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Zéolithes

Tamis et pièges
à molécules
Les zéolithes servent au raffinage
du pétrole et à la fabrication de
80% des produits manufacturés

’activité humaine des pays développés sité de Poitiers, est un composé qui, sans être

L repose en grande partie sur le pétrole.


Sans lui, pas de carburants automobi-
les, pas de polymères et plastiques pour
l’isolation, l’habillement ou les véhicules auto-
mobiles. Mais cela se traduit par des effets
consommé, augmente considérablement la vi-
tesse des réactions chimiques et permet d’ob-
tenir préférentiellement le produit souhaité.»
Les zéolithes, des solides cristallisés sur les-
quels son équipe travaille, sont les catalyseurs
négatifs sur l’environnement. La pollution par les plus utilisés en raffinage du pétrole et en
les oxydes d’azote, le carburant imbrûlé et les pétrochimie. Découvertes en 1756, les zéoli-
suies des gaz d’échappement pose des problè- thes existent dans les roches volcaniques ou
mes de plus en plus graves dans les grandes dans les bassins sédimentaires. Par contre, seu-
villes. Les normes anti-pollution ont toutefois les les zéolithes préparées industriellement
amené des progrès importants avec l’amélio- peuvent être utilisées comme catalyseurs. L’in-
ration des moteurs, la mise au point de carbu- troduction des zéolithes synthétiques, au dé-
rants plus propres (sans plomb, moins de sou- but des années 1970, a révolutionné l’indus-
fre, etc.) et l’introduction de pots catalytiques. trie du raffinage du pétrole.
Le pétrole est un mélange complexe d’hydro-
Pour ces représentations de carbures, dont certains d’entre eux contiennent
structure de zéolithes, les
atomes d’oxygène sont en des chaînes de plus de 50 à 100 carbones. Or,
rouge, ceux de silicium en les carburants doivent être composés de molé-
vert et ceux d’aluminium en
bleu clair. Pour les cules ayant de 4 à 20 carbones pour les essen-
molécules, le carbone est ces et de 10 à 20 carbones pour les carburants
en bleu foncé et l’hydrogène diesel. Une des étapes essentielles du raffinage
en violet. De gauche à
droite : structure de la est le craquage catalytique, qui consiste à bri-
zéolithe A ; molécule de ser les chaînes carbonées du pétrole pour ob-
benzène à l’intérieur de la
supercage de la zéolithe Y ; tenir des hydrocarbures plus légers. La réac-
vue en perspective de la tion se fait en quelques secondes à haute tem-
structure globale de la
zéolithe ZSM-5. Ces images
pérature, à l’aide de la zéolithe Y (ou Faujasite).
ont été réalisées à partir des La moitié du pétrole utilisé dans le monde su-
logiciels de modélisation bit ce craquage, ce qui correspond à environ
moléculaire Cerius 2 et
WebLab Viewer (MSI) par 1,5 milliard de tonnes par an.
Dominique Martin, maître de Pour pallier la baisse d’indice d’octane (voir
conférences.
encadré) due à l’interdiction progressive
La catalyse joue un rôle essentiel dans ces ré- d’ajouts de plomb dans les essences, les raffi-
cents progrès. neurs ont travaillé essentiellement à la modifi-
«Un catalyseur, explique Michel Guisnet, pro- cation de la zéolithe utilisée en craquage. La
● Emmanuelle Bergeron fesseur et chercheur au laboratoire de catalyse production des carburants diesel passe par un
Photo Bruno Veysset en chimie organique du CNRS et de l’Univer- craquage en présence d’hydrogène sous pres-
38 L’Actualité Poitou-Charentes – N° 40
sion (hydrocraquage) et nécessite aussi une et de magnésium. Les zéolithes ont la propriété Les moteurs et
zéolithe comme catalyseur. Les zéolithes ser- d’échanger les cations, ce qui permet d’adou-
vent également à la séparation de mélanges cir l’eau et facilite l’action des agents les essences
dans la reformulation des carburants. L’une tensioactifs des lessives qui solubilisent les Les carburants actuels
d’entre elles permet d’emprisonner les molé- salissures du linge. comportent des
cules d’alcanes linéaires et de laisser passer Les zéolithes ont été appelées «roches qui différences
fondamentales. Dans le
les alcanes ramifiés, qui ont un très bon indice bouillent», puisque lorsqu’on chauffe ces mi- cas des moteurs à
d’octane. «Nous travaillons beaucoup dans ces néraux, ils semblent bouillir. Une des proprié- essence, un piston
