Vous êtes sur la page 1sur 434

Les Moines d'Occident, depuis

saint Benot jusqu' saint


Bernard, par le comte de
Montalembert,...

Source gallica.bnf.fr / Bibliothque nationale de France

Montalembert, Charles Forbes de (1810-1870). Les Moines


d'Occident, depuis saint Benot jusqu' saint Bernard, par le
comte de Montalembert,.... 1860-1877.
1/ Les contenus accessibles sur le site Gallica sont pour la plupart
des reproductions numriques d'oeuvres tombes dans le
domaine public provenant des collections de la BnF. Leur
rutilisation s'inscrit dans le cadre de la loi n78-753 du 17 juillet
1978 :
- La rutilisation non commerciale de ces contenus est libre et
gratuite dans le respect de la lgislation en vigueur et notamment
du maintien de la mention de source.
- La rutilisation commerciale de ces contenus est payante et fait
l'objet d'une licence. Est entendue par rutilisation commerciale la
revente de contenus sous forme de produits labors ou de
fourniture de service.
CLIQUER ICI POUR ACCDER AUX TARIFS ET LA LICENCE
2/ Les contenus de Gallica sont la proprit de la BnF au sens de
l'article L.2112-1 du code gnral de la proprit des personnes
publiques.
3/ Quelques contenus sont soumis un rgime de rutilisation
particulier. Il s'agit :
- des reproductions de documents protgs par un droit d'auteur
appartenant un tiers. Ces documents ne peuvent tre rutiliss,
sauf dans le cadre de la copie prive, sans l'autorisation pralable
du titulaire des droits.
- des reproductions de documents conservs dans les
bibliothques ou autres institutions partenaires. Ceux-ci sont
signals par la mention Source gallica.BnF.fr / Bibliothque
municipale de ... (ou autre partenaire). L'utilisateur est invit
s'informer auprs de ces bibliothques de leurs conditions de
rutilisation.
4/ Gallica constitue une base de donnes, dont la BnF est le
producteur, protge au sens des articles L341-1 et suivants du
code de la proprit intellectuelle.
5/ Les prsentes conditions d'utilisation des contenus de Gallica
sont rgies par la loi franaise. En cas de rutilisation prvue dans
un autre pays, il appartient chaque utilisateur de vrifier la
conformit de son projet avec le droit de ce pays.
6/ L'utilisateur s'engage respecter les prsentes conditions
d'utilisation ainsi que la lgislation en vigueur, notamment en
matire de proprit intellectuelle. En cas de non respect de ces
dispositions, il est notamment passible d'une amende prvue par
la loi du 17 juillet 1978.
7/ Pour obtenir un document de Gallica en haute dfinition,
contacter
reutilisationcommerciale@bnf.fr.

LES

MOINES D'OCCIDENT

PARIS.

IMP.

SIMON RAON ET COMP., RUE D'ERFURTH, 1

LES MOINES

D'OCCIDENT
DEPUIS SAINT BENOIT JUSQU'A SAINT BERNARD

PAR,

LE COMTE DE MONTALEMBERT
L'UN DES QUARANTE

DE

L'ACADEMIE FRANAISE

Fide ae veritate.

TOME CINQUIME

JACQUES LECOFFRE ET CIE, LIBRAIRES-DITEURS


PARIS

LYON

9 , RUE BONAPARTE, 90

ANCIENNE MAISON PERISSE.

1867

THOPHILE FOISSET
ANCIEN CONSEILLER
A

LA COUR.

D'APPEL DE DIJON

SOUVENIR RECONNAISSANT
DE

TRENTE ANS

D'UNE AMITI
VRAIE, FIDLE, ENTIRE,
SANS LACUNE ET SANS RIDE.

AMICUS

FIDELIS

MEDICAMENTUM VITAE ET IMMORTALITATIS

ECCLI. VI, 16.

SUITE DU LIVRE

XV

CONTEMPORAINS
ET SUCCESSEURS DE SAINT WILFRID

650-735

MOINES D'OCC.

CHAPITRE

III

Fin de la dissidence celtique.


Adamnan, Egbert, saint Aldhelm.
Le roi des Pictes demande l'abb Ceolfrid des architectes et des
arguments en faveur de l'unit romaine : Rponse de Ceolfrid,
qui cite Platon. Les Pictes renoncent au rit celtique. Les
moines d'Iona abandonnent leurs colonies plutt que d'adopter
lent romain. Ils ont pour abb ADAMNAN, biographe de Co-

lumba et le dernier grand personnage de l'glise celtique.


Ses relations avec le roi Aldfrid et avec l'abb Ceolfrid. Il
essaye en vain de ramener les moines d'Iona aux usages romains ; il russit mieux en Irlande, o il meurt. Iona n'est
rduite l'unit que par l'Anglo-Saxon EGBERT, chef d'une
colonie de religieux saxons en Irlande. Sa vie austre et
sainte; il perd son meilleur ami, qui lui reproche de vouloir vivre sans lui. Il use de son influence sur les AngloSaxons pour en faire des missionnaires en Germanie. Aprs
treize ans d'efforts, il vient bout des rsistances d'Iona. Il
meurt le jour mme de la fte de la Pque clbre eu commun par les deux rits. L'Irlande et la Caldonie ainsi ramenes l'unit, il ne reste en dehors que les bretons de Cambrie
et de Cornouailles, par antipathie pour les conqurants saxons.
Note
sur l'injustice de Bede leur gard. Tentative de saint
ALDHELM pour les runir.
Sa naissance royale et son ducation moiti celtique, moiti romaine, Malmsbury et Cantorbry. Il devient abb de Malmsbury. Sa grande renomme
littraire, plus grande que mrite; ses chants en langue vulgaire; dveloppement intellectuel des clotres anglo-saxons.
Etendue et diversit de ses tudes. Sa sollicitude constante
pour les mes. Sa grande existence monastique. Son zle
pour la prdication. Il intervient en laveur de Wilfrid.
Il va Rome obtenir le privilge de l'exemption pour Malmsbury, dont les moines s'obstinent le garder pour abb, mme
aprs sa promotion l'piscopal. Anecdote sur l'importation

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

des bibles. Mort d'Aldhelm. Ce qu'il a fait pour ramener


les dissidents celtiques. Sa lettre au roi de Cornouailles.
Les Bretons de Cambrie, qui avaient rsist tous les efforts
des missionnaires saxons et romains, adoptent le rit romain a
la voix d'un de leurs vques. Leurs plerinages Rome.
Fin de la lutte. Jugement de Mabillon La rsistance proportionne aux dangers que court la nationalit. La runion
est l'oeuvre des bndictins. Dans les Iles Britanniques,
comme en Gaule, le monachisme celtique demeure vaincu et
clips par l'institut bndictin.

