proclame; des lections se prparaient. Turcs et Armniens, musulmans, chrtiens et
Juifs s'embrassaient dans les rues. L'heure de la libert et de la fraternit avait sonn. Dans un ouvrage publi en 1940,
un historien turc dirait de cette rvolution : Il y a trs peu de mouvements au monde qui aient donn naissance
d'aussi grands espoirs... ; de mme, il y a trs peu de mouvements dont les esprances ont t si rapidement et si
compltement dues K
Y voyant un progrs majeur, les chrtiens ottomans et les puissances europennes accueillirent la rvolution jeuneturque avec enthousiasme. Toutefois, il tait hors de question qu'elle fasse obstacle leurs autres projets, d'autant qu'elle
leur semblait offrir une occasion ne pas laisser passer. L'Autriche-Hongrie s'empressa d'annexer la Bosnie et
l'Herzgovine, la Bulgarie proclama son indpendance et la Crte, qui depuis la guerre grco-turque de 1896 bnficiait
d'un statut autonome au sein de l'Empire, annona son union la Grce. En 1909, le gouvernement jeune-turc crasa
dans le sang une insurrection contre-rvolutionnaire.
En septembre 1911, inaugurant une nouvelle srie de conflits, les Italiens attaqurent Tripoli. A cette date, Franais et
Britanniques se partageaient dj presque tout le littoral nord-africain, depuis l'Egypte jusqu'au Maroc. Seules la
Cyrnaque et la Tripolitaine taient encore des sandjaks ottomans. Tard venue sur l'chiquier colonial, l'Italie tait
dcide obtenir au moins une petite part de l'hritage de l'Homme malade ; avec l'accord pralable des autres
puissances europennes, elle lana une attaque terrestre et navale. Au dbut, ses forces se heurtrent une rsistance
plus forte que prvue, mais ds le mois d'octobre, celle-ci cda, les Ottomans se trouvant confronts un nouveau
danger, plus proche et autrement plus inquitant.
La premire guerre balkanique clata le 18 octobre 1912 et prit fin le 30 mai 1913. Allies, la Bulgarie, la Serbie et la
Grce remportrent de substantiels gains territoriaux au dpens de l'Empire ottoman et l'Albanie vint s'ajouter la liste
des tats ayant dclar leur indpendance. En juin et juillet 1913, une seconde guerre des Balkans mettant aux prises les
anciens allis fournit aux Ottomans l'occasion de reprendre quelques-uns des territoires qu'ils avaient perdus, en
particulier la rgion d'Edirne jusqu'au fleuve Maritza qui, encore aujourd'hui, marque la frontire europenne de la
Turquie.
Ne au milieu de tant d'espoirs, la fragile dmocratie des Jeunes-Turcs ne rsista pas tous ces chocs ; en janvier 1913,
un coup d'tat installa une dictature quasi militaire. L'anne suivante, les Jeunes-Turcs entranrent l'Empire ottoman
dans une guerre mondiale aux cts des Empires centraux et se jetrent dans un combat mortel o leurs amis et leurs
ennemis traditionnels taient unis contre eux.
La guerre de 1914-1918 fut la dernire que les Ottomans livrrent en tant que grande puissance. A la fin du mois
d'octobre 1914, des navires de guerre turcs escorts par deux croiseurs allemands bombardrent les ports russes
d'Odessa, de Sbastopol et de Fodossia en mer Noire. Le sultan-calife proclama la guerre sainte contre tous ceux qui
porteraient les armes contre lui et ses allis. Les pays de la Triple Entente - France, Angleterre et Russie - rgnaient sur
de vastes populations musulmanes, en Afrique du Nord, en Inde et en Asie centrale. Les Turcs et leurs allis allemands
espraient que, rpondant l'appel au djihad, ces musulmans se soulveraient contre leurs matres coloniaux. Il n'en fut
rien et les Ottomans se retrouvrent seuls face aux Empires russe et britannique qui les menaaient sur leurs frontires
est et sud.
