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"CE QUE LES APOTRES ONT ENSEIGNE"

CE QUE LES APOTRES ONT ENSEIGNE


Aux origines de la discipline du clibat sacerdotal.
INTRODUCTION
Les historiens de l'Eglise du XXme sicle criront sans doute un jour que la crise
postconciliaire du clibat sacerdotal a pris fin en 1992, avec la parution de l'exhortation
apostolique post-synodale Pastores dabo vobis, du pape Jean-Paul II. Trente ans auparavant, en
rponse des questions dj nombreuses, les Pres de Vatican II avaient sans ambigut confirm
la loi du clibat dans l'Eglise latine pour les candidats au presbytrat, mais, de faon paradoxale,
les documents de l'assemble semblrent donner le signal d'un dbat gnral dans l'Eglise, qui
allait se poursuivre et s'amplifier dans les annes qui suivirent le Concile. Ce fut comme si, sur ce
point en particulier, un concile de l'opinion publique avait pris le relais du concile oecumnique
pour promouvoir un mouvement en faveur de l'abolition du clibat.
On assiste ainsi depuis Vatican II un double phnomne. D'une part, une srie
d'interventions de l'autorit hirarchique, dnues de toute quivoque. L'encyclique Sacerdotalis
caelibatus de Paul VI, le 24 juin 1967, aprs un examen attentif des objections souleves
l'encontre de la loi, expose longuement les raisons thologiques, historiques et spirituelles qui
motivent aujourd'hui encore le maintien de la discipline. Au Synode de 1971, la question est
nouveau discute, avec une grande franchise, sur l'arrire-fond d'une situation juge plus critique
par certains vques ; le consensus gnral de l'assemble synodale manifeste une fois encore la
volont de rester fidle quelque chose d'essentiel. Puis, en octobre 1990, c'est le huitime synode
des vques, sur la formation des prtres dans les circonstances actuelles , sous la prsidence
de Jean-Paul II, dont les 41 propositions , ou recommandations , votes une trs forte
majorit et soumises au Souverain Pontife fournissent la substance de l'exhortation apostolique
Pastores dabo vobis, qui raffirme avec une nouvelle force l'attachement de l'Eglise latine au
clibat des prtres.
Au cours de la mme priode, on assiste paralllement des tentatives de remise en
question radicale de la loi du clibat de la part d'un nombre important de prtres et de thologiens,
aux yeux desquels les raisons traditionnelles l'appui de la discipline paraissent dfinitivement
primes. On ne compte plus les articles ou les livres, caractre scientifique ou de simple
vulgarisation, qui depuis 30 ans s'efforcent de modeler l'opinion dans un sens oppos celui des
documents du Magistre, pour crer et renforcer un mouvement contestataire qu'on voudrait
victorieux d'une institution dsute. L'ouverture au monde prconise par le Concile se traduit chez
certains par l'abandon des formes de vie sacerdotale qui font du prtre, croit-on, un spar . La
loi du clibat est tenue pour responsable de la pnurie des vocations, perue comme une violation
des droits de la personne, si justement revendiqus par les dclarations conciliaires, dsigne
comme une source de dsquilibres psychiques et gnratrice de scandales. Le clerg mari des
Eglises d'Orient apparat comme modle, la restauration du diaconat permanent d'hommes maris
ou l'admission au sacerdoce de ministres protestants convertis au catholicisme sont perus comme
des signes avant-coureurs infaillibles, tandis que le dialogue oecumnique, indirectement, remet
l'ordre du jour les thses luthriennes sur le sacerdoce et le mariage des prtres.
Tout ceci se droule dans un climat social caractris par des bouleversements sans
prcdent. La sexualit, lgitimement mise en valeur par le Concile, se libre avec bonheur de
vieux tabous. Mais la priode de l'aprs-concile est aussi celle de la rvolution sexuelle , de la
permissivit en matire de murs, de la campagne autour des moyens anticonceptionnels, de

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l'invasion du monde de l'image par l'rotisme et la pornographie, bref d'un ensemble de choses qui
concourent nourrir chez plus d'un l'obsession du sexe. Beaucoup de Chrtiens sont dsempars,
et les prtres ne sont pas toujours les moins vulnrables, prcisment parce qu'ils cherchent bon
droit se rapprocher du monde, pouser leur temps. Si l'on tient compte aussi de l'explosion
dmographique, et de ce que le nombre des femmes augmente proportion, au moment mme o
celles-ci accdent en masse la vie professionnelle, on peut parler d'une vritable apparition de la
femme sur la scne sociale, et cette prsence quotidienne, ce compagnonnage, amne souvent les
clercs clibataires s'interroger sur leur solitude.
L'impact global de tous ces phnomnes est considrable. Une version moderne des
tentations de saint Antoine, cent fois plus insidieuse parce que double d'une crise d'identit, se
joue dans l'me d'un grand nombre. Tous n'en sortent pas indemnes. Comme par une raction en
chane, des prtres jusqu'alors fidles, les uns aprs les autres, quittent le sacerdoce, et ces
dfections, grossies par les mdia, russissent faire figure d'anticipation, la loi sculaire du
clibat perdant du mme coup son aurole aux yeux d'un public chrtien dsorient. Des
associations de prtres maris se forment, crent des groupes de pression. Des thologiens leur
prtent leur concours, essayant de justifier ce qui, il y a peu de temps encore, et paru
inadmissible. La grande majorit des clercs rests fidles leur engagement garde le silence, ou ne
sont gure entendus, leur voix couverte par les nouvelles sensation. C'est la crise, laquelle
beaucoup ne veulent voir d'issue que dans la suppression d'une discipline juge tyrannique et
contre-courant de l'histoire. Le clibat facultatif, oui, le clibat obligatoire, non, carrment non.
Nul ne pourra dire que l'autorit ecclsiastique ne prit pas la question au srieux. Bien que
le Concile Vatican II ait tranch clairement pour le maintien de la loi, les vques et le Souverain
Pontife acceptrent par la suite d'en rediscuter longuement ; l'encyclique de Paul VI sur le clibat,
la premire du genre dans toute l'histoire de l'Eglise , en tmoigne, ainsi que les deux synodes
de 1971 et 1990, comme nous l'avons vu plus haut. On accueillit les objections, couta les plaintes,
avec une sympathie sincre pour les drames de nombreux frres dans le sacerdoce. La rflexion y
gagna en exprience, en tendue comme en profondeur, et le diagnostic sur le malaise gnral se
prcisa. Il apparut de plus en plus nettement que la crise du clibat tait lie une crise de l'tat
sacerdotal lui-mme, et qu'on ne pourrait vraiment y remdier aussi longtemps qu'on n'aurait pas
rpondu la question fondamentale : qu'est-ce qu'un prtre ? Vatican II s'y tait bien entendu
employ, en se rattachant l'enseignement des prcdents Conciles (1) , notamment dans la
magistrale Constitution Lumen Gentium et dans le dcret Presbyterorum ordinis, justement appel
la charte sacerdotale du concile . Mais, pour les raisons dj voques, beaucoup doutrent de
ces certitudes, et la crise s'installa. Car il y a crise, souvent, lorsqu'une institution doute
d'elle-mme, ou parat douter d'elle-mme, au point d'autoriser les mises en question les plus
radicales. Qu'est-ce qu'un prtre ? Tel est, en fin de compte, le fond du dbat. S'il n'existe pas de
diffrence essentielle entre le sacerdoce commun des fidles et le sacerdoce ministriel, la
distinction entre lac et prtre s'estompe au profit d'une vision purement fonctionnelle des
ministres, et on ne voit plus ds lors, avec raison, pourquoi la fonction presbytrale exigerait
l'adoption d'un style particulier de vie chrtienne, en l'occurrence le clibat. L'attention de l'Eglise,
au cours des trente annes qui ont suivi le Concile, s'est donc centre de plus en plus sur ce point
capital, pour aboutir enfin l'exhortation apostolique Pastores dabo vobis, fruit de la rflexion
collgiale des piscopats du monde entier au synode de 1990.
Ce que dit Pastores dabo vobis n'est pas nouveau. Il n'est pas difficile d'y reconnatre
l'enseignement traditionnel de l'Eglise sur le sacerdoce. Mais tirant du neuf en constant accord
avec le vieux (2) , Jean-Paul II diagnostique avec sret les raisons de la crise et la voie suivre
pour la surmonter :
La recherche d'une connaissance exacte et profonde de la nature et de la mission du
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sacerdoce ministriel est donc la voie suivre c'est celle que le Synode (de 1990) a
effectivement suivie pour sortir de la crise de l'identit du prtre : Cette crise comme
je l'ai dit dans le discours de clture du Synode est apparue dans les annes qui ont suivi
immdiatement le Concile. Elle est ne d'une interprtation errone, parfois mme
volontairement tendancieuse, de la doctrine du Magistre conciliaire. L se trouve
indubitablement l'une des causes d'un grand nombre de dfections alors subies par l'Eglise ;
dfections qui ont gravement atteint le service pastoral et les vocations au sacerdoce, en
particulier les vocations missionnaires. C'est comme si le Synode de 1990, redcouvrant
toute la profondeur de l'identit sacerdotale par tant d'interventions entendues dans cette
Aula, tait venu apporter l'esprance aprs les dfections douloureuses. Ces interventions
ont rvl notre conscience du lien ontologique spcifique qui unit le prtre au Christ, Prtre
Suprme et Bon Pasteur. Cette identit tait sous-jacente la nature de la formation qui doit
tre donne en vue du sacerdoce et ensuite durant toute l vie sacerdotale. C'tait le but
prcis de ce Synode (3).
C'est donc parce qu'il ne saurait plus dsormais y avoir de doute sur la vritable identit du
prtre, pour quiconque s'attache l'enseignement du Magistre, qu'on peut considrer la crise
postconciliaire du clibat sacerdotal comme virtuellement termine. Non certes qu'il ne puisse plus
y avoir de prtres quittant le sacerdoce pour se marier ; mais il sera plus difficile de voir dans ces
abandons une anticipation prophtique d'un changement de la discipline du clibat ; la conscience
avertie du peuple chrtien les percevra, ainsi qu' toutes les poques, comme une tristesse et un
chec, l'occasion d'un examen de conscience pour toute l'Eglise et une invitation la pnitence.
Une certaine thologie continuera aussi sans doute protester contre la loi d clibat au nom d'une
conception fonctionnelle du sacerdoce, mais il sera plus difficile de voir dans ces courants qui
se marginalisent une contribution positive laggiornamento de l'Eglise dans le monde moderne,
car, en manifestant le lien ontologique qui unit le prtre au Christ, Prtre Suprme et Bon
Pasteur , Pastores dabo vobis a indiqu de faon indiscutable la direction de la recherche
thologique. Les catgories de thologies conservatrice et progressiste ne sont plus de mise
ici, si elles l'ont jamais rellement t, la condition mme du progrs tant de conserver pour lui
faire dvelopper toutes ses potentialits le sacerdoce tel que Jsus lui-mme l'a institu ; car le
prtre de demain, non moins que celui d'aujourd'hui, devra ressembler au Christ (4). En appelant
les prtres du XXIme sicle vivre, comme leurs prdcesseurs, le sacerdoce unique et
permanent du Christ (5) , Jean-Paul II a dnou la crise en dissipant les doutes. Il a montr aussi
une fois de plus au monde que la preuve des racines tait dans la vitalit de l'arbre, et dans sa
rsistance aux intempries.

NOUVELLES RECHERCHES HISTORIQUES SUR LE CELIBAT


SACERDOTAL
Les racines vangliques du clibat sacerdotal manifestent la haute convenance de la loi
avec le sacerdoce ministriel. Configur Jsus-Christ, Tte et Epoux de l'Eglise, par le Sacrement
de l'Ordre, le prtre est un alter Christus , et agit dsormais in persona Christi dans le
service spcifique du peuple de Dieu qui le caractrise. A ce titre, l'amour mme du Christ qui est
devenu le sien le pousse aimer l'Eglise d'un amour total et exclusif, celui-l mme du Christ qui
s'est livr pour elle . Le clibat sacerdotal, vu dans cette perspective, est d'abord une exigence :
intrieure, le mouvement mme de l'amour jailli du sein de la Trinit dans le cur du prtre pour se
donner entirement cette pouse sanctifie par le sang du Christ et confie ses soins. Selon le
mot de Jean-Paul II, il est don de soi dans et avec le Christ son Eglise, et il exprime le service
rendu par le prtre l'Eglise dans et avec le Seigneur (6).

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Ces lignes, qui rsument la pense de l'Eglise depuis toujours sur la nature et la mission du
sacerdoce ministriel et sur le don prcieux de grce du clibat, ont pris, grce Vatican II et
plus encore depuis le Concile, un relief nouveau. La crise postconciliaire a fait mrir la rflexion
thologique, et on peut dire qu'avec Pastores dabo vobis une sorte de sommet a t atteint. Ce qui
est dit dans l'exhortation post-synodale, brassant la gerbe de trente annes de patiente mditation,
ne demande plus, semble-t-il, qu' tre exploit et enrichi de considrations secondaires.
C'est ici que l'histoire rejoint la thologie. Car une question vient aussitt l'esprit. S'il est
vrai qu'il existe un lien troit entre le clibat, ou la continence parfaite , et la vie de ceux qui,
par un choix privilgi du Seigneur, ont t appels lui ressembler par le sacrement de l'Ordre,
qu'en a-t-il t des Aptres ? Ces douze hommes, les premiers choisis, dont l'un au moins tait
mari, ont-ils peru et vcu cette exigence profonde de leur appel, ou. lents comprendre , en
quelque sorte, ne se sont-ils sentis nullement concerns et ont-ils continu librement leur mode
d'existence antrieur ? Qu'en a-t-il t ensuite de leurs successeurs immdiats, et de la pratique
ecclsiale pendant les premiers sicles ? La continence parfaite des vques, des prtres et des
diacres tait-elle laisse la libre dcision des intresss, par fidlit une tradition qu'on estimait
remonter aux Aptres, ou, au contraire, par fidlit ces mmes Aptres, gardait-on dans les
Eglises la coutume de n'ordonner au sacerdoce que des hommes acceptant de vivre dans la chastet
parfaite ?
On sait que cette question historique, pour secondaire qu'elle soit par rapport la thologie
du sacerdoce, n'en est pas moins importante pour nos esprits modernes qui conoivent mal
comment un mode de vie sacerdotal dont les motivations sont prsentes comme homognes
l'Evangile, et inspires de l'exemple du Christ, ait pu tre considr comme purement facultatif par
les premiers prtres de la Nouvelle Alliance, ceux-l mmes dont la mission a t de faire
connatre l'Evangile et de montrer, par l'exemple de leur vie, ce qu'tait et ce que devait tre un
alter Christus . Pour juger de l'intrt de cette question, il suffit de lire les nombreux livres ou
articles parus depuis le Concile sur la question du clibat ds-prtres. Il n'en est pratiquement pas
un qui ne fasse appel l'histoire, soit pour critiquer la discipline actuelle en lui assignant une
origine tardive, soit au contraire pour la rattacher une haute antiquit, mettant au jour par
l-mme de solides fondations.
Point de dpart de la recherche: le concile de Carthage de 390.
J'ai, pour ma part, t sensibilis cette question ds 1964, l'poque o je prparais mon
doctorat en thologie. Un canon d'un concile tenu Carthage en l'an 390 attira mon attention, car,
d'une faon qui me surprenait, on y rattachait l'obligation de la continence des membres du clerg
une tradition apostolique. En voici le texte :
Epigone, vque de Bulle la Royale, dit : Dans un concile antrieur, on discuta, de la rgle
de la continence et de chastet. Qu'on instruise donc (maintenant) avec plus de force les trois
degrs qui, en vertu de leur conscration, sont tenus par la mme obligation de chastet, je
veux dire l'vque, le prtre et le diacre, et qu'on leur enseigne garder la puret.
L'vque Geneclius dit : Comme on l'a dit prcdemment, il convient que les saints vques
et les prtres de Dieu, ainsi que les lvites, c'est--dire ceux qui sont au service des
sacrements divins, observent une continence parfaite, afin de pouvoir obtenir en toute
simplicit ce qu'ils demandent Dieu ; ce qu'enseignrent les aptres, et ce que l'antiquit
elle-mme a observ, faisons en sorte, nous aussi, de le garder.
A l'unanimit, les vques dclarrent : Il nous plat tous que l'vque, le prtre et le
diacre, gardiens de la puret, s'abstiennent (du commerce conjugal) avec leur pouse, afin
qu'ils gardent une chastet parfaite ceux qui sont au service de l'autel (7).
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Ce canon, rcemment encore peu connu des historiens modernes, joua un rle important dans
l'histoire de la discipline de la continence sacerdotale. Non seulement les quelques Pres runis
Carthage en 390, mais l'ensemble de l'piscopat africain, jusqu' l'invasion musulmane du 7me
sicle, affirma la tradition apostolique de la continence sacerdotale. C'est ainsi qu'en mai 419, un
concile gnral de l'Eglise africaine auquel participrent 217 vques (dont saint Augustin),
promulgua nouveau le canon que nous avons lu, auquel fut donn l'approbation officielle de
Rome par la voix du lgat Faustin (8).
Le dcret carthaginois servit de relais plusieurs reprises, au cours de l'histoire, pour vrifier,
ou consolider, le lien traditionnel de la discipline du clibat avec lenseignement des aptres .
Les premiers y recourir officiellement furent les Pres byzantins du concile Quinisexte in Trullo,
de 692, dont nous aurons reparler. Au 11me sicle, les promoteurs de la rforme grgorienne lui
emprunteront plus d'une fois un argument historique qu'ils jugent dcisif (9). Saint Raymond de
Penafort, l'auteur des Dcrtales de Grgoire IX, au 13me sicle, se dit galement convaincu de
l'origine apostolique du clibat, notamment par le canon de Carthage (10). Au concile de Trente,
les experts de la commission thologique charge d'tudier les thses luthriennes sur le mariage
des clercs, le connaissent. Pie IV, quant lui, ne pense pas pouvoir mieux faire que de le citer, pour
expliquer aux princes allemands son refus de renoncer la loi du clibat. Par la suite, bien des
thologiens et historiens de la priode post-tridentine le mentionnent dans leurs tudes (11). Au
sicle des lumires , le jsuite F.A. ZACCARIA, appuie aussi entre autres sur ce texte une
solide enqute aboutissant l'origine apostolique du clibat des clercs (12). De mme le
bollandiste Jean STILTINCK (13). Augustino de ROSKOVANY et Gustave BICKELL, au 19me
sicle, utiliseront leur tour le document africain de 390 pour tayer les mmes conclusions (14).
Tous sont intimement persuads qu'il est lgitime et comme ncessaire de passer par Carthage pour
se guider avec sret dans la recherche historique des origines de la discipline du clibat
sacerdotal. Pie XI, dans les temps modernes, y fait encore une rfrence autorise dans l'encyclique
Ad catholici sacerdotii fastigium, du 20 dcembre 1935 (15).
I- ANALYSE DES DOCUMENTS
Le canon de Carthage s'imposa donc trs vite comme le fil conducteur de mes recherches. Il
s'agissait de savoir si la revendication l'apostolicit de la part des Pres africains tait crdible, si,
en affirmant que l'obligation la continence parfaite pour les membres suprieurs du clerg
remontait aux Aptres, ces vques ne nous fournissaient pas une cl de lecture cohrente et
d'interprtation sre des documents de la priode patristique relatifs la question. Pour cela, il
devenait ncessaire de procder un triple examen : Tout d'abord, faire l'inventaire, aussi complet
que possible, des textes de diverse nature sur le clibat des clercs, tant en Occident qu'en Orient,
aux premiers sicles de l'Eglise. Vrifier ensuite, et simultanment , l'authenticit de ces
documents. Tenter enfin un essai de synthse, et pour cela trouver le principe heuristique le plus
appropri la recherche historique pour l'Eglise primitive.
L'inventaire et l'tude des documents ncessitaient un travail de longue haleine. On ne
saurait, il va sans dire, en faire l'conomie car le premier devoir est de laisser parler les textes. Les
ngliger, ou se drober devant eux, comme devant des tmoins gnants n'est pas digne de la
science, et c'et t faire preuve d'une trange capacit, d'abstraction, chose hlas frquente
aujourd'hui , que de disserter sur les origines du clibat des clercs en escamotant certains
problmes ou en ignorant les faits. L'analyse est en effet la synthse historique ce que la
prparation des matriaux est l'agencement d'un difice. A la diffrence de l'architecte, toutefois,
l'historien ne choist pas les lments qui lui servent reconstituer le pass ; son rle est de les

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dcouvrir, de les scruter, de les comparer les uns aux autres, bref de se soumettre un donn, et
pour ce faire de ne rien ngliger qui puisse entrer de droit dans la construction d'ensemble, en
respectant la valeur propre des matriaux et en exigeant d'eux le maximum de garanties.
Les deux principes fondamentaux, ce stade de l'analyse, sont ceux que connaissent bien
tous les historiens : premirement, tirer des textes tout ce qu'ils contiennent, et ne rien ajouter
qu'ils ne contiennent pas ; deuximement, clairer les documents et les faits en les situant autant
que possible dans l'ensemble du contexte auquel ils appartiennent. On voudra bien les garder
prsents l'esprit en suivant cette enqute.
Il n'est videmment pas question, dans le cadre d'un article, de rouvrir l'ensemble du dossier
patristique sur le clibat des clercs, ni de reprendre l'examen critique dtaill de chacune des pices
qui le composent. Qu'on veuille bien me permettre de renvoyer le lecteur qui le dsire l'ouvrage
que j'ai publi en 1981, Paris, quelques annes aprs ma soutenance de thse l'Institut
Catholique (16). Je me limiterai aux textes les plus importants, et aux problmes qui posent une
difficult particulire.
A) DOCUMENTS PUBLICS
Un premier ensemble de documents du 4me sicle, manant de la hirarchie
ecclsiastique, font eux aussi ds cette poque, comme le canon de Carthage, remonter aux temps
apostoliques la discipline de la continence parfaite du clerg, Ce sont, dans l'ordre chronologique :
1 La dcrtale Directa, du 10 fvrier 385, envoye par le pape Sirice l'vque espagnol
Himre, mtropolitain de la Tarraconaise (17).
2 La dcrtale Cum in unum, envoye par Sirice aux piscopats de diverses provinces
pour leur communiquer les dcisions prises en janvier 386 Rome par un concile de 80 vques
(18).
3 La dcrtale Dominus inter, en rponse des questions poses par des vques des
Gaules (19).
La dcrtale Directa est une rponse du pape Sirice une consultation adresse son
prdcesseur Damase par l'vque espagnol Himre au sujet de la continence des clercs. Aux
nouvelles affligeantes qui lui arrivent d'Espagne sur l'tat du clerg, le chef de l'Eglise ragit par un
rappel du devoir de la continence parfaite, dont le principe est dans l'Evangile du Christ, et ajoute :
C'est par la loi indissoluble de ces dcisions que nous tous, prtres et diacres, nous nous
trouvons lis partir du jour de notre ordination, (et tenus) mettre nos curs et nos corps au
service de la sobrit et de la puret...
Un an plus tard, en 386, Sirice envoie divers piscopats la dcrtale In unum pour leur
communiquer les dcisions prises Rome par un concile de 80 vques. Le document insiste sur la
fidlit aux traditions venues des aptres, car il ne s'agit pas d'ordonner des prceptes nouveaux,
mais de faire observer ceux qui, par suite de l'apathie ou de la paresse de certains, ont t
ngligs . Parmi ces diverses choses tablies par une constitution apostolique et par une
constitution des Pres , se trouve aussi l'obligation la continence pour les clercs suprieurs.
Une troisime dcrtale, la dcrtale Dominus inter , est une rponse de Sirice (ou
peut-tre de Damase) une srie de questions envoyes par les vques des Gaules. Le pape
annonce d'abord qu'il va reprendre dans l'ordre les questions poses en faisant connatre les
traditions (singulis itaque propositionibus suo ordine reddendae sunt traditiones), et en vient dans
ce contexte parler des vques, des prtres et des diacres, au sujet desquels, dit-il expressment,
les divines Ecritures, et pas seulement nous-mme, font une obligation d'tre trs chastes .

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Ces trois dcrtales sont d'une importance primordiale pour l'histoire des origines du clibat
des clercs. Elle prsupposent, comme chose normale et lgitime, l'ordination de nombreux hommes
maris. Ceux-ci, partir du diaconat, sont nanmoins tenus la continence parfaite avec leur
pouse, si celle-ci est encore de ce monde, et l'infraction cette discipline, frquente alors dans
certaines provinces loignes de Rome comme l'Espagne ou les Gaules, est blme comme tant
contraire la tradition apostolique. Les contestataires de ces rgions invoquent l'Ancien Testament
l'appui de leur cause, mais la continence temporaire des lvites d'Isral prouve qu'a fortiori les
prtres de la Nouvelle Alliance doivent observer une continence perptuelle. Une objection tire
des ptres pauliniennes parat certains dcisive : l'Aptre n'a-t-il pas demand que l'vque, le
presbyte ou le diacre, soit lhomme d'une seule femme (unius uxoris vir), autorisant par l le
choix de candidats maris ? Certes, rpond Sirice, mais cette consigne a t dicte propter
continentiam futuram, en vue de la continence que ces hommes maris auraient pratiquer partir
de leur ordination. S'ils doivent tre les hommes d'une seule femme, c'est que lexprience de
fidlit une mme pouse est une garantie de chastet pour le futur. Cette lecture de 1 Tm 3, 2-12
et Tt 1, 6 a t peu remarque par les exgtes modernes ; elle est cependant une pierre d'angle de
l'argumentation chez Sirice, et chez nombre d'crivains patristiques, pour asseoir la discipline du
clibat-continence sur des fondements scripturaires (20).
Si on veut apprcier leur juste valeur la porte de ces trois dcrtales, il faut se rappeler
que l'Eglise de Rome a joui trs tt d'une position absolument unique comme tmoin, de la
Tradition venue des aptres. Saint Irne l'a dit dans une formule inoubliable : Avec cette Eglise,
en raison de son origine plus excellente, doit ncessairement s'accorder toute Eglise, c'est--dire
les fidles de partout, elle en qui, toujours, au bnfice de ces sens de partout, a t conserve la
Tradition qui vient des aptres (21). Admettre cette position privilgie du Sige apostolique ,
c'est du mme coup reconnatre que les pontifes romains de cette fin du 4me sicle se sont ports
garants au nom de toute l'Eglise d'une tradition de clibat-continence (22) pour le clerg
suprieur remontant aux aptres, et ont engag dans cette affirmation toute leur crdibilit (23).
B) AUTEURS PATRISTIQUES
A ct de ces documents publics, plusieurs auteurs patristiques, toujours au 4me sicle,
font galement tat d'une discipline de continence parfaite pour les clercs des ordres suprieurs.
Nous retiendrons ici quatre tmoignages plus reprsentatifs :
Saint Epiphane de Salamine (v. 315-403) : Dans son Panarion, l'vque de Chypre
rfute les montanistes qui discrditaient le mariage ; rien de plus contraire l'intention du
Seigneur, en effet, qui a choisi ses aptres non seulement parmi les vierges, mais aussi parmi les
monogames. Toutefois, ajoute Epiphane, ces aptres maris pratiqurent ensuite la continence
parfaite, et suivant la ligne de conduite que Jsus, la rgle de la vrit, leur avait ainsi trace,
fixrent leur tour la norme ecclsiastique du sacerdoce (24). Plus loin, il reconnat que, dans
certaines rgions, il y a des clercs qui continuent avoir des enfants, mais cela ne se fait pas
conformment aux vritables canons ecclsiastiques (25). Dans la postface du mme Panarion, on
peut encore lire une allusion trs claire la discipline gnrale de l'poque :
... dfaut de vierges (le sacerdoce se recrute) parmi les moines ; s'il n'y a pas de moines
en nombre suffisant pour le ministre, (il se recrute) parmi les poux qui gardent la
continence avec leur pouse, ou parmi les ex-monogames veufs ; mais chez elle (i.e. dans
l'Eglise), il n'est pas permis d'admettre au sacerdoce l'homme remari ; mme s'il garde la
continence ou s'il est veuf, (il est cart) de l'ordre des vques, des prtres, des diacres et
des sous-diacres.