Le souvenir de Ceolfrid s'est teint, dans la contre


qui le vit mourir, avec celui de ses fidles Anglais. Il

appartient nanmoins l'histoire gnrale de l'glise


par l'influence directe qu'il exera sur la conclusion
de cette grande lutte entre le christianisme celtique et
l'unit romaine, qui agitait depuis plus d'un sicle les
Iles Britanniques, et qui avait cot tant d'efforts et
de soucis tant de saints moines depuis Augustin
jusqu' Wilfrid. Ceolfrid, form l'cole de Wilfrid,
eut la gloire de porter le dernier coup cette sorte de
schisme que Wilfrid avait vaincu ses dpens, et
celte victoire suprme fut remporte au moment
mme o Wilfrid achevait obscurment sa longue et
laborieuse carrire.
Un an aprs la mort de Wilfrid, Nechtan, le roi de
ces Pictes qui occupaient le nord de la Caldonie el le
successeur de ce Bruidh qui avait accueilli le grand
aptre celtique Columba 1, crivit l'abb Ceolfrid une
lettre mmorable. Ce petit roi tait non-seulement
chrtien, mais fort occup de questions religieuses.
1

Voir au tome III, page 180.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

Il mditait assidment les saintes fioritures, et se


trouva ainsi conduit comprendre et regretter le
bienfait de l'unit catholique, dont son peuple tait
spar, jusqu' un certain point, par la dissidence pascale. Il rsolut de ramener tout son peuple l'observance romaine, malgr la rsistance opinitre des
moines d'Iona, des fils de saint Columba, qui continuaient l'oeuvre apostolique de leur patriarche. Pour
venir bout de leur opposition, il rsolut, par un singulier retour des choses d'ici-bas, de s'adresser celle
Le
roi des Pictes
Northumbrie que des missionnaires celtiques venus demande
l'abb Ceolfrid
d'Iona et imbus de l'erreur traditionnelle de leur race
des
architectes
avaient vanglise, mais qu'il savait s'tre dj conet
des arguments
forme aux rgles de l'glise romaine. Toutefois, en en faveur
de l'unit
sollicitant le concours de l'glise anglo-saxonne, romaine.
710.
il ne s'adressa ni aux vques qui s'taient partag
la dpouille de Wilfrid, ni mme au grand monastre
de Lindisfarne, qui avait t si longtemps le point de
jonction entre les deux races. Il alla frapper la porte
des nouveaux sanctuaires des bords de la Wear et de
la Tyne, que Benot Biscop avait placs au premier rang
de la vnration publique ; il invoqua donc le concours
de l'abb Ceolfrid, qui depuis vingt ans occupait dignement la place du saint voyageur. Il lui envoya toute
une ambassade charge de lui demander de bons ar-

guments rdigs par crit, pour rfuter les partisans


de l'observance celtique, quant la Pque et la
tonsure. Il le priait de lui envoyer en mme temps des
architectes pour lui btir une glise en pierre la

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

faon des Romains 1, promettant de la faire ddier en


l'honneur de saint Pierre et en outre de suivre avec
l'glise
romaine,
autant
de
peuple
les
tout son
usages
le perlangage
du
diffrence
la
la
distance
et
que

Rponse

de
Ceolfrid,

qui
cite Platon.

mettraient 2.
Ceolfrid lui envoya ces architectes qui taient assurment des moines de sa communaut, et dont la
mission nous donne ainsi la date exacte de l'introduction d'une architecture chrtienne en Ecosse, o
jusqu'alors il n'existait que des glises en bois ou en
osier la faon irlandaise. Il crivit en mme temps
au roi des Pictes une grande lettre dont Bede nous a
conserv le texte. Il dbute par citer, non pas l'criture ou les Pres, mais Platon et le passage si connu
de la Rpublique o il est dit que, pour le bonheur
du monde, il faudrait que les rois fussent philosophes
ou que les philosophes fussent rois. Dans la gloire
si lgitime du plus grand penseur de l'antiquit,
il n'y a peut-tre pas de rayon plus pur et plus prcieux que cette invocation de son nom et de son autorit, plus de mille ans aprs sa mort, par un prlat
Naiton... admonitus ecclesiasticarum frequenti meditatione
scripturarum... Quaesivit auxilium de gente Anglorum quos jamdudum
ad exemplum S. Romanae et Apostolicae Ecclesiae suam religionem instituisse cognovit... Postulans ut exhortatorias sibi litteras mitteret.
quibus potentius confortare posset eos qui Pascha non suo tempore
observare praesumerent... Sed et architectes... qui juxta
morem Romanorum ecclesiam de lapide in gente ipsius facerent. BEDE. Hist.
eccles., V, 21.
2. In quantum dumtaxat tam longe a Romanorum loquela
et natione segregati nunc ediscere potuissent.
1.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

saxon auprs d'un prince celle, issus l'un et l'autre de


deux races totalement ignores de la Grce et de ses
grands hommes. Mais, ajoute Ceolfrid, si ce sculier a eu raison de penser cl de parler ainsi, en ce qui
louche la philosophie de ce monde, combien plus les
citoyens de la cleste patrie exils ici-bas ne doiventils pas dsirer que les puissants du sicle s'appliquent
connatre les lois du Juge suprme et les faire observer par leur exemple et par leur autorit ! Aussi regardons-nous comme une faveur cleste, confre
l'glise, chaque fois que les matres du monde s'appliquent connatre, enseigner ou observer la vrit 1. L-dessus il s'engage dans une discussion
thologique et astronomique o, passant en revue
les textes du Pentateuque et les divers cycles usits
depuis Eusbe jusqu' Denis le Petit, il prouve que
l'on doit clbrer la Pque, comme l'glise catholique, la troisime semaine du premier mois lunaire
et toujours le dimanche. Quant la tonsure, il
admet qu'elle est en soi indiffrente, mais il insiste
sur la tradition fabuleuse que tous les orthodoxes tenaient alors pour un article de foi, en attribuant
saint Pierre la tonsure romaine en forme de couronne, et Simon le Magicien la tonsure irlandaise,
o le devant de la tte tait ras.
1. Vere omnino dixit quidam secularium scriptorum... Quod si de
philosophia hujus mundi vere intelligere et de statu hujus mundi merito dicere potuit homo hujus mundi. quanto magis coelestis patriae civibus... BEDE, ibid.

8
Les Pictes
et

leur roi
abandonnent
le rit celtique.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

Cette lettre de l'abb northumbrien, qui parat aux

lecteurs modernes aussi longue que fastidieuse, obtint un plein succs. Elle fut lue publiquement au roi
picte, en prsence de tous les savants de son pays, et
traduite exactement en sa langue. Ds qu'il l'eut entendue, il se leva du milieu des seigneurs entre lesquels il tait assis, se mit genoux et remercia Dieu
d'avoir t assez heureux pour recevoir du pays des
Anglais un tel prsent. Je savais bien dj, dit-il,
que c'tait la vraie manire de clbrer la Pque.
Mais j'en vois maintenant si clairement la raison,
qu'il me semble que je n'y entendais rien du tout
auparavant. C'est pourquoi je vous prends tous
tmoin, vous qui sigez ici avec moi, que je
veux dsormais observer ainsi la Pque avec tout
mon peuple, et j'ordonne que tous les clercs de
mon royaume prennent aussi cette tonsure 1. Cet
ordre fut aussitt excut, et des messagers du roi
allrent porter dans toutes les provinces les copies du
nouveau comput pascal, avec ordre d'effacer tous les
anciens. Les moines elles autres ecclsiastiquesdurent
aussi se faire tous tonsurer la romaine. La joie fut
universelle, ce qu'affirme Bede, au sein du peuple
picte. Cependant les moines venus d'Iona, ceux de
la famille de Columb-Kill, les Columbites comme
1. Epistola, praesente rege Kaitono, multisque viris doctioribus lecta
ac diligenter ab his qui intelligere potuerant in linguam ejus propriam
interpretata... exsurgens de medio optimatum sacro in consessu.. In
tantum modo rationem hujus temporis observandi cognosco, ut parum
mihi omnino videar de bis antea intellexisse. BEDE ibid.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

les appelait Ceolfrid, firent ce qu'avaient fait leurs


pareils Ripon et Lindisfarne cinquante ans

auparavant. Ils aimrent mieux quitter leurs tablissements, les colonies fondes depuis plus d'un sicle
par leur patriarche et ses disciples, que de renoncer
leur tradition insulaire. Une seule ligne, mais
aussi expressive que courte, des annales d'Irlande
tmoigne de leur sort; elle est ainsi conue : Le roi
Nechtan expulse la famille d'Iona du pays au del
de l'pine dorsale de la Grande-Bretagne 1.
Le pays qu'on appelle aujourd'hui l'Ecosse tait
alors partag, comme on l'a vu, entre les Pictes
au nord et l'est, les Scots l'ouest, les Bretons du
Strath-Clyde et les Northumbriens au midi. La domination des rois northumbriens jusqu' la catastrophe d'Egfrid, sur tout le pays au midi de la Clyde
et du Forth, avait d suffire pour y faire prvaloir
les usages romains, reprsents par des hommes
tels que Wilfrid et Cuthbert. La conversion des Pictes l'observance pascale des Romains, sous le roi
Nechtan, tablissait l'unit liturgique et doctrinale
dans tout le nord de la Grande-Bretagne, l'exception de l'le d'Iona et du petit royaume des Scots
Dalriadiens, qui restrent probablement jusqu' la
dernire extrmit fidles aux rits et aux traditions
de leur sanctuaire national.
1. Expulsio familiae Ie trans dorsum Britanniae a Nectano rege.
Annales Tigernachii, ad ann. 717, Voir plus haut, tome III, l. XI.
page 179, ce que signifiait le dorsum Britanniae.