Au dbut, le sort des armes parut sourire aux Turcs. En dcembre 1914, ceux-ci lancrent une offensive en Anatolie,
reprirent Kars, conquise par la Russie en 1878, et occuprent un moment Tabriz, en Iran, o les Russes se comportaient
comme chez eux ; en effet, le shah avait proclam la neutralit de son pays, mais n'avait pas les moyens de la faire
respecter. Dans les premiers mois de 1915, les forces ottomanes de Palestine traversrent le dsert du Sina et
attaqurent le canal de Suez occup par les Britanniques.
Mais ces succs furent de courte dure. A l'est, les Russes contre-attaqurent en force et, avec l'aide d'une partie de ses
habitants, entrrent dans Van. Au sud, les Britanniques repoussrent l'attaque contre le Canal et, le 22 novembre 1914,
un corps expditionnaire venu des Indes s'empara du port, alors ottoman, de Bassora, dans le golfe Per-sique. Les
Anglais avaient pour principal objectif de protger leur pipeline en Iran, mais enhardis par ces premiers succs, ils se
mirent caresser des projets plus ambitieux. Durant l'anne 1915, ils occuprent plusieurs localits le long du Tigre et
de l'Euphrate et commencrent progresser vers Bagdad.
Pendant ce temps, les Ottomans avaient faire face une offensive beaucoup plus dangereuse, quelques kilomtres
seulement de leur capitale. En fvrier 1915, les Anglais avaient, en effet, envoy une expdition navale dans les
Dardanelles et tabli une base dans l'le de Lemnos. Au printemps et en t, des soldats anglais et australiens
dbarqurent dans la pninsule de Gallipoli, afin de forcer les dfenses ottomanes dans les Dtroits et d'tablir une
jonction avec les Russes dans la mer Noire.
A la fin de 1915 et au dbut de 1916, le vent tourna de nouveau en faveur des Ottomans. Ils chassrent les Russes de
Van, vainquirent les Britanniques en Irak et lancrent une seconde attaque contre le canal de Suez. Au dbut de 1915,

aprs d'pres combats et de lourdes pertes, les Anglais et les Australiens se retirrent de Gallipoli et renoncrent forcer
les Dtroits.
Nanmoins, militairement suprieurs, les Allis finirent par l'emporter. Si, aprs la rvolution de 1917, les Russes
relchrent leur pression, l'avance des troupes britanniques par le sud devint irrsistible.
Durant toute cette tourmente, les sujets de l'Empire ottoman, quelle que fut leur identit ethnique ou religieuse,
restrent, dans leur immense majorit, fidles au pouvoir en place. A deux exceptions prs. Si les Armniens d'Anatolie
et les Arabes du Hedjaz se tinrent tranquilles - les uns et les autres servant mme en masse dans les armes du sultan,
certains de leurs leaders nationalistes crurent voir dans la guerre l'occasion rve de se librer du joug ottoman et
d'accder l'indpendance nationale. Mais pour cela, il leur fallait l'aide des puissances europennes, devenues entretemps les ennemies du sultan. En 1914, les Russes crrent quatre units de volontaires armniens, et trois autres l'anne
suivante. Bien qu'essentiellement recrutes en Armnie russe, ces units comprenaient des Armniens ottomans, au
nombre desquels on comptait des dserteurs mais aussi des personnalits publiques. L'une de ces units tait
commande par un ancien dput au Parlement ottoman. Des bandes armes entretenaient un peu partout l'agitation ; en
Anatolie orientale et en Cilicie, la population armnienne prit les armes, notamment Van et Zeytoun.
Au printemps 1915, alors que les rebelles armniens avaient repris le contrle de Van, que les Russes attaquaient l'est
et que les Britanniques taient non seulement dans les Dardanelles mais avanaient sur Bagdad, le gouvernement dcida
de dporter la population armnienne d'Anatolie, selon une pratique hlas familire dans la rgion depuis les temps
bibliques. Mis part certaines catgories qui en furent exemptes, telles que les catholiques, les protestants, les ouvriers
des chemins de fer et les hommes servant dans les armes du sultan, ainsi que leurs familles, cet ordre s'abattit sur
l'ensemble des Armniens d'Anatolie, bien au-del de ceux qui vivaient dans des rgions contestes, ou qui
appartenaient des groupes suspects.
