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Clio.

Femmes, Genre,
Histoire
31 (2010)
rotiques

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Karen Harvey

Le Sicle du sexe? Genre, corps et


sexualit au dix-huitime sicle (vers
1650-vers 1850)*
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Rfrence lectronique
Karen Harvey, Le Sicle du sexe? Genre, corps et sexualit au dix-huitime sicle (vers 1650-vers 1850)*, Clio.
Histoire femmes et socits [En ligne], 31|2010, mis en ligne le 31 mai 2010, consult le 02 janvier 2014. URL:
http://clio.revues.org/9683; DOI: 10.4000/clio.9683
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tats de la recherche

Le Sicle du sexe ? Genre, corps et sexualit au dixhuitime sicle (vers 1650-vers 1850)*

Karen HARVEY

Larticle qui suit est paru en 2002 sous le titre A century of Sex : gender,
bodies and sexuality in the long eighteenth-century dans The
Historical Journal (vol. 45, 4, p. 899-916). Il fait le point sur la rception de
la thse de Thomas Laqueur par les historiens britanniques. Il prsente galement
les principaux ouvrages consacrs au corps et la sexualit au XVIIIe sicle depuis
les uvres pionnires de Lawrence Stone et Edward Shorter jusqu celles parues
au dbut des annes 2000, attirant ainsi lattention sur la continuit et la vitalit
de lhistoriographie anglaise sur la question.
Lengouement pour le dix-huitime sicle un long dixhuitime sicle compris dans des bornes chronologiques larges peut
en partie tre mis sur le compte d un mythe britannique
trangement persistant : cette priode aurait offert un terrain de
jeu sexuel dnu de culpabilit, peupl de belles jeunes filles et de
coureurs fanfarons prts se rouler dans le foin ds quun mouchoir
tombait au sol 1. Pour les historiens professionnels galement, il
*

Je remercie Sandra Cavallo, Mark Jenner, feu Roy Porter, Lyndal Roper, Nick
Stargardt, et particulirement Amanda Vickery et Penelope J. Cornfield pour leur

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Karen Harvey

sagit du sicle du sexe et du corps. Roy Porter a intgr la sexualit


dans sa dsormais classique histoire sociale de la priode, indiquant
que parmi les riches et les oisifs, la sexualit se dgelait. La libido se
librait 2. Lhistoriographie anglaise dcrit le dix-huitime sicle
comme lun des temps forts de la libration sexuelle. Roy Porter a
aussi avanc lide, dans des travaux ultrieurs, qu lpoque des
Lumires la mise en valeur du corporel a gnr une prodigieuse
libration hdonistique de la libido , reprenant ainsi une
formulation antrieure de Lawrence Stone selon laquelle la libert
dexpression sexuelle a t lun des nombreux effets induits de la
qute du bonheur au dix-huitime sicle 3. Certes, on a tendance
penser que les genres littraires intuitivement perus comme les
expressions les plus significatives des attitudes sexuelles dune culture
donne, savoir la littrature rotique et la littrature
pornographique, font partie intgrante de lpoque des Lumires en
Angleterre et en Europe4. Robert Darnton a soutenu la thse que la
littrature clandestine y compris pornographique avait largement
contribu la Rvolution franaise5. Une grande partie des travaux
sur les ides nouvelles des Lumires repose sur la place centrale
quoccupe la catgorie de genre. La rvolution scientifique, les
disciplines ethnographiques et mdicales, par exemple, ont t en
partie construites sur (et renforces par) les notions de diffrence
sexuelle et de rles sexus ; les travaux qui dmontrent le caractre
sexu des nouvelles formes de connaissances et de pratiques ont
intgr les tudes sur le corps et sur sa signification culturelle6. Le
corps est non seulement incorpor lhistoriographie des Lumires
mais, dans certains cas, il est prsent comme typique de la modernit
du dix-huitime sicle.

1
2
3
4
5
6

lecture des premires bauches. Ce travail a reu le soutien de la William Andrews


Clark Memorial Library et de la British Academy.
Tonkin 1996 : 2.
Porter 1982a : 278.
Porter 1982b : 5. Voir Stone 1979 : 328.
Wagner 1988 ; Hunt 1993.
Darnton 1995a et 1995b. Voir galement Chartier 1993.
Voir, par exemple, Jordanova 1989 ; Merchant 1980.

Le Sicle du sexe ? Genre, corps et sexualit au dix-huitime sicle

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En effet, lhistoriographie de la sexualit et du corps est


aujourdhui un terrain o sont dbattues des questions anciennes
propres la priode en particulier, celles qui concernent la
modernit et lAncien rgime7. Les histoires du corps et de la
sexualit se concentrent sur la priode qui court de 1650 environ
1850 et insistent tout particulirement sur le dix-huitime sicle ; par
ailleurs, elles dcrivent cette priode comme le sicle du changement :
la conception du corps, la construction de la sexualit, lactivit
sexuelle ont alors t soumises des bouleversements. Dcrit comme
louvrage dhistoire mdicale qui a probablement eu le plus
dinfluence au cours des vingt dernires annes , La Fabrique du sexe
(1992 ; 1990 pour la version originale en anglais) de Thomas Laqueur
intgre lhistoire du corps et de la sexualit une vision modernisante
du dix-huitime sicle. Laqueur soutient qu la fin ou vers la fin du
dix-huitime sicle 8, sest produit un changement dans la faon dont
le corps humain a t conu. Avant le dix-huitime sicle, les hommes
et les femmes taient placs sur un axe vertical, hirarchique, au sein
duquel leurs corps taient perus comme deux variantes comparables
dun seul et mme type. Le systme humoral tait le socle de ce
modle unisexe et, dans ce systme, le corps tait reprsent
comme une combinaison de quatre humeurs de qualits diffrentes
froide, chaude, humide et sche. Selon cette conception
physiologique du corps, les individus prsentaient des variations dans
leur composition humorale. En consquence, bien que les femmes
fussent toujours domines par des humeurs froides et humides, et les
hommes par des humeurs chaudes et sches, les diffrences de sexe
taient apprhendes comme des diffrences de degr. Cest dans les
homologies structurelles des parties gnitales masculines et fminines
quon en trouve lexemple le plus frappant : le vagin est imagin
comme un pnis intrieur, les lvres sont lquivalent du prpuce,

Pour lAncien rgime voir Clark J.C.D. 1985 et 2000. Pour des tudes historiques
qui mettent laccent sur la modernit, voir, par exemple, McKendrick, Brewer
& Plumb 1982 ; Ogborn 1998.
Lvaluation du livre de Laqueur est tire de Jenner & Taithe 2000 : 191. Laqueur
1992 : 18 (en anglais Laqueur 1990 : 5).