Les
moines d'Iona

abandonnent
leurs colonies
en Ecosse
pour
ne pas adopter
le

rit romain.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

10

Adamnan,

abb
d'Iona
et

biographe
de

saint Columba.
021-703.

675.

Et cependant un trs-minent religieux irlandais,


Adamnan, lui-mme abb d'Iona et le plus illustre
des successeurs de saint Columba, avait depuis longtemps tent de ramener l'unit romaine cette
communaut mre et matresse de toutes les Eglises

de la Caldonie et toujours si influente sur l'glise d'Irlande. Si nos lecteurs ont gard le souvenir de nos rcits sur saint Columba, ils nous pardonneront quelques dtails sur celui des moines
irlandais auquel la postrit est le plus redevable,
puisqu'il nous a rvl non-seulement ce grand
homme, immortel honneur de l'glise celtique,
mais aussi l'esprit gnral et particulier, la vie intime et locale de toute cette glise. Compatriote et
proche parent de son saint prdcesseur, il tait issu
comme lui de la race souveraine des Nialls. Vou
ds l'enfance la vie monastique, et n'tant encore
qu'colier, il avait, d'aprs la lgende, conquis la
bienveillance d'un chef puissant, Finnachta le Festoyeur ou le Banqueteur. En qutant sa vie selon
l'usage d'alors, pour lui et ses cinq compagnons dont
chacun allait quter en son jour, il rencontre la cavalcade du chef, veut fuir, bronche contre une pierre,
tombe et casse la jarre de lait qu'il portait sur son
dos et qui renfermait le produit de sa qute 1. Ne
sois pas triste, lui dit le grand chef, je le protgerai. Quand Finnachta devint monarque de toute
1

BRENT,

Append.

ad Praef.

xlij

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

11

l'Irlande, Adamnan fut son Anmachara, ou conseiller spirituel. De l le rle important qu'il joua
en Irlande pendant toute sa vie. Moine Iona, sous
trois abbs, il y fut lui-mme lu abb en 679. Aldfrid, le prince northumbrien, frre et successeur d'Egfrid, alors exil en Irlande, s'tait rfugi Iona et y
tait devenu l'ami et le disciple d'Adamnan. Quand,
aprs la catastrophe d'Egfrid, l'exil fut devenu
roi de Northumbrie, l'abb Adamnan alla rclamer
auprs de l'ancien hte d'Iona les captifs, hommes
et femmes, que les soldats d'Egfrid avaient ramens
de leur cruelle et sanglante invasion en Irlande,
l'anne prcdente 1. Sa mission ne fut pas tout fait
infructueuse : il obtint de son ami la restitution de
soixanteprisonniers, qu'il reconduisit lui-mme en Irlande. Il revint plus d'une fois auprs du roi Aldfrid,
dont le rapprochaient ses gots littraires. Il lui ddia sa description des lieux saints, qu'il avait rdige
d'aprs les rcits d'un vque gallo-franc nomm
Arculfe, qui, en revenant par mer de la Palestine,
avait t jet par les vents sur la cte d'Irlande, d'o
il tait all visiter le sanctuaire alors encore si clbre d'Iona. Grce la libralit du savant roi Aldfrid,
dont nous avons dj signal le got prononc pour
les tudes gographiques, ce trait fut transcrit un
grand nombre d'exemplaires pour en rpandre la lecture mme parmi les petites gens 2.
1. Voir au tome III, page 297.
2. Per ejus eis largitionem etiam minoribus ad legendum contra-

Ses

relations
avec
le roi Aldfrid.
685.

12

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

Ce fut pendant ces voyages que

le docte et fer-

vent abb 1 apprit connatre les nouveaux usages


introduits dans l'glise anglo-saxonne par les efforts
vie
dans
ail
qu'il
n'y
bien
ausa
Wilfrid
de
; et,
quelconque entre
rapprochement
d'un
trace
cune
lui et le grand champion de l'unit romaine, il
est certain qu'Adamnan se pntra en Northumbrie
de l'esprit que Wilfrid y avait fait prvaloir et qu'il
rits
de
les
prfrer
rsolution
de
la
revint
avec
en
l'Eglise universelle ceux d'un petit peuple relgu
l'extrmit du monde 2. Ceolfrid fut un de ceux qui
contriburent le plus l'clairer; dans sa lettre au
roi des Pictes, il raconte la visite d'Adamnan
Wearmouth et leurs confrences au sujet de la tonsure. Mon saint frre, disait l'abb northumbrien au prlat irlandais, vous qui prtendez la
couronne immortelle, pourquoi en portez-vous une
si imparfaite votre tte? et si vous cherchez la
compagnie de saint Pierre, pourquoi portez-vous
la tonsure de celui qu'il a anathmatis? Adamnan rpondit : Sachez bien, trs-aim frre, que
si je porte la tonsure de Simon le Magicien, conditus, BEDE, V, 15. Bede a insr plusieurs extraits de celle description dans son histoire. Mabillon l'a publie en entier la fin du tome IV
de ses Acta Sanctorum.
1. Erat vir bonus et sapiens et scientia scripturarum nobilissime
instructus... abbas et sacerdos Columbiensium egregius. Ibid., V.
10, 21.
2. Cum videret ritus ecclesiae canonicos... in ecclesiis Anglorum...
cum suis paucissimis et in extremo mundi angulo positis. mutatus
..
Ibid
15.
mente est.
c.
.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

15

formment la coutume de mon pays, je n'en d teste pas moins l'hrsie simoniaque. Je veux suivre

mieux les traces du prince des aptres.