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L'Ambrosiaster (v. 366-384) : Cet auteur inconnu traite deux reprises de la continence
des clercs. Dans un commentaire de la 1re ptre Timothee (27), il dveloppe une argumentation
semblable celle de Sirice, et que nous retrouverons chez Ambroise et Jrme : en demandant que
le futur diacre, ou le futur vque, soit unius uxoris vir, l'Aptre ne leur a pas pour autant reconnu
la libert du commerce conjugal ; au contraire qu'ils sachent bien qu'ils pourront obtenir ce qu'ils
demandent, si par ailleurs il s'abstiennent dsormais de l'usage du mariage . La mme ide est
expose dans les Quaestiones veteris et novi Testamenti. Il faut citer, dans ce second texte, un
passage qui montre bien quelle tait la pense thologique de l'auteur, et des Pres dans leur
ensemble, sur la hirarchie de valeurs entre la continence parfaite des ministres du Christ et le
mariage chrtien :
On dira peut-tre : s'il est permis et bon de se marier, pourquoi n'est-il pas permis aux
prtres de prendre femme ? Autrement dit, pourquoi les hommes ordonns ne peuvent-ils plus
s'unir ( une pouse) ? C'est qu'en effet il y a des choses qui ne sont permises personne,
sans aucune exception ; il en est, d'autre part, qui sont permises aux uns, mais non aux
autres, et il en est qui sont permises certains moments, mais non d'autres... C'est pour
cela que le prtre de Dieu doit tre plus pur que les autres ; en effet, il passe pour son
reprsentant personnel, et il est effectivement son vicaire ; en sorte que ce qui est permis
pour les autres ne l'est pas pour lui... Il doit tre d'autant plus pur qu'elles sont saintes, les
choses de son ministre. En effet, compares la lumire des lampes, les tnbres sont non
seulement obscures, mais sordides ; compare aux toiles, la lumire d'une lampe n'est que
brouillard, tandis que, compares au soleil, les toiles sont obscures, et que, compar la
clart de Dieu, le soleil n'est qu'une nuit. Ainsi, les choses qui, par rapport nous, sont
licites et pures, sont comme illicites et impures par rapport la dignit de Dieu ; en effet,
toutes bonnes qu'elles soient, elles ne conviennent cependant pas la personne de Dieu.
C'est pourquoi les prtres de Dieu doivent tre plus purs que les autres, tant donn qu'ils
tiennent la place du Christ... (28)
Ce texte tmoigne d'une saine vision de la sexualit ennoblie par le Crateur, contrastant avec
le pessimisme manichen ou la mfiance encratiste de luvre de chair . Les exigences requises
du sacerdoce sont exceptionnelles, parce que fondes sur le caractre exceptionnel de ses
fonctions. Ministre du Christ, dont il tient chaque jour la place , il est vou la cause de
Dieu , et doit pouvoir vaquer la prire et son ministre de faon constante. L'anthropologie
sous-jacente, d'inspiration paulinienne, est une anthropologie que l'on peut lgitimement qualifier
d'intgrale, tout entire domine par un sens aigu de la transcendance de Dieu.
Saint Ambroise de Milan (v. 333-397) commente lui aussi lUnius uxoris vir de saint Paul
de la mme manire que Sirice :
Ce n'est pas engendrer des enfants pendant (sa carrire) sacerdotale que l'invite
l'autorit apostolique ; (l'Aptre) a en effet parl d'un homme qui a (dj) des enfants, non
de quelqu'un qui en engendre (d'autres) ou qui contracte un nouveau mariage. (29)
Dans un autre texte, il rpond l'objection tire des lvites de l'Ancien Testament, en
justifiant par un a fortiori, comme ses contemporains, la continence parfaite requise des prtres de
la Nouvelle Alliance (30).
Saint Jrme (v. 347-419) revient plusieurs fois sur le problme de la continence des
clercs.
C'est avant tout la polmique contre les dtracteurs de la chastet sacerdotale qu'taient
Jovinien et Vigilance, qui nous vaut de sa part des rflexions particulirement appropries. Dans
l'Adversus Jovinianum, nous le voyons ainsi commenter son tour lunius uxoris vir de la premire
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ptre Timothe dans le mme sens que Sirice : Il s'agit d'un homme qui a pu avoir des enfants
avant son ordination, non de quelqu'un qui continuerait ensuite engendrer (31). La lettre
Pammachius, pour sa part, souligne le lien de dpendance entre la continence des clercs et celle du
Christ et de sa Mre vierges :
Le Christ vierge, la Vierge Marie ont pour chaque sexe consacr les dbuts de la virginit ;
les aptres furent ou vierges, ou continents aprs le mariage. Evques, prtres et diacres sont
choisis vierges, ou veufs ; en tout cas, une fois reu le sacerdoce, ils observent la chastet
parfaite. (32)
L'Adversus Vigilantium, enfin, est justement clbre par la rfrence de vastes rgions de
l'empire :
Que feraient les Eglises d'Orient ? Que feraient celles d'Egypte et du Sige apostolique,
elles qui n'acceptent les clercs que s'ils sont vierges ou continents, ou (s'ils ont eu) une
pouse, que s'ils ont renonc la vie matrimoniale. (33)
La discipline prohibant le mariage aprs l'ordination, et la discipline de la continence
parfaite, imposant aux clercs maris avant leur ordination l'abstention des rapports conjugaux, sont
donc, comme on vient de le voir, largement attestes ds le 4me sicle par les meilleurs
reprsentants de l'poque patristique. Plusieurs documents affirment l'origine apostolique de l'une
comme de l'autre. Certains en termes explicites, comme les dcrtales de Sirice, ou les conciles
africains ; d'autres, comme Epiphane, l'Ambrosiaster, Ambroise ou Jrme, de faon indirecte,
mais non moins certaine. Nous n'avons aucun texte relatif cette obligation du clibat pour les
trois premiers sicles, mais nous n'en avons pas non plus qui en infirme valablement l'existence.
C'est pourquoi il est tout fait lgitime, et conforme aux principes d'une bonne mthode historique,
de prendre en compte la revendication d'une origine de la loi remontant aux aptres, telle qu'elle
s'exprime au 4me sicle.
C) EXAMEN DE QUELQUES PROBLMES PARTICULIERS:
Par manire de contre-preuve, il convient d'examiner quelques documents de la mme
priode qui soulvent un problme particulier.
LE CONCILE D'ELVIRE

Le premier est le 33me canon du concile d'Elvire, dont la date incertaine est gnralement
situe dans les premires annes du 4me sicle. Relisons ce texte bien connu :
Il a paru bon d'interdire absolument aux voques, aux prtres et aux diacres, soit (encore)
tous les clercs employs au ministre, d'avoir des relations (conjugales) avec leur pouse et
d'engendrer des enfants ; si quelqu'un le fait, qu'il soit exclu de la clricature. (34)
Certains auteurs modernes, la suite de Funk (35), veulent y voir la premire tentative
officielle pour inaugurer une discipline de continence parfaite pour le clerg. Or, un examen tant
soit peu attentif du document manifeste l'vidence une pr-histoire. En effet, rien n'est dit de la
libert d'user du mariage qu'auraient eu jusqu'alors les clercs maris. Pour qui rflchit la nature
des exigences poses, le silence des lgislateurs sur ce point se comprend plus facilement dans le
cas o ils ritrent et confirment une pratique dj en vigueur, que dans le cas contraire. On
n'impose pas brusquement des poux la rude ascse de la continence parfaite, sans dire pourquoi
ce qui tait jusqu'alors permis devient tout coup dfendu. Surtout, comme c'est le cas ici, si on
prvoit des peines canoniques pour les contrevenants. En revanche, s'il s'agissait de remdier des
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infractions une rgle dj ancienne, on comprend que les vques espagnols n'aient pas prouv
le besoin de justifier une mesure aussi svre (36). En supposant mme que le dcret d'Elvire soit
le premier, chronologiquement parlant, cela ne signifie pas que la pratique antrieure de l'Eglise ait
t diffrente. Un assez grand nombre de points touchant la doctrine et la discipline n'ont pas
fait l'origine l'objet d'une explicitation. Ce n'est qu'avec le temps, et sous la pression de
circonstances indites, que des vrits de foi d'abord admises par tous firent l'objet de dfinitions
dogmatiques et que des traditions observes depuis les origines de l'Eglise revtirent une forme
canonique. Ce principe bien connu de mthodologie gnrale sur la formation des normes
juridiques de l'Eglise peut clairer de faon juste l'histoire antrieure du concile d'Elvire. (37)
LE CONCILE DE NICE

Un autre texte d'interprtation parfois controverse est un canon du concile oecumnique de


Nice (325). Convoqu pour juger l'arianisme, ce concile nous a laiss une liste de vingt canons
disciplinaires, dont le troisime, intitul Des femmes qui cohabitent avec des clercs , aborde un
sujet qui intresse l'histoire du clibat ecclsiastique :
Le grand concile a dfendu absolument aux vques, aux prtres et aux diacres, et en un
mot tous les membres du clerg d'avoir avec eux une femme co-introduite , moins que
ce ne ft une mre, une sur, une tante, ou enfin les seules personnes qui chappent tout,
soupon. (38)
On remarque que le concile ne mentionne pas les pouses parmi les femmes que les
membres du clerg sont autoriss garder sous leur toit, ce qui est peut-tre un signe indiquant que
l'arrire-plan de la dcision de Nice est la discipline de la continence parfaite. Ceci est d'autant
plus plausible que les premiers nomms, les vques, y ont toujours t soumis, tant en Orient
qu'en Occident, sans aucune exception. Un autre indice de grande porte est que ce Sme canon du
premier synode gnral, dont les dcisions furent la rgle fondamentale qui servit de modle aux
conciles locaux et oecumniques ultrieurs dans les dispositions qu'ils prirent (39) , a t, par la
suite constamment interprt par les papes et les conciles particuliers dans le mme sens : mettre
les vques, les prtres et les diacres, tenus la continence parfaite, l'abri des tentations
fminines et garantir leur rputation. Quand ils voquent le cas de l'pouse, c'est gnralement
pour l'autoriser vivre avec son mari ordonn, mais la condition expresse qu'elle ait fait elle
aussi profession de continence. Elle entrait par l dans la catgorie des femmes qui chappent
tout soupon .
Il faut nous arrter un instant sur un pisode qui, selon l'historien grec Socrate, se serait
droul au concile de Nice, et auquel certains, aujourd'hui encore, continuent de faire confiance
sans esprit critique.
D'aprs ce rcit, les Pres du synode auraient voulu interdire aux vques, prtres et diacres
d'avoir des relations avec leur pouse ; sur quoi, un Pre du nom de Paphnuce, vque de la HauteThbade, serait intervenu avec chaleur pour dissuader l'assemble de voter une pareille loi,
nouvelle assurait-il, et qui ferait tort l'Eglise. Le concile aurait donc abandonn le projet et laiss
chacun libre d'agir comme il le voudrait (40).
La premire question que se pose l'historien moderne, au sujet de cet pisode est celle de sa
provenance. D'o vient-il ? quel en est l'auteur ? quelle en est la date ? A aucune de ces
questions, il n'est possible de trouver une rponse satisfaisante. Socrate, qui achve son Histoire
ecclsiastique vers l'an 440, soit plus de cent ans aprs le premier concile oecumnique, est le
premier (et pratiquement le seul) mentionner cette anecdote ; lui, d'ordinaire soucieux de
rfrences, ne cite ici aucune source, alors qu'il s'agit d'un fait extrmement important. Il en faut
bien moins, en gnral, pour susciter la mfiance des critiques.
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Ce rcit tardif a d'autre part contre lui le tmoignage de nombreux reprsentants de l'poque
postnicenne. Pour toute la priode allant de 325 440, on cherche en vain, dans l'immense
littrature patristique, une allusion l'intervention de Paphnuce. Les gens qui auraient d savoir et
qui auraient eu tout intrt parler ne manquaient pourtant pas. Qui plus est, nous voyons des
personnalits bien informes sur le concile de Nice et sur la vie de l'Eglise, et dont la sincrit ne
peut tre a priori mise en doute, non seulement ignorer le fameux pisode, mais attester la haute
antiquit de la discipline de la continence parfaite pour le clerg, en tmoignant toujours d'un
respect inconditionnel pour la rgle fondamentale qu'tait leurs yeux le premier concile
oecumnique. C'est notamment le cas pour Ambroise, Epiphane, Jrme, Sirice et Innocent I. C'est
aussi et surtout le cas pour l'piscopat africain, au temps mme de saint Augustin : avec la volont
d'agir en pleine conformit avec les dcisions de Nice, comme nous l'avons vu, il vote et
reconduit de synode en synode un dcret sur la continence parfaite des clercs en affirmant qu'il
s'agit l d'une tradition venue des aptres. On ne peut imaginer de dmenti plus net l'encontre de
la vracit de l'histoire de Paphnuce.
Un autre important argument de critique externe a t dvelopp rcemment, tendant
dmontrer de faon assez dcisive que le personnage de Paphnuce mis en vedette dans le rcit de
Socrate est le produit d'une affabulation hagiographie progressive . Il a t expos en 1968 par
le professeur F. Winkelmann, partant de la constatation que le nom de Paphnuce ne figure pas
parmi les vques signataires du concile de Nice sur les meilleures listes de souscriptions qui
nous sont parvenues. Ces conclusions du professeur Winkelmann sont aujourd'hui gnralement
admises dans les milieux scientifiques (41).
Il importe en outre de remarquer que, contrairement ce qu'on a parfois soutenu, l'anecdote
de Socrate n'est nullement en harmonie avec la pratique de l'Eglise grecque au sujet du mariage des
clercs. Aucun concile antrieur Nice n'a jamais autoris les vques et les prtres contracter
mariage, ni user du mariage qu'ils pouvaient avoir contract avant leur ordination. Le concile
Quinisexte qui, quant lui, fixera de faon dfinitive la lgislation byzantine, maintiendra
strictement la loi de continence parfaite pour l'vque, tandis que les autres membres du clerg
suprieur, autoriss vivre avec leur femme, seront tenus la continence temporaire. Il n'est pas
surprenant, dans ces conditions, que le concile de 691, tout en citant par ailleurs le 3me canon de
Nice, ne fasse aucune allusion la dcision que les Pres de 325 auraient prise sur la proposition
de Paphnuce, car cette dcision laissait les vques libres d'user du mariage, au mme titre que les
prtres et les diacres, et ne rclamait d'aucun d'entre eux une continence temporaire. L'histoire de
Paphnuce est si peu en harmonie avec la discipline orientale que les Byzantins ont continu
l'ignorer, ou l'carter comme lgendaire , longtemps encore aprs la fin du 7me sicle.
Dans la polmique qui, au 11me sicle, opposa le moine Nicetas Pectoratus et les Latins, la
question du clibat occupe une place importante. Nanmoins, Paphnuce n'est pas mentionn (42).
Mme silence, plus remarquable encore, dans les grands commentaires du Syntagma canonum
(compos Byzance au 12me sicle) par les canonistes Aristne, Zonaras et Balsamon, dont les
dcisions ont fait loi pendant longtemps et continuent tre prises en considration (43) . Mme
lorsqu'ils commentent le 13me canon du concile in-Trullo par lequel, disent-ils, on a voulu
corriger quod ea de causa fit in Romana Ecclesia , les trois rudits byzantins se taisent sur
l'histoire de Paphnuce (44). Tout ceci ajoute au nombre des arguments qui rfutent l'authenticit de
la prtendue intervention de Paphnuce au concile de Nice, et c'est pourquoi les critiques sont
quasi unanimes aujourd'hui pour rejeter comme un faux, dans la forme o nous le connaissons,
l'pisode rapport par Socrate.
LES CLERCS MARIS AUX PREMIERS SICLES DE L'EGLISE

La question du mariage des Aptres


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Un autre problme qui mrite l'examen est celui qui est pos par l'existence de nombreux
clercs maris aux premiers sicles de l'Eglise. Et tout d'abord par la situation de Pierre, et peut-tre
d'autres Aptres, qui avaient une pouse lorsque le Christ les a appels le suivre. Question d'un
intrt primordial, c'est vident, ds lors qu'il s'agit de vrifier si la loi de la continence parfaite
pour les ministres sacrs peut remonter une origine apostolique, comme l'affirment les documents
du 4me sicle que nous avons rencontrs. Quand les Pres africains de 390 assurent vouloir
observer ce que les Aptres ont enseign , ils se rfrent non seulement un enseignement oral
mais avant tout l'exemple que, selon eux, les Douze ont laiss la postrit. Car on peut tre
assur que cet exemple, quel qu'il ft, joua un rle dterminant dans la vie de l'Eglise et dans
l'organisation de sa discipline. Le Nouveau Testament ne nous fournissant qu'un seul
renseignement sr: le mariage de Pierre, c'est la Tradition des origines qu'il faut demander des
indications supplmentaires.
Une enqute aussi complte que possible travers la littrature chrtienne de l'poque
conduit aux conclusions suivantes : 1- Hormis le cas de Pierre, il n'existe pas de tradition assez
gnrale et constante sur laquelle on pouvait se fonder pour affirmer, de tel aptre qu'il avait eu
femme et enfants, ou de tel autre qu'il tait clibataire. Deux exceptions cependant : l'aptre Jean,
qu'une tradition assez unanime reconnat avoir t vierge ; et l'aptre Paul, qu'une majorit de
Pres estiment n'avoir jamais t mari, ou, en tout cas, avoir t veuf. 2- Concernant le genre de
vie des Aptres au lendemain de leur vocation, les Pres affirment tous, avec la mme assurance,
que ceux d'entre eux qui pouvaient avoir t maris ont ensuite cess la vie conjugale et pratiqu la
continence parfaite. Ce remarquable consensus des Pres sur un point aussi important constitue une
hermneutique autorise des passages d'Evangile o il est fait allusion au dtachement des
disciples : Alors, prenant la parole, Pierre dit Jsus : "Eh bien ! nous, nous avons tout quitt et
nous t'avons suivi..." (Mt 19, 27) Il leur dit : "En vrit, je vous le dis, nul n'aura quitt maison,
femme, frres, parents ou enfants, cause du Royaume de Dieu, qui ne reoive bien davantage en
ce temps-ci et dans le temps venir la vie ternelle (Lc 18, 28-30). Le sentiment commun des
Pres, sans exception, tait donc que les Aptres avaient t les premiers tout quitter, y compris
ventuellement leur femme, pour le Royaume de Dieu. Nous avons l un cho de la prdication
officielle des premiers sicles dans les grands centres chrtiens (ds la fin du 2me sicle et le
dbut du Sme, par exemple, Alexandrie, avec Clment, et en Afrique, avec Tertullien). Il est
l'expression de la mmoire collective des Eglises apostoliques regardant l'exemple laiss par les
Aptres aux gnrations futures, et constitue un solide argument de tradition.
Exemples de clercs maris aux quatre premiers sicles
Il y eut, aux premiers sicles de l'Eglise, de trs nombreux vques, prtres et diacres ayant
eu femme et enfants. Les Communauts chrtiennes de l'poque, qui vivaient intensment du
souvenir des Aptres, considraient en effet comme une chose normale d'admettre au ministre
sacerdotal des hommes maris. C'tait l un hommage rendu la saintet du mariage, en mme
temps qu'au choix du Seigneur qui avait appel Pierre, et peut-tre d'autres hommes maris, tout
quitter pour le suivre. Les documents publics et les textes patristiques que nous avons lus attestent
indirectement l'existence de ces clercs monogames. Mais il y a plus, car les rcits du temps et
l'pigraphie nous ont conserv le souvenir d'un bon nombre et souvent plus d'une information utile
leur sujet. Leurs noms figurent de plein droit dans le dossier des origines du clibat sacerdotal,
car la vrit et la science historiques ont tout gagner la connaissance des faits de ce genre.
Aussi me suis-je efforc de rpertorier, travers les sources disponibles, une liste de clercs maris
pouvant offrir une base de rflexion suffisamment large (45). Me limitant ici aux quatre premiers
sicles, je me bornerai aussi prsenter ces personnages, sans surcharger la lecture de rfrences