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Karen Harvey

lutrus du scrotum et les ovaires des testicules 9. Cest aprs le dixhuitime sicle que, daprs Laqueur, le modle des deux sexes
simposa. Les femmes et les hommes furent alors disposs
horizontalement : on souligna leurs diffrences danatomie et lon se
mit considrer leurs corps comme qualitativement distincts. De
plus, un changement se produisit non seulement dans la proportion
relative des diffrences ou des similitudes, mais aussi dans la
conception de la nature qualitative des corps. Ainsi, dans le monde du
sexe unique, il faut mon sens comprendre le sexe, ou le corps,
comme lpiphnomne, tandis que le genre, ce que nous prendrions
pour une catgorie culturelle, tait premier ou rel []. Autrement
dit, avant le dix-septime sicle, le sexe tait encore une catgorie
sociologique et non ontologique 10, crit Thomas Laqueur. Cest au
dix-huitime sicle que le sexe moderne est n et, au dix-neuvime
sicle, la diffrence des sexes est dsormais perue comme le produit
des nerfs, de la chair et des os.
Thomas Laqueur a pris soin de prciser que le changement ne
sest pas fait sans -coup ni de manire dfinitive, et il a rassembl des
preuves qui attestent de la permanence du modle unisexe 11 aux
dix-neuvime et vingtime sicles. Mais peu dhistoriens de la priode
moderne sintressent aux derniers chapitres de La Fabrique du sexe,
qui soulignent la vigueur de la pense unisexe dans les dbats sur la
masturbation et la prostitution ainsi que dans les thses de Freud sur
la sexualit clitoridienne et vaginale. Si louvrage en vient peut-tre
faire une place trop grande au changement intervenu au dix-huitime
sicle, les derniers chapitres de La Fabrique du sexe occupent non
seulement une part relativement peu importante du livre, mais ils
prsentent des tudes de cas qui contrastent avec la vue densemble
plus riche et plus ample qui est trace de la pense qui tait
dominante durant la priode moderne12. Un certain nombre de
formulations stipulant quun modle unisexe a perdur jusquaux
9

10
11
12

Laqueur 1992 : 17. Voir pour plus de dtails p. 41-54 (en anglais Laqueur 1990 : 4
et 23-35).
Ibid. : 21-22 (en anglais : 8).
Ibid. : 37 (en anglais : 21).
Ibid. : 260-282 (en anglais : 227-243).

Le Sicle du sexe ? Genre, corps et sexualit au dix-huitime sicle

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alentours de 1700 , que le modle un seul sexe/une seule chair a


domin la rflexion de la diffrence sexuelle de lAntiquit classique
jusqu la fin du dix-septime sicle et qu la fin du dix-septime
sicle et au dix-huitime sicle, la science donna une substance []
aux catgories de mle et femelle envisags comme des sexes
biologiques opposs et incommensurables , prsentent sans aucun
doute la priode comprise entre 1700 et 1800 comme une tape cl
dans cette volution chronologique13. Par consquent, ce qui ressort
de La Fabrique du sexe, cest une thse vigoureuse sur le changement.
Alors que les conclusions de Thomas Laqueur reposent en grande
partie sur la lecture douvrages mdicaux et philosophiques et, en
particulier, de ceux qui tudient lanatomie et la physiologie
reproductrice, lauteur rfute avec force le fait que des progrs
scientifiques aient pu tre lorigine du glissement du modle unisexe
vers le modle des deux sexes. Il faut attendre le dix-neuvime sicle
pour quinterviennent plusieurs dcouvertes fondatrices. Comme
Thomas Laqueur lexplique, aprs la rvolution scientifique, la
diffrence sexuelle ne procda pas plus de lanatomie que a navait
t le cas dans le monde du sexe unique 14. En fait, diffrence et
identit, plus ou moins mystrieuses, sont partout ; mais cest hors
des limites de linvestigation empirique que se dterminent lesquelles
comptent et quelles fins 15. Discutant la notion de changement,
Laqueur explique que :
[] en eux-mmes, les changements politiques et sociaux nexpliquent
pas la rinterprtation des corps. Lessor de la religion vanglique, la
thorie politique des Lumires, le dveloppement de nouveaux espaces
publics au dix-huitime sicle, les ides lockennes sur le mariage
envisag comme un contrat, les possibilits cataclysmiques de
changement social quentrana la Rvolution franaise, le conservatisme
postrvolutionnaire, le fminisme postrvolutionnaire, le systme des
fabriques avec sa restructuration de la division sexuelle du travail, lessor
dune conomie de march de services et de marchandises, la naissance
de classes, isolment ou de manire solidaire, rien de tout cela ne fut la
cause de la formation dun nouveau corps sexu. Le fait est plutt que la

13
14
15

Ibid. : 18, 42, 176 (en anglais : 5, 25, 154).


Ibid. : 186 (en anglais : 163).
Ibid. : 24 (en anglais : 10).

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Karen Harvey
reformation du corps se trouve intrinsquement inscrite en chacune de
ces volutions16.

Laqueur propose donc une explication multiples facettes.


Pourtant, dans La Fabrique du sexe, il apparat que llment
dclencheur du changement est un impratif politique adopt par
les scientifiques destin rvaluer les corps afin de stabiliser et de
prserver un ordre social fond sur lingalit de genre. Alors quau
dix-huitime sicle, les penseurs politiques ont de plus en plus eu
recours un discours porteur dune galit potentielle, fond sur le
droit naturel, la dfinition de la femme se devait de la poser comme
qualitativement diffrente des hommes afin de tenir le pouvoir
politique hors de sa porte17. La science a arbitr un dbat politique
sur les droits de lhomme, dmontrant quil y avait des diffrences
fondamentales au sein du genre humain qui justifiaient linquit entre
hommes et femmes dans laccs au pouvoir. Comme Londa
Schiebinger la galement indiqu, les droits naturels de lhomme
nont pu tre contrecarrs que par la preuve quil y avait des ingalits
naturelles 18.
Le travail de Laqueur peut tre situ dans un large ventail de
contextes historiographiques, mais il a eu beaucoup dinfluence sur
lhistoire du genre. Si le genre est dfini comme le savoir qui attribue
des significations aux diffrences corporelles 19 (selon la formulation
de Joan Scott), alors la cartographie de lhistoire des conceptions de la
diffrence sexuelle dresse par Thomas Laqueur est perue juste
titre comme une contribution majeure lhistoire des hommes, des
femmes et du genre. En effet, les historiens des femmes et du genre
ont intgr le rcit laqueurien un tableau plus vaste des relations de
genre et de lexprience sexue. Cela tient en partie au fait que
Thomas Laqueur a labor son argumentation partir dhypothses
tires de deux domaines : la sexualit fminine et la relation des
femmes avec la sphre prive. Pour Laqueur, la premire tape
incontournable dans le passage du modle unisexe au modle des
16
17
18
19

Ibid. : 25-26 (en anglais : 11).


Ibid. : 221-238 (194-207).
Schiebinger 1993 : 143. Voir aussi ead. 1989 : 216.
Scott 1988 : 2 ( Introduction ).

Le Sicle du sexe ? Genre, corps et sexualit au dix-huitime sicle

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deux sexes au dix-huitime sicle est un changement dans les


conceptions de la procration20. Une des consquences de ce
changement est la relgation de lorgasme fminin dans les
discours mdicaux du dix-huitime sicle21. Dans la thorie
aristotlicienne traditionnelle de la gnration, o il ny a quune seule
semence, les femmes ne produisent pas de semence si bien que
ljaculation fminine nest pas ncessaire ; la conception a lieu quand
la substance active de lhomme agit sur la substance passive de la
femme contenue dans son sang menstruel22. Ceci a t remis en cause
plus tard par la domination de la thorie hippocratique et la thorie
galnique des deux semences. Mme si cette dernire attribue la
semence de la femme un rle moins important, dans ces deux
thories les deux semences sont ncessaires pour agir sur la matire
secrte par la femme23. Dans le modle unisexe, les thories o il y a
dualit de semence dominent : les deux sexes prouvaient au cours
des rapports un violent plaisir en troite relation avec une heureuse
gnration ; tous deux mettaient gnralement quelque chose 24. Au
cours du dix-huitime sicle, cependant, les thories o deux
semences taient ncessaires la reproduction ont t remises en
cause et lon a fini par considrer que le plaisir sexuel de la femme
symbolis par lorgasme fminin ntait pas essentiel la
conception. Ce qui participait dun changement de perception de la
nature passive de la sexualit des femmes, changement analys par
Nancy Cott ds 197825. Comme lexplique Ruth Perry,
Historiquement, les femmes ont t perues comme des cratures
lascives et avides [] ; au milieu du dix-huitime sicle, on les
dcrivit de plus en plus comme appartenant un autre ordre
dexistence : capables daimer mais sans besoins sexuels 26. Carolyn
Merchant a tabli un lien entre les changements intervenus dans la
20
21
22
23

24
25
26

Laqueur 1992 : 22 (en anglais : 8).