Je le crois, rpliqua Ceolfrid, mais alors il
vaudrait mieux porter visage dcouvert le signe
de l'aptre Pierre que vous avez dans le coeur 1.
On voit par l que le principal chef de l'glise irlandaise ne contestait pas l'origine la fois fabuleuse
et injurieuse de sa coutume nationale.
Mais lorsque, rentr Iona, il voulut ramener
Il
essaye en vain
conviction
nouvelle
l'observance
romaine
les

et
sa
de
ramener
enfants de saint Columba, il rencontra une rsis- les moines
d'Iona
tance invincible. Peu leur importait d'tre traits usagesaux
romains.
de barbares et de rustiques2 par les docteurs elles
religieux northumbriens; ils savaient trs-bien que
leurs aeux spirituels avaient t initis la foi
chrtienne deux sicles avant les Anglo-Saxons, qui
n'avaient t retirs de la nuit du paganisme, pour
la plupart, que grce au dvouement apostolique de
ceux dont ils ddaignaient les fils. Ils s'en tenaient
donc avec obstination aux rits traditionnels de leurs
glorieux anctres. Une lgende irlandaise constate
la surprise et l'indignation des moines d'Iona lorsqu'ils virent revenir leur chef avec ses cheveux
tonsurs la romaine 5. La dissidence entre le su de mon

1. Scias pro certo... quia etsi Simonis tonsuram ex consuetudine


patria habeam, simoniacam tamen perfidiam tota mente detestor ac
respuo. BEDE, V, 21.
2. Ibid., III, 1
3. MAC FIRBIS OU FORBES, hish Annals, MS. cit par Reeve, p. xlj

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

11

qu'Apnible,
si
devint
communaut
prieur et sa
damnan, qui tait avant tout humble et pacifique,
d'habiil
abdiquer,
Sans
cessa
tenir.
n'y put pas
du
partie
grande
plus
la
monastre
et
ter son
passa
temps qui lui restait vivre en Irlande 1. Il s'y conil y fut
l'unit
de
l'oeuvre
et
ardeur

sacra avec
beaucoup mieux coul que dans son propre monastre. L'Irlande mridionale, on l'a vu, tait dj
rentre dans l'unit, avant mme que Wilfrid et entrepris son oeuvre capitale en Angleterre. Adamnan fut l'instrument de la runion pour l'Irlande
centrale et septentrionale. Il y fil triompher partout la tonsure et la Pque orthodoxes, sauf dans les
communauts directement soumises son propre
monastre d'Iona. Ce ne fut pas sans avoir de grandes difficults surmonter, mais il vint bout de
tout par sa douceur et sa modestie 2. Il mourut la
Les annales d'Irlande y constatent sa prsence en 692 et en 097.
A cette dernire date, il lit promulguer la Loi des Innocents, ou d'Adamnan (voir plus haut, t. III, p. 519). Il crivait ses livres au milieu de ses
voyages, de ses sollicitudes pastorales, comme il le dit lui-mme dans
le prambule de son trait de Locis sanctis : Quae et ego, quamlibet
inter laboriosas et prope insustentabiles tota die undique conglobatas
ecclesiasticas sollicitudines constitutus. vili quamvis sermone describens declaravi. Il crit sa Vie de Columba entre ses deux voyages
d'Irlande, de 092 097. Il n'y dit rien de ses dissentiments avec ses
propres religieux sur la Pque ; mais il parle de la prophtie de
Columba Clonmacnoise sur la discorde quae post dies multos ob
diversitatem Paschalis festi orta est inter Scotiae ecclesias " Il
resta probablement en Irlande de 097 705. poque o, selon Bede
il y tait encore. Ce n'tait pas trop pour la trs-diflicile tche qu'il
avait remplir.
2. Praedicans eis modesta exhortatione... pene omnes qui ab Iliien1.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

15

mme anne que ton ami, le savant roi Aldfrid.


Avant de mourir, mais aprs avoir clbr la Pque canoniquement en Irlande, il voulut faire une
dernire tentative auprs de la famille de Columba,
qu'il gouvernail depuis trente ans. Ce fut en vain :
toutes ses instances furent repousses mais Dieu
,
fit la grce, dit Bede, cet homme qui aimait
par-dessus tout la paix et l'unit, de gagner la vie
ternelle, avant que le retour de la solennit pascale et fait clater la discorde entre lui et ses
moines rcalcitrants 1.
La victoire que l'Irlandais Adamnan, le compatriote et le successeur de saint Columba, n'avail pu
remporter, tait rserve un homme d'une autre
race, mais d'une gale saintet, l'Anglo-Saxon
Egbert. La vie de ce religieux offre le type des relations aussi nombreuses que salutaires qui rgnaient
entre les Celtes d'Irlande et les Anglo-Saxons, et
qu'avait si odieusement troubles l'invasion inexcusable du roi northumbrien Egfrid. C'est l'occasion de cette invasion que le mme Egbert a dj
paru dans notre rcit 2. Il tait du nombre de ces
Anglais qui traversaient la mer en assez grand nombre pour remplir des flottes entires, et qui s'abatsium domimo erant liberi, ab errore avito correctos ad unitatem reduxit catholicam. BEDE, V, 15.
1. Adamnan a toujours t vnr comme saint. Voir son article,
ap. BOLLAND., t. VII Sept. die 24, et au Brviaire d'Aberdeen. On a
prtendu qu'il ne mangeait que deux fois par semaine, le dimanche et
le jeudi (Ann. des quatre Matres, ap. Reeves, p. LVII)
2. Voir au tome III, p 298.

mort,
23 septembre
Sa

701 ou 705.

Iona
est cependant

ramen

l'unit
par

I'Anglo-Saxon
Egbert.
710-729.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

10

austere
et sainte

Vie

d'Ugbert
en
Irlande.
635-735.

taient sur l'Irlande comme des essaims d'abeilles,


matintellectuelle
et
l'hospitalit
aller
goter
pour
rielle des monastres irlandais, tandis que le Grec
Thodore, archevque de Cantorbry et primat d'Angleterre, par un change heureux de procds fraternels, vivait entour d'une troupe de jeunes religieux
irlandais. De ces Anglo-Saxons qui allaient chercher
une ducation suprieure et asctique dans les monastres irlandais, les uns revenaient en Angleterre
pour y occuper souvent les plus hautes dignits
en difiant leurs compatriotes par leur science et
leur vertu 1, les autres demeuraient pour toujours
confondus dans les rangs monastiques des Irlandais.
Egbert tait au premier rang de ces nombreux
rejetons de la noblesse anglo-saxonne qui, jeunes
encore, s'exilaient volontairement pour le Christ,
afin de se consacrer, en Irlande, loin de leurs proches et de leurs biens, la vie pnitente et surtout
l'tude des saintes critures 2. Il n'avait que vingt-cinq
ans quand clata la terrible peste qui, au lendemain
du premier triomphe de Wilfrid la confrence de
Entre autres Ceadda, le premier rival de Wilfrid York, puis
Edilwin, dont Bede dit : Ipse Hiberniam gratia legendi adiit. et bene
instructus patriam rediit, atque episcopus in provincia Lindissi factus,
multo ecclesiam tempore nobilissime rexit. Hist. eccles., III, 27.

Voir ce que nous avons dj dit (tome IV, p. 475, note 1) du frre an
de l'abb Ceolfrid de Yarrow.
2. In Hibernia diutius exulaverat pro Christo... doctissimus in
scripturis et longae vitae perfectione eximius... De nobilibus Anglorum... Quem peregrinam ducere vitam pro adipiscenda in coelis pallia
retulimus. V, 9.
1.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

17

Whitby, fit de si cruels ravages dans les Iles Britanniques. Il tait avec plusieurs de ses compatriotes
dans un monastre dont le site est aujourd'hui reprsent par les ruines pittoresques de Mellifont ; il
voyait mourir chaque jour quelqu'un des siens, et
lorsqu'enfin la contagion l'atteignit son tour, il
eut la force de sortir de l'infirmerie pour aller dans
un lieu solitaire repasser sa vie et pleurer ses pchs.
Il osa mme demander Dieu de lui laisser la vie
jusqu' ce qu'il pt expier les fautes de sa jeunesse
en augmentant ses bonnes oeuvres et fit voeu, si sa
prire tait coute, de rendre son exil perptuel et
de ne jamais revoir l'Angleterre, sa patrie. Aprs
quoi il rentra et se recoucha ct d'un autre jeune
homme, son meilleur et son plus intime ami, dj
mortellement. atteint et plong dans une somnolence voisine de la mort. Tout coup le jeune
mourant se rveilla et lui dit : Ah ! frre
Egbert, qu'avez-vous fait? J'esprais tant que
nous entrerions ensemble dans la vie ternelle!
Et voil que vous voulez me laisser mourir sans
vous ! Sachez au moins que votre voeu sera
Egbert
nuit;
lui
la
dans
L'ami
exauc.
mourut

survcut soixante-cinq ans, et devint un modle de


toutes les vertus monastiques. Il ne s'attira pas seulement l'admiration affectueuse de ses compatriotes
anglo-saxons: mme dans cette Irlande, si fconde
ligne.
hors
saint
il
saintet,
de
prodiges
parut
un
en
Il rivalisait avec les plus illustres par son zle pour
MOINES

D'OCC. V.