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bibliographiques qui ne sont pas ncessaires. C'est au total une liste de soixante et onze clercs, soit
quarante six vques, dix-sept prtres et huit diacres.
- Exemples de clercs maris au premier sicle : Indpendamment du cas des Aptres, nous
ne connaissons pour le premier sicle que deux exemples de clercs maris, ce qui reflte la raret
de la documentation dans tous les domaines pour cette priode. L'un est le diacre de Jrusalem
Nicolas, dont parlent les Actes des Aptres (6, 5) ; l'autre, un vque anonyme du Pont, qui fut le
pre de l'hrtique Marcion. Une fois ordonns, ces deux hommes ont-ils continuer mener la vie
conjugale, ou ont-ils vcu dans la continence parfaite ? L'histoire ne le dit pas, et il faut se garder
de conclure, dans un sens comme dans l'autre, pour les raisons que nous connaissons.
- Exemples de clercs maris au deuxime sicle : Deux noms aussi seulement pour cette
priode : un prtre de Philippos en Macdoine, nomm Valens, dont parle saint Polycarpe dans sa
lettre aux Philippiens ; et un diacre anonyme d'Asie, dont la femme, au dire de saint Irne, s'tait
laisse sduire par Marc le magicien. Comme pour le premier sicle, il est vident que ces deux
brves notices n'autorisent par elles-mmes aucune conclusion concernant la faon dont ces poux
consacrs vivaient leur vie conjugale, et encore moins sur la discipline de l'poque.
- Exemples de clercs maris au troisime sicle : Nous connaissons, pour le troisime
sicle, cinq vques qui taient (ou avaient t) maris : Chrmon, vque de Nilopolis, en
Egypte, qui s'enfuit avec sa compagne dans la montagne d'Arabie pour chapper la
perscution de Dce ; Dmtrien, vque d'Antioche, pre de l'vque Domnus, son successeur ;
Demetrius, l'vque d'Origne, dont l'lection ne fut accepte par la communaut chrtienne
d'Alexandrie que lorsqu'on apprit qu'il avait toujours gard la continence avec son pouse ; Irne,
jeune vque de Sirmium, en Pannonie, qui, sans cder aux larmes de sa femme et de ses enfants,
alla, au martyre en dclarant qu'il avait accompli le prcepte du Seigneur : Celui qui aime son
pre, sa mre, ou sa femme, ou ses enfants, ses frres ou ses parents plus que moi, n'est pas digne
de moi , et Martial, vque de Merida, en Espagne, qui avait plusieurs fils.
Chrmon de Nilopolis et Dmtrien d'Antioche usaient-ils du mariage ou pratiquaient-ils
la continence parfaite ? Les notices d'Eusbe de Csare, qui mentionnent ces deux personnages,
ne permettent pas de rpondre. On doit faire la mme remarque propos de Martial de Merida,
dont parle saint Cyprien dans une de ses lettres. Le rcit sur Demetrius d'Alexandrie a t sans
doute enjoliv par la lgende, mais il reste nanmoins un renseignement intressant noter. Quant
Irne de Sirmium, son esprit de dtachement total l'heure du martyre montre que, malgr sa
jeunesse, il avait fort bien pu pratiquer la continence parfaite si telle tait la discipline son
poque. Le rcit des Actes de son martyre ne dit rien sur sa vie conjugale.
Cinq noms de prtres maris figurent galement dans l'histoire du troisime sicle. Ils
appartiennent tous l'Afrique : Ccilien, prtre de Carthage, ami intime de saint Cyprien, auquel
avant de mourir il confia sa femme et ses enfants ; Novatus de Carthage, sinistre individu qui, entre
autres forfaits, brutalisa sa femme et la fit avorter ; Numidicus de Carthage, martyr, qui assista
avec joie au martyre de sa fidle pouse ; Saturnin d'Abitina, qui subit le martyre avec ses
quatre enfants ; et Tertullien, du moins si l'on veut en croire saint Jrme qui nous assure qu'il tait
prtre.
Ici encore, l'examen de chaque cas laisse entire la question de savoir quel genre de vie ces
hommes avaient men avec leur femme aprs l'ordination, ou quelle tait la discipline de leur
temps. On peut toutefois observer que tous sont prtres d'une Eglise qui affirmera au sicle suivant,
par la voix de ses vques, que la continence parfaite des membres suprieurs du clerg est une
tradition d'origine apostolique. Ces Pres du 4me sicle, qui connaissaient leur histoire au moins
aussi bien que nous, semblent ainsi nous indiquer que la discipline de l'Eglise d'Afrique, du temps
de Ccilien de Carthage et des autres, comportait galement l'observation de la continence parfaite.
Dans le cas contraire, ils n'auraient pu prtendre que leur dcision tait conforme l'enseignement
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des Aptres sans qu'on leur oppost justement ces exemples notoires de leur propre Eglise.
- Exemples de clercs maris au quatrime sicle : L'Eglise du 4me sicle, qui se dveloppe
et s'organise la faveur de la paix constantinienne, nous offre un nombre important d'exemples de
clercs maris. Au total quarante vques, onze prtres et six diacres. En voici la liste, classe
d'aprs le cadre gographique :
A) Prfecture d'Orient
Dans le diocse du Pont : Eulalius, vque de Csare de Cappadoce, pre d'Eusthate de
Sbaste ; Grgoire, vque de Nysse ; Grgoire dit l'Ancien, vque de Nazianze, pre de saint
Grgoire de Nazianze ; et Anysius, prtre de Borille en Cappadoce, aeul de l'historien grec
Philostorge. En Armnie, Grgoire lIlluminateur (*), pre de deux fils, Verthans et Aristaks,
qui furent l'un et l'autre ses successeurs sur le sige du catholicos ; Verthans (*), pre du futur
catholicos Yousik et de Grgoire, futur vque d'Ibrie et d'Albanie ; Yousik (*), aeul de Nerss le
Grand ; et Nerss le Grand (*), pre du futur catholicos Sahaq le Grand. En Armnie encore, les
vques Khat, Asroug et Pharen (patriarche).
Dans le diocse d'Asie : Antonin, vque d'Ephse, qui fut condamn par un concile de
Constantinople prsid par saint Jean Chrysostome, parce que aprs s'tre spar de sa femme, il
avait repris la vie commune avec elle, et en avait eu des enfants ; et six vques anonymes de la
rgion d'Ephse.
Dans le diocse d'Orient : En Syrie, Ajax (*), vque de Botolius ; Marcel, vque
d'Apame ; Pelage (*), vque de Laodice ; Philogonius, vque d'Antioche ; et Apollinaire,
prtre de Laodice, pre d'Apollinaire vque de la mme ville. A Chypre, Spiridon, vque de
Trimithus. En Phnicie, Lonce, vque de Tripoli.
Dans le diocse d'Egypte : Philas, vque de Thmuis, qui mourut martyr.
B) Prfecture des Gaules
Dans le diocse d'Espagne : Cartrius, vque espagnol d'un sige inconnu ; Pacien (*),
vque de Barcelone, pre du prfet du prtoire Dexter ; Symposius, vque d'Astorga, pre de
l'vque Dictinius son successeur.
Dans le diocse des Gaules : Artmius (*), vque d'Auvergne ; Hilaire (*), vque de
Poitiers ; Rticius (*), vque d'Autun ; Simplicius (*), vque d'Autun ; Urbicus (*), vque de
Clermont ; et Aper (*), prtre, ami de saint Paulin de Nole.
Dans le diocse de Bretagne: Potitus, prtre, pre du diacre Calpornius, aeul de saint
Patrick ; Calpornius (Kalfurnus), diacre, pre de saint Patrick.
C) Prfecture d'Italie
Dans le diocse d'Italie : Anastase I, pape, pre (?) du pape Innocent I ; un vque
anonyme d'un sige inconnu (46) ; Antonius, vque d'un sige suburbicaire de Rome, pre du
pape Damase ; Lon, vque d'un sige inconnu, pre du diacre Florentius ; Memor, vque d'Italie
mridionale, pre de Julien d'Eclane ; Petronius Dextrus, vque d'un sige inconnu ; Svre (*),
vque de Ravenne ; les prtres Gaudentius, Leontius et Limenius, tous trois de Rome ; le prtre
Pac. Patroclus ; deux prtres anonymes ; et quatre diacres : Severus, de Rome, et trois anonymes,
dont un de Rome et un de Florence (*).
Dans le diocse d'Afrique : Victor, vque d'Ucresium en Numidie.
Dans le diocse d'Illyrie : Melon, prtre de Mlos, et Fl. Julius, diacre de Salone.
Les noms suivis d'une astrisque (*) sont les clercs maris dont les notices biographiques
spcifient qu'ils vcurent dans la continence parfaite aprs leur ordination, quand ce n'tait pas plus
tt. Pour trois d'entre eux, Urbicus de Clermont, Simplicius d'Autun et Svre de Ravenne , il
est clair que, ce faisant, ils obissent, une discipline formelle. Les catholicos armniens de la
ligne grgoride prsentent, de leur ct, un exemple remarquable. Grgoire lIlluminateur , son
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fils Verthans, son petit-fils Yousik et son arrire petit-fils Nerss ont tous vcu dans la continence
parfaite. Etait-ce seulement en vertu d'une option personnelle ? Ou faut-il y percevoir l'indice d'une
discipline en vigueur dans leur Eglise ? Quand on voit la continence associe de faon aussi
rgulire, sur plusieurs gnrations, au choix des catholicos, la question n'est pas vaine. Et si on se
souvient que l'Eglise d'Armnie tait alors rattache Csare de Cappadoce et en troite
communion avec Rome, on peut se demander si les catholicos armniens du 4me sicle ne sont
pas les tmoins privilgis, pour cette rgion d'Orient, d'une rgle de continence sacerdotale
identique celle que connaissaient les Eglises d'Occident (47).
Pour les autres clercs de la liste, rien n'est dit souvent de leur pouse. On ignore mme si
celle-ci tait encore de ce monde lors de l'ordination du mari. Il convient de se rappeler que les
dcrtales de Sirice concernaient l'ensemble des provinces d'Occident, et que, par consquent, les
clercs suprieurs maris des deux prfectures d'Italie et des Gaules (Espagne, Gaules, Bretagne,
Italie, Afrique et Illyrie) connaissaient tous une discipline de continence parfaite. Le contexte
lgislatif claire l'histoire.
Une liste aussi complte que possible des clercs maris aux premiers sicles de l'Eglise
s'avre ainsi indispensable la recherche. Elle rpond avant tout l'exigence premire de la
critique historique, qui est la connaissance des faits. Elle nous confirme ensuite ce que nous
apprennent les documents lgislatifs et patristiques, savoir l'existence d'un nombreux clerg
mari, surtout partir du 3me sicle. L'examen de chaque cas fait ressortir l'importance du
concept de clibat-continence, ou de continence parfaite , pour une valuation adquate de la
ralit clrogamique aux origines de l'Eglise. La question laquelle doit s'efforcer de rpondre un
historien averti est celle-ci : ce clerc mari a-t-il continu vivre maritalement avec son pouse
aprs son ordination, ou a-t-il vcu dans la continence parfaite ? Ignorer, ou luder la question,
comme on le fait parfois, c'est mconnatre un trait essentiel de la physionomie du sacerdoce
cette priode. La liste nous montre qu'il n'existe aucun exemple de clerc mari dont on puisse
affirmer qu'il a vcu maritalement avec son pouse aprs l'ordination en conformit avec une
coutume reconnue ou une discipline officielle. Bien plus, les rcits nous prouvent que certains
vcurent dans la continence parfaite par soumission une discipline bien tablie, comme dans les
Gaules ou en Italie. Dans d'autres cas, comme pour l'Armnie en communion avec Rome, on peut
le supposer avec raison.
LA DISCIPLINE DES EGLISES D'ORIENT

L'analyse des documents des quatre premiers sicles de l'Eglise relatifs au clibat sacerdotal
offre la synthse des bases suffisantes pour faire du canon de Carthage de 390 une cl
d'interprtation parfaitement valable. En affirmant : Ce que les Aptres ont enseign et ce que
l'antiquit a toujours observ, faisons en sorte nous aussi de le garder , les Pres africains, nous
pouvons dj le prsumer, ont exprim la vrit de l'histoire. Non seulement les documents
contemporains du Magistre et les tmoignages de reprsentants hautement crdibles de la
Patristique le confirment, mais aucune voix autorise au cours des sicles prcdents ne contredit
la leur. Le concile de Nice, contrairement ce qu'a fait trop souvent supposer le lgendaire
pisode de Paphnuce, n'a pas laiss les clercs libres d'user du mariage, mais a vot une loi sur les
cohabitations fminines qui suppose avec assez de certitude la discipline de la continence parfaite.
Nanmoins, la tradition des Eglises orientales qui admettent l'ordination des hommes
maris et ne leur demandent par la suite qu'une continence temporaire pose une question de grande
actualit laquelle il est auparavant ncessaire de rpondre. A ce sujet, le document essentiel est
celui du concile Quinisexte, dit in-Trullo, qui reste, comme on l'a justement soulign, le dernier
mot de la discipline ecclsiastique pour l'Eglise grecque (48) . C'en est aussi le premier. Car avant
ce concile tenu la fin du 7me sicle Constantinople aucun synode oriental, il faut le dire, ne
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"CE QUE LES APOTRES ONT ENSEIGNE"

vota une loi contraire aux rglements sur la continence parfaite des membres suprieurs du clerg,
tels que nous les connaissons par les textes que nous avons rencontrs dans les sicles antrieurs.
L'assemble byzantine de 691 adopta sept canons relatifs au mariage et la continence des clercs,
en conservant plus d'un usage conforme ceux de l'Eglise universelle. Elle exigea en particulier la
sparation de l'vque mari d'avec son pouse (c. 12 et 48), et interdit aux prtres comme aux
diacres de contracter mariage aprs leur ordination (c. 3 et 6). Mais sur le point de la continence
requise des prtres et diacres maris, les Pres runis sous la Coupole innovent, en autorisant
ces clercs garder leurs pouses et n'observer qu'une continence temporaire (c. 13). Tout en
assurant vouloir se conformer l'antique rgle de la stricte observation et de la discipline
apostolique , ils montrent par les rfrences mmes qu'ils citent pour justifier leur dcision qu'ils
s'cartent de la ligne primitive. Deux autorits traditionnelles, en effet, sont invoques par le canon
trullien : le concile de Carthage de 390 et le 6me des canons dits apostoliques . A propos de
ces derniers, leur caractre apocryphe ne permet pas de les reconnatre comme un tmoin sr de la
discipline. Qui plus est, alors qu'on peut lire dans le 6me canon : Qu'aucun vque, prtre ou
diacre ne renvoie son pouse sous prtexte de pit... , le concile Quinisexte, lui, ne parle plus que
des prtres et des diacres, et cette omission intentionnelle laisse perplexe. D'autre part, la citation
du canon de Carthage, emprunte au Codex canonum Ecclesiae Africanae de 419, est, elle aussi,
l'objet d'une modification. L o les Pres africains disent : Il convient que les saints vques et
les prtres de Dieu, ainsi que les lvites... observent une continence parfaite , les Byzantins
corrigent, et dcident que les sous-diacres,..., les diacres et les prtres aussi, s'abstiennent de
leurs femmes pendant les priodes qui leur sont particulirement (assignes ) (kata tous idious
orous). Ainsi, la mention des vques a disparu, et la continence demande aux clercs qui
touchent aux saints mystres n'est plus que temporaire. Y a-t-il erreur de traduction, ou truquage
? Il n'est pas facile de rpondre. Quoi qu'il en soit, le tmoin principal sur lequel s'appuie le
Concile in-Trullo pour justifier l'usage du mariage pour les prtres, diacres et sous-diacres, est en
fait un document conciliaire qui, de faon incontestable, demande ceux-ci la continence parfaite
et fait remonter cette obligation aux origines de l'Eglise.
L'objectivit historique ne parat donc pas pouvoir fonder avec la certitude qui serait
ncessaire l'hypothse selon laquelle les Eglises d'Orient dpendraient d'une tradition apostolique,
alors que la discipline de la continence parfaite dans l'Eglise latine serait le fruit d'une volution
tardive. Tout indique plutt le contraire, comme nous le verrons encore mieux plus loin. C'est
l'Eglise latine qui a conserv, sur le point de la continence parfaite pour les vques, prtres et
diacres, la tradition de l'Eglise indivise, inaugure par les Aptres, tandis que les vques orientaux
de la fin du 7me sicle, en raison de circonstances particulires, s'en dmarquent et orientent
l'avenir de leur clerg dans une direction nouvelle (49).
En dpit de leurs entorses au canon africain, les Pres byzantins de 691 s'y rfrent comme
un jalon essentiel pour remonter aux temps apostoliques, et montrent par l toute l'importance du
concile de Carthage de 390 pour l'histoire de la loi sur la continence sacerdotale.
II- SYNTHESE HISTORIQUE
REMARQUES PRLIMINAIRES

La partie analytique d'une tude sur le clibat des clercs aux origines de l'Eglise comporte,
comme on vient de le voir, un inventaire critique et aussi complet que possible des documents qui,
d'une manire ou d'une autre, touchent la question. Les limites de cet article imposent un choix.
Mais les textes retenus ici sont les pices principales du dossier, et permettent de vrifier
l'application du principe fondamental de la recherche historique nonc plus haut : tirer des textes
tout ce qu'ils contiennent, et ne rien ajouter qu'ils ne contiennent pas. C'est ainsi qu'on ne peut faire
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"CE QUE LES APOTRES ONT ENSEIGNE"

dire au 33me canon du concile d'Elvire plus qu'il ne contient en affirmant indment qu'il marque
un tournant dans la lgislation sur la continence des clercs ; et c'est respecter le contenu spcifique
des dcrtales de Sirice et du concile de Carthage que de prendre en compte la revendication
l'apostolicit qui s'y affirme. C'est galement tre fidle aux dclarations du concile Quinisexte de
691 que d'en souligner le lien avec la tradition apostolique par l'intermdiaire des conciles
africains, et d'en noter objectivement l'originalit par rapport la discipline antrieure. Ces
quelques problmes, et bien d'autres encore, tels l'limination de pices suspectes comme la
prtendue intervention de Paphnuce au concile de Nice, ou la dtermination du sens authentique
des textes par le recours la philologie ou l'tude comparative , attestent la ncessit d'une
analyse rigoureuse.
L'historien, comme l'architecte, rassemble ses matriaux en fonction d'un tout. Mais tandis
que celui-ci ne perd jamais de vue le plan qu'il a conu, et procde librement au tri de ce qui est
ncessaire la construction, il n'en va pas tout fait de mme pour l'historien. Le plan d'ensemble
n'est pas chez lui un a priori, mais se dgage lentement dans son esprit au fur et mesure de la
dcouverte et de l'analyse des donnes que lui fournit l'histoire. Parce qu'il a dj appartenu un
ensemble, aujourd'hui reconstituer, le document est par lui-mme essentiellement relatif- , et
c'est la prise de conscience de cette relation qui met le chercheur sur la voie de la synthse. Ce
caractre relationnel du document n'est pas toujours discernable au premier abord, et il ncessite
dans tous les cas une vrification ; ce n'est en dfinitive qu'aprs un long travail de rapprochement
et de comparaison des textes entre eux, et d'ajustement des pices les unes par rapport aux autres et
avec le contexte, que le plan confusment entrevu dans un premier temps de la recherche prend les
contours plus prcis qui annoncent la synthse. S'il est vrai que l'histoire est insparable de
l'historien, c'est par ce va-et-vient constant entre le rel qui peu peu se rvle et l'hypothse
critique d'elle-mme qui, chaque pas, interroge, se reprend et n'a de cesse qu'elle ait rtabli entre
tous les tmoignages le rseau de relations qui donne sens. La part de subjectivit inhrente la
dmarche n'empche pas une soumission totale la vrit de cette histoire qui a un jour exist en
dehors de l'esprit qui la cherche, elle la favorise mme, par l'inquitude qu'elle entretient et
l'insatisfaction foncire jusqu' l'tape finale. Plus qu'un architecte, pourrait-on dire, l'historien des
premiers sicles de l'Eglise est un archologue. Les fouilles qu'il met au jour et qu'il voit
s'organiser sous ses yeux, grce certes son travail personnel, sont dsormais l, dtaches de lui,
la disposition du public qui peut en juger et imaginer pour son propre compte la reconstruction
qu'elles suggrent. Au terme de notre partie analytique, nous pouvons dj avoir une certaine ide
de la faon dont les divers documents tudis s'agencent mutuellement, et la reconstitution d'une
histoire de la continence parfaite des clercs ayant son point de dpart au temps des aptres apparat
dj comme l'aboutissement normal d'un faisceau de tmoignages convergents.
LA TRADITION ORALE

Il faut toutefois aller plus loin, et s'efforcer d'acqurir encore plus de certitude. La raret des
documents aux trois premiers sicles de l'Eglise indique qu'il serait vain de partir la recherche de
textes jusqu'ici introuvables prouvant sans conteste possible que la discipline de la continence
parfaite remonte bien aux Aptres, comme le veulent Sirice et les Africains du 4me sicle. Partant
de cette constatation, plusieurs refusent de se prononcer, mais sans toujours se rendre compte que
ce refus par lui-mme implique une prise de position, puisqu'il quivaut rejeter dans
l'inconnaissable une priode capitale de l'histoire de l'Eglise et du clibat et en infrer que les
choses ont seulement commenc d'exister partir du moment o elles ont laiss des traces crites
dans les documents. Or, il faut se souvenir ici d'un point capital dans le dveloppement du
christianisme : ct de la tradition crite, qui a fix dans des livres la prdication des Aptres, et
troitement lie elle, existe aussi une tradition orale. Transmise par les Aptres leurs
successeurs, confie ensuite par ceux-ci des hommes galement srs, et prenant corps parfois
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dans des institutions qui en restent comme la mmoire permanente, cette tradition non crite est
parvenue jusqu' nous et se fera entendre de la mme manire jusqu' la fin des temps. L'existence
en est atteste par saint Paul dans deux de ses ptres. Dans la deuxime aux Thessaloniciens, il
recommande aux fidles : Frres, tenez bon, gardez fermement les traditions que vous avez
apprises de nous, de vive voix ou par lettre (2 Th 2, 15) ; et aux Chrtiens de Corinthe, il adresse
ce compliment : Je vous flicite de ce qu'en toutes choses vous vous souvenez de moi et gardez
les traditions, telles que je vous les ai transmises (1 Co 11, 2). Les crivains patristiques font
souvent rfrence ces paroles de saint Paul, et tous expriment la mme conviction : c'est
demeurer dans l'ordre apostolique que de s'attacher aux traditions reues de vive voix. (50)
Si le domaine des traditions non crites est avant tout celui des vrits de foi, la part qui
revient aux usages touchant la discipline et la vie liturgique dans ce dpt apostolique transmis
oralement reste considrable. On a pu aller jusqu' dire que l'ide de traditions non crites parat
surtout tre ne d'une rflexion sur la discipline et le culte ecclsiastiques. (51) Certaines de ces
traditions ne connurent qu'une brve existence, mais d'autres se renforcrent avec le temps, un
phnomne que l'on observe en particulier pour les usages qui impliquent des positions doctrinales
: le baptme des petits enfants, par exemple, li au dogme du pch originel ; ou encore l'habitude
de prier pour les dfunts, qui comporte un enseignement implicite sur le purgatoire.
C'est une tradition apostolique de ce type que nous renvoient les tmoignages du 4me
sicle et de l'poque patristique dans son ensemble. En effet, les raisons invoques pour justifier la
discipline de la continence parfaite pour le clerg suprieur sont, outre la fidlit la tradition, des
considrations qui touchent la doctrine : fonction d'intercession du ministre sacerdotal, rapport
entre la continence et l'efficacit de la prire, supriorit de la virginit et de la continence sur le
mariage. Sur ces divers points, la discipline byzantine qui se dfinit au concile in-Trullo de 691 est
elle-mme en parfait accord avec toute la pense patristique (52).
Se demander, comme nous y invitent les Pres, si la discipline de la continence parfaite
pour les vques, prtres et diacres n'est pas, l'instar du baptme des petits enfants et de la prire
pour les morts, une tradition non crite d'origine apostolique est une question non seulement
lgitime mais qu'il n'est pas scientifique d'luder. Il faut insister sur l'importance de ces traditions
orales dans le dveloppement organique de la vie de l'Eglise. En tenir compte n'est pas tre infidle
la mthode historique, comme le craignent certains pour qui seul le document crit fait loi, mais
c'est au contraire doter celle-ci de l'outil de recherche le plus appropri son objet pour les
premiers sicles du christianisme. Les sous-estimer, en revanche, c'est se priver d'un instrument de
connaissance utile, et peut-tre unique , grce auquel on peut savoir ce qui a t vcu dans
l'Eglise avant mme d'tre dit, et surtout crit (53).
Le recours aux traditions non crites pour l'lucidation d'un point d'histoire de l'Eglise peut
donc tre reconnu comme une exigence propre de la mthode historique. Si l'historien, pour ce
faire, doit se doubler d'un thologien, ce n'est pas au dtriment de la valeur de la mthode, mais
c'est la condition mme d'une spcificit requise par l'objet de la recherche.
LE PRINCIPE AUGUSTINIEN SUR LES TRADITIONS APOSTOLIQUES

Il est temps de faire un pas de plus, et d'essayer de discerner quelles conditions il est
possible de dterminer si une tradition est vraiment d'origine apostolique. Nul n'a mieux rpondu
cette question que saint Augustin, lorsque, dans sa controverse avec les Donatistes, il nona un
principe devenu fondamental en thologie historique :
Ce qui est gard par toute l'Eglise et a toujours t maintenu, sans avoir t tabli par les
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conciles, est regard trs juste titre comme n'ayant pu tre transmis que par l'autorit
apostolique (54)
La valeur de ce principe augustinien tient essentiellement au fait que la fidlit envers la
tradition des origines constitue la rgle de vie ecclsiale des premiers sicles. La tendance gnrale
de l'poque patristique est de garder, de conserver le dpt transmis, et non d'innover ; telle
enseigne que les hrtiques eux-mmes cherchaient couvrir leurs nouveauts du manteau des
Aptres. En formulant son principe, l'vque d'Hippone reconnat que cette tendance garantit la
possibilit de remonter la source apostolique, tout en prcisant les conditions ncessaires pour
liminer les risques d'erreur. Celles-ci sont au nombre de deux : il faut qu'un point de doctrine ou
de discipline ait t gard par toute l'Eglise , et qu'il ait toujours t maintenu.
La partie synthtique de notre tude consiste ainsi vrifier dans quelle mesure la discipline
de la continence parfaite des clercs atteste par les documents partir du 4me sicle peut tre dite
avoir t garde par toute l'Eglise et si oui ou non elle a t toujours maintenue.
Une discipline garde par toute l'Eglise
Les principales conditions remplir pour qu'un point de doctrine ou de discipline puisse tre
considr comme gard par toute l'Eglise une poque donne de son histoire sont, mon avis,
les suivantes :
1) On se demandera d'abord si, pour la priode envisage, un grand nombre d'hommes
jouissant d'une grande autorit morale et intellectuelle dans l'Eglise partagent sur le point en
question les mmes sentiments. Pour les premiers sicles, il s'agit des Pres les plus influents, des
docteurs les plus clbres, des vques les plus en vue, qui leurs contemporains comme la
postrit reconnaissent une valeur exceptionnelle. Il n'est pas ncessaire de recueillir la totalit de
leurs tmoignages ; on peut se contenter de l'accord reprsent par ceux qui ont un rle de premier
plan, comme tant les porte-paroles de beaucoup d'autres.
2) On se demandera galement si le point en question est gard par les Eglises apostoliques,
c'est--dire avant tout par les Eglises qui ont t personnellement fondes par les Aptres (Rome,
Alexandrie, Antioche, Ephse...), ou encore par les Eglises qui, sans avoir t fondes par les
Aptres, proviennent des premires par voie de fondation directe ou manifestent une
consanguinit de doctrine qui les maintient en communion avec elles. C'est leur sujet que
Bellarmin crit : On doit croire, sans l'ombre d'un doute, qu'une chose vient d'une tradition
apostolique si elle est tenue pour telle dans les Eglises o existe une succession sans faille et
continue depuis les Aptres. (55)
Sur des points importants de doctrine ou de discipline, il est en effet difficilement pensable
que des divergences sensibles se produisent entre les Eglises apostoliques, aussi longtemps qu'elles
conservent entre elles le lien de l'unit et la communion avec Rome, comme ce fut le cas pendant
les premiers sicles. Certes, cette communion s'accommode fort bien, s'enrichit mme, d'une
diversit d'usages. Mais il n'en va pas de mme pour les questions importantes, comme c'est le cas
pour la discipline de la continence parfaite des clercs, considre l'poque comme engageant des
prises de position scripturaires et doctrinales. L'accord des Eglises apostoliques est donc essentiel
pour vrifier les titres de cette discipline lapostolicit.
3) On se demandera enfin si le point en question est gard par l'ensemble des vques, c'est-dire par ceux qui, dans l'Eglise, ont t tablis successeurs des Aptres et dtiennent, par la grce
de l'Esprit comme la bouture de la semence apostolique (56). L'unanimit des vques sur une
question de doctrine ou de discipline se constate, dans les synodes et assembles piscopales qui se