domaines de la catalyse et de la séparation tés essentielles des zéolithes est d’attirer très comprime le mélange air-
sélective sur zéolithes avec l’Institut français fortement les molécules d’eau. On s’en sert carburant. Le carburant
du pétrole, ce qui nous permet de trouver des comme séchants pour la fabrication de dou- doit pouvoir supporter la
compression jusqu’à ce
applications directes à nos recherches», pré- bles vitrages ou la purification (l’élimination que la bougie procède à
cise Michel Guisnet. de l’eau) du gaz naturel. Ces granulés peuvent l’allumage du mélange.
Si les zéolithes suscitent un tel intérêt, c’est aussi servir au traitement des déchets radioac- L’indice d’octane d’une
qu’elles sont constituées d’un arrangement tifs. Lors de l’accident nucléaire de Three Mi- essence mesure la
tridimentionnel de canaux et de cages. La taille les Island, les ions radioactifs (césium et stron- résistance des
carburants à l’auto-
des orifices, pouvant atteindre jusqu’à 50% de tium) de l’eau contaminée ont été captés dans allumage. Plus les
leur volume, voisine celle des molécules orga- une zéolithe qui, par chauffage, a été transfor- hydrocarbures qui
niques, ce qui permet d’utiliser les zéolithes mée en verre, permettant un stockage très fa- composent le carburant
comme tamis moléculaires pour la séparation. cile dans un volume réduit ont une structure
Un autre intérêt des zéolithes est qu’elles con- chimique ramifiée, plus
leur indice d’octane sera
tiennent une grande densité de centres acides élevé et plus faible sera
à l’intérieur de leur structure tout en demeu- la consommation du
rant des composés non corrosifs et non pol- moteur. Aujourd’hui les
luants. Les protons, qui forment l’acidité, se indices d’octane se
situent à l’intérieur des cages, de sorte que cette situent autour de 90 à 98.
Un point d’octane peut
poudre blanche peut être touchée sans danger faire gagner jusqu’à 1%
mais son action est aussi forte que l’acide sul- de consommation.
furique. La préparation de l’éthylbenzène, pré-
curseur du polystyrène est un procédé qui né- Pour les moteurs diesels,
cessite une acidité très forte, dans lequel la c’est l’inverse. Le
mélange carburant-
zéolithe ZSM-5 a remplacé des solutions aci-
oxygène doit exploser
des corrosives et polluantes. spontanément sous
En termes de quantités, ce sont les zéolithes l’effet de la compression.
de type A, incorporées aux lessives et aux dé- Un carburant diesel se
tergents, qui sont les plus utilisées. Très éco- caractérise par son
indice de cétane, soit son
Une recherche très active a permis la synthèse aptitude à l’auto-
inflammation.
d’environ 140 types de zéolithes alors que seu- L’hydrocarbure idéal
lement une cinquantaine ont été découvertes à pour un moteur diesel est
l’état naturel. Les zéolithes naturelles peuvent un hydrocarbure à chaîne
servir d’isolants thermiques. Ajoutées à la linéaire. Plus faible sera
nourriture animale, elles peuvent aussi amé- l’indice d’octane, plus
élevé sera l’indice de
liorer l’état de santé et la croissance des ani- cétane. Le diesel a
maux en piégeant certains déchets toxiques. longtemps eu une
En aquaculture, elles permettent l’épuration de mauvaise réputation et
l’eau. Sur les terrains de golf, elles sont mé- on a tendance à croire
langées aux graines pour permettre une qu’il pollue plus. En fait,
il pollue différemment. Il
meilleure croissance du gazon. Elles peuvent produit trois fois moins
aussi être incorporées aux essuie-mains, limi- de CO, deux fois moins
tant le développement des bactéries et donc les d’hydrocarbures, deux
odeurs désagréables. Ces matériaux hautement fois plus d’oxydes
adaptables permettent des réactions chimiques d’azote et beaucoup de
suies.
nomiques à produire, elles remplacent peu à plus propres et plus sélectives : 80% des pro-
peu les phosphates, qui conduisent au déve- duits manufacturés ont rencontré une zéolithe
loppement d’algues et à l’eutrophisation des lors de leur préparation. Les zéolithes ne ces-
rivières. En France, les eaux sont dites dures sent de nous étonner et sont appelées à de mul-
puisqu’elles contiennent beaucoup de calcium tiples autres applications. ■

L’Actualité Poitou-Charentes – N° 40 39

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