Laqueur 1986 : 3.
McLaren 1985 : 326 ; Bullough 1973 : 485-501.
Ainsi, on disait parfois que les femmes taient capables de sauto-fconder sans
avoir recours lhomme. Voir Crawford 1994 : 90.
Laqueur 1992 : 67 (en anglais : 46).
Cott 1978 : 219-236.
Perry 1992 : 212.

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Karen Harvey

perception de la nature durant la rvolution scientifique et la


raffirmation du rle passif des femmes dans la reproduction, le
refoulement simultan de la passion sexuelle et lassociation
croissante des femmes des classes moyennes et suprieures avec la vie
domestique27. De la mme manire, Angus McLaren a montr quaux
descriptions prsentes dans la littrature mdicale des seizime et dixseptime sicles, o la sexualit fminine tait perue comme valide,
ncessaire et bien terrestre , ont succd celles de victoriennes
passives, allonges sur le dos et ne pensant qu lEmpire . Comme
Carolyn Merchant, Angus McLaren tablit un lien entre ce rcit de
lvolution de la sexualit fminine et la cration dune nouvelle
image de la femme de la classe moyenne, respectable et asexue 28.
Depuis plusieurs dcennies, les historiens des femmes rendent
compte de lmergence dun nouvel idal de fminit qui a confin les
femmes, devenues chastes, modestes et maternelles, au sein dune
famille de plus en plus privatise29. Reprenant des travaux anciens sur
lexpansion industrielle, les historiens des femmes ont avanc lide
que lexprience fminine sest radicalement transforme quand les
femmes ont t chasses du monde du travail et quelles ont t
cantonnes la sphre domestique de la maison30. Ainsi, les nouvelles
interprtations de la sexualit fminine sont-elles intimement lies aux
nouveaux rles assigns aux femmes et aussi aux attentes des
femmes elles-mmes. la femme pleine dapptit du dbut de
lpoque moderne succde la prude du dix-neuvime sicle, volution
que recoupent les recherches sur le sort des femmes dans la sphre
domestique et le monde du travail.
Un nombre croissant de recherches historiques sur les rles
sexus des femmes, la sexualit et celles, plus rcentes, sur le corps
ont contribu produire un rcit historique sur les femmes, depuis
27
28

29
30

Merchant 1980 : 148.


McLaren 1985 : 324, 330 et 340. Pour des exemples de commentaires sur la
monte en puissance de la femme dsexualise dans des contextes trs varis,
voir Accati 1990 ; Crouch 1997 : 58-78 ; Schiebinger 1987 et ead. 1996 : 163.
George 1973 : 152-177 ; Armstrong 1987.
Rfrences incontournables : Clark Alice 1919, rd. 1982 ; Hill 1989 ; Pinchbeck
1930, rd. 1981 ; Davidoff & Hall 1987. Pour un expos critique de ces travaux,
voir Vickery 1993 : 383-414.

Le Sicle du sexe ? Genre, corps et sexualit au dix-huitime sicle

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lpoque mdivale jusqu lpoque contemporaine, o le dixhuitime sicle joue un rle pivot. De nombreuses histoires du genre
intgrent, des degrs divers, le corps dans leurs explications de la
transformation qui est intervenue alors. Si certaines soulvent des
questions importantes sur le rcit labor par Thomas Laqueur,
toutes lincorporent leurs propres travaux. Le rcit pique
quAnthony Fletcher a donn dans Gender, sex and subordination in
England, 1500-1800 (1995) est bti sur lide que la priode comprise
entre 1660 et 1800 est un moment o se crent de nouvelles
relations de genre au sein desquelles les frontires entre les
hommes et les femmes sont devenues plus nettes 31. Louvrage
dbute par un passage sur le corps ; Fletcher identifie des
changements dans les relations de genre qui sont en partie fonds sur
des changements intervenus dans la conception que lon se faisait du
corps : ce sont davantage les contrastes que la hirarchie entre les
corps qui sont alors mis en avant32. Le dbut du dix-septime sicle
marque la fin de lhomologie corporelle dans les crits mdicaux,
bien que la thorie des deux semences et les notions qui permettent
dtablir une commensurabilit entre les sexes perdurent33. Toutefois,
cest pendant la Restauration, soit partir des annes 1660, que les
auteurs commencent concevoir les deux sexes comme
incommensurables34. Anthony Fletcher prend soin de dclarer que le
changement nest pas nettement marqu35. De fait, le rcit laqueurien
perd ici un peu de sa vigueur : privilgiant les seizime et dix-septime
sicles plutt que le dix-huitime, Anthony Fletcher souligne que
cette priode constitue un monde de transition qui nest fait ni dun
seul sexe, ni de deux 36. Nanmoins, la thse selon laquelle des
changements sont intervenus dans la conception que lon se faisait du
corps avant 1800 semble renforcer lide que le dix-huitime sicle
joue bien un rle pivot et, dans ses grandes lignes, cette narration est
31
32
33
34
35
36

Fletcher 1995 : 407.


Ibid. : xvi-xvii, 291 et 402.
Ibid. : 36.
Ibid. : 41.
Ibid. : 296.
Ibid. : 41.

216

Karen Harvey

en accord presque parfait avec celle de Laqueur37. De plus, bien quil


ne retienne pas lexplication politique de Thomas Laqueur, Anthony
Fletcher avance lide que les changements observs rsultent de la
redfinition du patriarcat par les hommes qui cherchaient en assurer
la prennit et en renforcer les fondements38.
Robert B. Shoemaker, dans Gender in English society, 1650-1850: the
emergence of separate spheres? (1998), propose une minutieuse histoire
culturelle de la vie des hommes et des femmes, livrant une synthse
importante sur les pratiques sexues et les reprsentations de genre. Il
dcrit la valeur croissante qui a t accorde des rles sexuels
distincts chez les hommes et les femmes et relie ce constat au
dveloppement du corps deux sexes et limportance idologique
croissante accorde lacte sexuel avec pntration vaginale 39. Bien
que Robert Shoemaker prenne soin de souligner laugmentation des
opportunits dont pouvaient se saisir les femmes, dans le mme
temps, il note que le caractre rgressif des ides que lon sen faisait
tait directement li celles qui avaient trait leur corps.
lextrieur de la sphre domestique, les femmes ont pu profiter dune
palette dopportunits plus large, crit Robert Shoemaker, mais elles
furent simultanment freines par des critres moraux plus
contraignants ainsi que par des croyances sur linfluence dbilitante de
leurs nerfs et de leurs fonctions biologiques 40. Comme dans
beaucoup de travaux rcents, la thse majeure de Thomas Laqueur
dune volution du modle unisexe vers le modle des deux sexes,
sintgre un tableau beaucoup plus large qui incorpore la fois le
dsir sexuel et les rles sexus.
Dans English sexualities, 1700-1800 (1997), Tim Hitchcock tente
dtablir un lien entre les observations des taux de fertilit qui ont t
faites par les dmographes et les pratiques sexuelles. Pour lui, la
rvolution sexuelle a concid, au tout dbut du dix-huitime sicle,
avec une idologie nouvelle qui tablissait des sphres spares, mais
aussi avec le passage de la conception unisexe du corps humain la
37
38
39
40

Ibid. : 291.
Ibid. : xxii.
Shoemaker 1998 : 85. Voir galement : 31-35 et 313-314.
Ibid. : 34.