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runissent pour en traiter et o sont prises en commun les dcisions juges conformes la
tradition. Elles se vrifient tout spcialement dans les conciles gnraux, ou oecumniques,
lesquels possdent le caractre d'infaillibilit dans les dcisions dogmatiques et de souverainet
sans appel dans les dcisions disciplinaires. (57) Ceci est d'autant plus vrai que le facteur
essentiel qui confre au collge des vques leur autorit est le lien d'unit avec le Pontife romain.
Successeur de Pierre, chef de l'Eglise fonde par les deux trs glorieux aptres Pierre et Paul
(saint Irne), l'vque de Rome est reconnu pour tre le gardien par excellence de la tradition
apostolique. Non seulement il n'y a jamais de Concile oecumnique qui ne soit comme tel
confirm, ou au moins reu par le successeur de Pierre (58), mais il n'y a pas de question
importante intressant la vie des Eglises qui puisse tre tranche sans qu'on ait pris son avis,
comme le constatait l'historien byzantin Socrate au 5me sicle. L'histoire des nombreux recours
au Sige apostolique , titre qui, sans autre dtermination, dsigna trs tt la ville o Pierre
avait sig , tant de la part des Orientaux que des Occidentaux, aux premiers sicles de l'Eglise,
est une illustration de cette prminence reconnue l'vque de Rome et du rle unique qu'il
exera pour identifier les vraies traditions. C'est donc une valeur particulire qu'il convient
d'accorder aux dclarations des vques collgialement unis l'vque de Rome, ainsi qu' celles
du Sige apostolique lui-mme, quand elles se rclament d'une tradition remontant aux Aptres.
En se reportant la partie analytique de cette tude, on pourra constater que ces conditions
se trouvent amplement ralises ; il est possible de rpondre par l'affirmative la question de
savoir si la discipline de la continence parfaite des clercs tait garde par toute l'Eglise au 4me
sicle. Nous avons d'une part le tmoignage d'hommes jouissant d'une grande autorit morale,
comme Eusbe de Csare, saint Cyrille de Jrusalem, saint Ephrem, saint Epiphane, saint
Ambroise, l'Ambrosiaster, saint Jrme, et bien entendu le pape Sirice (59). Tous sont d'accord
pour voir dans la discipline en question une tradition d'origine apostolique, et aucune voix
influente ne leur inflige un dmenti (60).
Pour ce qui est des Eglises apostoliques, le tmoignage de l'Eglise de Rome est garanti par
les dcrtales de Sirice ; au dire de saint Irne, nous pourrions nous en tenir elle car avec cette
Eglise (de Rome), en raison de son origine plus excellente, doit ncessairement s'accorder toute
Eglise, c'est--dire les fidles de partout, elle en qui toujours, au bnfice de ces gens de
partout, a t conserve la Tradition qui vient des Aptres. (61) Mais nous avons aussi le
tmoignage de saint Jrme, qu'il n'y a pas lieu de rcuser, affirmant Bethlem que les Eglises
d'Orient, d'Egypte et du Sige apostolique tiennent fermement la discipline de la continence
parfaite pour le clerg. Nous avons encore le tmoignage de certaines Eglises, comme l'Eglise
d'Afrique, l'Eglise d'Espagne et l'Eglise des Gaules qui, sans avoir t fondes par les Aptres (sauf
peut-tre celle d'Espagne), n'en sont pas moins apostoliques au sens dfini plus haut, par filiation
directe et par consanguinit de doctrine . Et enfin il existe, comme je l'ai fait remarquer propos
de la dynastie grgoride, une forte prsomption pour penser que l'Eglise d'Armnie, au 4me
sicle, est elle aussi un tmoin de l'existence et de l'antiquit de la mme discipline pour la
prfecture d'Orient. En sens inverse, il n'existe aucune Eglise apostolique dont le tmoignage
pourrait tre invoqu comme attestant une discipline diffrente, c'est--dire la reconnaissance du
droit user du mariage pour les vques, prtres et diacres maris avant lordination.
La vrification, en dernier lieu, partir des dcisions conciliaires, apporte une troisime et
importante confirmation : le concile d'Elvire, loin de marquer un tournant , rvle au contraire
l'existence d'une discipline antrieure ; le concile de Carthage de 390, pour sa part, montre que
l'piscopat africain, en communion avec Rome, se porte tmoin de l'origine apostolique de la
tradition de la continence parfaite pour le clerg ; quant au premier concile oecumnique de Nice,
l'interprtation constante de son 3me canon par les papes et les conciles ultrieurs indique avec
assez de certitude, comme nous l'avons vu, qu'en autorisant la cohabitation des clercs avec les
femmes au-dessus de tout soupon , le concile dsignait par l les pouses ayant fait profession de
continence parfaite pu celles qui avaient notoirement cess la vie conjugale avec leur poux
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ordonn, et atteste ainsi l'anciennet de la discipline. En sens inverse, il n'est aucun concile
particulier de cette priode dont on puisse dire qu'il tmoigne srement de l'existence d'une
tradition diffrente (62).
Une discipline qui a toujours t maintenue
On peut ensuite considrer qu'un point de doctrine ou de discipline a toujours t
maintenu dans l'Eglise lorsque se trouvent ralises les conditions suivantes :
1) Si, entre le moment o on peut observer avec suffisamment de certitude que ce point est
gard par toute l'Eglise et les origines chrtiennes, aucune dcision manant d'une instance
hirarchique autorise ne prouve l'existence antrieure d'une croyance ou d'une pratique contraire.
Cette instance hirarchique ne pourrait tre, dans ce cas, qu'un concile oecumnique, dont les
dcisions possdent le caractre d'infaillibilit dans les questions dogmatiques et de souverainet
sans appel dans les questions disciplinaires , ou, pour les mmes raisons, le Sige apostolique.
Des dcisions de conciles particuliers qui seraient ventuellement contraires ce point de doctrine
ou de discipline ne suffiraient pas affirmer qu'il n'a pas toujours t maintenu dans toute
l'Eglise, tant donn la porte limite, dans le temps et l'espace, de ces synodes.
2) Si, au cours de la mme priode, le point en question n'a jamais fait l'objet d'une
contestation au nom d'une tradition contraire de la part d'Eglises apostoliques. S'il y a eu
contestation, il faut examiner si celle-ci aboutit la reconnaissance de deux traditions parallles,
comme ce fut le cas dans la querelle quarto-dcimane, qui en l'an 154 opposa Polycarpe de Smyrne
et le pape Anicet sur la question de la date de Pques (63), ou au rejet de l'une des deux, comme ce
fut le cas dans la controverse baptismale o se disputa entre Rome et Carthage la question de
savoir s'il fallait rebaptiser les hrtiques convertis au catholicisme (64). Quand le point en
question n'est contest que par des particuliers, ou par des groupes spars des Eglises
apostoliques, la possibilit d'une tradition ininterrompue depuis les origines n'est pas mise en
cause. Il y a toujours eu, ds les dbuts du christianisme, des gens pour refuser tel ou tel aspect du
dpt reu des Aptres au nom d'une autre tradition prtendument apostolique, mais leurs
assertions n'engageaient qu'eux-mmes. Helvdius et Jovinien ont contest le bien-fond de la
continence sacerdotale, mais c'est seulement au cas o une contestation aurait t souleve de la
part d'une Eglise apostolique, au cours des quatre premiers sicles, qu'il conviendrait de mettre
srieusement en doute les tmoignages permettant de penser que cette discipline a toujours t
maintenue . Un raisonnement analogue s'impose pour les Eglises qui furent entranes dans
l'hrsie ou la dissidence, et, de faon historiquement vrifiable, prirent leur autonomie sur le plan
doctrinal ou disciplinaire (Eglises novatiennes, ariennes, nestoriennes,... ).
3) Si le point en question ne se trouve pas en contradiction formelle avec un texte de
l'Ecriture, car il ne pourrait y avoir tradition apostolique l o il y aurait dsaccord avec la Parole
de Dieu crite. Les traditions confies oralement parles Aptres leurs successeurs, alors mme
qu'elles ne sont pas contenues sous une forme ou sous une autre dans la Sainte Ecriture, sont
nanmoins en harmonie profonde avec l'enseignement de l'Ancien et du Nouveau Testaments. Il
n'est pas concevable que les Aptres aient demand l'observation de quelque chose qui aille
l'encontre des Ecritures, surtout quand il s'agit des Ecritures qui ont fix une partie de la
prdication de ces mmes Aptres, comme le sont les livres du Nouveau Testament. En d'autres
termes, si une pratique tait contredite par l'Ecriture, elle serait contredite par les Aptres
eux-mmes. Croire que cette pratique a toujours t maintenue et lui chercher des titres
l'apostolicit serait une gageure. Il importe galement de se rappeler que l'interprtation
authentique de l'Ecriture se fait au sein de la Tradition vivante, et qu'en particulier, le sens de
certains textes par eux-mmes susceptibles d'explications diverses et parfois contradictoires ne

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"CE QUE LES APOTRES ONT ENSEIGNE"

peut tre dtermin avec certitude que le magistre de l'Eglise, exerc par des hommes qui,
hritiers de l'enseignement total des Aptres, sont mme de lire et (d')interprter l'Ecriture
sainte avec le mme Esprit qui l'a fait crire (65), et d'lucider sans ambigut ce qu'ont voulu
dire les auteurs inspirs, et notamment les Aptres.
Nous avons vu que les documents du concile de Nice, le seul concile oecumnique du
4me sicle qui se soit occup de la chastet des clercs , non seulement ne renferment aucune
dcision permettant de nier l'existence antrieure de la discipline de la continence sacerdotale, mais
nous donnent son sujet, avec le 3me canon, un indice assez sr d'anciennet. Du ct des Eglises
apostoliques, nous ne trouvons au cours des quatre premiers sicles aucune trace d'une tradition
contraire. Quand on voit que pour la seule question de la date de Pques, on en vint un rel
affrontement entre les Eglises d'Asie et le Sige apostolique, l'absence de tout dsaccord propos
de la continence sacerdotale dans les annales des premiers sicles est noter. Ceci est
particulirement remarquable lors de la publication des dcrtales de Sirice en 385-386, lesquelles
ne suscitent aucune protestation de la part des Eglises apostoliques, ni en Occident ni en Orient.
L'Eglise d'Afrique, si fermement attache ses propres traditions et au concile de Nice, confirme
au contraire par son tmoignage indpendant les affirmations du pontife romain. Il faudra attendre
la fin du 5me sicle pour assister un premier clivage disciplinaire : l'Eglise persane, partir de
484, autorise le mariage des clercs tous les degrs de la hirarchie. Mais, outre que nous sommes
dj au Sme sicle, cette Eglise passe au nestorianisme aux lendemains du concile de
Chalcdoine (451) ne peut tre considre comme une Eglise apostolique. Quant la discipline
particulire qui sera lgalise par le concile Quinisexte de 691, la date tardive de ce concile ne
permet pas de le faire intervenir dans l'examen des conditions requises pour vrifier si la
continence parfaite du clerg a toujours t maintenue dans l'Eglise, cet examen portant sur la
priode allant du 4me sicle aux origines du christianisme. Nous avons vu par ailleurs que les
Pres byzantins de 691 se rfrent au concile de Carthage de 390, comme un chanon essentiel de
leur tradition.
La troisime condition, selon laquelle il convient de se demander si le point en question ne
se trouve pas contredit par l'Ecriture nous invite examiner par priorit les objections qui furent
souleves du temps de Sirice, puisque ce sont les premires dont l'histoire ait gard le souvenir.
Elles sont au nombre de deux :
1 Du moment que les Lvites de l'Ancien Testament pouvaient continuer engendrer
des enfants, pourquoi l'interdire aux prtres de la Nouvelle Alliance ? La rponse de Sirice est
base sur un a fortiori. Le Christ est venu parfaire la Loi, et la chastet de ses ministres est du
mme coup devenue plus parfaite. De mme, si saint Paul recommande aux poux de s'abstenir
l'un de l'autre pour vaquer la prire, combien plus forte raison le prtre, charg d'une prire
continuelle pour le peuple de Dieu, devra-t-il s'abstenir en permanence des rapports conjugaux. La
question qui se pose un esprit moderne est celle de la justesse de cet a fortiori, qui semble trop
abonder dans le sens d'une conception judasante du sacr et d'une puret essentiellement rituelle.
En fait, il convient d'abord de remarquer qu'il n'y a pas eu solution de continuit entre l'conomie
vtrotestamentaire et le rgime de la Loi nouvelle. Conformment au principe fondamental
nonc par le Seigneur : Je ne suis pas venu abolir, mais parfaire , les structures de la primitive
Eglise se sont difies sur les assises institutionnelles de l'Ancien Testament. Si le modle lvitique
exera une influence sur l'organisation de la hirarchie ecclsiastique, ce ne fut pas par suite d'une
rgression un stade pr-chrtien, mais en vertu d'une logique profonde de continuit qui
commena dployer ses consquences aux origines mmes du christianisme. On peut
comprendre, dans ces conditions, que les contestataires du 4me sicle aient pu encore chercher
s'inspirer de ce modle lvitique, et que les lgislateurs aient pris au srieux l'objection. Mais il
faut surtout remarquer que la continuit institutionnelle s'accompagne d'un changement qualitatif
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radical avec la nouveaut du sacerdoce chrtien inaugur par Jsus. Cette nouveaut, mise en
pleine lumire par la rflexion thologique de l'ptre aux Hbreux (66), entrane galement une
vision nouvelle des exigences propres aux ministres associs la mdiation de Celui qui est
dsormais le Prtre unique. Tout grand prtre, en effet, pris d'entre les hommes, est tabli pour
intervenir en faveur des hommes dans leurs relations avec Dieu, afin d'offrir dons et sacrifices pour
les pchs (He 5, 1). Nouveau Mose, le Christ est l'unique et souverain mdiateur qui tous les
autres prtres, associs sa prire sacrificielle, doivent maintenant prter le concours de leur
intercession, et c'est cette fonction d'intercession qui devient l'poque patristique la motivation
principale (mais non unique) pour rclamer des vques, prtres et diacres la continence parfaite
(67). L'accent n'est plus mis sur la puret rituelle, mais sur l'engagement existentiel requis pour
l'exercice efficace de la prire salvifique du prtre de Jsus-Christ. Tout entier sa fonction,
celui-ci ne pourrait que la compromettre en s'adonnant des activits qui, bonnes en elles-mmes,
ne sont plus de mise dans le dialogue avec le Dieu transcendant. Le mariage est saint, et l'Eglise
des premiers sicles ne cessera jamais de dfendre ce point de doctrine contre les hrsies qui
prtendaient le contraire. Mais elle soutiendra avec la mme force que la continence est suprieure
l'usage du mariage ds lors qu'il s'agt de remplir des fonctions d'un tout autre ordre que celles de
la gnration terrestre. Ces deux points, la saintet du mariage et la ncessit de la continence
parfaite pour le prtre charg d'intervenir en faveur des hommes dans leurs relations avec Dieu
, les Pres les tiennent ensemble, sans jamais les sparer, et il faut de notre ct les garder
prsents simultanment l'esprit pour viter de regrettables contresens sur leur pense, voire sur
leurs expressions (68).
2 La deuxime objection scripturaire formule au temps de Sirice tait tire de la
recommandation paulinienne Timothe et Tite sur le choix des piscopes, presbytes et diacres.
L'expression mari d'une seule femme n'implique-t-elle pas normalement le droit user du
mariage pour les monogames ainsi admis aux ordres ? Nous connaissons la rponse de Sirice, qui
sera entrine par ses successeurs : Paul n'a pas parl d'un homme qui persisterait dans le dsir
d'engendrer, mais propter continentiam futuram.
Remarquons d'abord que le pape accepte de rpondre l'objection parce qu'il est bien
conscient des consquences que l'interprtation de ces textes pauliniens pouvait avoir sur la
conception se faire de l'origine de la continence sacerdotale. S'il n'essaye pas d'argumenter
l'aide des passages vangliques sur le renoncement requis pour s'attacher totalement au Seigneur
(Lc 14, 26 ; 18, 29), ou sur les eunuques volontaires (Mt 19, 11-12), c'est sans doute parce que
la perspective envisage dans ces textes est celle d'une option libre, faite en fonction d'un charisme
personnel. Or, ce que veut montrer le pontife romain, c'est que la continence parfaite dont il
rappelle l'obligation n'tait pas l'origine quelque chose de simplement conseill, mais un mode de
vie positivement voulu par l'Aptre qui, le premier, fixa par crit les qualits qu'il convenait
d'exiger des ministres de l'Eglise. Il concentre donc son raisonnement sur l'exgse de l'expression
mari d'une seule femme , en y lisant implicitement le devoir de continence pour l'homme mari
admis aux ordres.
Cette exgse joua un grand rle dans le recrutement du clerg aux premiers sicles de
l'Eglise. Elle est reprise par les successeurs de Sirice et d'assez nombreux crivains patriotiques ;
on peut supposer qu'elle tait gnralement admise l'poque, car on ne rencontre chez les Pres
aucune opinion contradictoire (69).
Que pouvons-nous penser aujourd'hui de cette hermneutique, insolite, il faut bien le dire, pour nos
esprits modernes ? Dans leur grande majorit, les exgtes contemporains commentent la consigne
de saint Paul Timothe et Tite en discutant sur les conditions pralables requises pour
l'admission aux ordres : la formule homme d'une seule femme vise-t-elle les hommes remaris,
ou simplement les polygames ? (70) Mais ces deux types d'interprtation, entre lesquels se
partageaient dj les crivains patristiques, laissent de ct la question du mode de vie exig des
hommes maris aprs leur ordination. En crivant : homme d'une seule femme , Paul a-t-il parl
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d'un homme qui persisterait dans le dsir d'engendrer , comme on l'objectait au pape Sirice, ou
a-t-il parl en vue de la continence que cet homme aurait pratiquer (propter continentiam
futuram) ? La question est gnralement passe sous silence parce qu'il va de soi, estime-t-on,
qu'en autorisant les hommes maris devenir ministres de l'Eglise ; l'Aptre leur reconnaissait le
droit d'user du mariage. Or, toute notre tude sur l'histoire des premiers sicles montre au contraire
que le sentiment d'un grand nombre de reprsentants de l'poque patristique tait l'oppos. Si les
lgislateurs, partir du 4me sicle, ont codifi la loi de la continence parfaite pour le clerg, et si
des gnrations de diacres, de prtres et d'vques maris ont accept de vivre le renoncement aux
relations conjugales qui leur tait demand, c'tait en particulier parce qu'ils avaient sur ce point la
conviction que saint Paul lui-mme avait indiqu la direction suivre. Sirice et ses successeurs
taient conscients qu'il leur appartenait dinterprter de faon authentique la parole de Dieu,
crite ou transmise (71), et on ne peut gure les souponner d'avoir mis la lgre une
interprtation si grosse de consquences, ou de l'avoir forge dans le but de se couvrir d'une
autorit scripturaire. Il est raisonnable, au contraire, d'accueillir leur exgse comme une invitation
motive soumettre la consigne, paulinienne de 1'unius uxoris vir un nouvel examen, en se
demandant si l'Aptre n'aurait pas eu effectivement en vue la continence future des candidats
aux ordres. La rponse cette question d'hermneutique dpend de la connexion, vivement perue
depuis Vatican II, entre Tradition, Ecriture et Magistre de l'Eglise ; il me parat certain que, pour
avoir jou un rle important dans l'histoire des origines du clibat sacerdotal, ce texte paulinien
peut aussi servir aujourd'hui se faire de cette histoire une ide plus juste.
Le Pre I. de la Potterie a fait ressortir, de faon trs clairante, la richesse biblique et
thologique de l'expression homme d'une seule femme , en montrant qu'il s'agit d'une formule
d'Alliance. Le prtre, comme le Christ, est devenu l'poux de l'Eglise unique, et cette relation
sponsale exclut tout autre lien conjugal. Mme les relations sexuelles au sein d'un mariage lgitime
apparaissent comme une violation du lien matrimonial avec l'Epouse du Christ pour celui qui,
par l'ordination, est devenu l'homme de (cette) femme unique. (72)
Notre propos tant ici de vrifier autant qu'il est possible de le faire la justesse de l'exgse
de Sirice, il convient galement d'attirer l'attention sur le paralllisme de deux expressions dans la
mme ptre Timothe. Le unius uxoris vir du 3me chapitre a en effet son exact
correspondant dans le rglement concernant les veuves, au chapitre 5me. Celles-ci doivent tre
unius viri uxor . S'agissant de veuves, il est clair que saint Paul fait allusion une situation
matrimoniale rvolue. Le rapprochement avec la consigne pour le choix des piscopes est
suggestif, bien qu'il n'ait pas toujours t soulign comme il le mrite. Saint Paul n'a-t-il pas en vue
des situations similaires ? Si ces femmes pouses d'un seul homme , dont il est ici question, sont
bien videmment des veuves, les hommes d'une seule femme ne seraient-ils pas aussi, dans
l'esprit de l'Aptre, des hommes actuellement librs du lien matrimonial par la mort de leur
pouse ? On remarquera aussi le silence des ptres Timothe et Tite sur une ventuelle pouse
de l'piscope. Alors qu'elles insistent sur la bonne conduite de ses enfants, elles ne disent mot de sa
conjointe, dont la rputation importe au moins autant, sinon davantage, celle du chef de la
Communaut. Ces divers indices permettent de penser que saint Paul avait probablement envisag
de prfrence la slection de monogames veufs pour l'piscopat. La tournure grammaticale
employe par saint Jrme dans lAdversus Vigilantium, qui unam habuerit uxorem , et celle
utilise par le Testamentum Domini Nostri Jesu Christi, d'origine syriaque, qui fuit unius uxoris
vir , vont dans le mme sens ; elles peuvent tre retenus comme des indications supplmentaires
(73). Si l'on favorisait cette interprtation, selon laquelle saint Paul aurait demand qu'on choisisse
pour l'piscopat les veufs qui ne s'taient pas remaris aprs la mort de leur premire femme, on
comprendrait assez bien comment s'est dveloppe par la suite, de faon cohrente, la discipline
relative au mariage des clercs: interdiction d'admettre les hommes remaris, interdiction pour les
clercs maris de se remarier aprs la mort de leur femme, interdiction pour les clercs clibataires
de se marier. La continence parfaite pour les clercs suprieurs maris aurait t conue, avec la
mme cohrence, comme dcoulant du mme principe partir du moment o, ct des
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clibataires et des veufs, la primitive Eglise commena admettre au sacerdoce des hommes dont
la femme tait encore de ce monde.
Quoi qu'il en soit, ces remarques suffisent pour nous assurer que les dclarations de Sirice
et des conciles africains sur l'apostolicit de la continence parfaite des clercs non seulement ne sont
pas en contradiction avec l'Ecriture, mais peuvent y trouver un fondement solide. Les objections
faites du temps de Sirice la loi sur la continence taient tires, comme on vient de le voir, soit du
Lvitique soit des ptres pauliniennes Timothe et Tite. Et pour rpondre ces objections
Sirice s'est limit l'exgse de ces textes. Il n'est point besoin d'ajouter que les autres passages du
Nouveau Testament, frquemment cits aujourd'hui, sur la virginit ou la continence volontaires
pour le Royaume des deux (Mt 19, 10-12 ; 1 Co 7, 29-31 ; 32-36), ou encore sur le renoncement
ncessaire pour marcher la suite du Christ (Lc 14, 26 ; 18; 29), ne sont pas non plus en
contradiction avec les affirmations de Sirice et des lgislateurs qui, partir du 4me sicle,
rclament du clerg la continence parfaite. Elles peuvent mme servir les corroborer (74).
III- CONCLUSION DE L'ETUDE HISTORIQUE
L'ensemble des conditions se trouvent donc runies, semble-t-il, pour pouvoir affirmer
raisonnablement que la discipline de la continence parfaite pour les membres suprieurs du clerg
tait, au 4me sicle, garde par toute l'Eglise et avait toujours t maintenue. Le principe
augustinien permettant de reconnatre si une tradition est vraiment d'origine apostolique trouve ici
une application adquate et justifie. L'analyse des documents et la synthse historique que nous
venons de faire le dmontrent, je pense, avec toute la certitude possible.
Prcisons encore seulement qu'il s'agit d'une tradition non crite. Sa force ne tient pas une
expression canonique (il n'y en aura pas, notre connaissance, avant le 4me sicle), mais
l'autorit dont jouissaient dans l'Eglise primitive les traditions de vive voix reues des Aptres. On
aurait tort de la concevoir comme une loi ; on doit plutt parler d'un germe. Mais il n'est pas
ncessaire de supposer de longs dlais pour que ce germe fasse sentir ses effets dans l'organisation
ecclsiastique. En fait, c'est toute l'Eglise qui, aux temps apostoliques, est encore l'tat de grain
de snev ; la tradition relative la continence parfaite des clercs s'est dveloppe et explicite
au rythme de la croissance de l'Eglise, sous l'action de l'Esprit-Saint, car elle tait dj tout entire
dans l'exemple et l'enseignement des Aptres lorsque ceux-ci commencrent fonder les premires
communauts chrtiennes.
Ut quod apostoli docuerunt, et ipsa servavit antiquitas, nos quoque custodiamus Ce
que les Aptres ont enseign, et ce que l'antiquit elle-mme a observ, faisons en sorte, nous
aussi, de le garder . L'affirmation des Pres de Carthage reste pour nous, comme pour les Pres du
4me sicle, un tmoin sr des origines du clibat sacerdotal.
Il faut le reconnatre. Jusqu' une poque encore rcente, les recherches tendant tablir
que le clibat sacerdotal remonte aux Aptres taient considres comme voues d'avance
l'chec. Une tentative de ce genre ne pouvait tre qu'une impasse historique. Le changement de
perspective, et de mentalit, que suppose l'ide d'une origine apostolique de cette discipline
quivaut, on peut bien le dire, une sorte de rvolution sur le plan de l'histoire, surtout quand on
mesure les consquences que ce changement entrane pour la thologie et la spiritualit
sacerdotales.
Nombreux sont encore ceux chez qui cette ide suscite l'tonnement, quand ce n'est pas
l'incrdulit ou une fin pure et simple de non recevoir. Il est entendu aux yeux de beaucoup que le
clibat des prtres n'a pu tre introduit dans l'Eglise latine qu' une date tardive, et, ajoute-t-on
gnralement, pour des motivations trangres l'Evangile. Seule la discipline du clerg oriental
peut prtendre plus d'anciennet. Adoptant une position plus nuance, certains thologiens et

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exgtes soulignent juste titre les fondements scripturaires de la loi, mais ils cartent toutefois
l'hypothse d'une tradition apostolique , et ne conoivent la discipline atteste partir du 4me
sicle que comme le fruit d'une lente volution, due l'action progressive du ferment vanglique
dans la socit chrtienne du temps.
LA TRADITION APOSTOLIQUE DU CLIBAT SACERDOTAL A T SOUTENUE PAR BEAUCOUP DE
THOLOGIENS ET D'HISTORIENS AU COURS DES SICLES.