Il

perd
son
plus intime
ami,
qui lui reproche
de
vouloir vivre
sans

lui

18

FIN DE LA

DISSIDENCE CELTIQUE.

distribuer

empressement
l'enseignement, par son
les riches,
prodiguaient
lui
dons
les
que
aux pauvres
des
historien
grand
Le
vie.
de
sa
par l'austrit
gloires chrtiennes de la race anglo-saxonne n'a pas
le
pendant
apprendre
caddaign de nous
que,
Nol
aprs
jours
pendant
quarante
rme et mme
prenait
il
Pentecte,
la
jours
aprs
ne
cinquante
et
du lait
pain
de
qu'un
nourriture
avec
toute
peu
pour
dont on avait soigneusement enlev la crme. C'tait
ce prix que l'on acqurait alors le droit de parler
dans
la
prcder
les
de
nations
autorit
et
avec
aux
voie du salut 1.
Il n'usait de cet ascendant sur les deux races qui
Il use
de son influence
leur
saintet,
l'envi
de
s'honoraient

pour
que
sa
sur
les Anglo-Saxons
l'glise.
de
gnral
bien
le
honneur
leur
bien,
et
pou.r
en faire
S'il ne russit pas, malgr ses instances, dtourdes
missionnaires
Egfrid,
du
northumbrienne,
roi
patrie
le
de
Germanie.
sa
ner
en
crime de son abominable invasion en Irlande, il fut
684.
plus heureux auprs de plusieurs autres compatriotes, qu'il transforma en missionnaires de la foi
Egressus est tempore matutino de cubiculo in quo infirmi quiescebant... finitis lacrymis, precibus et votis... Expergefactus sodalis
respexit eam.. O frater Ecgbert, o quid fecisti ? Sperabam quia
pariter ad vitam aeternam intraremus... Unde et genti suae et illis in
quibus exulabat nationibus Scottorum sive Pictorum exemplo vivendi... multum profuit... Quod lac pridie novum in phialia ponere
solebat, et post noctem ablata superficie crassiore, ipse residuum
cum modico pane bibebat III, 27. Bede, qui a toujours soin de citer
ses autorits, nous apprend qu'il tenait tous ces dtails d'un prtre.
veracissimus et venerandae canitiei, qui Egbert avait racont toute
sa vie. D'ailleurs Bede, n en 075, avait plus de cinquante ans quand
Egbert mourut.
1

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

19

chez les Germains. Le premier parmi les AngloSaxons, au fond de son exil asctique en Irlande, il
conut la gnreuse, la divine pense d'envoyer au
secours de la mre patrie, de la terre de Germanie
encore tout entire livre Satan, des fils de sa colonie britannique pour lui montrer le chemin de la
vertu et de la vie 1. Il savait trs-bien d'o venaient
ses anctres anglo-saxons, et qu'ils avaient laiss
derrire eux dans les tnbres une foule d'autres
tribus de mme souche et de mme langue, dont
l'image se prsentait lui comme celle de ces petits
enfants irlandais dont la voix plaintive s'tait fait
entendre saint Patrice dans ses rves etl avait
dcid l'ancien esclave devenir l'aptre de leur
pays 2.
Fidle son voeu qui lui interdisait d'aborder,
mme en passant, le sol de son le natale, Egbert
avait frt un navire qui devait le conduire directement d'Irlande sur les ctes septentrionales de la
Germanie, en Frise. Mais au moment de s'embarquer, un de ses compagnons de voyage qui avait t
religieux Melrose, en se recouchant pour prendre
un lger sommeil aprs matines, vit en songe le
In Germania plurimas noverat esse nationes, a quibus Angli vel
Saxones qui nunc Britanniam incolunt, genus et originem duxisse
noscuntur. Sunt autem Fresones, Rugini, Dani, Iluni, antiqui Saxones, Boructuarii... Christi miles circumnavigata Britannia disposuit
si quos forte ex illis ereptos Satanae ad Christum transferre valeret,
1.

9.
2. Voir au tome II, p.

BEDE, V,

451

20

FIN DE

LA

DISSIDENCE CELTIQUE.

le
matre
Cuthbert
1,
ami
de
tendre
le
Boisil,
prieur
si aim des novices de Melrose, l'un des grands
saints de l'glise celtique en Northumbrie, qui le
chargea d'aller avertir Egbert que la volont de Dieu
lui prescrivait de renoncer son projet germanique
et de se dvouer, bon gr mal gr, instruire et
convertir les monastres columbites. Leurs charle
prieur

disait
droit,
marchent
son
pas

rues ne
ancien lve, il faut les remettre dans le bon sillon 2. Ce songe, deux fois rpt, ne fil aucun effet
sur Egbert; mais, le navire qu'il avait frt ayant t
jet la cte, il reconnut la volont de Dieu et renona pour lui-mme son cher projet.
Mais sa place il envoya tout ce qu'il put dterminer de religieux fervents et zls parmi ses compatriotes ; lorsque les uns revenaient dcourags de
leur insuccs, il en cherchait et il en trouvait d'autres
plus capables ou plus heureux, et c'est ainsi que
l'initiative de notre Egbert donna l'Allemagne
Vicbert, Willibrord, Swidbert, les deux Ewald et
autres saints vques ou abbs dont les noms sont justement vnrs par l'Allemagne comme ses aptres,
et que nous y retrouverons s'il nous est donn de
poursuivre notre tche jusque-l.

1. Voir

au tome III. p. 395 el 412.


2. Cum expletis hymnis matutinalibus in lectulo membra
posuissem apparuit magister quondam meus el nutritor anianlissinius...
Vadeel die illis quia, velit nolit, debet ad monasteria
Columbae venire, quia aratra eorum non recte incedunt... BEDL, V,
9.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

21

l'anne mme o mourut Ceolfrid, onze


Egbert
ramne
la
d'Adamnan
aprs
aprs
mort
et
sept ans
ans
les
d'Iona
celle de Wilfrid, que l'Anglo-Saxon Egbert parvint moines
l'unit
teindre le foyer le plus vivace de la dissidence cel- du rit romain.
716-729.
tique et faire triompher l'unit romaine dans la
mtropole monastique qu'avait fonde le plus illustre
saint de l'glise celtique. Cet homme, d'une race
trangre et trop souvent ennemie, russit dans la
lche o l'Irlandais Adamnan avait chou. Il fut
tout d'abord reu avec les plus grands gards par les
moines d'Iona; et, sans employer d'autres armes que
la charmante suavit de son caractre, la douce et
persvrante influence de sa parole, et surtout
l'exemple de sa vie si conforme sa doctrine, il
triompha de la rpugnance invtre des fils de saint
Columba pour l'innovation qui devait les runir au
reste de la chrtient. Il n'est pas probable qu'il
russit du premier coup, puisqu'il dut passer les
treize dernires annes de sa vie Iona, dans celle
le, depuis longtemps si fameuse, et qu'il comptait couronner d'un nouvel clat en la faisant rentrer dans l'orbite de l'unit catholique. Mais sa victoire fut complte et dfinitive. Lorsque, quatre- Il meurt
vingt-dix ans, il mourut, ce fut le jour mme de P- mmeledejour
Paques,
24 avril
rgulire
avait
clbration
dont
la
fte
ques, en cette
729
proccup, agit, enflamm tant d'autres saints
avant lui. Cette fle tombait, en l'anne de sa mort,
au 24 avril, c'est--dire en un jour o elle n'avail
jamais encore t observe et ne pouvait pas l'tre,
Ce fut en

22

FIN DE LA

DISSIDENCE CELTIQUE.