Le Sicle du sexe ? Genre, corps et sexualit au dix-huitime sicle

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conception des deux sexes : la conception mdicale du corps des


femmes qui a triomph est celle dans laquelle lingalit et les
sphres spares taient inscrites dans une biologie irrfutable 41.
Hitchcock parle dune transition entre lpoque moderne o des
ouvertures et des possibilits nombreuses taient offertes aux femmes
une situation dans laquelle [] la capacit des femmes participer
la sphre publique sest progressivement rduite . Le glissement du
modle unisexe vers le modle des deux sexes est une composante
insparable de ce changement, de mme que les transformations des
ides sur le dsir fminin : Initialement perues comme
sexuellement entreprenantes, crit Hitchcock, les femmes sont
devenues sexuellement passives 42. Bien que Tim Hitchcock
souscrive au point de vue selon lequel il y a eu une redfinition du
corps des femmes et des hommes la fin du dix-huitime sicle , il
prcise nanmoins que cette redfinition sest droule sur une dure
beaucoup plus longue que Laqueur ne ladmet43. Cependant, idaux
de genre, dsir sexuel et comportement sexuel ont subi un
changement radical :
La sexualit elle-mme a chang et [] les personnes qui pratiquent une
sexualit htrosexuelle restreignent de plus en plus leurs pratiques des
formes de rapports sexuels phallocentriques avec pntration, au
prtexte quelles sont procratrices. De ce fait, les dfinitions de la
masculinit et de la fminit changent aussi. Les hommes et les
femmes ont t crs naturellement et biologiquement sexus, avec
lobligation croissante [] de limiter leur comportement une norme
htrosexuelle, et de trouver lautre sexe, nouvellement appel sexe
oppos, attirant44.

Cette volution a conduit dfinir un ensemble naturel de


catgories htrosexuelles bien dtermines qui, son tour, restreint
le nombre de comportements et didentits pour ceux qui sont attirs
par des personnes de mme sexe45. Le corps est lun des lments
dune transformation plus importante dans laquelle des formes de
41
42
43
44
45

Hitchcock 1997 : 48. On retrouve ces arguments dans Hitchcock 1996 : 72-90.
Hitchcock 1996 : 77-78.
Hitchcock 1997 : 57.
Ibid. : 111.
Ibidem. Voir aussi : 24-41 et 58-92.

218

Karen Harvey

comportement sexuel et des catgories didentit sexuelle se sont


modifies.
Les arguments de Tim Hitchcock sont en grande partie tays par
louvrage de Randolph Trumbach, Sex and the Gender Revolution:
Heterosexuality and the Third Gender in Enlightenment London (1998). Pour
Trumbach, une rvolution sexuelle a produit un troisime genre les
nouveaux adultes sodomites effmins et a introduit pour les
hommes une nette distinction entre un dsir exclusivement
htrosexuel et un dsir exclusivement homosexuel : ces
bouleversements sont troitement associs au modle des deux sexes.
Avant 1700, il y avait trois sortes de corps (hommes, femmes et
hermaphrodites) mais seulement deux sortes de genres (masculin
et fminin) . Aprs 1700, il y a dsormais deux sortes de corps
(masculin et fminin) mais trois genres (homme, femme et
sodomites) 46. Dans ce livre, et dans des articles antrieurs
importants, Trumbach dcrit un durcissement de la masculinit et de
la fminit, la premire se mesurant laune des nouveaux sodomites
effmins, la seconde laune de la prostitue47. Ce sont sans aucun
doute les femmes pauvres qui, dans le scnario de Randolph
Trumbach, sont les principales perdantes : il est vraisemblable que
ce sont elles qui ont le plus souffert de la construction du monde
sexuel moderne 48. Accouchant souvent denfants illgitimes, nayant
pas accs lidal de lamour romantique ni celui de la vie de famille
que les femmes de statut suprieur entretenaient pour adoucir les
mauvais traitements que les hommes leur infligeaient, souffrant de ne
pouvoir endosser le rle respectable de la femme passionne, leur
rputation tait des plus prcaires. En effet, tandis que le dsir sexuel
des hommes tait essentiel la nouvelle htrosexualit masculine ,
les femmes taient souvent punies quand elles prenaient linitiative, et
seules les prostitues taient censes afficher un dsir sexuel
exceptionnel 49. Selon Randolph Trumbach en effet, aprs la
rvolution sexuelle, les seules femmes qui purent exprimer une
46
47
48
49

Trumbach 1998 : 9.
Trumbach 1991 : 186-203, et 1989.
Trumbach 1998 : 322.
Ibid : 394 et 424.

Le Sicle du sexe ? Genre, corps et sexualit au dix-huitime sicle

219

passion sexuelle taient les prostitues, les domestiques sduites, les


veuves remaries ou les femmes adultres.
Le modle des deux sexes, la dsexualisation des femmes et la
sparation des sphres apparaissent invariablement comme des
volutions concomitantes qui ont appauvri qualitativement la place
des femmes. Comme lcrit Janice F. Thaddeus :
Au dbut du dix-huitime sicle et auparavant, les femmes sont censes
ressembler aux hommes. Mme leur corps bien que moins parfait, bien
sr est cens ressembler celui des hommes. De l, lide que les
femmes sont fortes et sensuelles, quelles sont presque aussi
indpendantes aprs le mariage quavant. En 1788, cet tre fminin,
dfini essentiellement comme une version amoindrie de lhomme, a t
redfini comme un tre spar et oppos lhomme, chaste et
domestique par nature50.

De la mme manire, pour Angus McLaren, le changement dans


la conception de la sexualit fminine a mis fin cette situation
assez galitaire dans laquelle le lit tait un endroit o hommes et
femmes taient plus ou moins gaux . Plus encore, le droit des
femmes au plaisir sexuel na pas t valoris, mais dprci 51. On
trouve cette mme ide dans certaines reformulations rcentes des
thses sur la restriction des opportunits de travail pour les femmes ;
ici, le dclin de lconomie familiale aurait altr une situation qui
ressemblait un partenariat de travail tabli avec leurs maris et qui
se serait apparente une galit relle 52. Tim Hitchcock indique
que les changements observables en matire de sexualit et didentit
ont annonc une priode dintense oppression patriarcale. Mais,
pour les hommes galement, cela sest traduit par une conception de
plus en plus contraignante de la masculinit 53. Robert Shoemaker
soppose avec vigueur ce rcit pessimiste, faisant valoir, quen
dehors de la sphre domestique, les possibilits laisses aux femmes
ont augment, malgr les images de plus en plus contraignantes
vhicules par les manuels de bonne conduite et la littrature54.
50
51
52
53
54

Thaddeus 1994 : 113.


McLaren 1985 : 340-341.
Hill 1989 : 46. Voir aussi Snell 1981 : 407-437.
Hitchcock 1997 : 111.
Shoemaker 1998 : 42.