Il n'en a pas toujours t ainsi. Au cours des sicles, plus d'un historien et d'un thologien
catholiques ont reconnu l'origine apostolique du clibat sacerdotal, et soutenu fermement dans
leurs crits ce qui tait pour eux non une simple hypothse, mais une certitude entirement fonde.
La liste en serait trop longue. Mais on aime se souvenir du nom de quelques-uns parmi les plus
clbres : Au 16me sicle, c'est le jsuite Robert BELLARMIN qui, dans son grand ouvrage
Disputationes de Controversiis Christianae fidei adversus hujus temporis haereticos consacre un
chapitre entier la question, intitul : Coelibatum jure Apostolico rectissime annexum ordinibus
sacris ; ce sont aussi Csar BARONIUS, l'auteur rput des monumentales Annales Ecclesiastici,
et le cardinal Stanislas HOSIUS, au chapitre LVI de sa Confessio catholicae fidei christiana. Au
17me sicle, nous trouvons Louis THOMASSIN, l'un des meilleurs thologiens de son poque,
auteur de l'Ancienne et nouvelle discipline de l'Eglise catholique touchant les Bnfices et les
Bnficiers (75) ; ou encore le bollandiste Jean STILTINCK, qui fait paratre dans les Acta
Sanctorum deux dissertations critiques sur le sujet. Au 18me sicle, un nom domine les
discussions du Sicle des lumires , celui du jsuite Franois-Antoine ZACCARIA, professeur
d'histoire ecclsiastique au Collge de la Sapience Rome, qui publie pour dfendre le clibat des
prtres contre les violentes attaques dont il tait l'objet deux volumes de polmique, mais d'une
haute tenue scientifique : Storia polemica del Celibato sacro da contrapporsi ad alcune detestabili
opere uscite a questi tempi, et Nuova giustificazione dei celibato sacro..., o il s'attriste de voir
combattue une discipline si sainte, venue des Aptres, et qui s'est perptue jusqu', nous de la
manire la plus solennelle par les Pres, les Conciles et les Pontifes de l'Eglise romaine . Au
19me sicle enfin, sur une liste exceptionnellement fournie, on retiendra le nom d'un thologien
hongrois, Augustino DE ROSKOVANY, auteur d'une vaste compilation qui reste encore, malgr
ses limites, un prcieux ouvrage de rfrence : Coelibatus et Breviarium : duo gravissima
clericorum officia, e monumentis omnium seculorum demonstrata. Accessit completa literatura ; et
galement celui de l'orientaliste allemand Gustav BICKELL, avec deux articles dans le Zeitschrift
fr katholische Theologie en 1878 et 1879.
A ces tudes ex professo, le grand connaisseur des Pres de l'Eglise qu'tait John-Henry
NEWMAN prte aussi son tmoignage : Il y avait aussi crit-il, le zle avec lequel l'Eglise
romaine maintenait la doctrine et la rgle du clibat, que je reconnaissais comme apostolique, et
sa fidlit bien d'autres coutumes de l'Eglise primitive qui m'taient chres ; tout ceci plaidait en
faveur de la grande Eglise romaine. (76)
LA CONTROVERSE BICKELL-FUNK DE L FIN DU 19ME SICLE:

Si tous ces travaux taient comme tombs dans l'oubli, au point que la seule ide d'une
tradition du clibat sacerdotal pouvant remonter aux Aptres faisait figure d'anachronisme, c'est en
grande partie la suite d'une fameuse controverse qui, la fin du 19me sicle, opposa sur cette
question deux rudits allemands : Gustav BICKELL, dont je viens de parler, professeur
l'universit d'Innsbruck et spcialiste des littratures syriaque et hbraque, et Frances Xaver
FUNK, professeur d'histoire et de thologie l'universit de Tbingen.
Prenant le contre-pied de Bickell, partisan de l'origine apostolique, FUNK soutint que

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lOrient avait gard la tradition primitive, tandis que l'Occident avait partir du 4me sicle
inaugur une lgislation jusqu'alors indite. Bien que la thse de FUNK n'ait pas fait l'unanimit
dans les milieux scientifiques allemands, elle fut diffuse avec beaucoup de succs dans des revues
spcialises, puis dans le grand public, et servit jusqu' nos jours de rfrence la plupart des
tudes historiques sur le clibat des clercs (77). Depuis Vatican II, on s'est de plus en plus rendu
compte toutefois que les positions de FUNK taient loin d'tre dfinitives, comme on avait pu le
croire sur la foi de certains, mais qu'elles taient plus que jamais sujettes rvision (78). Si on
prenait le temps en effet de relire honntement les longs articles de la controverse Bickell-FUNK,
il apparaissait avec vidence que la question ne pouvait tre tenue pour tranche (79). C'est la
raison pour laquelle je me suis attach pour ma part reprendre entirement l'examen du dossier
patristique sur les origines du clibat, partir, comme je l'ai dit, de l'orientation nouvelle que le
concile de Carthage de 390 me semblait donner la recherche. Les rsultats m'ont convaincu qu'il
tait ncessaire d'abandonner les ides de FUNK, et de retrouver par-del le 19me sicle, sur des
bases videmment plus scientifiques, ce qui avait t la conviction profonde de tant d'rudits
catholiques au cours de l'histoire et, vrai dire, le sentiment commun de toute l'Eglise, Si l'minent
patrologue qu'tait FUNK s'est tromp, cela n'enlve rien, il va sans dire, aux mrites que tout le
monde s'accorde par ailleurs lui reconnatre. Mais, amicus Plato, magis amica veritas. Il est
peut-tre temps de s'apercevoir d'une drive qui, si elle devait se prolonger, risquerait de
compromettre srieusement l'avenir de la discipline du clibat sacerdotal. Car les erreurs en
histoire finissent, tt ou tard, par se payer cher. La redcouverte des origines apostoliques de cette
discipline, en revanche, tout simplement parce que c'est bien ainsi que les choses se sont passes,
peut apporter une contribution positive au progrs de la rflexion thologique sur ce sujet de
grande actualit et indiquer des voies nouvelles. Changement radical sans doute, mais si on peut
parler d'une sorte de rvolution, c'est seulement parce qu'il s'agit d'un retour la source, et de
constater que la loi bimillnaire de la continence parfaite des clercs gravite autour d'un centre, d'un
foyer de lumire et d'nergie qui n'est autre que le Seigneur Jsus lui-mme. Car l'exemple et
l'enseignement des Aptres ne sont naturellement que le reflet et l'cho de ceux du Christ, qui les a
appels tout quitter pour Le suivre, et a appel avec eux tous ceux qui, leur suite, seraient un
jour les prtres de la Nouvelle Alliance. Il a apport toute nouveaut, en apportant sa propre
personne qui avait t annonce , disait saint Irne ; c'est de cette nouveaut que le clibat des
prtres, depuis toujours, tire la sienne, sans craindre les forces de vieillissement qui, chaque
poque, tentent de le rduire.
DES ORIGINES NOS JOURS : LES PRINCIPALES TAPES DU DVELOPPEMENT DE LA LOI DU
CLIBAT SACERDOTAL

A partir de ce centre, qui est la fois un point de dpart et un point de rayonnement, la


chronologie des principales dates de l'histoire de la discipline du clibat sacerdotal peut tre
prcise de la faon suivante :
Au 4me sicle : Premiers documents lgislatifs qui, notre connaissance, tmoignent
de l'existence d'une discipline de la continence parfaite pour les membres suprieurs du clerg. Ce
sont, dans l'ordre :
- Le 33me canon du concile d'Elvire, de date incertaine, mais gnralement situ dans les
toutes premires annes du 4me sicle ; ce concile espagnol n'a pas marqu un tournant ,
comme on l'a trop souvent rpt sans esprit critique la suite de FUNK, mais atteste au contraire
une tradition antrieure, ainsi que le remarquait encore le pape Pie XI dans l'encyclique Ad
catholici sacerdotii. (80)
- Les trois dcrtales Directa (Sirice, 386), Cum in unum (Sirice, 386) et Dominus inter
(Sirice ou Damase), qui rappellent l'obligation de la loi, en garantissant par l'autorit de l'Eglise de

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Rome, en qui, toujours, au bnfice de ces gens de partout, a t conserve la Tradition qui vient
des aptres , qu'il s'agit l d'une norme apostolique.
- Le 2me canon du concile de Carthage de 390, qui affirme on ne peut plus explicitement :
ce qu'enseignrent les Aptres, et ce que l'antiquit elle-mme a observ, faisons en sorte, nous
aussi, de le garder . Ce canon, renouvel ensuite par tous les synodes africains, et notamment par
le concile gnral de l'Eglise d'Afrique de mai 419, auquel participrent 217 vques, dont saint
Augustin, joua un rle, de premier plan dans l'histoire du clibat sacerdotal. Il servit de relais
plusieurs reprises pour vrifier, ou consolider, le lien traditionnel de la discipline avec
lenseignement des Aptres . Les premiers y recourir officiellement furent les Pres orientaux
du concile Quinisexte in-Trullo de 691, dans le sens restrictif que nous avons vu. Au 11me sicle,
les promoteurs de la rforme grgorienne lui empruntrent plus d'une fois un argument historique
qu'ils jugent dcisif. Saint Raymond Penafort, l'auteur des Dcrtales de Grgoire IX, au 13me
sicle, se dit galement convaincu, en particulier par le canon de Carthage, de l'origine apostolique
du clibat. Au concile de Trente, les experts de la commission thologique charge d'examiner les
thse luthriennes sur le mariage des clercs, s'y rfrent. Pie IV, quant lui, ne pense pas pouvoir
mieux faire que de le citer, pour expliquer aux princes allemands son refus de renoncer la loi du
clibat. Par la suite, bien des thologiens et des historiens de la priode post-tridentine et du
sicle des lumires s'appuient sur ce texte comme sur un document majeur pour conclure
l'apostolicit de la disciplin du clibat sacerdotal (81). Et il n'est pas jusqu' Pie XI, dans les
temps modernes, qui, on l'a vu, n'y fasse allusion dans son encyclique sur le sacerdoce (82). Ce
canon carthaginois, d'une grande importance pour l'histoire, est aussi remarquable pour la
motivation thologique privilgie qui fonde ses yeux le devoir de la continence parfaite ; si les
vques, prtres et diacres sont tenus s'abstenir des relations conjugales, c'est afin qu'ils
puissent obtenir en toute simplicit ce qu'ils demandent Dieu (quo possint simpliciter quod a
Deo postulant impetrare).
- En 691, le concile Quinisexte, dit in-Trullo. Ce concile tenu Constantinople, qui est le
dernier mot de la discipline ecclsiastique pour l'Eglise grecque , est la premire assemble
orientale, en communion avec Rome sur le plan doctrinal, prendre des dcisions en partie
contraires la discipline du clibat jusqu'alors en vigueur dans toute l'Eglise. En partie seulement,
et ceci est important souligner. Car on a parfois trop tendance laisser dans l'ombre les nombreux
points communs entre la discipline latine et la discipline d'Orient, pour accuser gros traits ce qui
les spare. Aussi bien en Orient qu'en Occident, les vques sont tenus la continence parfaite, et
les prtres et diacres maris avant leur ordination ne peuvent se remarier aprs le dcs de leur
femme. Le seul point de divergence, qui certes n'est pas ngligeable, est l'autorisation reconnue
ces prtres et diacres maris de poursuivre les relations conjugales, ceci prs nanmoins qu'il leur
est demand une continence temporaire, les jours o ils se prparent la clbration eucharistique.
Ces dispositions canoniques sont tayes par des raisons thologico-scripturaires communes
toute la priode patristique : la continence, parfaite ou temporaire, des ministres de l'autel est
requise par leur fonction d'intercession, le prtre tant avec le Christ mdiateur entre Dieu et les
hommes , et elle se rattache aux origines de l'Eglise. On s'tonne aujourd'hui de ce que les
Eglises d'Orient aient conserv pour l'vque l'obligation de la continence parfaite, et interdisent le
remariage des prtres et des diacres, alors qu'elles ne voient aucune difficult l'usage du mariage
pour ceux-ci aprs l'ordination. D'aucuns, parmi les thologiens orientaux, y discernent une
anomalie et prconisent des mesures visant uniformiser la discipline en autorisant galement
l'admission d'hommes maris l'piscopat, l'usage du mariage inconditionn pour tous les
membres du clerg, et l'autorisation de se remarier en cas de veuvage (83). Ce n'est pas voir, je
pense, que ce qui est prsent comme une anomalie est au contraire un organe tmoin de ce qu'tait
la discipline gnrale au temps de l'Eglise indivise. Continence temporaire des prtres et diacres,
interdiction du remariage aprs l'ordination, clibat pour les vques, toutes ces pratiques attestent
chacune sa manire que ce qui a prcd tait une discipline de continence parfaite pour
l'ensemble des membres suprieurs du clerg (84). Ainsi, plutt que d'imaginer un processus de
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"CE QUE LES APOTRES ONT ENSEIGNE"

nivellement des lois orientales dans le sens d'une gnralisation du mariage, il est vraisemblable
que l'idal du clibat sacerdotal, tenu en trs haute estime par les Eglises d'Orient, fera sentir
progressivement ses effets pour que la continence parfaite, de droit ou de fait, s'tende un nombre
plus grand de membres du clerg orthodoxe.
- En 1239, le deuxime concile du Latran met en quelque sorte le point final la longue
rforme grgorienne en dclarant invalide le mariage contract aprs l'ordination. Voici le texte du
dcret : Ut autem lex continentiae et Deo placens munditia in ecclesiasticis personis et sacris
ordinibus dilatetur, statuimus quatenus episcopi presbyteri diaconi subdiaconi regulares canonici
et monachi atque conversi professi, qui sanctum transgredientes propositum uxores sibi copulare
praesumpserint, separentur. Huiusmodi namque copulationem, quam contra ecclesiasticam
reffulam constat esse contractam, matrimonium non esse censemus. (85) Il est difficile de lire
dans ce dcret autre chose que ce qui y est crit. Il ne fait que confirmer, par une mesure canonique
nouvelle, et qui s'avrera efficace, la discipline traditionnelle. La lex continentiae , qui date de
l'antiquit, reste la mme. On se demande vraiment pourquoi certains continuent, aujourd'hui
encore, prtendre que la loi du clibat ecclsiastique a t inaugure par ce concile du 13me
sicle !
- Au 16me sicle, le concile de Trente restaura la discipline du clibat ecclsiastique qui
avait t srieusement branle par le grand schisme d'Occident (1378-1417) puis par les
Rformateurs, en prenant un certain nombre de dcisions majeures qui devaient configurer pour les
sicles futurs la physionomie du sacerdoce (86). La plus importante fut sans doute l'institution des
sminaires, qui assura le recrutement et la formation de jeunes clibataires. Il devint par voie de
consquence moins ncessaire de faire appel des hommes maris pour le sacerdoce. Un
retournement considrable par rapport ce qui avait t la situation du clerg au premier millnaire
et jusqu' l'poque mme du concile de Trente, s'opra dans l'Eglise postconciliaire. Le clerg
clibataire devint la rgle, et le clerg mari (tenu la continence parfaite) l'exception.
D'autres mesures contriburent fortement au succs de la rforme tridentine concernant le
clibat, en particulier la restauration du ministre piscopal et l'insistance sur les responsabilits
pastorales du prtre, celui-ci n'tant pas seulement ministre du culte, mais l'exemple vivant
propos l'imitation du peuple de Dieu (87).
- Par la suite, la discipline du clibat sacerdotal dans l'Eglise latine resta telle que le concile de
Trente l'avait dfinie. Les crises successives qui la mirent l'preuve aux sicles suivants,
notamment la Rvolution franaise, les violentes attaques du sicle des lumires , et la crise
moderniste, ne russirent pas la faire abolir, ni la modifier. Pour mmoire, il suffit d'numrer
ici la suite des principaux documents du Magistre qui traitrent la question jusqu' Vatican II :
A l'poque moderne :
Documents de Pie X (1903-1914) :
- 4 aot 1908 : exhortation apostolique Haerent Animo au clerg catholique sur la saintet
sacerdotale. (88)
Documents de Benot XV (1914-1922) :
- 1917 : Codex Juris Canonici. Canons 132 et 1072. (89)
- 29 janvier 1920 : Lettre au P. Franois Kordac, archevque de Prague : Le Sige
apostolique...n'approuvera jamais une abrogation ou une mitigation de la loi du clibat, dont
l'Eglise latine se glorifie comme d'un ornement insigne. (90)
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- 16 dcembre 1920 : Allocution au Consistoire. Benot XV approuve la dissolution de


l'association sacerdotale Iednota, dont beaucoup de membres militaient pour l'abolition du clibat :
Si l'Eglise latine est vigoureuse et florissante, elle doit en grande partie sa force et sa gloire au
clibat des clercs, qui pour cette raison doit tre conserv dans son intgrit , le pape cite la lettre
de Sirice Himrius de Tarragone, et affirme solennellement , que le Sige Apostolique ne
mitigera jamais la loi trs sainte et trs salutaire du clibat ecclsiastique t.et moins encore ne
l'abolira. (91)
Documents de Pie XI (1922-1939) :
- 20 dcembre 1935 : Encyclique Ad catholici sacerdotii. Pour la premire fois, on sent
dans un document pontifical le souci de situer la discipline de l'Eglise latine face celle de l'Eglise
d'Orient. Le pape cite St Epiphane, St Ephrem, St Jean Chrysostome, qui tmoignent tous de
l'excellence du clibat catholique , et il n'hsite pas crire que en cette matire galement
l'harmonie rgnait cette poque entre l'Eglise latine et l'Eglise orientale l o on se conformait
une stricte discipline. (92) Ainsi, les Pres de l'Eglise orientale eux-mmes garantissent les
raisons du clibat sacerdotal et l'opportunit de la loi. Nanmoins, conclut le pontife, nous ne
voulons pas que ce que nous avons dit pour recommander le clibat, soit interprt comme s'il
tait dans notre intention de blmer ou de dsapprouver en quelque manire la discipline
diffrente qui est lgitimement en vigueur dans l'Eglise orientale. (93)
Deux autres points sont remarquer : une rfrence au concile d'Elvire, lequel ne fait rien
d'autre que donner force et s'ajouter une certaine exigence, pour ainsi dire, qui tire son origine
de l'Evangile et de la prdication des Aptres. Puis la citation du concile de Carthage de 390 :
ut quod Apostoli docuerunt, et ipsa servavit antiquitas, nos quoque custodiam us. (94)
Tout ce passage de l'encyclique, rdig avec un soin extrme par l'ex-prfet de la Bibliothque
Apostolique Vaticane qu'tait Pie XI, montre bien sa perspective : la loi du clibat dans l'Eglise
latine, formule pour la premire fois au 4me sicle, a une prhistoire ; elle remonte aux Aptres
et au Christ lui-mme, dont l'exemple et l'estime pour la chastet ont incit les ministres de la
Nouvelle Alliance s'imposer spontanment la soumission respectueuse ce mode de vie , ce
qui serait ensuite sanctionne par une loi ecclsiastique. Le tmoignage des Pres grecs et syriens va
dans le mme sens, bien qu'il ne soit pas question de critiquer la discipline lgitime de l'Eglise
orientale. (95)
Documents de Pie XII (1939-1958) :
- 23 septembre 1950 : Exhortation apostolique Menti Nostrae, sur la saintet de la vie
sacerdotale. A l'instar de son prdcesseur, Pie XII fait driver l'obligation du clibat de
l'excellente dignit du sacerdoce , qui fait du prtre un alter Christus. (96)
- 25 mars 1954 : encyclique Sacra Virginitas, sur la virginit consacre. L'exemple du
Christ vierge est la raison suprme qui fonde la virginit consacre, ainsi que la chastet parfaite du
prtre. En imposant ses prtres le clibat, l'Eglise leur permet d'accder au plus haut degr de
libert spirituelle et de charit, pour se donner entirement Dieu et au service du prochain. Mme
dans les Eglises Orientales, comme le rappelait Pie XI, le clibat est en honneur et les vques y
sont tenus par une loi. L'offrande quotidienne du sacrifice eucharistique, ajoute encore
l'encyclique, est aussi une raison essentielle qui justifie le clibat. Enfin, celui-ci ne prive pas le
prtre d'une paternit, il lui donne au contraire d'engendrer la vie ternelle et par l de vivre une
paternit immensment suprieure la premire. (97)
Documents de Jean XXIII (1958-1963) :

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- 1 aot 1959 : Encyclique Sacerdotii Nostri primordia, sur saint Jean-Marie Vianney. La
chastet parfaite, qui est l'ornement le plus excellent de notre Ordre , ne replie pas le prtre sur
lui-mme, mais lui fait aimer les autres avec l'amour mme de Dieu. (98)
- 26 janvier 1960 : Allocution au synode romain. Jean XXIII fait allusion des dfections
retentissantes et des critiques contre la loi du clibat : Ce qui nous afflige particulirement c'est
de voir...certains se laisser aller des chimres (allucinationi cuidam indulgentes), et s'imaginer
que l'Eglise catholique a l'intention ou estime opportun de renoncer la loi du clibat
ecclsiastique, qui a t au cours des sicles et reste toujours l'ornement splendide et clatant du
sacerdoce. A n'en pas douter, la loi du clibat sacr et les soins dpenser pour la faire observer
soigneusement, sont toujours un rappel des luttes mmorables, et glorieuses de ces poques, o
l'Eglise de Dieu fut appele de rudes combats et a remport un triple triomphe : car c'est un
signe de la victoire de l'Eglise du Christ que de lutter pour qu'elle soit libre, chaste et
universelle. (99)
De Vatican II nos jours, les documents du Magistre sur le clibat sacerdotal se sont
multiplis. La crise postconciliaire, pour les raisons voques au dbut de cet article, a t
l'occasion d'une nouvelle rflexion ecclsiale qui a finalement abouti l'exhortation apostolique
post-synodale Pastores dabo vobis du 25 mars 1992.
- Le Concile Vatican II (1962-1965) : Il est question formellement du clibat sacerdotal dans deux
documents du Concile :
- Le dcret Optatam totius Ecclesiae renovationem, sur la formation sacerdotale (28 oct.
1965). Il est demand que les sminaristes qui, selon les lois saintes et fermes de leur rite propre,
observent la tradition vnrable du clibat sacerdotal, soient forms avec un soin diligent cet
tat. Suivent un bref nonc des raisons thologiques justifiant le clibat, l'affirmation de la
supriorit de la virginit consacre et le rappel des secours humains et divins appropris qui
aident assumer le clibat dans la joie et la maturit. (100)
- Le dcret Presbyterorum ordinis, sur le ministre et la vie des prtres (7 dc. 1965).
Justement appel la charte sacerdotale du concile ce texte est l'aboutissement de longues
discussions qui s'chelonnrent sur plus de deux ans. Il s'articule en trois paragraphes :
1) La continence parfaite et perptuelle pour le royaume des cieux, recommande par le Seigneur,
et tenue en haute estime par l'Eglise, n'est pas exige par la nature du sacerdoce. C'est ce que
montrent la pratique de l'Eglise primitive et la tradition des Eglises orientales. Le concile
n'entend aucunement modifier la discipline diffrente qui est lgitimement en vigueur dans les
Eglises orientales.
2) Mais le clibat a de multiples convenances avec le sacerdoce. (multimodam convenientiam
cum sacerdotio habet) Le concile expose ici les motivations ecclsiologiques, christologiques et
eschatologiques qui seront longuement dveloppes en 1967 par Paul VI dans lencyclique
Sacerdotalis coelibatus.
3) Do la loi en vigueur dans l'Eglise latine, et que confirme nouveau le concile : C'est donc
pour des motifs fonds sur le mystre du Christ et sa mission, que le clibat, d'abord recommand
aux prtres, a t ensuite impos par une loi dans l'Eglise latine tous ceux qui se prsentent aux
Ordres sacrs.
Si les raisons thologiques justifiant le clibat sacerdotal sont explicites avec beaucoup de
force et de clart, l'argument historique, en revanche, n'est trait que sommairement. On peut, ce
propos, faire les remarques suivantes :
- En voquant la pratique de l'Eglise primitive et la tradition des Eglises orientales , le
concile se montre avant tout soucieux, comme l'avait t Pie XI, de favoriser lcumnisme avec
les communauts ecclsiales d'Orient, dans l'esprit mme des deux dcrets Unitatis redintegratio et
Orientalium ecclesiarum vots l'anne prcdente. (101) Il reconnat l'existence d'un clerg mari
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ds les temps apostoliques, comme l'indique la rfrence 1 Tm 3, 2-5 et Tt 1, 6 , mais ne se