Aprs
comput
Irlandais.
les
suivi
d'aprs le
par
de
solennit
grande
plus
la
fter

commenc
avoir
qu'il
frres
les
la
liturgique
l'anne
sur terre, avec
avait eu la joie de ramener l'unit, il alla l'achesaints
les
Notre-Seigneur,
ciel
le
dans
avec
ver
aptres et tous les citoyens de la cleste patrie,
la clbration terjamais
plus
n'en
cesser
pour
nelle 1.
Tous les monastres dpendant d'Iona suivirent
l'exemple de leur mtropole en adoptant l'observance pascale et la tonsure orthodoxe. Il y atout
lieu de croire qu'ils adoptrent en mme temps la
rgle bndictine, puisqu'aucun des trs-nombreux
moines et missionnaires qui en sortirent, pour venir en France et surtout en Allemagne, n'y apporta
d'autres usages ou d'autres rglements que ceux de
l'ordre de Saint-Benot 2.
L'Irlande se trouva ainsi entirement range sous
les lois de la discipline romaine. C'tait par elle et
dans ses provinces mridionales qu'avait commenc,
au concile de 6543 le mouvement de retour l'unit, poursuivi par Adamnan avec un succs qui
1. Doctor suavissimus... libenter auditus ab universis, immutavit
piis ac sedulis exhortationibus inveteratam illam traditionem parentum eorum... In insula quam ipse velut nova quadam relucente gratis ecclesiasticae societatis et pacis Christi consecraverat... gaudium
summae festivitatis quod cum fratribus quos ad unitatis gratiam
converterat, inchoavit, cum Domino et apostolis caeterisque coeli civibus
complevit, immo idipsum celebrare sine fine non desinit... BEDF. V, 22.
2. MABILLON, in Praefat. III sec. bened n 10.
,
3. Voir au tome III, p 153.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

25

n'avait t dmenti qu' Iona mme et clans ses succursales. La rgion la plus loigne, la plus inaccessible aux influences romaines, retranche derrire
le pays de Galles et la mer, qui lui faisaient un double rempart, avait t ainsi la premire conquise par
l'unit 1. Puis tait venue la Caldonie, ou l'cosse
moderne, reprsente par les Picts, la race la plus
septentrionale et la plus indomptable de toutes celles
qui habitaient les Iles Britanniques. Enfin Iona ellemme avait fini par cder et par grossir, avec toute la
nombreuse famille de Columb-Kill, les rangs presss
des enfants fidles et dociles de l'glise romaine 2.

Les Bretons de Cambrie rsistaient seuls encore,


eux, les plus rapprochs de tous, exposs chaque

jour au contact, l'exemple, aux efforts, aux sductions des orthodoxes, persistaient seuls dans les coutumes qu'ils avaient refus de sacrifier Augustin.
Bede, l'illustre contemporain de ces dernires luttes,
s'indigne de cette opinitret insurmontable. Il lui
cherScots,
des
Irlandais
docilit
des
et
la
et
oppose
che expliquer les causes de ce contraste3. La nation
1. VARIN,

Mmoire dj cit.

2. Il faut avouer qu' partir de ce moment, l'influence et la renomme de ce clbre sanctuaire ne firent plus que dcrotre, tout en
restant encore hors ligne, en comparaison du reste de l'glise celtique
3. Il admet cependant que, du temps d'Adamnan, l'exemple de l'Irlande fut contagieux pour un certain nombre de Bretons ; V, 17 Plurima pars Scottorum in Hibernia et nonnulla etiam de Britombus in

Les

Bretons
de

Cambrie
restent
seuls
obstinement
en dehors
de

l'unite
du

rit

pascal.

24

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

a franchement et gnreusement
dit-il,

communiqu aux Anglo-Saxons la vrit telle qu'elle


la connaissait, par le ministre d'Adan et des autres
missionnaires ; en revanche, elle a d aux AngloSaxons d'avoir atteint la parfaite rgularit qui lui
manquait. Mais les Bretons qui n'ont jamais voulu
rvler aux Anglo-Saxons la religion chrtienne,
maintenant que les Anglais sont initis toutes les
vrits de la foi catholique, eux s'enfoncent et s'enracinent de plus en plus dans leur erreur; ils dressent leurs ttes tonsures, mais sans couronne ; ils
prtendent clbrer les solennits chrtiennes en se
mettant en dehors de l'glise du Christ 1.
Un peu de rflexion aurait du suffire pour convaincre l'honnte Bede qu'il y avait cette rsistance
acharne des Bretons un autre mobile que le prjug ou la passion religieuse : c'tait le sentiment
patriotique que les Anglo-Saxons avaient incurablement bless, et que Bede lui-mme, en vritable
Anglais, ne semble pas pouvoir comprendre chez
les victimes de l'invasion saxonne. Les Anglo-Saxons
n'avaient jamais attaqu l'Irlande avant l'incursion
passagre d'Egfrid; ils ne guerroyaient que par in-

scotique,

Vritable
motif
de
leur
rsistance

Britania, ecclesiasticum paschalis

observantiae tempus suscepit.


Il s'agit probablement, dans ce passage, des Bretons du Cumberland
et du Strath-Clyde, plus directement soumis l'action et l'autorit
des rois et des pontifes northumbriens.
1. Ipsi adhuc inveterati et claudicantes in semitis
suis, et capita
sine corona praetendunt et solemnia Christi sine Ecclesiae Christi
societate venerantur. V, 22.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

25

tervalles, ou en se tenant sur la dfensive, contre les


Pietes et les Scots d'cosse, tandis que contre les Bretons la guerre cl la lutte taient perptuelles. Celle
guerre datait du premier dbarquement des Saxons;
bien antrieure la mission d'Augustin, elle durait
depuis trois sicles quand Bede crivait 1. Ce n'taient donc pas les doctrines ou les usages de Rome,
c'tait la suprmatie ecclsiastique et l'invasion morale des Saxons que repoussaient avec une nergie
dsespre les dbris de la nation bretonne, retranchs dans l'inaccessible rduit de la Cambric. Pendant un sicle et demi, et jusqu' l'arrive d'Augustin, la religion et le patriotisme leur avaient inspir
une gale horreur de ces barbares paens qui taient
venus dvaster, puis drober leur le natale. Ils
avaient vu, avec autant de mfiance que de rpugnance, s'introduire graduellement dans le bercail
de l'glise tous ces sauvages envahisseurs dont la
damnation ternelle leur semblait une sorte de
consolante justice. En maintenant leurs usages anciens, en clbrant la Pque une date autre que
les Saxons, en voyant leur clerg porter sur son front
ras le signe distinctif de leur tradition et de leur
origine indpendante, ils tmoignaient de leur
incrdulit l'gard du christianisme de leurs ennemis, et ils levaient devant Dieu et devant les
hommes une protestation suprme en faveur de
1. VARIN.

Mmoire cit.

20

Tentatives

de
saint Aldbelm
pour
ramener
les Bretons
l'unit.

709.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

leur nationalit vaincue, mais non encore extirpe1.