220

Karen Harvey

Nanmoins, Shoemaker suggre que les images des femmes diffuses


par la culture dterminent de plus en plus la vie des individus, et
observe que les rles de genre de la priode moderne taient moins
intrioriss et moins contraignants quils ne le sont devenus
lpoque victorienne 55. Il conclut quune accentuation a eu lieu
dans la construction et la pratique de la sparation sexue la
constitution de sphres spares entre 1650 et 185056. De telles
interprtations soulignent quil y a non seulement eu des changements
dans la conception des rles et des idaux, mais aussi que la nature
mme de ces idaux a t marque par une plus grande rigidit et le
rtrcissement des perspectives. De fait, des argumentations
antrieures suivant lesquelles les producteurs dimage dfinissaient
les relations homme/femme avec une prcision nouvelle et les
femmes enduraient la longue marche des Empires du genre sur
lentiret de la personne ont trouv un cho dans lhypothse
rcente qu une rigueur plus importante a t impose la dfinition
des rles de genre 57. Tim Hitchcock et Michle Cohen crivent,
dans leur introduction la collection English masculinities, 1660-1800
(1999) : lancien modle dun renforcement progressif des frontires
du genre est actuellement remis en question 58. Cependant, cette
position na pas encore t taye sur des travaux publis et les tudes
antrieures qui ont montr de quelle faon la conception de la
masculinit stait restreinte nont pas encore t revisites59.
Lattention rcente que George Haggerty porte lamour entre
hommes situe plutt ces relations dans une culture qui apprenait
tout juste codifier la diffrence sexue et marginaliser les
comportements excessifs ; construire une sexualit comme un
systme binaire rigide destin isoler le non-naturel ; et
construire une identit en enfonant un coin entre le discours public
et le discours priv 60. Dans la vision qui est ici propose du
55
56
57
58
59

60

Ibid. : 317.
Ibid. : 318.
George 1973 : 159 ; Riley 1988 : 14 ; Hitchcock 1996 : 77.
Cohen & Hichcock 1999 : 18 (Introduction).
Voir, par exemple, Senelick 1990 : 33-67. Pour un exemple quivalent en Europe,
voir Liliequist 1991 : 393-423.
Haggerty 1999 : 172.

Le Sicle du sexe ? Genre, corps et sexualit au dix-huitime sicle

221

changement, les individus ont t de plus en plus saturs de notions


ayant trait la diffrence de genre et le tableau de la priode
antrieure au dix-huitime sicle apparat comme un ge dor de
libert pour les identits de sexe et de genre.
***

Lhistoriographie du corps et de la sexualit a apport une


contribution majeure lhistoire des femmes et du genre en
permettant dhistoriciser les catgories et les identits sexuelles. Le
constructionnisme social, qui se situe en opposition apparente une
approche biologique essentialiste, a ainsi jou un rle important dans
ces recherches. Comme la rcemment prcis un chercheur, le
constructivisme social a produit, comme par magie, de nombreuses
sexualits l o auparavant il ny en avait quune 61. Lhritage lgu
par Michel Foucault est galement fondamental. Foucault a donn la
priorit lefficience (agency) du discours et a tabli que la sexualit
tait le corrlatif de cette pratique discursive lentement dveloppe
quest la science du sexe62. Dans son Histoire de la sexualit, il dcrit le
corps comme le produit dune pratique discursive, comme un cran
sur lequel le pouvoir non-discursif projette des effets63. Aujourdhui,
il faut aussi tenir compte de linfluence de Judith Butler, qui crit que
le genre est lensemble des moyens discursifs/culturels par quoi la
nature sexue ou un sexe naturel est produit et tabli dans un
domaine prdiscursif, qui prcde la culture 64. Cette thse selon
laquelle les lments qui apparaissent comme des distinctions
naturelles ou biologiques sont en fait les produits de la culture et du
langage peut tre facilement calque sur largument de Laqueur, qui
soutient que la diffrence sexuelle a t fabrique au dix-huitime
sicle. De plus en plus, les recherches sur le corps et la sexualit
doivent beaucoup une approche quon pourrait schmatiquement
61
62

63
64

Milligan 1993 : 109.


Foucault 1976 : 91 (en anglais 1979 : 68). Sur Foucault et le discours, voir
Thacker 1997 ; McNay 1992.
Sur lapproche gnrale du corps de Foucault, voir McNay 1992 : 28 et 38-40.
Butler 2006 : 69 (en anglais 1990 : 7). Voir galement ead. 2009 (dition originale
1993).

222

Karen Harvey

qualifier de poststructuraliste , dans laquelle la connaissance du


pass vient non pas de la reconstruction des expriences
objectives mais dune analyse des systmes de signification qui,
dentre de jeu, rendent possibles et construisent ces expriences 65.
Limpact en est particulirement perceptible dans les discussions sur
lhomosexualit dantan, o une question centrale demeure, celle de
savoir si les historiens peuvent apprhender le comportement et
lidentit homosexuels des poques o ni le concept
dhomosexualit ni sa nomenclature navaient encore t
invents66.
Le fait que laccent soit mis sur le discours a comme consquence
que lhistoire qui en dcoule est mieux outille pour produire une
description quune explication. Comme lcrit Trumbach la fin de
lintroduction de son ouvrage rcent :
Il semble que nous ne sachions pas trs bien pourquoi ou comment les
systmes culturels changent si rapidement au cours dune seule et mme
gnration, que lon soit en 1700 ou en 1960. Cest aussi droutant que
dessayer dexpliquer lexpansion et la rgression des maladies peste,
syphilis, variole, SIDA. Cest pourquoi, dans ce livre, nous nous
contenterons daborder lanalyse de la division du monde sexuel en une
minorit homosexuelle et une majorit htrosexuelle, division qui reste
un des aspects les plus fondamentaux de la culture occidentale moderne
telle quelle a t constitue par la gnration de 170067.

Dautres chercheurs qui travaillent sur le discours ont des


difficults fournir des modles de causalit. Tout en essayant de
revenir aux racines de lanalyse de genre dans lhistoire
sociologique , Shoemaker reconnat les progrs thoriques de ces
dernires annes et limportance du langage dans la construction des
rles de genre , ce qui loblige tenir compte du rle des ides et
65

66

67

Newman 1991 : 62. Pour dautres discussions utiles voir Riley 1988 ; Bennett
1989 : 251-272 ; Hall 1991 : 204-210 ; Kent 1996 : 9-18 ; Purvis 1996 : 5-7.
Voir en particulier Weeks 1989, qui soutient la thse selon laquelle lidentit
homosexuelle masculine nest apparue qu la fin du XIXe sicle. Trumbach
soutient au contraire que cest au dbut du XVIIIe sicle quune sous-culture
homosexuelle moderne a vu le jour. Voir Trumbach 1989 et 1991. Pour un
expos sur lhomosexualit avant le XVIIIe sicle, voir Bray 1982.
Trumbach 1998 : 22.

Le Sicle du sexe ? Genre, corps et sexualit au dix-huitime sicle

223

des idologies dans lexprience sexue. Cependant, son travail


cherche principalement consigner les diffrences plutt qu les
expliquer 68. Lattention particulire accorde au langage dans
lhistoire de la sexualit et du genre, et de manire gnrale dans
lhistoire culturelle, produit des tudes qui sont mieux quipes pour
analyser la synchronie que la diachronie, mais aussi le sens que la
causalit.
Face aux difficults rencontres pour expliquer le changement, on
a fait appel des cadres explicatifs plus anciens, qui ont combl les
vides creuss par lattention nouvelle porte la culture. Mme sil
critique le seul recours au rductionnisme conomique, Tim
Hitchcock crit que le changement conomique et social peut
expliquer la transformation de la culture sexuelle anglaise 69. Il
suggre provisoirement que la croissance conomique,
lindustrialisation et lurbanisation ont chang la culture sexuelle
travers deux mcanismes : la culture populaire de limprim ; la
philanthropie urbaine et la politique sociale. La culture de limprim a
remis en question lautorit que dtenaient les personnes ges et les
femmes en particulier, en mettant la porte des individus de
nouvelles sources du savoir sur la sexualit. De plus, une politique
sociale a t instaure pour orienter lattribution des ressources aux
paroisses urbaines en expansion, aux nouvelles institutions urbaines,
aux hpitaux caritatifs, et aux asiles. Cette politique sociale a construit
une fminit qui a partie lie avec la notion de victime et une
masculinit dfinie comme sexuellement irresponsable. Tandis
qu un amalgame complexe de forces conomiques et culturelles a
jou un rle dans la rvolution sexuelle du dix-huitime sicle,
Hitchcock nous met en garde en prcisant que ces deux mcanismes
ne remplacent pas le rle plus large jou par le changement
conomique dans lexplication de la transformation historique 70. Le
cadre explicatif trac par Anthony Fletcher accorde plus defficience
aux facteurs culturels : lorigine, il y avait le besoin des hommes

68
69
70

Shoemaker 1998 : 5 et 309.