prononce pas sur la question de la continence qui pouvait avoir t exige des hommes maris
partir de l'ordination. Il n'est fait non plus aucune allusion la continence temporaire des prtres
maris prvue par la lgislation orientale.
- Le clibat envisag dans le document conciliaire est celui d'hommes n'ayant jamais t
maris, comme il ressort clairement, propos du clerg oriental, de la distinction entre les prtres
qui choisissent, par don de la grce, de garder le clibat ce que font les vques ... et les
prtres maris dont le mrite est grand. Dans ces conditions, en disant plus loin que le clibat,
d'abord recommand aux prtres, t ensuite impos par une loi dans l'Eglise latine tous ceux
qui se prsentent aux Ordres sacrs , les Pres laissent de ct la question souleve par les
documents pontificaux et les textes conciliaires des premiers sicles sur l'origine apostolique de la
loi du clibat-continence. Cela ressort galement du fait que cette lgislation, ce saint Concile
l'approuve et la confirme nouveau... , car ce qui est approuv et confirm aujourd'hui n'est autre
que le clibat au sens strict, et non une loi de clibat-continence telle qu'on la connaissait jadis.
(102)
- Reprenant peu de chose prs les termes de l'encyclique Ad catholici sacerdotii, les Pres
tiennent affirmer qu'ils n'entendent aucunement modifier la discipline diffrente qui est
lgitimement en vigueur dans les Eglises orientales. Comme chez Pie XI, l'adverbe lgitime
employ ici fait rfrence la lgislation particulire des Eglises orientales, sans prcision, et ne
saurait tre interprt comme une reconnaissance de l'antriorit de leur discipline par rapport
celle de l'Eglise latine.
- 24 juin 1967 : encyclique Sacerdotalis coelibatus.
Paul VI tient la promesse faite aux Pres du concile deux ans plus tt. Reconnaissant
qu notre poque caractrise par une transformation profonde des mentalits et des
structures... s'est fait jour entre autres choses la tendance, voire la nette volont, de presser l'Eglise
de remettre en question (le clibat sacr) , le pape examine loyalement les objections souleves,
et expose les raisons thologiques, historiques, spirituelles et autres qui motivent aujourd'hui
encore le maintien de la discipline. Nous pouvons souligner ici la continuit profonde de
l'encyclique avec la tradition des origines.
Le clibat dont parle le document pontifical est le clibat au sens strict. (103) L'ide qu'une
loi de continence parfaite pouvait avoir t en vigueur aux origines de l'Eglise pour les clercs des
Ordres suprieurs engags dans les liens du mariage, est absente des perspectives de l'encyclique.
Paul VI consacre l'histoire du clibat ecclsiastique dans l'antiquit un assez long,
paragraphe, mais, comme il le dit lui-mme, ce ne sont que de brves indications , invitant la
recherche. (104) Or, certains des crivains patristiques, comme saint Jrme et Epiphane, auxquels
renvoie le texte pour attester la diffusion qu'avait prise chez les ministres sacrs, tant en Orient
qu'en Occident, la pratique librement assume du clibat , sont en ralit des tmoins d'une
discipline gnrale du clibat-continence remontant la naissance mme de l'Eglise. Par
ailleurs, il n'est pas fait rfrence dans le document aux importantes dcrtales du pape Sirice, qui
interprte 1'Unius uxoris vir des ptres pauliniennes non dans le sens d'un droit user du mariage
aprs l'ordination, mais comme un rglement propter continentiam futuram, tablissant par l que
la loi du clibat-continence a son fondement dans l'Ecriture.
La documentation utilise par l'encyclique fournissait, pensons-nous, une base solide pour
prouver que la pratique du clibat au sens strict avait t d'abord librement assume par un bon
nombre de clercs, puis renforce et dveloppe par l'autorit ecclsiastique partir du 4me sicle,
avant d'tre ensuite solennellement sanctionne par le Concile de Trente et finalement insre
dans le Code de droit canonique (105) ; mais une base historique plus large et plus critique et
sans doute permis de mettre en vidence la loi du clibat-continence , et de la rattacher aux
temps apostoliques. (106)
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Ce faisant, l'histoire et aussi manifest son accord profond avec la thologie du sacerdoce
dveloppe par l'encyclique. En effet, le sacerdoce chrtien, gui est nouveau, ne se comprend
qu' la lumire de la nouveaut du Christ, Pontife suprme et Prtre ternel, qui a institu le
sacerdoce ministriel comme une participation relle son sacerdoce unique. Or, le Christ
Mdiateur et Prtre ternel, est rest durant toute sa vie dans l'tat de virginit, qui signifie son
dvouement total au service de Dieu et des hommes. Le lien entre sacerdoce et virginit dans le
Christ se reflte donc dans les prtres, qui participent Sa mission de mdiateur et de prtre
ternel. C'est pourquoi, continue l'encyclique, Jsus, qui choisit les premiers ministres du salut,
qui les voulut initis l'intelligence des mystres du royaume des cieux... qui les appela ses amis et
frres... a promis une rcompense surabondante quiconque aura abandonn maison, famille,
pouse et enfants pour le royaume de Dieu...
On ne peut s'empcher de penser qu'en crivant ces lignes d'une grande porte thologique,
Paul VI a voulu nettement suggrer ce que l'histoire des premiers sicles qui lui servait alors de fil
conducteur ne lui permettait pas d'affirmer avec certitude, savoir que les aptres, ces premiers
amis et frres du Christ, remplis de l'Esprit-Saint au jour de la Pentecte, ont t aussi les
premiers avoir l'intelligence de ce grand mystre de la nouveaut du sacerdoce du Christ et du
lien qu'il impliquait avec la chastet parfaite. Car, s'il est vrai que l'exigence de l'amour propre au
sacerdoce ministriel pousse participer non seulement (la) fonction sacerdotale (du Christ),
mais partager galement avec lui l'tat de vie qui est le sien , peut-on penser un instant que les
premiers dpositaires de l'Esprit du Christ, les aptres, aient t si lents comprendre que ceux
d'entre eux qui pouvaient avoir t maris n'aient pas tout quitt, y compris leur pouse, pour
rpondre l'appel du Matre ? N'ont-ils pas t les premiers tre totalement et exclusivement
appliqus aux affaires de Dieu et de l'Eglise comme le Christ ? En mettant l'accent sur les
fondements christologiques du clibat, l'encyclique de Paul VI vient la rencontre de l'histoire, et
confirme sa manire ce que l'tude des documents des premiers sicles nous apprend sur les
origines du clibat-continence.
Notons encore le passage sur la lgislation orientale, qui se rfre de faon prcise au
concile in Trullo de 691. (107) Pour la premire fois dans l'histoire, un document pontifical
identifie positivement les sources du droit canonique des Eglises d'Orient. Pas plus que Pie XI, ou
les Pres de Vatican II, l'encyclique ne se prononce cependant sur la question des origines de cette
lgislation particulire du droit byzantin ni ne la fait remonter aux temps apostoliques.
- Septembre-novembre 1971 : Deuxime Assemble gnrale ordinaire du Synode des
vques, sur le sacerdoce ministriel et la justice dans le monde.
Six ans aprs la fin du concile, les vques runis en synode Rome mettent nouveau
l'ordre du jour le clibat sacerdotal. Ni le dcret Presbyterorum Ordinis, ni l'encyclique
Sacerdotalis caelibatus n'ont mis en effet un terme aux questions que beaucoup continuent se
poser sur l'opportunit de la loi en vigueur dans l'Eglise latine, ou sur les possibilits d'adaptation.
Le concile lui-mme, comme le dira Paul VI aux Pres synodaux, en prconisant heureusement
une plus grande ouverture au monde, a du mme coup fait natre de nouvelles difficults pour les
prtres, qui se veulent dsormais plus proches du peuple de Dieu. (108)
Des interventions faites au Synode, se dgagent surtout deux sujets de discussion : d'une
part on constate que l'affinit entre le sacerdoce et le clibat fait l'objet d'une contestation, chez les
catholiques eux-mmes, certains rclamant qu'on n'tende pas l'obligation du clibat tous ceux
qui aspirent au sacerdoce ; d'autre part, diffrents piscopats, notamment ceux de Hollande, du
Canada et de Belgique, demandent expressment qu'on autorise l'ordination d'hommes maris.
Le consensus gnral fut-pour le maintien du clibat. (109) Approuves et confirmes par
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Paul VI, les conclusions du synode furent publies par un rescrit du 30 novembre 197l. (110) On y
retrouve les grandes ides du concile et de l'encyclique Sacerdotalis caelibatus. A noter toutefois la
brivet de la rfrence la discipline des Eglises orientales (111) ; le document du Synode parle
de traditions , et non plus de lgislation de ces Eglises, sans qu'on puisse assurer toutefois
qu'il y ait l une intention spciale. Cette fois encore, rien n'est dit de l'anciennet de ces traditions
par rapport la discipline de l'Eglise latine.
- 25 janvier 1983 : Code de Droit canonique.
Le nouveau Code de droit canonique, qui est, selon le mot de Jean-Paul II, le "Code du
Concile", fixe la lgislation sur le clibat dans l'Eglise latine selon les normes et l'esprit de Vatican
II et des documents officiels postrieurs. (112)
- 1990-1991 : Code des canons des Eglises orientales.
C'est le premier code de droit canonique l'usage des Eglises orientales catholiques dans
toute l'histoire de l'Eglise. (113) Le pape Jean-Paul II souligne que ce code s'inspire d'une sincre
attitude oecumnique propre favoriser les voies de l'unit avec les Eglises-surs orthodoxes,
dj presque en totale communion avec l'Eglise romaine. (114)
- Octobre 1990 : Huitime Assemble gnrale ordinaire du Synode des vques, sur la
formation des prtres dans les circonstances actuelles.
Depuis Vatican II, de nombreux documents pontificaux ou piscopaux ont t consacrs au
sacerdoce, mais la crise qui continue d'affecter le clerg appelle un supplment de rflexion sur la
formation sacerdotale dans le monde moderne. Sans tre le sujet principal de discussion, le clibat
ecclsiastique fait au synode l'objet de maintes interventions.
Beaucoup de rapporteurs font part du dsir exprim par leurs groupes de voir l'Assemble
raffirmer la valeur du clibat sacerdotal dans l'Eglise latine, l'aide d'un langage plus positif : il
s'agit d'un charisme, d'une manire de se conformer plus compltement, Jsus, et d'un signe
prophtique contrastant firement avec la permissivit sexuelle de notre poque. Une minorit
d'voques font remarquer de leur ct que le clibat n'est pas toujours apprci pour ce qu'il entend
reprsenter par la culture locale, ou encore que la pnurie dramatique de prtres dans certaines
rgions devrait faire reconsidrer le problme.
Les 41 propositions , ou recommandations , votes une trs forte majorit et
soumises la fin du Synode Jean-Paul II furent rserves au Souverain Pontife et aux membres
de l'Assemble piscopale. On sait toutefois qu'elles comportaient une nette raffirmation du
clibat sacerdotal dans l'Eglise latine, les vques demandant au Saint-Pre de confirmer nouveau
la discipline et de la prsenter aux candidats la prtrise dans toute la splendeur de son contenu
biblique, thologique et pastoral. Jean-Paul fera droit cette requte en 1992, par la publication
de l'exhortation apostolique Pastores dabo vobis, qui peut tre considre comme l'aboutissement
rel de ce Synode auquel le pape a voulu attacher une importance toute particulire en assistant
personnellement toutes les sances gnrales. Au sujet de l'ordination d'hommes maris, le
Souverain Pontife a tenu prciser ce qui suit :
On ne peut prendre cette solution en considration. Il faut rpondre ce problme par
d'autres moyens. On le sait, la possibilit de faire appel des viri probati est trop souvent
voque dans le cadre d'une propagande systmatique hostile au clibat sacerdotal. Cette
propagande trouve le soutien et la complicit de certains moyens de communication
sociale.
- 25 mars 1992 : Exhortation apostolique post-synodale Pastores dabo vobis.
Cette Magna Charta de la thologie du sacerdoce, comme on l'a surnomme, se situe
dans la continuit des documents du concile Vatican II sur le sacerdoce et la formation des prtres,
et tout particulirement des travaux du Synode des vques d'octobre 1990. Le pape y reprend
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"CE QUE LES APOTRES ONT ENSEIGNE"

l'ensemble des rflexions et des orientations synodales pour laborer une oeuvre collgiale en
rponse la question fondamentale : comment former des prtres qui soient vraiment la
hauteur des circonstances actuelles, capables d'vangliser le monde d'aujourd'hui. (115)
En manifestant le lien ontologique qui unit le prtre au Christ, Prtre Suprme et Bon
Pasteur , le synode a comme redcouvert la profondeur de l'identit sacerdotale. Une juste
thologie du sacerdoce est en effet la cl de la formation des prtres, par la mise en lumire de la
nature du sacrement de l'Ordre qui configure (le ministre) au Christ Tte et Pasteur, Serviteur et
Epoux de l'Eglise. Donn tout entier par l'Eglise au Christ, et par le Christ l'Eglise, le prtre
assume librement ce don par la charit pastorale qui lui fait continuer au milieu des hommes la
vie et l'action du Christ lui-mme, Epoux de l'Eglise, avec qui, sacramentellement, il ne fait qu'un.
Dans ce contexte, le clibat apparat comme une exigence de radicalisme vanglique
favorisant de manire spciale le mode de vie sponsal qui dcoule logiquement de la
configuration du prtre Jsus-Christ par le sacrement de l'Ordre.
Les crises traverses au cours des sicles, la souffrance cause par les dfections, mais aussi
le fait historique fondamental de fidlits sans nombre, tout comme la constance inbranlable de la
hirarchie dans le maintien d'une discipline qui fait l'honneur de l'Epouse du Christ, donnent ce
texte d'une grande richesse thologique un ton d'une sereine et intense gravit. On y entend la voix
de Pierre, par son successeur sur le Sige apostolique, raffirmer avec assurance, aprs deux mille
ans, la valeur de la continence parfaite pour le sacerdoce catholique.
- 22 mars 1994 : Directoire pour le ministre et la vie des prtres.
Cet important document publi par la Congrgation pour le Clerg est le dernier en date des
actes du Magistre de l'Eglise sur le sacerdoce. Un long chapitre y est consacr au clibat
sacerdotal. Toutes les considrations dveloppes dans Pastores dabo vobis sont reprises dans une
sorte de rsum-synthse : ferme volont de l'Eglise pour le maintien de la loi ; motifs
thologiques et spirituels du clibat ; examen des difficults et rponse aux objections. On
remarquera le passage sur la tradition venue des Aptres :
Le Seigneur donne ici l'exemple, lui qui, allant contre-courant de ce que l'on peut
considrer comme la culture dominante de son temps, a choisi librement de vivre le clibat. A
sa suite, les disciples ont "tout" laiss pour accomplir leur mission (Lc 18, 28-30).
Pour cette raison, l'Eglise, depuis l'poque apostolique, a voulu conserver le don de la
continence perptuelle des clercs, et s'est oriente vers la solution de choisir les candidats
l'Ordre sacr parmi les clibataires (cf. 2 Th 2, 15 ; 1 Co 7, 5 ; 9, 5 ; 1 Tm 3, 2-12 ; 5, 9 ; Tt
1, 6-8). (116)

CONCLUSION
Des origines nos jours, ces vingt sicles de fidlit une discipline exigeant un
renoncement particulirement difficile la nature humaine, nonobstant les obstacles parfois
gigantesques qui s'y sont opposs, fourniraient eux seuls la preuve manifeste que le clibat
sacerdotal n'est pas le fruit d'une poque, une invention humaine, si gnreuse et ncessaire ft-elle
un moment donn de l'histoire, mais qu'il s'enracine dans le sol o se nourrit la sve mme de
l'Eglise, c'est--dire dans l'Evangile. S'il n'tait pas vitalement reli aux Aptres, comme ceux
dont l'exemple et l'enseignement lui ont donn son impulsion, et lui communiqueront jusqu' la fin
des temps son dynamisme, le clibat des clercs aurait depuis longtemps sans doute cd sous les
pressions visant l'abolir. La prise de conscience de ce lien essentiel a pu parfois s'estomper des
tudes historiques, mais la ralit profonde a toujours t l, et c'est elle qui explique en dfinitive
ce que beaucoup, faute de la reconnatre, ne russissent pas s'expliquer, savoir la prennit de
l'institution travers les ges. Il en est d'elle comme de cette maison dont parle le Seigneur : La

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pluie est tombe, les torrents sont venus, les vents ont souffl et se sont dchans contre elle, et
elle n'a pas croul : c'est qu'elle avait t fonde sur le roc. Sur le roc des Aptres, cette
pierre scelle sur la pierre quest le Christ , la discipline de la continence parfaite des prtres de
la Nouvelle Alliance continue de s'difier et d'difier l'Eglise, car pour qui est convaincu du
caractre irremplaable du ministre sacerdotal pour la vie de l'Eglise et du monde, le clibat qui,
selon le mot de Jean XXIII, en est lornement le plus excellent joue au cur de l'Eglise un rle
qu'aucun noble superlatif ne suffit qualifier comme il le mrite. C'est n'en pas douter la raison
pour laquelle on lui fait souvent la guerre, mais c'est aussi pourquoi il fait du prtre l'intendant
des mystres de Dieu , celui qui, de manire indispensable, peut intervenir en faveur des
hommes dans leurs relations avec le Matre de l'Histoire.
La prire d'intercession est en effet la motivation thologique fondamentale, dans la
littrature patristique des premiers sicles, pour justifier la discipline de la continence parfaite pour
le clerg. Le concile de Carthage de 390 l'exprime dans une formule prcise. Si les vques, prtres
et diacres doivent s'abstenir des relations conjugales, c'est afin de pouvoir obtenir en toute
simplicit ce qu'ils demandent Dieu (quo possint simpliciter quod a Deo postulant impetrare).
Ce qui leur vaut cette place privilgie dans le dialogue avec Dieu, c'est qu'ils sont, toujours selon
ce mme concile, qui sacramentis inserviunt (ceux qui sont au service des sacrements divins),
qui sacramenta contrectant (ceux qui sont en contact avec les mystres sacrs), qui altari
deserviunt (ceux qui sont affects au service de l'autel). Ces expressions qualifient
indistinctement les trois degrs suprieurs de la clricature ; elles indiquent qu'un commun
caractre entrane pour tous les mmes obligations et que le service des sacramenta et de l'autel,
c'est--dire le service de l'Eucharistie, est le fondement spcifique de la continence qui leur est
demande. La liturgie eucharistique fait de celui qui est au service des mystres divins un
mdiateur qui, de par son union intime avec l'unique Mdiateur, per Ipsum, cum Ipso et in Ipso
, prsente Dieu les requtes de ses frres humains. A ce titre, il doit s'assurer les conditions
requises pour une prire d'intercession efficace, et la chastet parfaite, l'imitation du Christ, lui
est une garantie d'exaucement. Le commentaire du grand canoniste byzantin Jean Zonaras, au
12me sicle, soulignera parfaitement cette ide matresse de la patristique :
Ceux-ci sont en effet intercesseurs entre Dieu et les hommes, qui, tablissant un lien entre
la divinit et le reste des fidles, demandent pour le monde entier le salut et la paix. S'ils
s'exercent donc, comme le dit le canon, la pratique de toutes les vertus et dialoguent ainsi
en toute confiance avec Dieu, ils obtiendront tout de go ce, qu'ils auront demand. Mais si
ces mmes hommes se privent par leur faute de la libert de parole, de quelle manire
pourront-ils s'acquitter de leur tche d'intercesseurs au profit d'autrui ? (117)
La motivation thologique centrale du clibat sacerdotal est ainsi directement inspire de
l'ptre aux Hbreux. En montrant dans le ministre de l'Eucharistie un mdiateur au service des
hommes, appel ce titre une saintet de vie caractris par la chastet parfaite, elle situe dans
une juste perspective les autres raisons invoques cette poque pour justifier le clibatcontinence, en particulier le devoir de paternit spirituelle (substitu celui de la gnration
charnelle), la ncessit de renoncer la chair pour approcher la saintet de Dieu, l'exemple
donner aux vierges et aux continents, et, dans une certaine mesure, la disponibilit pour les tches
apostoliques. (118) On peut mesurer par l combien il est inexact de parler de continence
cultuelle ou de puret cultuelle , comme on le fait trop souvent pour tenter de dvaluer le
motif sous-jacent la loi du clibat, en lui prtant des origines de qualit suspecte. (119) Ces
expressions sont charges de rsonances paennes ou philosophiques (notamment stociennes) qui
ne sont pas homognes l'esprit du christianisme. En ralit, c'est la liturgie, et. la liturgie
eucharistique surtout, qui, actualisant le mystre pascal, entrane le peuple chrtien, et, un. titre
spcial et permanent, le serviteur de l'autel , dans une identification au Christ priant, et s'offrant
au Pre pour le salut du monde. Dans la clbration eucharistique, le Christ lui-mme est prsent,
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"CE QUE LES APOTRES ONT ENSEIGNE"

Dieu-homme qui associe ses ministres sa personne et son sacrifice, et non divinit
impersonnelle ou abstraite gnratrice de tabous irrationnels. Il faut le dire sans ambages : il y a
autant de diffrence entre la continence cultuelle et la chastet parfaite des prtres de JsusChrist qu'il peut y en avoir entre les cultes paens, si respectables soient-ils, et le sacrifice de la
Croix.
En nous renvoyant aux Aptres comme aux promoteurs de la tradition du clibat sacerdotal,
les Pres du 4me sicle nous assurent, au surplus, que cette tradition est homogne l'Evangile,
loin de lui tre trangre comme le voudraient ses dtracteurs. L'histoire et la thologie du
sacerdoce ne font qu'un dans l'affirmation que la continence des prtres de Jsus-Christ se modle
sur celle de l'unique Prtre de la Nouvelle Alliance. C'est par imitation du Christ, et pour que cette
imitation se perptue dans leurs successeurs, que les Aptres ont vcu et enseign par leur exemple
l'appel tout quitter pour Le suivre, et devenir ainsi troitement associs sa mdiation
rdemptrice. Car ce qui est dit du Christ dans le Nouveau Testament a depuis toujours t compris
comme tant dit aussi de ses prtres : Tout grand prtre, en effet, pris d'entre les hommes, est
tabli pour intervenir en faveur des hommes dans leurs relations avec Dieu, afin d'offrir dons et
sacrifices pour les pchs (He 5, 1).
Au cours des sicles, l'Eglise n'a jamais perdu de vue cette ligne essentielle, mme si l'accent
s'est dplac parfois sur des motivations comparativement secondaires, encore que d'une
importance tout aussi incontestable. Mme s'il a pu y avoir, de la part de tel ou tel, une tendance
revenir l'Ancien Testament en fonctionnalisant le service sacerdotal et en oubliant quen
apportant sa propre personne, le Christ a apport toute nouveaut. Car ce serait fausser
lourdement le sens de l'a fortiori utilis par Sirice et les autres crivains patriotiques, quand ils
expliquent le passage de la continence temporaire des Lvites la continence perptuelle des
prtres de la Nouvelle Alliance, que d'y voir seulement un saut quantitatif, alors que l'Eucharistie
ralise une mutation radicale, faisant de la chastet de ses ministres une nouveaut elle aussi sans
prcdent.
Pour rsumer la pense de toute la Tradition, nous pouvons ici relire un passage-cl de
Pastores dabo vobis :
La charit pastorale, gui a sa source spcifique dans le sacrement de l'Ordre, trouve son
expression plnire et son aliment principal dans l'Eucharistie : "Cette charit pastorale
lisons-nous dans le Concile dcoule surtout du sacrifice eucharistique ; celui-ci est donc
le centre et la racine de toute la vie du prtre, dont l'esprit sacerdotal s'efforce d'intrioriser
tout ce qui se fait sur l'autel du sacrifice". C'est en effet dans l'Eucharistie qu'est reprsent
plus prcisment rendu nouveau prsent le sacrifice de la Croix, le don total du
Christ son Eglise, le don de son corps livr et de son sang rpandu, comme tmoignage
suprme de sa qualit de Tte et Pasteur, Serviteur et Epoux de l'Eglise. C'est prcisment
pourquoi la charit pastorale du prtre non seulement nat de l'Eucharistie, mais trouve dans
la clbration de celle-ci sa plus haute ralisation. De mme, c'est de l'Eucharistie que le
prtre reoit la grce et la responsabilit de donner un sens "sacrificiel" toute son
existence (n. 23).
Il est particulirement important que le prtre comprenne la motivation thologique de la loi
ecclsiastique sur le clibat. En tant que loi, elle exprime la volont de l'Eglise, mme avant
que le sujet exprime sa volont d'y tre disponible. Mais la volont de l'Eglise trouve sa
dernire motivation dans le lien du clibat avec l'Ordination sacre, qui configure le prtre
Jsus-Christ Tte et Epoux de l'Eglise. L'Eglise, comme Epouse de Jsus-Christ veut tre
aime par le prtre de la manire totale et exclusive avec laquelle Jsus-Christ Tte et Epoux
l'a aime. Le clibat sacerdotal alors, est don de soi dans et avec le Christ son Eglise, et il
exprime le service rendu par le prtre l'Eglise dans et avec le Seigneur (n.29).
C'est pourquoi l'identit du prtre, ce mystre qui dpasse l'homme et le dpasse lui-mme,
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ne peut tre mieux exprime que par la parole de l'ptre aux Hbreux qui a servi de motivation
thologique la loi du clibat ds les origines de l'Eglise, et que rappelait encore tout rcemment le
pape Jean-Paul II :
L'identit sacerdotale est une question de fidlit au Christ et au peuple de Dieu, auquel
nous sommes envoys. La conscience sacerdotale ne se limite pas quelque chose de
personnel. C'est une ralit qui est constamment examine et ressentie par les hommes, car
le prtre est "pris d'entre les hommes et tabli pour intervenir en faveur des hommes dans
leurs relations avec Dieu" (121)
Comme le prtre est an mdiateur entre Dieu et les hommes, de nombreuses personnes
s'adressent lui en demandant ses prires. La prire, en un certain sens, "cre" donc le
prtre, spcialement comme pasteur. Et, en mme temps et en permanence, chaque prtre "se
cre soi-mme" grce la prire. Je pense la merveilleuse prire du Brviaire, Officium
divinum, dans laquelle toute l'Eglise, par la bouche de ses ministres, prie avec le Christ...
(Ibid.)
Ce caractre de mdiateur, donn par le sacrement de l'Ordre, confre au prtre une dignit
que les Pres de l'Eglise exaltent sans complexe. Ils ne connaissent pas nos timidits d'hommes
modernes, ds lors qu'il s'agit d'une de ces sublimes ralits que la parole humaine est
impuissante dcrire. Les grands thologiens orientaux donnent le ton de la littrature patristique
sur le sacerdoce, avec un Grgoire de Nazianze ou un Jean Chrysostome, l'un et l'autre dans des
traits qui servent d'inspiration des gnrations d'vques et de prtres. (122) On ne peut se faire
une meilleure ide du climat thologique dans lequel ces vques et ces prtres des premiers
sicles, maris pour la plupart, ont vcu leur sacerdoce qu'en lisant ces pages brlantes o une
authentique humilit, celle du Magnificat , clbre le don reu de Dieu comme une merveille
incomparable. Ceux-l, dira Grgoire en parlant des pasteurs, s'lvent au-dessus de la multitude
par leur vertu et leur familiarit avec Dieu, tenant le rle de lme par rapport au corps ou de la
pense par rapport l'me ; et Jean Chrysostome, pour qui galement le sacerdoce se place
parmi les choses clestes et imite le service des anges , a cette envole qui, en quelques lignes,
transporte le lecteur sur un sommet de la pense chrtienne :
Un homme qui est l'ambassadeur d'une ville entire, que dis-je d'une ville ? de toute la
terre et qui prie Dieu d'tre indulgent aux fautes de tous, non seulement des vivants, mais
encore de ceux, qui sont partis, quel doit-il tre ? Quant moi je pense que la confiance de
Mose et celle d'Elie ne suffisent pas pour une telle supplication. En effet, comme s'il avait la
charge du monde entier et s'il tait lui-mme le pre de tous, ainsi il s'avance devant Dieu, le
priant d'teindre partout les guerres, de mettre fin aux troubles, demandant la paix,
l'abondance et une dlivrance rapide de tous les maux qui menacent chacun dans le domaine
priv et en public. Autant il faut qu'il soit suprieur en toutes choses sur tous ceux pour
lesquels il prie, autant il convient que celui qui est la tte de la communaut l'emporte sur
ceux qui forment la communaut. Alors qu'il appelle l'Esprit Saint, qu'il accomplit le
sacrifice qui inspire une immense crainte, qu'il est en rapports constants avec le matre
commun de tous, o le placerons-nous? dis-moi. Quelle puret et quelle pit exigerons-nous
de lui ? Imagine, en effet, quelles doivent tre les mains qui accomplissent un tel service,
quelle doit tre la langue qui exprime de telles paroles ; sur qui ne doit-elle pas l'emporter en
puret et en saintet l'me qui va recevoir cet Esprit ? Alors, les anges se tiennent autour du
prtre et tout le bma (i.e. le sanctuaire dans son ensemble) et tout l'espace autour de l'autel
sont remplis de puissances clestes en l'honneur de celui qui est l. (123)
Non point que, de ces hauteurs, le prtre soit dsormais absent ou ignorant des choses de ce
monde. Tout au contraire. Il est le sel de la terre et il faut non seulement qu'il soit pur pour
tre jug digne d'un tel service, mais encore qu'il soit trs averti et qu'il possde une exprience
tendue. Il ne doit pas moins connatre les choses de la vie que ceux qui vivent dans le monde,
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mais il doit se tenir loign de toutes ces choses plus que les moines qui ont gagn les montagnes.
Comme il lui faut vivre en compagnie d'hommes qui ont une femme, qui lvent des enfants, qui
possdent des serviteurs, qui sont environns de grandes richesses, qui grent les affaires de l'Etat,
qui ont des charges importantes, il faut qu'il soit divers... (tout cela exige) beaucoup de souplesse et
de perspicacit... (124)
Si tant d'hommes maris, tant de couples chrtiens des premiers sicles, et jusqu' une
poque tardive, ont accept sans rserve la discipline de la continence parfaite partir de leur
ordination, c'est que la conscience de cette dignit exceptionnelle, accueillie comme un don gratuit,
tait assez vive pour justifier un sacrifice souvent hroque. Ces poux, faut-il le souligner,
n'taient pas sans avoir expriment les joies de la vie sexuelle et de l'harmonie conjugale. C'est en
toute connaissance de cause qu'ils franchissaient le pas de la continence, et qu'ils devenaient
ensuite, leur tour, les gardiens de la puret au sein du peuple de Dieu dont ils avaient la
charge. Car ce sont ces mmes hommes bien entendu qui, trs souvent, ont lgifr pour le
maintien de la discipline dans les divers conciles ou synodes rgionaux. Ils n'taient pas des
refouls , qui la sexualit humaine faisait peur ou inspirait une mfiance morbide, non,
c'taient des hommes choisis parmi les meilleures familles, riches d'une exprience humaine et
professionnelle souvent dj longue, ayant lev leurs enfants dans les bonnes murs et jouissant
de l'estime sociale. Ces hommes mrs, et mris par tout ce que la vie conjugale peut apporter de
plnitude, manifestaient l'ordination, par leur seule dmarche, sans faire de thories, que la
rvolution anthropologique opre par le Christ avait cr un monde neuf, dans lequel le corps
humain, la sexualit et le mariage prenaient une valeur inestimable, qu'ils n'avaient jamais eue et
n'auraient jamais dans aucun autre systme de pense. Mme si la vox populi les lisait leur corps
dfendant, comme ce fut parfois le cas, il ne leur venait certes pas l'esprit qu'en leur demandant la
continence on leur faisait payer une sorte de droit de page pour accder aux honneurs de la
clricature. Hilaire de Poitiers, Pacien de Barcelone, Svre de Ravenne, Eucher de Lyon, Paulin
de Noie, pour ne citer que quelques-uns, tous se fussent indigns que l'ide d'un tel marchandage
puisse effleurer l'esprit quand il y va d'une dignit comme celle du sacerdoce. Car nul ne s'arroge
soi-mme cet honneur, on y est appel par Dieu, absolument comme Aaron , et le choix de Dieu
fait de la libert qui accepte d'y rpondre une libert plus parfaite. Tout ce que Vatican II mettra en
pleine lumire sous lclairage vanglique : la dignit de la personne, le prix inalinable de la
libert individuelle, la saintet du mariage, la supriorit de la virginit et de la continence, les
Pres des premiers sicles en avaient une conscience vive et le vivaient spontanment, grce leur
proximit des temps apostoliques. En se soumettant en particulier la discipline de la continence
parfaite, les poux ordonns manifestaient concrtement, comme les Aptres, qu'ils taient les
disciples de Celui qui avait fait toutes choses nouvelles ; les disciples de Celui qui, par son
exemple et son sacrifice, avait fait natre un peuple de prtres, renonant comme Lui aux joies
lgitimes de la famille pour se donner tout entiers leur mission de mdiateurs.
Ainsi, la vraie rponse aux objections souleves toutes les poques contre la loi du clibat
ecclsiastique, ce sont ces hommes qui la dtiennent, et avec eux la foule immense des vques,
prtres et diacres qui, ds les temps apostoliques et chaque gnration, jusqu'au seuil du Sme
millnaire, ont prouv par leur fidlit quotidienne, sans tapage mdiatique, que cette manire de
vivre tait dans la logique de leur sacerdoce ; non un fardeau inhumain impos de faon arbitraire
sur leurs fragiles paules, mais le don de leur libert rpondant un don divin sans commune
mesure, qui ne les levait que pour lever par l-mme leurs frres humains vers les hauteurs de la
divinit. C'est de ce fait incontournable qu'il faut avant tout tenir compte quand on retrace l'histoire
du clibat travers les sicles, et feindre de l'ignorer ou le taire, pour n'en grossir que davantage
des fins trop videntes le triste bilan des dfections, ne serait que tentative infructueuse et
impardonnable abstraction.