Or, pendant que Wilfrid consumait sa vie lutinimides
l'Angleterre,
contre
nord
de
le
dans
ter,
tis que fomentait et aggravait probablement l'opposition des Celtes ses innovations, un clbre
religieux nomm Aldhelm, presque du mme ge
anne,
la
mme
qui
Wilfrid
se
mourut
et
en
que
signalait par ses efforts pour ramener l'unit romaine les Bretons sujets' ou limitrophes du royaume
de Wessex en mme temps que pour rpandre
et consolider la foi chrtienne chez les Saxons
de l'Ouest. Il a laiss une renomme trop populaire au moyen ge, et il a t, de nos jours surtout, trop souvent cit parmi les prcurseurs litt1. C'est ce que Bede, en un langage trop semblable celui qu'emploient les scribes moscovites de nos jours l'endroit des Polonais,
appelle une haine domestique et immorale Britones maxima ex parte
:
domestico sibi odio gentem Anglorum et totius Ecclesiae catholicae
statum Pascha, minus recte moribusque improbis pugnant. Il n'y a
aucune raison valable pour imputer aux Bretons chrtiens des moeurs
en quoi que ce soit infrieures celles des Saxons convertis ; mais
notre vnrable historien, aveugl par ses passions et ses prjugs
de race, ne s'arrte pas l et cde, comme l'ont fait tant d'autres depuis lui, la dtestable tentation d'identifier avec l'oeuvre de Dieu une
conqute humaine... Tamen et divina sibi et humana prorsus resistente virtute, in neutro cupitum possunt obtinere propositum : quippe
qui quamvis ex parte sui sunt juris. nonnulla tamen ex parte Anglorum sunt servitio mancipati. V, 25. Il dit ailleurs (V, 18) que
saint Aldhelm a crit librum egregium adversus errorem Britonum, quo vel Pascha non suo tempore celebrant, vel alia perplura ecclesiasticae castitati et paci contraria gerunt. Dans tout ce qui
nous a t conserv d'Aldhelm on ne trouve pas la moindre allusion
aux moeurs irrgulieres du clerg celte.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

27

raires, pour ne pas nous arrter quelques instants 1.


Aldhelm tait issu de cette puissante race de Cerdic
dont la gnalogie officielle remontait au dieu Woden
ou Odin 2 et qui rgnait sur les Saxons de l'Ouest,
en attendant le moment o elle allait runir sous sa
domination tous les royaumes de l'Heptarchie. Vou,
jeune encore, aux tudes, religieuses et littraires, il
fut promptement attir par une cole qui venait de
se crer dans sa province natale et qui allait lui devoir sa principale illustration. Un religieux scotique,
nomm Madulphe, mu par le mme esprit qui entranait tant d'Anglo-Saxons vers les clotres ou les
ermitages de l'Irlande, tait venu chercher en Angleterre une solitude o il pt tudier et prier en paix.
Il s'tablit dans une immense fort, sur les confins
du Wessex et de la Mercie ; il y vcut en ermite,
l'abri d'une hutte qu'on lui permit de construire
sous les murs d'un vieux chteau devenu l'apanage
des rois saxons aprs avoir t la demeure des chefs
1. Except quelques lignes de Bede (V, 18), et ce que l'on trouve
de dtails biographiques dans les oeuvres d'Aldhelm lui-mme, nous
n'avons point de tmoignages contemporains sur sa vie. Mais au
douzime sicle, Guillaume de Malmsbury et, avant lui, un autre religieux, Faricius, du grand monastre dont Aldhelm avait t abb, rdigrent deux biographies spares du saint, d'aprs les traditions de
leur communaut. Celle de Guillaume est un monument fort curieux,
dont Mabillon et les Bollandistes n'ont connu et publi qu'un abrg,
et dont le texte complet ne se trouve que dans l'Anglia sacra de
Wharton, t. II. Le rle littraire d Aldbelm a t suprieurement
tudi par Lingard (Anglo-Saxon Church, t. II) et Ozanam (Etudes
germaniques, t. II, p. 489).
2 Chron. Saxon., ad ann. 552.

Sa

naissance
loyale
et
son ducation
mi-romaine
et
mi-celtique
6452-673).

28

Il devient
abb
de
Malmsbury.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

bretons, et seul dbris d'une ville bretonne que les


conqurants germaniques avaient dtruite 1. Le solitaire celtique, pour avoir de quoi vivre, ouvrit une
cole. Quelqu'un qui, de nos jours, dans n'importe quel pays du monde, except dans le FarWest des tats-Unis d'Amrique, ouvrirait' une
cole dans un bois, courrait grand risque d'y mourir
de faim. Mais alors une telle soif de l'instruction
s'tait allume chez les Anglo-Saxons, et les sources
o ils pouvaient l'tancher taient si rares, que la
spculation de Madulphe russit parfaitement. Les
coliers lui vinrent en assez grand nombre pour
former bientt une communaut, et parmi eux Aldhelm, qui y fut d'abord lve, puis religieux 2. Il y
passa quinze ans ; la mort de Madulphe, il fut lu
abb, et, grce lui, la fondation de l'anachorte
celtique devint un des principaux monastres de
l'Angleterre, sans cesser de porter le nom du vieux
et saint tranger que les Celtes s'honorrent toujours d'avoir donn pour matre au clbre Aldhelm 5.
1. Liber antiquitatum Meldunensis coenobii, ap. DUGDALE., Mouastiron. Le souvenir de cette catastrophe semble survivre dans le nom
moderne de Broken-borough, non loin de Malmsbury.
2. Deficientibus necessariis scholares in discipulatum accepit ut

corum liberalitate victus tenuitatem corrigeret. Illi procedenti tempore magistri sequaces ex scholaribus monachi effecti. in conventum
non exiguum coaluere. GUILL. MALMESBUR.. Vita Aldhelmi. ap Wharton.
page 5.
5. Maildulf's burgh, d'o Malmsbury. Abbas monasterii quod Mail
dufi urbem nuncupavit. BEDE, V, 18.A quodam sancto viro de nostro
genere nutritus es. Epist. Scoti anonym., ap. Giles, p. 98.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

29

d'tre appel gouverner ses condisciples, Aldhelm voulut connatre d'autres enseignements que ceux de son matre celtique. Il alla plus
d'une fois Cantorbry 1, dont les grandes coles
monastiques reprenaient une nouvelle vie sous cet
Mais avant

abb Adrien que nous avons dj tant de fois cit,


et qui tait venu d'Afrique avec le nouvel archevque, l'Asiatique Thodore, pour prsider l'ducation
catholique des Anglo-Saxons. Cet homme minent,
qu'un historien monastique signalait encore quatre
sicles aprs sa mort comme le matre des matres, la
source cl le foyer des lettres cl des arts, gagna le
coeur d'Aldhelm en dveloppant la plnitude de son
intelligence. Le jeune West-Saxon ne sortit des mains
de ce prcepteur africain qu'aprs avoir t pourvu
de tout ce qui constituait alors l'enseignement littraire et religieux 2. Il lui en conserva pendant toute sa
vie une ineffaable reconnaissance, et se plaisait
faire dater de son sjour Cantorbry la vritable
naissance de son esprit. C'est vous, mon bienaim, lui crivait-il plus tard, qui avez t le
vnrable prcepteur de ma rude enfance, c'est vous
que j'embrasse toujours avec l'effusion d'une tenne s'explique pas comment Guillaume de Malmsbury a pu
attribuer la premire ducation d'Aldhelm l'abb Adrien. Aldhelm.
mort septuagnaire en 709, devait par consquent avoir au moins vingt
ans en 009, poque o Adrien dbarqua en Angleterre. On constate
du reste deux sjours diffrents d'Aldhelm Cantorbry.
2. Quem in arcem scientiae stetisse qui Anglorum gesta perleget,
intelliget. Fous liberarum vivus artium. GUILI MALMEL p. 5.
.
1. Un

Ses

tudes
Cantorbery.

669.