Les dports subirent d'effroyables preuves. A feu et sang, combattant sur tous les fronts, l'Empire ne disposait ni de
soldats ni de gendarmes pour les escorter ; cette tche fut confie des dtachements htivement recruts sur place. Les
estimations varient considrablement, mais il ne fait pas de doute qu'au moins des centaines de milliers d'Armniens,
plus d'un million peut-tre, trouvrent la mort. Beaucoup moururent de faim, de maladie ou des rigueurs du climat;
quantit d'autres furent sauvagement assassins en chemin par des villageois et des nomades, leurs gardiens, sans solde,
sans nourriture et indisciplins, fermant les yeux ou participant eux-mmes aux massacres.
Le gouvernement ottoman semble avoir essay de contenir de tels excs. Les archives contiennent de nombreux
tlgrammes o les plus hautes autorits centrales manifestent leur souci de prvenir et de punir les violences commises
l'encontre des Armniens. On y trouve galement les minutes de mille trois cent quatre-vingt-dix-sept procs en cour
martiale de civils et de militaires ottomans inculps de voies de fait contre les dports et condamns la rclusion ou
parfois mort. Mais ces interventions eurent peu d'effets, d'autant que des dcennies d'antagonismes ethniques et
religieux entre les Armniens et leurs voisins jadis pacifiques avaient gnr une grande amertume. Istanbul et Izmir
n'taient pas concerns par l'ordre de dportation, de mme que la plus grande partie des provinces ottomanes de Syrie
et d'Irak, o les survivants furent contraints de s'installer.
Plus favorablement situe d'un point de vue gographique, mieux prpare et dclenche un moment plus propice, la
rvolte des Arabes contre le joug ottoman bnficia galement d'un plus large soutien que celle des Armniens. Les
Armniens vivaient en Asie, au cur de la Turquie, au milieu d'une population en majorit musulmane; la rvolte arabe
prit naissance dans la province quasi autonome du Hedjaz en Arabie ; celle-ci tait alors gouverne par un dynaste
arabe, le chrif Hussein, sa population tait purement arabe et musulmane, et l se trouvaient La Mecque et Mdine, les
deux villes les plus saintes de l'islam. Elle avait en outre l'avantage d'tre loin des centres de pouvoir ottomans et facile
d'accs pour les Britanniques stationns en Egypte. A ces derniers d'ailleurs, les rebelles pouvaient rendre des services;
en 1917, aprs de longues et prudentes ngociations secrtes, le chrif dclara l'indpendance du Hedjaz et, peu de
temps aprs, se proclama roi des Arabes . Le Foreign Office qui, dans un prcdent change de correspondance,
s'tait engag, en termes vagues, soutenir un tat arabe indpendant, donna chaque fois son aval.
Le poids militaire de quelques milliers de Bdouins dans des combats mettant aux prises d'immenses armes rgulires
tait peut-tre faible, mais la porte symbolique d'une arme arabe se mesurant aux Turcs et, plus encore, d'un serviteur
des lieux saints contestant la lgitimit du sultan et de sa prtendue guerre sainte fut norme, et se rvla bien utile aux
Britanniques, mais aussi aux Franais, soucieux de maintenir leur autorit sur les sujets musulmans de leur empire.
Tombant galement un meilleur moment, la rvolte arabe concida avec le repli des armes ottomanes de toutes les
provinces arabes. Et surtout, les Arabes surent mieux choisir leurs protecteurs. N'tant pas, comme les Russes, paralyss
par une rvolution, les Britanniques leur apportrent une aide militaire sans faille. Si, par la suite, ils ne remplirent pas
toutes leurs promesses politiques, du moins permirent-ils leurs protgs d'chapper aux reprsailles des Ottomans.
A la fin de 1916, les forces britanniques stationnes en Egypte commencrent pntrer dans la Palestine ottomane et
un autre contingent dbarqua en Irak pour poursuivre l'avance vers le nord. Au printemps 1917, les Anglais occuprent
Bagdad et Gaza ; en dcembre, ils s'emparrent de Jrusalem et, en octobre 1918, de Damas. Le 29 octobre, aprs trois
jours de ngociations pralables, une dlgation ottomane monta bord de YAgamemnon, un vaisseau de guerre
britannique ancr au large de Mudros, dans l'le de Lemnos, et signa un armistice le lendemain.

La Premire Guerre mondiale reprsenta le plus haut point de reflux de l'islam devant l'Occident