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La France prhistorique

La France possde un riche patrimoine culturel prhistorique. Les monuments de culture les
plus anciens sur le territoire de la France actuelle sont les grottes ornes dart parital, dont la
plus connue est Lascaux, dcouverte seulement en 1940, et situe dans le Prigord, au Sudouest de la France.
La grotte de Lascaux est l'une des plus importantes grottes ornes du Palolithique par le
nombre et la qualit esthtique de ses uvres. Elle est parfois surnomme la chapelle
Sixtine de l'art parital ou galement Versailles de la Prhistoire .
Les peintures et les gravures qu'elle renferme nont pas pu faire lobjet de datations directes
prcises : leur ge est estim entre environ 18 000 et 17 000 ans partir de datations et
dtudes ralises sur les objets dcouverts dans la grotte.

Dautres monuments de culture prhistorique sur le territoire franais datent du Mgalithe, et


sappellent menhirs et les dolmens. Ils sont une marque caractristique de certains paysages
franais, notamment dans la Bretagne, le Languedoc et dans lAquitaine, mais dans dautres
rgions aussi.
Un dolmen est une construction mgalithique prhistorique constitue d'une ou plusieurs
grosses dalles de couverture (tables) poses sur des pierres verticales qui lui servent de pieds.
Le tout tait originellement recouvert, maintenu et protg par un amas de pierres et de terre
nomm tumulus. Les dolmens sont gnralement interprts comme des monuments
funraires ayant abrit des spultures collectives. Les dolmens europens ont t construits
entre la fin du Ve millnaire av. J.-C. et la fin du IIIe millnaire av. J.-C., ceux d'ExtrmeOrient au Ier millnaire av. J.-C.

Un menhir est une pierre dresse, plante verticalement. Les menhirs se rencontrent de faon
gnrale un peu partout en Afrique, Asie et Europe, mais c'est en Europe de l'Ouest qu'ils sont
le plus rpandus. Dans cette rgion, ils ont t rigs au Nolithique. Jusqu' rcemment, les
menhirs sont associs la culture campaniforme qui occupait l'Europe la fin du Nolithique
et au dbut de l'ge du bronze, entre 4500 et 2500 ans avant notre re. Certains travaux
rcents sur les mgalithes de Bretagne suggrent une origine plus ancienne, jusqu' 6000 ou
7000 ans avant notre re.
Quasiment rien n'est connu de l'organisation sociale et des croyances des populations ayant
rig les menhirs. Aucune trace de leur langue n'est parvenue jusqu' notre poque ;
cependant, nous savons qu'ils enterraient leurs morts et pouvaient cultiver des crales,
produire des poteries, des outils de pierre et des bijoux. Identifier l'utilisation des menhirs
reste entire spculation. Toutefois, il est probable que certains usages impliquent des rites de
fertilit et des cycles saisonniers. La culture populaire a souvent associ les menhirs aux
Celtes, ce qui est inexact puisque les menhirs existaient plusieurs milliers d'annes avant
l'arrive des Celtes en Europe.
La fonction des menhirs n'est pas non plus connue. Au cours des sicles, il a t suggr qu'ils
avaient pu tre utiliss par les druides pour des sacrifices humains, avoir servi de bornes
territoriales ou comme lments d'un systme idologique complexe, ou encore comme
calendriers primitifs.
Au Moyen ge, les menhirs sont supposs avoir t btis par les Gants ayant habit sur terre
avant le Dluge. De nombreux mgalithes sont dtruits ou dfigurs par les premiers
chrtiens, mais on estime que sur les 50 000 mgalithes ayant t rigs en Europe de l'Ouest
et du Nord, environ 10 000 subsistent notre poque.