Hitchcock 1997 : 112.
Ibid. : 112-14. Citation : 114.

224

Karen Harvey

de consolider les fondements et lavenir du patriarcat 71. Leur


russite fut dadapter et de transformer le patriarcat en Angleterre
en remplaant sa base scripturaire et mdicale ancienne [] par une
nouvelle idologie sculire du genre ; le programme consistait
inculquer une conception de la diffrence sexuelle qui soit
fondamentale et incontournable 72. Initialement, cest le
bouleversement des systmes de pense qui entrana une diminution
de limportance et de la signification de la Grande Chane de
lExistence, du macrocosme et du microcosme, de la mdecine
humorale et de lastrologie ; ce bouleversement fut la cause de
leffondrement du genre traditionnel et le signal de la qute dun
nouveau cadre pour les relations de genre 73. Le patriarcat fut
rinvent alors quil menaait de perdre de sa stabilit dans un
contexte idologique en pleine mutation.
Ces travaux se calquent sur des rcits conomiques et politiques
reconnus et, en outre, ils ont servi donner un second souffle des
modles de changement plus anciens en absorbant le scnario
laqueurien. Pourtant certaines objections ont t faites ce scnario
tel quil a t prsent dans des histoires rcentes du genre. Certains
travaux dhistoriens sur des poques antrieures et postrieures
mettent en doute laffirmation selon laquelle le dix-huitime sicle a
constitu un tel tournant. Les historiens des seizime et dix-septime
sicles avancent lide que des changements importants dans la
comprhension du genre et du corps ont commenc avant 170074.
Mary Fissell dcrit la manire dont les ouvrages mdicaux en langue
vernaculaire de la deuxime moiti du dix-septime sicle remettent
en question lhgmonie du modle unisexe75. Ce travail, qui porte sur
la priode antrieure 1700, suggre que laccent est mis sur la
diffrence des corps bien plus tt que Laqueur ne ladmet. De plus,
depuis quelque temps, les historiens qui travaillent sur le dix71
72
73
74

75

Fletcher 1995 : 401.


Ibid : 283 et 407.
Ibid. : 407.
Crawford & Mendelson 1998 : 29-30 ; voir galement lexpos de Fletcher plus
haut, 1995 : xxx.
Fissell 1995 : 433-456.

Le Sicle du sexe ? Genre, corps et sexualit au dix-huitime sicle

225

neuvime sicle remettent en question le strotype de la femme


victorienne asexue, tandis que dautres font remarquer que la
sexualit masculine tait galement soumise des rgles76. Plus
rcemment, on a pu crire que, dans sa faon dapprhender le
clitoris, la profession mdicale victorienne a renforc
lhtrosexualit et les frontires du genre, plutt quelle ne sest
engage dans une rpression de la sexualit fminine 77. Une telle
affirmation nest pas sans rappeler la caractrisation du dix-huitime
sicle qui est faite par Trumbach et Hitchcock. Le caractre unique du
dix-huitime sicle est galement remis en question par ceux qui, dans
le pass, ont soutenu que la science du dix-neuvime sicle a produit
un schma des diffrences sexuelles qui tentait de museler laspiration
des femmes participer la vie politique au-del de la sphre
domestique78. Si un changement de fond sest produit dans la faon
dont la science et la mdecine reprsentent le corps changement
motiv par un besoin de concentrer le pouvoir entre les mains de
quelques-uns , il nest clairement pas achev la fin du dix-huitime
sicle. Il est probable que toute cette transformation a suivi un trs
long processus.
De plus en plus de voix discordantes revendiquent une autre
approche du changement dans lhistoire du corps, de la sexualit et du
genre. Il semble en effet que les modles de changement tablis pour
une sphre donne ne soient pas toujours transposables une autre.
Certains historiens pensent que les rcits pertinents de changement
ne sont valides que sils sont tablis sur une priode courte
correspondant au cycle de vie dun individu et non lchelle,
beaucoup plus grande, des transformations historiques. Sara
Mendelson et Patricia Crawford ont intgr leurs tudes sur le sexe, la
contraception, la grossesse et laccouchement une recherche sur la
vie des femmes, de lenfance ladolescence et lge adulte79. La
notion de cycle de vie est prcieuse galement pour faire lhistoire
76

77
78
79

propos de la sexualit fminine voir, par exemple, Nead 1988 ; Peterson 1986 :
569-590. Sur la sexualit masculine, voir Hall & Porter 1995 : 141-145.
Moscucci 1996 : 72.
Alaya 1977 : 264 ; Russett 1989 : 2 et 10.
Crawford & Mendelson 1998 : 118-122 et 148-156.

226

Karen Harvey

de la masculinit. Les recherches de Tim Hitchcock sur la vie sexuelle


de John Cannon montrent que les annes qui suivent ses vingt ans
jusquau dbut de sa trentaine sont des annes cruciales de
changement dans ses pratiques sexuelles80. En plus de cette attention
porte au cycle de vie, les spcialistes prennent soin de rappeler que
les continuits sont tout aussi prsentes que les changements dans
lhistoire du corps et de la sexualit81. Dans la littrature rotique, par
exemple, les conceptions de la diffrence sexuelle ne peuvent tre
facilement embotes dans les modlisations spcifiques chaque
priode. Au contraire, deux faons denvisager la diffrence des sexes
ont coexist tout au long du dix-huitime sicle82. Chez les historiens
des femmes et du genre, cet accent mis sur la dure dans lhistoire du
corps participe dun intrt plus gnral tant pour la permanence que
pour la transformation83.
Lintgration des arguments sur les cycles de vie et la permanence
historique dans lhistoire du corps, de la sexualit et du genre modifie
ncessairement les rcits qui privilgient la longue dure et le
caractre linaire du changement. Les tudes sur les changes
culturels et sur la place des textes au sein de la socit sont venues
inflchir encore davantage le discours dominant. Laffirmation selon
laquelle le corps, le genre et la sexualit sont redfinis en fonction des
dbats sur la reprsentation politique tend subsumer toute une srie
de phnomnes historiques sous le seul dbat politique. La mme
remarque sapplique lutilisation des sources : des types
dinformations diffrentes sont issus de documents de natures et aux
fonctions diverses. Pour tayer laffirmation selon laquelle, au mme
moment, les romans, les sermons et autres crits didactiques, les
pices de thtre, les dossiers judiciaires, les traits de philosophie, les
traits scientifiques et les livres de mdecine ont tous t traverss par
les motivations des penseurs politiques, il faudrait pouvoir tablir des

80
81

82
83

Hitchcock 1999 : 25-43 et 1997 : 28-38.


Gowing 1996 : 28-29 ; Crawford & Mendelson 1998 : 29-30 ; Shoemaker 1998 :
20-21, 61et 86.
Voir Harvey 2002 : 202-223.
Tosh 1999 : 238 ; Gowing 1996 : 28-29.

Le Sicle du sexe ? Genre, corps et sexualit au dix-huitime sicle

227

liens entre ces sources et des rseaux de communication plus larges84.