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Les nombreux exemples de clercs maris,.tout particulirement, sont une sorte de lieu
thologique fournissant la rflexion sur la spiritualit et la thologie du clibat sacerdotal un
ensemble de faits et une base empirique d'une richesse inapprciable. Il faudrait un livre pour
exploiter la mine d'enseignements que renferme l'histoire de ces innombrables vques, prtres ou
diacres qui, avec leur pouse, ont pratiqu fidlement la continence parfaite avec l'assurance que
leur donnait l'ancrage sur une tradition qui remontait aux Aptres. Car, et c'est l sans doute la
conclusion la plus sre de l'enqute historique sur les origines du clibat sacerdotal, la conviction
de se soumettre une discipline qui repose non sur des dcisions contingentes, ft-ce de l'autorit
ecclsiastique elle-mme, mais sur une volont positive des fondateurs du christianisme, par
imitation de l'exemplaire virginit du Christ, est un facteur d'quilibre psychologique et de stabilit
en profondeur qui a fait ses preuves aux premiers sicles de l'Eglise et a solidement structur
toutes les poques la personnalit des prtres clibataires.
Les clercs des premiers sicles fidles la continence parfaite ne se sentaient nullement
frustrs du droit l'exercice de la sexualit que leur avait donn un mariage lgitime. Bien au
contraire. Parce que le sacerdoce avait fait d'eux, selon le mot du concile de Carthage, des
gardiens de la puret (pudicitiae custodes), ils vivaient dsormais cette sexualit un niveau
suprieur, librs pour un amour sans condition de leur Eglise et pour leur mission de pasteurs du
troupeau, responsables devant Dieu de la saintet des poux, comme de la vie religieuse des
vierges et des continents de leur communaut.
Ceci nous amne dire un dernier mot sur les rapports entre la discipline de la continence
parfaite pour les membres suprieurs du clerg et le mouvement qui, surtout partir du Sme
sicle, suscita dans l'Eglise de nombreuses vocations la virginit et la vie monastique. Il est
certain que ces deux phnomnes ragirent l'un sur l'autre, et que l'estime de la virginit,
directement inspire des conseils vangliques, exera pour sa part une influence marquante sur
l'ide qu'on se faisait des obligations propres au. clerg, favorisant ainsi le dveloppement de
l'institution du clibat. Il convient de souligner cet aspect comme il le mrite. Mais cela ne signifie
pas pour autant que le mouvement en faveur de la virginit soit antrieur, et moins encore soit la
cause directe de la discipline de la continence parfaite pour les vques, prtres et diacres. S'il en
avait t ainsi, on aurait plus rapidement abouti une loi exigeant des candidats aux ordres qu'ils
ne fussent pas maris, et on n'aurait pas favoris le recrutement d'hommes encore lis une
pouse, comme on continua de le faire pendant des sicles. On ne voit pas bien pourquoi les
lgislateurs du 4me sicle insistrent tant pour montrer le rattachement de la discipline aux
origines mmes du sacerdoce chrtien, si le climat gnral de l'poque, l'estime croissante de la
virginit avaient suffi franchir un nouveau seuil. Le climat gnral du 4me sicle est marqu au
contraire par une violente crise qui secoue la vie religieuse et le clerg. Sous l'influence des
thories jovinianistes, des couvents se vident, bien des nonnes et des moines se marient. Les jeunes
Eglises de Gaule ou d'Espagne, ces pays de mission plus vulnrables au paganisme ambiant,
connaissent des difficults particulires. Les historiens soulignent aussi juste titre le relchement
des murs qui s'introduisit dans l'Eglise au lendemain des perscutions, par suite de
l'accroissement numrique des convertis. Le statut des vques connut quant lui une
transformation sensible grce la conversion des empereurs au christianisme. De candidats
prioritaires au martyre, beaucoup devinrent de hauts personnages jouissant d'honneurs, de
privilges, et bien souvent de grandes richesses. Une carrire faite pour tenter les ambitieux, qui
la porte ne fut pas toujours ferme, si l'on en juge par les lettres de Sirice et d'Innocent I se
plaignant que, dans les provinces d'Occident, on choisissait mal les vques. (125) Au total, c'est
rien moins qu'un mouvement propice la continence parfaite pour le clerg qui se propage, mais
plutt un ralentissement de l'lan primitif. C'est pour tenter d'y remdier que les lgislateurs du
4me sicle invitent un retour aux sources, conscients qu'il est de leur devoir de rester fidles
malgr tout la tradition reue.
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Notons encore une rflexion de Sirice dans la dcrtale aux vques des Gaules : Comment
un vque ou un prtre oserait-il prcher une veuve ou une vierge la continence ou l'intgrit,
ou encore (comment oserait-il) exhorter les poux la chastet du lit conjugal, si lui-mme s'est
plus proccup d'engendrer des enfants pour le monde que d'en engendrer pour Dieu ? L'ide
que les pasteurs de l'Eglise sont responsables de la chastet, sous toutes ses formes, de la
chastet conjugale des poux comme de la chastet parfaite des vierges , peut aussi aider
comprendre pourquoi la discipline de la continence sacerdotale pu tre conue ds les origines
comme une priorit d'o dpendait la perfection du peuple chrtien. Ce n'est pas un hasard si la
plupart des traits patristiques sur la virginit, qui ont tant fait pour l'essor de la vie religieuse, ont
t composs par des vques (saint Cyprien, Mthode d'Olympe, saint Athanase, Basile d'Ancyre,
saint Augustin...). Gardiens de la puret , les chefs de l'Eglise avaient la conviction qu'ils
devaient prcher d'exemple et exhorter sans cesse (126), afin d'entraner les fidles sur la voie
royale, mais troite, qui conduit au Christ. Exactement comme l'avaient fait les Aptres : Ut quod
Apostoli docuerunt, et ipsa servavit antiquitas, nos quoque custodiamus.
Christian Cochini S.J.
Tokyo, 6 janvier 1996
en la fte de l'Epiphanie de Ntre-Seigneur

NOTES
1. Cf. Lumen Gentium, 1.
2. Cf. Vatican II, Dignitatis humanae, 1.
3. Pastores dabo vobis, 11.
4. Pastores dabo vobis, 5.
5. Ibid.
6. Pastores dabo vobis, 29.
7. Corpus Christianorum 149, p. 13. C'est moi qui souligne.
8. Voici le texte vot au cours de ce concile de 419 : can. 3 : L'vque Aurle dit : Dans un concile antrieur, o il tait
question de normaliser les rgles de la continence et de la chastet, (on s'occupa) des trois Ordres qui, en vertu de leur
conscration, sont associs par une sorte de lien de chastet, J'ai nomm : les vques, les prtres et les diacres. On
fut d'avis, comme il convient ( leur tat), que les trs saints pontifes, les prtres de Dieu, et tout autant les lvites,
c'est--dire ceux qui sont au service des sacrements divins, observent une continence parfaite, afin de pouvoir obtenir
en toute simplicit ce qu'ils demandent Dieu ; ce qu'enseignrent les aptres, et ce que l'antiquit elle-mme a
observ, faisons en sorte, nous aussi, de nous y tenir. can. 4 : Faustin, vque de l'glise de Potenza, dit : Il nous plat
que les vques, les prtres et les diacres, ceux qui, en d'autres termes, touchent aux mystres sacrs, gardiens de la
chastet, s'abstiennent (du commerce conjugal) avec leurs pouses. Tous les vques dclarrent : Nous sommes
d'accord ; qu'ils gardent une chastet parfaite, tous ceux qui sont affects au service de l'autel. JOANNOU, P.P.,
Discipline gnrale antique, vol I, 2 : Les canons des synodes particuliers, Grottaferrata. 1962, p. 216-218.
9. Cf. Manegold de Lautenbach. Ad Gebehardum liber. XXII : MGH, libelli de lite, I, 351 ; Bernold de Constance, De
prohibenda sacerdotum incontinentia : MGH, o.c.,II, 7.
10. Voir ce sujet A.M. cardinal STICKLER, Der Kleriker zlibat, seine Entwicklungsgeschichte und seine
theologischen Grundlagen, Kral Verlag, 1993, p. 35-36.
11. Ainsi par exemple : Stanislas HOSIUS, Robert BELLARMIN, Csar BARONIUS, Louis THOMASSIN. Voir plus
loin. p.... la rfrence leurs ouvrages.
12. ZACCARIA F.A., Storia polemica del Celibato sacro da contrapporsi ad alcune detestabili opere uscite a questi
tempi, Rome, 1774 ; Nuova giustificazione del celibato sacro dagli inconvenienti oppostogli anche ultimamente in
alcuni infamissimi libri dissertazioni quattro. Fuligno, 1785.
13. Acta Sanctorum Septembris, t. III, Venise. 1761, p. 784-787.
14. ROSKOVANY Augustino de, Coelibatus et Brevlarium : duo gravissima clericorum officiam e monumentis
omnium seculorum demonstrata. Accessit completa literatura. t. I-IV Pestini 1861 ; t. V-VIII, Nitrae 1877 ; t. IX-X,

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Nitrae 1881 ; Supplementa ad collectiones monumentorum et literaturae. t. III-IV, Nitrae 1888. BICKELL Gustav, Der
Clibat eine apostolische Anordnung, in Zeitschrift fur katholische Theologie, 1878, p. 26-64. Der Clibat dennoch
eine apostolische Anordnung, 1n Zeitschrift fur katholische Theologie, 1879, p. 792-799.
15. AAS 28 (1936), p.26.
16. C. Cochini, Origines apostoliques du clibat sacerdotal. Ed. Lethielleux, Paris Le Sycomore, 1981. Trad. ang. :
The apostolic originis of priestly celibacy, Ignatius Press San Francisco, 1990.
17. PL 13. 1131b-1147a.
18. PL 13, 1138a-1139a.
19. PL 13, 1181a-1194c.
20. Cette exgse de Sirice restera pendant longtemps l'interprtation officielle des pontifes romains, et sera largement
diffuse par les grandes collections canoniques occidentales. Dans ses lettres Victrice de Rouen (404), puis Exupre
de Toulouse (405), Innocent I reprendra mot pour mot 1'explicatton de son prdcesseur pour rclamer des monogames
admis l'ordination la continence parfaite.
Plusieurs crivains patristiques commentant aussi dans le mme sens la consigne paulinienne de lunius uxoris vir :
- Eusbe de Csare, La dmonstration vanglique. I, 9 (QCS 23, 43).
- Epiphane, Panarion, hrsie 59 ; - Expositio fidei, 21 (GCS 31, 367 ; 37, 522).
- Saint Jean Chrysostome, Commentaire sur la premire ptre Timothe, cap. III, hom. 10 (PG 62, 547-549).
- Ambrosiaster, Commentaire sur la premire ptre Timothe. 111, 12 (PL 17, 497).
- Saint Ambroise, Ep. 63. Lettre l'Eglise de Vercell. 62-63 (PL 16, 1257-1258).
- Saint Jrme, Adversus Jovinianum. I, 34 ; Ep. 49, Apologeticum ad Pammachium, 10 et 21 ; Adversus Vigilantium. 2
(PL 23, 257 ; CSEL 54, 365 et 386-387 ; PL 23, 340-341).
- Saint Isidore de Sville. De ecclesiasticis officiis. II, 5, 8 (PL 83, 783, 790).
21. Adversus Haereses, III, 2, 2. SCh 211, 33. (C'est moi qui souligne)
22. Par l'expression clibat-continence. je dsigne ici la loi de continence parfaite pour les vques, prtres et diacres
maris, pour la distinguer de la loi qu'on peut appeler du clibat au sans strict , restreignant l'admission aux Ordres
aux seuls clibataires. Dans la suite de cet article, les deux expressions loi de continence parfaite et loi de clibatcontinence sont gnralement identiques.
23. Ces documents romains tant de quelques annes seulement antrieurs au concile de Carthage de 390, on pourrait
se demander si les Pres africains, en affirmant vouloir observer ce que les Aptres ont enseign , ne se sont pas
purement et simplement contents de leur faire cho. La fidlit notoire d l'Afrique chrtienne ses traditions, et la
Tradition universelle de l'Eglise, prouve toutefois le contraire. L'affaire d'Apiarius de Sicca, en particulier, est
clairante. Ce prtre de la province proconsulaire, excommuni par son vque, avait t rhabilit par le pape Zosime
qui avait fait valoir en sa faveur de prtendus canons du concile de Nice. Les vques africains, qui possdaient dans
leurs archives les actes authentiques du premier concile oecumnique, protestrent qu'ils n'y trouvaient pas ces
dcisions qu'on voulait leur opposer. Qui plus est, ils se procurrent Alexandrie et Constantinople d'autres
verissima exemplaria du concile de Nice, qui confirmrent les leurs. Il se rvla finalement que les canons litigieux
invoqus par Rome n'taient pas de Nice, mais d'un concile particulier tenu Sardique, et le pape donna raison aux
Africains. On peut difficilement tmoigner d'une plus grande fidlit la Tradition que lEglise d'Afrique ne l'a fait
dans cette affaire. Affirmer une chose oui et t contraire l'autorit indniable du concile oecumnique de Nice est
tout simplement impensable de leur part. En dclarant que la discipline du clibat-continence remonte aux aptres,
ils ne se contentent pas d'avaliser les dcrtales romaines, ils garantissent au nom de leur propre tradition, en accord
complet avec les canons de Nice, que telle tait bien la ralit de l'histoire.
24. Panarion (Adv. Haer.). Haer.48, 9. GCS 31 ; 219-241.
25. Panarion (Adv. Haer.). Haer.59, 4. GCS 31, 367.
26. Expositio de fide, 21. GCS 37, 522.
27. PL 17, 497.
28. CSEL 50, 414-415.
29. Ep.63, 62-63. PL 16, 1257a.
30. De officiis ministrorum. PL 16, 104-105.
31. PL 23, 257.
32. CSEL 54, 365 et 386-387.
33. PL 23, 340-341.
34. BRUNS, H.T., Canones Apostolorum at Conciliorum saeculorum IV-VII. 2 vols., Berolini 1839, II, 6. L'original
latin comporta une double ngation, qui fait dire aux Pres espagnols le contraire du sens obvie.
35. Funk dclare tout de go : Le synode d'Elvire de l'an 300 marque un tournant. Le c. 33 de ce synode impose en
effet aux clercs suprieurs... une continence absolue, tandis qu'il avait t jusqu'alors permis de poursuivre la vie
matrimoniale mme aprs l'ordination si le mariage avait t contract avant cette dernire (Clibat und Priesterehe
im christlichen Altarium. Paderborn, 1897, p. 121-122). Comme l'a justement fait remarquer un minent canoniste,
Funk fait preuve ici d'une confusion regrettable entre droit et loi crite (Alfons Maria Kardinal Stickler, Der Kleriker
Zlibat, Seine Entwicklungsgeschichte und seine theologischen Grundlagen, Kral Verlag, Abensberg 1993, p. 13).
36. Il faut aussi se rappeler que les archives des glises ont t souvent dtruites au cours des perscutions : par l
s'explique en grande partie la raret des documents que nous ont laisss les premiers sicles de l'Eglise. En 303, ldit
de Diocltien ordonna de raser au sol les glises et de jeter au feu les Livres sacrs. A Rome, le dpt dj
considrable des archives et de la bibliothque pontificales disparut dans les flammes. Des scnes analogues se

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produisirent dans toutes les provinces de l'empire, y compris en Espagne. Dans ces conditions, on peut seulement dire
que le canon d'Elvire sur le clibat-continence est le premier de ce genre qui nous ait t conserv. Il n'est pas du
tout impossible qu'un ou d'autres canons semblables se trouvaient dans les archives incendies durant les perscutions.
37. II est d'autre part remarquable que personne, l'poque, ne semble avoir accus le concile de nouveaut. Or, s'il
s'tait agi d'une nouveaut, la lourde obligation de la continence parfaite aurait paru odieuse plus d'un, et les Pres
d'Elvire n'auraient pu l'introduire sans soulever un toll de protestations et s'attirer des dmentis au nom de la tradition
authentique. C'est sans heurt que le 33me canon d'Elvire fait son entre dans l'histoire, et ceci confirme encore
l'impression que, loin d'tre un tournant partir duquel on aurait commenc imposer aux clercs la continence
parfaite, le concile d'Elvire est au contraire un tmoin privilgi de la fidlit de l'Eglise d'Espagne une antique
tradition.
38. P.P. JOANNOU, op. cit., I, 1, 25-26.
39. Ortiz de Urbina, Nice et Constantinople, Paris, 1963, p. 117.
40. SOCRATE, Histoire ecclsiastique, I, 11. PG 67, 101b-104b.
41. F.WINKELMANN, Paphnutios, der Bekenner und Bishof. Probleme der koptischen Literatur wissenshaftliche
Beitrage der Martin-Luther-Universitat Halle-Wittenberg, 1968/1 (K2), p. 145-153.
42. PQ 120, 1019s.
43. E. AMMAN. J. Zonaras. in DTC 15, 3705s.
44. PG 137, 562. Le premier rapporter 1'anecdote de Paphnuce en Orient est Matthaeus Blastares, au 14me sicle,
l'auteur du Syntagma Alphabeticum , qui l'avait trs probablement remarque dans le Dcret de Gratien.
45. Voir C. Cochini, o.c., pp. 112-147 ; liste augmente dans The apostolic origins of priestly celibacy , San
Francisco, 1990, pp. 87-123.
46. II s'agit peut-tre de l'voque Lon, pre du diacre Florentius.
47. Les tmoignages contemporains de Jrme et d'Epiphane mentionns ci-dessus peuvent tre aussi une indication en
ce sens.
48. E. Vacandard, Les origines du clibat ecclsiastique, Paris, 1913, p. 101.
49. Au cours de la longue priode qui va du 4me au 7me sicle, marque par l'croulement de l'Empire romain
d'Occident, les invasions barbares et la pousse de l'arianisme, la dissidence nestorienne, l'apparition de l'Islam et la fin
tragique de l'Afrique chrtienne, priode de bouleversements s'il en ft , la discipline du clibat se maintient en
Occident, grce en particulier l'action des conciles et des papes. Il n'en va pas de mme en Orient, o la Syrie, la
Palestine, la Msopotamie et l'Egypte tombent l'une aprs l'autre, de 835 642, aux mains des chefs musulmans. Des
quatre patriarcats orientaux, seul Constantinople rsiste encore. Mais sur les frontires du nord, Byzance fait face aux
invasions slaves et bulgares, qui eurent une profonde influence sur la civilisation hellnique. Ces bouleversements
politiques, ont leurs rpercussions sur la vie intellectuelle et morale. Les historiens de Byzance parlent d'une
dcadence intellectuelle profonde... Il semble que le monde chrtien soit la veille de succomber, emport par la
formidable tempte de l'Islam (cf. Ch. Diehl-G. Marais, Histoire du Moyen-Age, III, Le monde oriental de 390
1081, Paris, 1936, p. 211-249 ; A.A. Vasiliev, Histoire de l'empire byzantin, I, Paris, 1932, p. 255 s.).
En mme temps, Byzance connat des difficults croissantes avec Rome. Le point de dpart en avait t l'affaire du
28me concile de Chalcdoine, en 451, qui reconnaissait la nouvelle Rome une autorit patriarcale sur les
mtropolitains des diocses du Pont, de l'Asie proconsulaire et de la Thrace, et avait t pour cette raison rejet par le
pape saint Lon comme tant en opposition avec les canons de Nice et contre les droits des glises
particulires. La msentente ne fit que s'aggraver par la suite, malgr des priodes de relative accalmie. Tout ceci
explique pourquoi le concile Quinisexte s'ouvrit dans une certaine atmosphre d'hostilit vis--vis de Rome et prit ses
distances par rapport aux traditions latines. L'orthodoxie resta sauve, mais sur les questions de discipline clricale et
liturgique, les 215 Pres grecs, orientaux ou armniens runis sous la Coupole du Palais imprial (in-Trullo)
s'opposrent plus d'une fois Rome. Le pape Serge (687-701), syrien d'origine, dclara de son ct prfrer la mort
la reconnaissance de certains canons (qui) taient contre l'ordre de l'Eglise (Mansi, XII, 3).
50. Voici par exemple ce que dit saint Basile, dans un texte clbre : Parmi les "doctrines" et les "dfinitions"
conserves dans l'Eglise, nous tenons les unes de l'enseignement crit et nous avons recueilli les autres, transmises
secrtement, de la tradition apostolique. Toutes ont la mme force au regard de la pit, nul n'en disconviendra, s'il a
tant soit peu l'exprience des institutions ecclsiastiques ; car, si nous essayions d'carter les coutumes non crites
comme n'ayant pas grande force, nous porterions atteinte, notre insu, l'Evangile sur les points essentiels
eux-mmes... (Trait du Saint-Esprit, 28 ; SCh 17, pp. 232-233).
51. D. Van den Eynde, Les normes de l'enseignement chrtien dans la littrature patristique des trois premiers sicles,
Gembloux-Paris, 1933, p. 275.
52. En effet, c'est aussi en tant que serviteurs des mystres divins et mdiateurs du peuple par la prire que les
clercs des ordres majeurs sont notamment tenus dans les Eglises d'Orient s'abstenir des relations sexuelles :
continence parfaite pour les vques, continence temporaire pour les prtres et diacres maris.
53. Qu'on me permette de citer ce que le P. Stickler a soulign dans la prface de mon livre : L'valuation historique
(de l'auteur) se trouve approprie l'ensemble des phnomnes du dveloppement doctrinal et disciplinaire dans
l'Eglise primitive, un domaine o, le plus souvent, on manque pour tablir la vrit, de tmoignages explicites et crits.
Pour autant, on ne peut refuser d'admettre l'existence de ce qui ne se trouve pas explicitement affirm, ou aller jusqu'
se croire oblig de nier cette ralit. Prenons une comparaison : on nierait qu'un arbre ait exist parce que, dans la
semence ou dans la frle plante peine issue d'elle, il tait encore impossible de l'identifier ou de le reconnatre. La
mthode correcte, au contraire, consiste dire que prcisment partir de l'arbre actuel, auquel il a fallu du temps pour