Les thories qui circulaient dans les textes mdicaux ont pu influencer
les ouvrages littraires qui traitent de la diffrence sexuelle et du corps
mais, en retour, ces thories sen sont trouves modifies, elles aussi.
Par exemple, la fin du dix-septime sicle, louvrage de Mauriceau
destin aux sages-femmes, Les maladies des femmes grosses, se rvle riche
denseignements pour les auteurs de la littrature rotique, qui
utilisent des mtaphores botaniques et cartographiques pour dcrire
le corps humain. Mais, tout en sinspirant largement des descriptions
que fait Mauriceau de la conception humaine, ces auteurs participent
aux discussions sur ses thories et les utilisent de manire slective85.
Les crits mdicaux et rotiques sont lis par leur intrt commun
pour certains thmes, et mme pour certains mots et certaines
images, mais ils ne disent pas la mme chose. En effet, un genre
littraire et mme un texte isol est rarement univoque et une
seule lecture nen puise pas le sens. Les ouvrages scientifiques et
mdicaux spcialiss contiennent de multiples points de vue sur la
diffrence sexuelle. Rexaminant les images contenues dans les textes
mdicaux de la priode moderne, Robert Martensen conclut quils
prsentent alternativement le modle dun sexe unique et le modle
des deux sexes86. Louvrage populaire de mdecine Aristotles compleat
master-piece dploie sans aucun doute les deux discours : on y dclare
sans quivoque que les femmes ne sont rien dautre que des

84

85

86

Un bon exemple de ce type de recherche est le travail de Robert Darnton sur les
ouvrages interdits en France lpoque de la Rvolution. Voir Darnton 1995b :
181-197.
Francis Mauriceau, The diseases of women with child: as also the best means of helping them
in natural and unnatural labours, (7e d., trad. Hugh Chamberlain, 1736). Traduction
de louvrage franais : Franois Mauriceau, Des Maladies des femmes grosses et
accouches avec la bonne et vritable mthode de les bien aider... , Paris, J. Hnault, 1668. Le
plagiaire rotique est Philogynes Clitorides [pseud., alias Thomas Stretser ?], The
natural history of the frutex vulvaria, or flowering shrub ([c. 1737] ; Arbor vitae: or, the
natural history of the tree of life, 1741). Voir Harvey 2002 : 203-206.
Martensen 1994 : 107-133.

228

Karen Harvey

hommes retourns comme un gant , tout en informant les lecteurs


que la diffrence des sexes est un pr-requis la conception 87.
Le travail de Laqueur a t critiqu non seulement parce quil a
prsent une interprtation trop schmatique et simpliste des
changements de la thorie mdicale , mais aussi parce quil na pas
pris en compte les informations non-mdicales issues de la
comprhension populaire de la conception et de la diffrence
sexuelle telles quon les trouve dans la pornographie, les traits de
vulgarisation mdicale et les dpositions judiciaires88. La culture
ntant pas monolithique, une telle varit dinformations produit
diffrents types de conceptions du corps. Les corps mis en scne
dans la pornographie, au lieu dtre prsents comme opposs,
fortement sexus et incomparables, peuvent tre dcrits comme
aussi semblables, gaux et dnus de genre que les atomes et les
plantes 89. Dans certains ouvrages meilleur march, la conception
populaire de la sexualit dvoie les discours mdicaux tandis que
dans la culture fminine orale ou crite, on trouve des mises en doute
des thories qui ont cours chez les lites90. Si lon a peu de travaux sur
la faon dont les hommes vivaient leur corps et sur la manire dont
ils percevaient la diffrence sexuelle, Elizabeth Foyster soutient
malgr tout que, par le pass, la revendication de la diffrence
tait aussi rpandue chez les hommes que chez les femmes 91.
Comme la dmontr Laura Gowing travers des pices de procs
qui ont eu lieu entre 1560 et 1640, les hommes et les femmes
ordinaires avaient tendance mettre plutt laccent sur la diffrence
que sur la similitude entre les sexes. Le rle central de lorgasme des
femmes dans la conception tait chose communment admise mais
lide selon laquelle la femme et lhomme auraient t deux moitis
dun mme sexe ne semble pas avoir pris racine dans limagination
87

88
89
90
91

Aristotles compleat master-piece: in three part: displaying the secrets of nature in the generation
of man (11e d. [1725], p. 14 et 30). propos des diffrentes ditions de ce manuel
populaire, voir Porter 1987 : 1-21.
Jenner & Taithe 2000 : 194.
Voir Jacob 1993 : 182.
Crawford 1994 : 82-106.
Foyster 1999 : 29.

Le Sicle du sexe ? Genre, corps et sexualit au dix-huitime sicle

229

populaire 92. Dans le langage courant, des termes assez diffrents


taient utiliss pour dsigner les organes gnitaux masculins et
fminins, et cela une poque o les crits scientifiques et mdicaux
navaient pas encore mis au point une nomenclature distincte pour le
corps fminin93. Un langage familier qui distingue ces parties du corps
suggre que le corps fminin et le corps masculin taient considrs
comme structurellement, fonctionnellement et moralement distincts.
On pouvait trs bien faire rfrence certaines parties du modle
unisexe sans pour autant adhrer la vision densemble.
Le sentiment qui fait dire Laqueur que mdecins, auteurs
profanes, ainsi quhommes et femmes, dans leur couche, partageaient
grosso modo la mme ide du fonctionnement du corps en matire de
reproduction 94 ne semble pas devoir tre suivi. La lecture croise de
la pornographie, des traits de vulgarisation mdicale et des archives
judiciaires rvle toute une gamme de conceptions de la relation
homme-femme. Plutt que dtablir une distinction entre une
conception populaire et une conception litaire du corps, cette
varit de conceptions met lhistorien au dfi de dchiffrer quand, o,
et pourquoi on a utilis des modles diffrents95. la suite de
Ludmilla Jordanova qui a inspir les historiens de la culture, les
historiens du corps et de la sexualit pourraient se demander en quoi
le contenu et la forme des sources historiques mdiatisent les
conditions sociales o elles prennent place 96. En dautres termes,
quelles fonctions remplissent les concepts de diffrence et de
similitude corporelles dans les diverses occurrences o on les
rencontre et comment sont-elles utilises ? Bien quelle mette laccent
sur la diffrence entre les hommes et les femmes ordinaires, Laura
Gowing pense aussi que lide de similitude corporelle a pu servir
donner un sens la sexualit : les corps de femmes et dhommes ne
92
93
94
95

96

Gowing 1996 : 7.
Ibid. : 80-82 ; Laqueur 1992 : 123-125 (en anglais : 96-98).
Laqueur 1990 : 68.
Tim Hitchcock fait une distinction entre ce qui est populaire et litaire ,
mais aucune rfrence des sources (prix, lectorat, marketing) ne vient valider
cette distinction. Voir Hitchcock 1997 : 54.
Jordanova 1999 : 3.

230

Karen Harvey

sembotent pas seulement sur le papier, mais aussi en pratique 97.


Dans la littrature rotique du dix-huitime sicle, les auteurs
utilisaient des homologies quand ils cherchaient faire comprendre
quil tait question de pntration vaginale ou de fertilisation. La
diffrence pouvait alors tre accentue mais, dans le mme temps, la
similitude corporelle facilitait la comprhension de lunion des
hommes et des femmes98.
Du fait de cet intrt pour le discursif, les contextes concrets de la
sexualit sont rests largement inexplors et certains historiens
regrettent que cette focalisation ait exclu les corps physiques des
documents historiques. Lyndal Roper dplore que le corps dans le
travail historique soit une irritante abstraction non-physique et
soutient, quau contraire, nous avons besoin dune comprhension
de la diffrence sexuelle qui intgre le corporel au lieu de le
combattre 99. La plupart des travaux existants mettent laccent sur les
changements intervenus dans le langage et le discours mais semblent
rejeter les continuits tablies par le corps physique. Louvrage de
Sara Mendelson et Patricia Crawford fait exception et met laccent sur
les expriences typiquement fminines que sont la menstruation, la
parturition, la lactation, expriences qui fondent trs durablement
linsistance qui est mise, au plan culturel, sur linfriorit du corps
fminin100. Une autre direction de recherche pour ltude de la
sexualit reste encore trs inexploite : celle de la production et de la
consommation douvrages se rapportant au sexe, au dsir et au corps.
De nombreux travaux dhistoire de la sexualit considrent que ces
ouvrages suscitaient des ractions prvisibles chez les contemporains
et quils peuvent tre utiliss comme des indicateurs des expriences
que les gens ont pu vivre. Hitchcock reconnat quil est difficile de
savoir quel point les individus ont t affects par ces crits mais il
souligne que la nature du cadre idologique dans lequel les femmes
agissaient tait changeante, et que les attentes contenues dans les
guides sur la sexualit et les manuels de bonne conduite taient de
97
98
99
100

Gowing 1996 : 7.
Harvey 2002.
Roper 1994 : 17-18.
Crawford & Mendelson 1998 : 18-30.

Le Sicle du sexe ? Genre, corps et sexualit au dix-huitime sicle

231

plus en plus contraignantes . Dans son tude des reprsentations des


rles de genre, Tim Hitchcock indique que cest aux femmes quon
imposait le plus grand refoulement 101. Shoemaker commence par
envisager les rles de genre vcus par chacun comme le produit de
linteraction entre des faons de penser le genre et une combinaison
de forces sociales, conomiques et politiques 102. Mais, en dfinitive,
il semble douter de limpact de lidologie sur la construction des
rles de genre : il montre la rduction des reprsentations et, malgr
tout, un accroissement des opportunits103. Ce qui manque donc le
plus louvrage, cest une explication des ractions des individus (et
de leur rsistance, dont il est question dans le livre) face des ides de
plus en plus triques.
Ce qui fait certainement le plus dfaut dans lhistoriographie du
corps et de la sexualit est une recherche qui tenterait dvaluer
jusqu quel point la vision de Laqueur correspond lexprience des
hommes et des femmes. Comme John Tosh la fait remarquer, cela
vaut la peine de se demander si la polarisation sexuelle na pas t
quune figure de rhtorique. Est-ce que cela refltait la ralit des
relations entre les hommes et les femmes ? 104. Tim Hitchcock et
dautres ont assurment soulev la question du rapport entre les
publications manant des lites, les conceptions populaires et les
expriences des hommes et des femmes105. Mais, face une absence
quasi complte de recherche sur la question de la rception, on a le
sentiment que les hommes et les femmes ne sont que des ponges106.
En multipliant les recherches sur la production, la lecture et la
rception, on parviendrait probablement une remise en cause
fondamentale de linterprtation que les historiens font de leurs
101
102
103
104
105
106

Hitchcock 1996 : 77 et 78.


Shoemaker 1998 : 5.
Ibid. : 11.
Tosh 1999 : 227.
Hitchcock 1997 : 49 ; Shoemaker 1998 : 60 ; Tosh 1999 : 227.
Anna Clark se dmarque en proposant une lecture de lidentit de la lesbienne
Anne Lister. Elle identifie les reprsentations culturelles comme lune seulement
des trois ressources mobilises dans le pass par les individus pour construire
leur identit sexuelle, les deux autres tant leurs tempraments et pulsions et
leurs conditions matrielles . Voir Clark Anna 1996 : 23-50. Citations : 27.

232

Karen Harvey

donnes. Par exemple, Dorelies Kraakman soutient que la littrature


rotique constitue une source utile lhistorien de la sexualit, en
particulier lhistorien de la sexualit fminine , mais les travaux sur
les conditions de production et de circulation de ces sources
suggrent que leur utilisation est plus approprie pour ltude de
lhistoire de la masculinit107. Tandis quune grande partie des crits
sur le sexe lpoque moderne semble surtout proccupe par le
corps fminin (intrt que lon retrouve dans une histoire du corps
qui na pas grand-chose dire sur les hommes), les proccupations
qui sy font jour ont un rapport beaucoup plus direct avec les dbats
qui leur sont contemporains sur le corps et la sexualit des hommes.
Si Laqueur crit : probablement est-il impossible dcrire une
histoire du corps de lhomme et de ses plaisirs parce que les archives
historiques ont t cres dans une tradition culturelle o cette
histoire ntait pas ncessaire , il nest pas juste de dire que cest
toujours la sexualit de la femme qui est constitue 108. De plus en
plus, il semble quune grande partie de lhistoriographie du corps et
de la sexualit soit une historiographie de la masculinit et que
lhistoire de la sexualit fminine reste encore crire.
***

Quand un nouveau champ de recherche souvre, il y a espoir de


corriger les thories anciennes et de modifier les dbats en cours.
Dans La Fabrique du sexe, Laqueur a dmontr que des catgories
apparemment naturelles sont en fait spcifiques la culture et
lhistoire, et a apport lhistoire du corps et de la sexualit un rcit
diachronique construit sur des thses plus anciennes. Louvrage place
lhistoire du corps sur la carte de lhistoriographie et de nombreux
historiens des femmes et du genre lutilisent comme un ouvrage
reprsentatif de lhistoire du corps. Et, pourtant, on voit surgir de
107

108

Kraakman 1994 : 547. Pour une des rares analyses de la pornographie franaise,
voir Goulemot 1991 : 29-47 (en anglais 1994 : 13-29). Voir galement Darnton
1995b : 217-231. Pour le lectorat de la littrature rotique anglaise, voir Harvey
2004, chap. 2.
Laqueur 1992 : 38-39 (en anglais : 22).

Le Sicle du sexe ? Genre, corps et sexualit au dix-huitime sicle

233

plus en plus de questions sur la place de ce travail dans le champ de


lhistoire des femmes et du genre, qui reprennent danciennes
questions portant sur linterprtation des sources, sur les limites de ce
que les historiens peuvent raisonnablement dfendre et, surtout, sur
le changement. La diversit synchronique des conceptions du corps
mise jour par des recherches rcentes, couple lvidence de la
permanence, vient miner le scnario dominant de lhistoire du corps
et de la diffrence sexuelle. Les corps ne peuvent jamais tre des
incarnations de la seule modernit mais, en mme temps, ils en
constituent lincarnation la plus durable. De plus, lintgration
harmonieuse de la thse de Thomas Laqueur des travaux rcents de
lhistoire du genre tend clipser la faon dont certains domaines de
la vie le travail, lorganisation de la vie de famille, la reproduction, le
plaisir sont soumis des forces distinctes de changement et de
permanence. Les historiens du genre doivent tudier ces tensions. De
plus, les incertitudes sur la chronologie ou sur les sources laissent
penser que le rcit politique sous-jacent la thse laqueurienne ne
constitue pas une explication satisfaisante pour une approche
culturelle globale des corps, des sexualits et du genre. Si lhistoire des
femmes a constitu antrieurement celui-ci, un rcit dont la
chronologie calque sur lhistoire conomique tait imparfaite, il
semblerait quun rcit fond sur lvolution des dbats sur la
reprsentation politique soit tout aussi imparfait. Les historiens du
genre continuent dtre mis au dfi dlaborer des modles pertinents
et des cadres explicatifs qui permettent de comprendre les
changements et les permanences.
Traduction Sbastien de Villle, avec laide de Florence Cabaret (Eriac,
Universit de Rouen)

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