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se dvelopper jusqu' la forme qui permet de le bien connatre, on peut conclure l'existence originelle, dans la
semence et dans la plantule, de la mme nature de l'arbre. (C. Cochini, o.c., 8).
54. De baptismo contra Donatistas,. 1, VII, IV, 31 ; CSEL 51, 259.
55. Prima controversia generalis de Verbo Dei, lib. IV, cap. IX, dans Opera omnia, I, Paris, 1870, p. 218.
56. Vatican II, Lumen Gentium, III, 20.
57. P.P. Joannou, Discipline gnrale antique, I, 2, p. 525.
58. Vatican II, Lumen Gentium, III, 22.
59. Voir plus haut, pp....... ; pour Eusbe de Csare, saint Cyrille de Jrusalem et saint Ephrem, voir mon livre, pp.
204-209, 234-237, 244-245.
60. Au 3me sicle, Tertullien et Origne sont hautement favorables de la continence parfaite pour le clerg. Pour
l'interprtation de certains passages de saint Ignace d'Antioche, Clment d'Alexandrie, saint Athanase et saint Grgoire
de Nazianze, on voudra bien se reporter mon livre, pp. 163-165, 171-176, 237-243 et 267-272.
61. Adversus Haereses, III, 2 ; SCh 211, p. 33.
62. La dcision qui a pu tre prise au concile d'Ancyre de 314 (si elle l'a t) en faveur d'une certaine catgorie de
diacres, les autorisant se marier s'ils le voulaient, est prcisment une innovation par rapport la rgle gnrale qui
reste en vigueur. Voir mon livre, pp. 194-202. Quand au concile de Gangres de 340, l'anathme qu'il porte contre les
eusthatiens refusant la communion des mains d'un prtre mari n'est pas, tant s'en faut, l'attestation indirecte que ces
prtres maris continuaient mener la vie conjugale. Id pp. 227-229.
63. Le dsaccord clata nouveau la fin du 2me sicle entre le pape Victor et les vques d'Asie conduits par
Polycrate d'Ephse, et connut un rglement pacifique grce 1'entremise de saint Irne.
64. L'histoire donna finalement raison au pape Etienne contre saint Cyprien.
65. Vatican II, Dei Verbum, II, 10, 12. Saint Jrme, Commentaire sur l'ptre aux Galates, II, 5 ; PL 26, 417.
66. Sur l'importance de l'ptre aux Hbreux dans la rflexion thologique notestamentaire sur le sacerdoce du Christ,
on pourra voir notamment A. Vanhoye, Prtres Anciens, prtre nouveau selon le Nouveau Testament, Paris, 1980.
67. Les autres raisons invoques par les Pres sont notamment le devoir de paternit spirituelle, la ncessit de
renoncer la chair pour approcher la saintet de Dieu, l'exemple donner aux vierges et aux continents, et,
dans une certaine mesure, la disponibilit pour les tches apostoliques. Voir ce sujet H. Crouzel, Le clibat et la
continence ecclsiastique dans l'Eglise primitive : leurs motivations, dans J. Coppens, Sacerdoce et clibat,
Gembloux-Louvain, 1971, pp. 333-371. Crouzel n'a cependant pas dgag avec assez de relief le rle primordial jou
par la thologie du sacerdoce ministriel dans la hirarchie des motivations en faveur de la continence.
68. Lorsque, par exemple, le synode romain de la dcrtale Dominus inter dclare : Si la commixtion est une
souillure (si commixtio pollutio est), il est vident que le prtre doit se tenir prt remplir ses fonctions clestes, lui
qui va avoir supplier pour les pchs d'autrui... , on serait tent au premier abord d'y voir une dprciation du
mariage et des relations conjugales lgitimes. Mais le contexte thologique de toute la pense patristique sur le
mariage, comme on vient de le rappeler, s'oppose nettement une vue aussi ngative. On peut remarquer alors que le
sens premier du mot commixtio n'est pas union sexuelle , mais plus simplement mlange de deux ou plusieurs
choses. Le synode n'entend pas qualifier de souillure l'acte conjugal (ce qui, proprement parler, serait une hrsie
de type encratiste ou montaniste), mais il met l'accent sur l'incompatibilit de deux fonctions diffrentes qui ne
sauraient se mlanger , les unes qualifies de clestes , c'est--dire la prire sacrificielle d'intercession, les autres
dfinies par le service de la gnration humaine. On trouve par exemple cet emploi du mot commixtio dans
l'antienne des Laudes de l'office du 1 janvier : Mirabile mysterium declaratur hodie : innovantur naturae, Deus
homo factus est ; id quod fuit permansit, et quod non erat assumpsit, non commixtionem passus neque divisionem.
69. Voici les principaux auteurs patristiques chez lesquels on trouve un commentaire semblable celui de Sirice :
. Eusbe de Csare, La dmonstration vanglique, I, 9. GCS 23, 43.
. Saint Epiphane, Panarion, hrsie 59 ; Expositio fidei, 21. GCS 31, 367 ; GCS 37, 522.
. Saint Jean Chrysostome, Commentaire sur la premire ptre Timothe, cap, III, hom. 10. PG 62, S47-549.
. L'ambrosiaster, Commentaire sur la premire ptre Timothe, III, 12. PL 17, 497.
. Saint Ambroise, Ep. 83, Lettre l'Eglise de Verceil, 62-63. PL 16, 1257-1258.
. Saint Jrme, Adversus Jovinianum, I, 34 ; Ep. 49, Apologeticum ad Pammachium, 10 et 21 ; Adversus Vigilantium,
2. PL 23, 257 ; CSEL 54, 365 et 386-387 ; PL 23, 2340-341.
. Saint Isidore de Sville, De ecclesiasticis officiis, II, 5, 8. PL 83, 783, 790.
On peut adjoindre cette liste les Canons ecclsiastiques des saints aptres qui mettent dans la bouche de saint Pierre
la recommandation de choisir pour voque, dfaut d'un clibataire, le mari d'une seule femme , en utilisant une
tournure grecque qui parat bien impliquer le veuvage. (Pitra, Juris ecclesiastici Graecorum historia et monumenta, I,
Rome, 1864, pp.619-638).
70. Voir l'excellente tude de Ignace de la Potterie, Mari d'une seule femme Le sens thologique d'une formule
paulinienne, in Paul de Tarse, aptre de notre temps, Roma 1979, pp. 619-638.
71. Vatican II, Verbum Dei, 10.
72. I. de la Potterie, Il fondamento biblico del celibato sacerdotale, in Solo per amore, rifflessioni sul celibato
sacerdotale, prefazione di S.E. Card. Jos T. Sanchez, ed. Paulina, 1993, pp. 11-26.
73. Cette interprtation est aussi celle de l'exgte anglican bien connu A. Plumer, dans son livre The pastoral epistles,
chap. XI, Londres, 1883. Elle est, son avis, l'interprtation prdominante , car tous ces passages se rfrent un
second mariage aprs que le premier mariage a t dissous par la mort.
74. Les paroles de Jsus sur les eunuques volontaires pour le Royaume des Cieux proposent un idal de vie

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choisir en toute libert. C'est sans doute, mon avis, la raison pour laquelle Sirice et les lgislateurs des premiers
sicles ne s'y rfrent pas directement. Nanmoins, ces paroles de Jsus peuvent tre dj perues comme une exigence
non facultative pour ceux qui dans l'Eglise sont appels un service plus grand, entranant un don de soi complet au
Royaume. J. Galot a justement fait remarquer que si la situation initiale des Aptres ne nous est pas connue avec
certitude au moment de leur appel, il est certain par contre que le Christ leur a demand le renoncement la vie de
famille et au mariage. C'est lui qui a uni l'appel au clibat et l'appel au ministre sacerdotal. (J. Galot, Le sacerdoce
catholique, cb. XI : l'tat de vie du prtre, dans Esprit et Vie, n. 29 (21 juillet 1983), p. 424.)
75. Henri BREMOND a dit de Louis THOMASSIN qu'il tait lhonneur ternel de l'Oratoire, de l'rudition franaise
et de l'Eglise. Une citation montrera comment Thomassin concevait les origines de la loi sur le clibat des prtres :
Cette Loi, par rapport aux Ecclsiastiques, qui sont dans les Ordres majeurs, est aussi ancienne que l'Eglise ; le
Pontife ternel qui a voulu natre d'une Vierge, et qui a t lui-mme une hostie virginale, dont il a voulu qu'il se fit une
immolation ternelle dans son Eglise par ceux qu'il a appels son divin sacerdoce, a voulu aussi que ses
sacrificateurs fussent ses imitateurs, et offrissent leurs corps avec le sien, comme une victime chaste, pure et innocente.
C'est dans ce dessein qu'il choisit des aptres ou vierges pour toujours, ou continents l'avenir : c'est pour cela que
les aptres n'lurent pour tre dpositaires et successeurs de leur royaut sacerdotale, que des vierges, ou au dfaut
des vierges, des personnes dvoues un clibat ternel ; enfin c'est pour cela que ces divins disciples bannirent
jamais du sacerdoce virginal de l'Eglise ceux dont l'incontinence avait clat par un double mariage (o.c., p. 886).
76. Apologia pro vita sua, being a history of his religious opinions, edited with an introduction and notes by Martin J.
Svaglic, Oxford, at the Clarendon Press, 1967, p. 58.
77. Pour une prsentation plus complte de cette controverse, on pourra se reporter mon livre, pp. 54-57.
78. Il faut citer notamment les 'remarquables tudes du cardinal Alfons M. STICKLER, La continenza dei diaconi
specialmente nel primo millenio della, chiesa, dans Salesianum 26 (1964), pp. 275-302 ; Tratti salienti nella storia del
celibato, dans Sacra Doctrina 15 (1970), pp. 585-620 ; et surtout, Der Kleriker Zlibat, Seine Entwicklungsgeschichte
und seine theologischen Grundlagen, Kral Verlag, 1993. Voir aussi l'excellent livre de Roman CHOLIJ, Clerical
celibacy in East and West, Fowler Wright Books, 1988.
79. II y a cela trois motifs principaux, fait remarquer le cardinal STICKLER : Avant tout, parce que le dbat avait
pris un tour trop polmique pour permettre une apprciation sereine des arguments avancs de part et d'autre ;
ensuite, parce qu'on n'avait pas suffisamment distingu... entre norme crite et tradition orale, avec tout ce qu'impliqu
cette dernire, notamment dans les premiers sicles de l'Eglise ; enfin, parce qu'on n'avait pas suffisamment mis au
point le concept de clibat propre ces premiers sicles (et pas seulement eux). Celui-ci ne consiste pas seulement,
comme le croit trop souvent le profane, dans l'interdiction de se marier, mais encore dans la continence, c'est--dire
dans le renoncement l'usage du mariage chez ceux qui taient maris avant 1'ordination, cas trs frquent, sinon
commun, dans les premiers temps de l'Eglise. On peut ajouter que FUNK n'a pas fait tat de certains documents de
premire importance pour l'histoire de la tradition orientale, comme le Corpus Juris Civilis de Justinien, et surtout le
clbre Concile in-Trullo (691) qui montre comment les Byzantins eux-mmes concevaient l'origine et le fondement de
leur tradition. Qui plus est, ainsi que le souligne justement le cardinal STICKLER dans son dernier livre, FUNK fait
preuve d'un manque d'esprit critique surprenant propos de la prtendue intervention de Paphnuce au concile de
Nice.
80. AAS 28 (1936), p. 25.
81. Voir plus haut, p.
82. AAS 28 (1936), p. 26.
83. Cf. Demetrius CONSTANTELOS, Mariage et clibat du clerg dans l'Eglise orthodoxe, in Concilium 1972 (78),
p. 35.
84. R. CHOLIJ l'a trs bien montr dans son livre, et aucune autre explication avance jusqu'ici ne s'impose avec
autant de force que la sienne.
85. Concilium Lateranense II, Canones, n. 7. in Norman P. TANNER s.j., Decrees of the Ecumenical Councils, vol.
one Nicaea I to Lateran V, Sheed 7 Ward and Georgetown University Press 1990, p, 198. C'est moi qui souligne.
86. La premire de ces dcisions est le 9me des canons sur le sacrement de mariage, vots au cours de la Session 24
du 11 novembre 1563 :
Si quelqu'un prtend que les clercs constitus dans les ordres sacrs, ou les religieux qui ont fait vu solennel de
chastet, peuvent contracter mariage, et que ce contrat est valide, nonobstant la loi ecclsiastique ou le vu ; que
soutenir le contraire n 'est rien d'autre que condamner le mariage ; et que tous ceux qui ne pensent pas avoir le don de
chastet (mme s'ils en ont fait le vu) peuvent se marier : qu'il soit anathme. (N. P. TANNER, op. cit., p. 755).
Le 10me de ces canons sur le sacrement de mariage souligne la supriorit du clibat sur le mariage : Si quelqu'un
prtend que l'tat conjugal est prfrable l'tat de virginit ou de clibat, et qu'il n'est ni meilleur, ni plus profitable
de demeurer dans la virginit ou le clibat que de se marier, qu'il soit anathme.
Les autres textes du concile de Trente ayant trait directement ou indirectement la question du clibat sacerdotal sont
les suivants : Session 21, Dcret sur la rforme, can.6 (id p. 730) ; Session 22, Dcret sur la rforme, can. 1 (id
p.737-738) ; Session 23, Dcret sur la rforme, can.14, 17, 18 (id p.749, 750-753) ; Session 25, Dcret sur la rforme
gnrale, cap. 14, 15 (id p.792-794).
87. Voir surtout Session 22, Dcret sur la rforme, can. I (P. N. TANNER, op. cit., pp. 681- 683 et pp. 744-746).
88. Pii X Acta, 4, 242-244,
89. En voici le texte : can. 132- 1 : Clerici in maioribus ordinibus constituti a nuptiis arcentur et servandae castitatis
obligatione ita tenentur, ut contra eandem peccantes sacrilegii quoque rei sint, salvo praescripto can. 214,.1.

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2. Clerici minores possunt quidem nuptias inire, sed, nisi matrimonium fuerit nullum vi aut metu eisdem incusso, ipso
iure e statu clericali decidant.
3. Coniugatus qui sine dispensatione apostolica ordines maiores, licet bona fide, suscepit, ab eorundem ordinum
exercitio prohibetur.
can. 1072 : Invalide matrimonium attentant clerici in sacris ordinibus constituti. On peut, noter galement le canon
133 qui traite de la cohabitation des clercs avec les femmes.
90. AAS 12 (1920), pp. 57-58,
91. AAS 12 (1920), pp. 585-588.
92. Hac etiam de re inter Latinam Orientalemque Ecclesiam tunc temporis consensionem iis in locis viguisse, in
quibus severiori disciplinae obtemperaretur. p.26.
93. Nihilo socius quae adhuc, ecclesiasticum caelibatum commendantes, verba fecimus non idcirco intellegi
volumus, ac si Nobis in mente esset absimilem illam disciplinam quoda.mmd.odo improbare ac redarguere, quae in
Orientalem Ecclesiam legitime invecta est , op.cit, p. 28.
On sait que la restauration de l'unit avec les Chrtiens orientaux fut l'une des proccupations majeures du pontificat de
Pie XI. Benot XV avait institu en 1917 la Congrgation pour l'Eglise orientale, et fond la mme anne l'Institut
pontifical d'Etudes orientales. Pie XI leur donna un lan nouveau, encourageant de toute son autorit les Catholiques
mieux connatre leurs frres d'Orient. Il consacra deux encycliques au problme de l'Unit avec les Eglises d'Orient :
Ecclesiam Dei, sur saint Josaphat, le 12 nov. 1923 (AAS 15 (1923), 573-582), et Rerum Orientalium, sur la promotion
des tudes orientales, le 8 sept. 1928 (AAS 20 (1928), 277-288).
94. op. cit. p. 26.
95. En employant l'adverbe legitima , Pie XI ne prend pas position sur les origines de la discipline orientale ; il ne la
rattache pas non plus explicitement aux dcisions du concile in Trullo. Voir ce sujet R. CHOLIJ, op. cit., p. 188-189.
96. AAS 32 (1950), 663s.
97. AAS 46 (1954), 161-191.
98. AAS 51 (1959), 554s.
99. AAS 52 (1960), 226.
100. Optatam totius Ecclesiae renovationem, n. 10.
101. Le 21 novembre 1964.
102. L'absence d'allusion quelconque ces documents essentiels pour l'histoire du clibat ecclsiastique que sont les
dcrtales du pape Sirice, la lgislation conciliaire des premiers sicles et les tmoignages des crivains patristiques
montre bien galement l'intention du concile de ne pas traiter pour elle-mme la question des origines de la loi du
clibat.
103. Cela ressort nettement du paragraphe o est accueillie 1'objection tire du Nouveau Testament : La premire
(objection) semble venir de la source la plus autorise : le Nouveau Testament, o nous est garde la doctrine du
Christ et des aptres, n'exige point le clibat des ministres sacrs, mais le propose comme libre obissance une
vocation spciale, un charisme spcial (cf. Mt 19, 11-12). Jsus lui-mme n'en a pas fait une condition pralable au
choix des Douze, ni non plus les aptres l'gard des hommes qui taient prposas aux premires communauts
chrtiennes (cf. 1 Tm 3, 2-5 ; Tt 1, 5-6) . De mme, l'emploi frquent du mot virginitas , dans l'encyclique, comme
synonyme de caelibatus est lui aussi significatif. Ainsi, par exemple : Certes... la virginit n'est pas exige par la
nature mme du sacerdoce... (n. 17) ; la virginit consacre des ministres sacrs, manifeste eh effet l'amour virginal
du Christ pour l'Eglise... (n. 26) ; la virginit pour Dieu est un don spcial... (n. 44) ; etc.
104. n. 35.
105. n.36
106. Comme nous l'avons fait remarquer, plus haut, l'influence des thories de Funk, vhicules par Leclercq et
Vacandard, reste prdominante jusqu' l'poque du concile Vatican II, et constitue la toile de fond historique qui
s'impose encore bon gr mal gr l'opinion.
107. n. 36 : Si la lgislation de l'Eglise orientale en matire de discipline du clibat ecclsiastique est diffrente, selon
ce qui fut finalement tabli par le Concile In Trullo de 692 (can. 6, 12, 13, 48) et ouvertement reconnu par le second
Concile du Vatican (dcr. Presbyterorum Ordinis, n.16), cela est d aussi des circonstances historiques diffrentes et
propres cette partie trs noble de l'Eglise : cette situation spciale, le Saint-Esprit a providentiellement et
surnaturellement adapt son assistance. Doc. Cath. t. LXIV, 16 juillet 1967, n. 1498, p. 1261. Voir aussi R. CHOLIJ,
op. cit., p. 191-192.
108. AAS 63 (1971), p.899.
109. Lex caelibatus sacerdotalis in Ecclesia Latina vigens integre servari debet. Il y eut 168 Placet, 10 Non placet,
21 Placet iuxta modum et 3 abstentions. AAS 83 (1971), p. 917, n.2.
En ce qui concerne l'ordination d'hommes maris, les vques eurent choisir entre les deux formules suivantes :
- Formule A : Le droit du Souverain Pontife demeurant toujours sauf, l'ordination sacerdotale des hommes maris
n'est pas admise, pas mme dans des cas particuliers.
- Formule B : Il appartient au seul Souverain Pontife, dans des cas particuliers, en raison des ncessits pastorales,
et compte tenu du bien de l'Eglise universelle, de permettre l'ordination sacerdotale d'hommes maris, d'ge mr et
d'une probit prouve.
La premire formule recueillit .107 suffrages ; la seconde 87, avec 2 abstentions et 2 bulletins nuls.
110. AAS 63 (1971), p.897s.
111. Caelibatus in Ecclesia Latina servandas. Salve maneant Ecclesiarum Orientalium traditiones, prout nunc vigent

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"CE QUE LES APOTRES ONT ENSEIGNE"


in variis territoriis. AAS 63 (1971), p. 916.
112. Can. 277- 1. Les clercs sont obligs observer la continence parfaite et perptuelle pour le Royaume des cieux,
et sont donc tenus au clibat, lequel est un don spcial de Dieu, par lequel les ministres sacrs peuvent adhrer plus
facilement au Christ d'un cur sans partage et peuvent se consacrer plus librement au service de Dieu et des hommes.
2. Que les clercs se conduisent avec prudence avec les personnes dont la frquentation pourrait mettre en pril
l'observation de la continence laquelle ils sont tenus o devenir une cause de scandale pour les fidles.
3. Il appartient 1'vque diocsain d'dicter des normes plus spcifiques sur cette matire et de juger les cas
particuliers concernant l'observation de cette obligation.
Aux canons 1394 et 1395 sont prvues des sanctions canoniques pour les clercs qui violent la loi de clibat par une
tentative de mariage, mme seulement civil, qui vivent en concubinage, causent un scandale public ou persistent dans
une autre faute extrieure contre le sixime commandement de Dieu.
113. Voici la liste de ces 21 Eglises, classes suivant les Eglises-mres d'o elles tirent leur origine : I) Alexandrie : 1.
Eglise copte (patriarchat) ; 2. Eglise thiopienne (patriarchat) ; II) Antioche : 3. Eglise malankar ; 4. Eglise maronite
(patriarchat) ; 5. Eglise syrienne (patriarchat). III) Constantinople (ou Byzance) : 6. Eglise albanaise ; 7. Eglise
bilorusse ; 8. Eglise bulgare ; 9. Eglise grecque ; 10. Eglise hongroise ; 11. Eglise italo-albanaise ; 12. Eglise melkite
(patriarchat) ; 13. Eglise roumaine ; 14. Eglise russe ; 15. Eglise ruthne ; 16. Eglise slovaque ; 17. Eglise ukrainienne ;
18. Eglise yougoslave. IV) Armnie : 19. Eglise armnienne (patriarchat). V) Chalde : 20. Eglise chaldenne
(patriarchat) ; 21. Eglise malabar.
114. Voici les canons relatifs au clibat et au mariage des clercs :
Canon 180- Pour qu'un sujet soit reconnu apte l'piscopat, il est requis qu'il soit non li par un mariage (vinculo
matrimonii non ligatus).
Canon 373- Le clibat des clercs, choisi cause du royaume des cieux, et qui a une si grande convenance avec le
sacerdoce, doit tre partout tenu en trs grande estime (ubique permagni faciendus est), comme le montre la tradition
de l'Eglise universelle ; de mme, le statut des clercs engags dans le mariage, sanctionn par la pratique de l'Eglise
primitive et des Eglises orientales travers les sicles, doit tre honor (in honore habendus est).
Canon 374- Les clercs clibataires et maris doivent briller de l'clat de la chastet ; c'est au droit particulier qu'il
appartient de statuer sur les moyens opportuns adopter pour atteindre ce but.
Canon 376- Il faut favoriser, autant que faire se peut, la vie commune louable entre les clercs clibataires, afin qu'ils
s'aident mutuellement dans l'exercice de la vie spirituelle et intellectuelle et puissent tre plus aptes cooprer dans le
ministre.
Canon 758- (Des conditions requises chez les candidats l'ordination sacre) 3: Pour ce qui est des hommes maris
admis aux ordres sacrs on observera le droit particulier de sa propre Eglise ou les normes spciales fixes par le
Sige Apostolique.
Canon 782- (Des empchements recevoir ou exercer les ordres sacrs). 1 Contracte un empchement recevoir
les ordres sacrs... . 3. celui qui a fait une tentative de mariage, mme simplement civil, soit que lui-mme est sous le
coup d'un empchement la clbration d'un mariage du fait d'un lien matrimonial, d'un ordre sacr ou d'un vu
public perptuel de chastet, soit (qu'il ait tent de se marier) avec une femme validement marie ou lie par le mme
vu.
Canon 769-1. L'Autorit qui admet un candidat l'ordination sacre doit obtenir : 2 si le candidat est mari, un
certificat de mariage et le consentement de l'pouse donn par crit.
115. Cf. Synode des voques sur la formation des prtres dans les circonstances actuelles Lineamenta (1989) ,
n.5-6. Cit par Pastores dabo vobis, n. 10.
116. Cf. Doc. Cath., 17 avril 1894, n, 2092, p. 375.
117. PG 138, 32.
118. Cf. H. CROUZEL, Le clibat et la continence ecclsiastique dans l'Eglise primitive : leurs motivations, dans J.
COPPENS, Sacerdoce et clibat, Gembloux-Louvain, 1971, pp. 333-371.
119. Voir par exemple B. VERKAMP, Cultic Purity and the Law of Celibacy, dans Review for Religions (30) n. 2,
March 1971, p. 215.
120. On aimera se rappeler ici les admirables pages du P. DE LUBAC sur le rapport entre les deux Testaments : Pour
que l'Ancien Testament pt tre compris dans son "vrai" sens, dans son sens "absolu", il fallait donc, de toute
ncessit, que les temps fussent rvolus et que le Christ ft venu. Seul celui-ci pouvait "rompre le mystrieux silence
des nigmes prophtiques", seul il pouvait ouvrir le livre scell des sept sceaux... (Catholicisme, pp. 144 s.).
121. Discours pour le Trentime anniversaire de Presbyterorum ordinis , 27 octobre 1995. O. R. d. fr., n.46 14
nov.1995, p. 5).
122. On sait que le Discours de saint Grgoire de Nazianze sur sa fuite , o il traite de la grandeur du sacerdoce, a
t imit par saint Grgoire le Grand dans sa clbre Rgle pastorale.
123. Dialogue sur le sacerdoce, VI, 4. SC 272, p. 317.
124 Ibid., p. 319-321.
125. Sirice, ep. I, 12 ; PL 13, 1141 ; ep. VI, 3 ; PL 13, 1164-1165. Innocent I, ep. III, 7 ; PL 20, 490.
126. Cette responsabilit des pasteurs, c'est--dire du collge des vques uni au Souverain Pontife, l'gard de la vie
religieuse (cf. C.I.C., can. 590, par. 1) s'est toujours exerce et continue de s'exercer sous de multiples formes. On
remarquera que ce sont justement les vques, unis au pape, qui ont labor, en vertu de cette responsabilit, le
document de Vatican II sur la rnovation et l'adaptation de la vie religieuse (Perfectae caritatis), tout comme ce sont
eux qui ont pris l'initiative du rcent synode sur la vie religieuse et ont rflchi, avec les Suprieurs d'Instituts

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"CE QUE LES APOTRES ONT ENSEIGNE"


religieux, la vie consacre et sa mission dans l'Eglise et le monde.

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