30

Sa

glande
rputation
littraire.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE,

dresse pure, et c'est auprs de vous que je brle du


dsir de retourner 1.
C'est donc Canlorbry qu'Aldhelm puisa celte
science approfondie de l'criture sainte, cet amour
du grec, du latin et de l'hbreu, ces gots et ces habitudes littraires qui lui ont valu la premire place
dans l'admiration universelle de ses compatriotes.
Mais ce ne sont pas seulement des contemporains
tels que Bede2, c'est encore d'une postrit trs-recule qu'il a recueilli les hommages qui ont attir sur
lui l'attention inaccoutume de plusieurs crivains
modernes. Je sais bien qu'il est le premier des
Saxons dont les crits nous soient rests, le premier
homme de race germanique qui ait cultiv la muse
latine, comme il s'en est vant 3 en s'appliquant
lui-mme, tout jeune encore, les vers de Virgile :
Primus ego in patriam mecum, modo vita supersit.
Aonio rediens deducam vertice Musas.
Primus Idumaeas referam tibi, Mantua. palmas.

m'empcher de trouver qu'on a singulirement surfait sa valeur littraire. De tous les


Mais je ne puis

Reverendissimo patri meaeque rudis infantiae venerando praeceptori... Mi charissine, quem gratia purae dilectionis amplector...
ALDHELMI Opera, p. 550. d. Giles.
2. Vir undecumque doctissimus : nam et sermone nitidus, et scripturarum tam liberalium quam ecclesiasticarum erat eruditione mirandus BLDE, V, 18.
5. Constat neminem nostrae stirpis prosapia genitum,
et Germanicae gentis cunabulis confotum, in hujuscemodi negocio
ante nostram
mediocritatem tantopere desudasse. Epist. ad Acircium, d. Giles,
p. 527.
1.

FIN DE LA DISSIDENCE

CELTIQUE.

31

Pres de l'glise et peut-tre de tous les crivains


ecclsiastiques, je n'en connais point dont la lecture
soit plus fastidieuse que celle d'Aldhelm. Il n'a rien,
ni de la fougue originale de Ceadmon, ni de l'loquente et lgante simplicit de Bede. Il est certainement fort instruit pour son temps, et ne manque
pas d'une certaine chaleur, quand le pdantisme
de la forme ne vient pas glacer son esprit. Il lire
quelquefois assez heureusement parti des textes de
la Bible, et dans ses fameux traits en prose et
en vers sur les Vierges et la Virginit il se montre
fort vers dans l'histoire sainte et ecclsiastique.
Ses vers rims et non rims valent un peu mieux
que sa prose, sans offrir ni charme ni vritable
clat, malgr la pompe affecte de ses images et de
ses mtaphores. Mais, en vers comme en prose, cet
homme de race germanique, en qui l'on aimerait
trouver quelque chose de sauvage et de primitif, se
complat aux tours de force littraires, aux acrostiches, aux nigmes, l'allitration, aux jeux de
mots, aux priphrases, aux redondances puriles
et grotesques, enfin tous les raffinements ineptes
de la dcadence hellnique et latine 1.
Nous le jugerions sans doute avec plus d'indulangloproductions
connaissions
si
ses
nous
gence
contribuer

assurment
qui
durent
sa resaxonnes
trouveraient trop svre et qui n'auraient pas sous la main le commode volume publi par le docteur
Giles, aux extraits que Lingard et Ozanam ont cits de saint Aldhelm.
1. Je renvoie ceux qui me

32
Ses chants

anglo-savons
destins

tenir lieu
de
sermons.

Vie

littraire
des
cloitres savons
du
VIIe sicle

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

nomme populaire. Mais il ne nous en reste que le


plus cule
trait
rattache
qui
souvenir
au
se
vague
rieux et le plus touchant de sa jeunesse. Que ne
donnerait-on pas pour avoir le texte de ces cantiques
et de ces ballades qu'il chantait sur les ponts et sur
les carrefours, o il attendait au passage les paysans
glises,
des
hte
sortaient
lorsqu'ils
toute
en
saxons
aussitt la messe finie, et sans vouloir couter les
sermons? En se prsentant eux comme un musicien, comme un de leurs bardes habituels, il cherchait sans doute leur insinuer sous celle forme
attrayante et populaire les vrits de la religion dont
la prdication en chaire les ennuyait 1. Ces chants, en
langue vulgaire,' restrent populaires pendant plusieurs sicles et ont valu Aldhelm l'honneur d'tre
proclam le prince de la posie anglo-saxonne par le
grand roi Alfred.
Ce qui frappe surtout dans l'histoire d'Aldhelm
et dans ses crits, c'est la vie littraire et intellectuelle qui se dveloppe tout coup dans les
clotres saxons, peine construits, et qui y fait
Litteris ad plenum instructus nativae quoque linguae non negligebat carmina. adeo ut, teste libro AElfredi... nulla unquam aetate
par fuerit quisquam, poesim anglicam posse facere vel canere...
Carmen triviale quod adhuc vulgo cantitatur fecisse. Populum co
.
tempore semi-barbarum, parum divinis sermonibus intentum statim
cantatis missis domos cursitare solitum; ideo sanctum virum super
pontem qui rura et urbem continuat, abeuntibus se opposuisse obicem, quasi artem canendi professum... Hoc commento sensim inter
ludicra verbis scripturarum insertis, cives ad sanitatem reduxisse.
GUILL. MALMLSDUR.,p. 4.
1.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

53

clore un souffle la fois catholique et classique


venu d'Italie et d'Orient. Le mme phnomne se
manifestait depuis deux sicles dans les monastres
d'Irlande, sous une inspiration plus originale,
mais moins facile tudier. Cette vie littraire a
ses petitesses et ses nuages, son ct prtentieux et
affect. Ce n'en est pas moins un grand et singulier
spectacle que cet panouissement de la pense humaine, de l'tude et de la science, de la posie et
de la parole, au sein d'une race barbare et belliqueuse, encore tout absorbe en apparence par
la guerre, les invasions, les rvolutions dynastiques
cl domestiques, tous les orages et tous les faux pas
qui caractrisent l'enfance des socits.
Nul ne personnifie mieux les bons et les mauvais
cts, de cette phase littraire que saint Aldhelm,
et principalement par l'tendue et la diversit de
ses connaissances. Il tait excellent musicien, cl
s'exerait avec ardeur sur tous les instruments
connus de son temps 1. Chose bien plus rare alors,
il avait tudi le droit romain, heureusement ignor
de tous les autres lettrs ou religieux anglo-saxons,
y compris mme le vnrable Bede, dont l'rudition semblait universelle 2. Il possdait, comme on
Omnia instrumenta quae fidibus vel fistulis aut aliis varietatibus mlodiae fieri possunt... in quotidiano usu habuit... FARICIUS,
Vita Aldhelm., ap. BOLLAND., t. VI Maii, p. 85.
2. C'est lui-mme qui le dit dans une lettre son prdcesseur
Hedda, d. Giles, p. 90. Cf. LAPPENBERG, I, 190. Je ne sais o Palgrave a
1.

MOINES

D'OCC. V.

tendue

et
diversit
des
connaissances
d'Aldhelm.

34

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

l'a vu, les trois langues sacres, et savait assez


d'hbreu pour lire la Bible dans le texte original.
Il ne lisait pas seulement le grec, il le parlait et
le prononait comme un ancien, au dire de
deux professeurs que le roi Ina, cousin d'Aldhelm,
avait fait venir de Grce pour l'aider dans ses
ludes. Quant au latin, il n'en tait que trop occup :
il disserte foison sur les minuties de la grammaire, de la prosodie et de la mtrique. Il cite
outrance Virgile et Lucain, Perse et Trence,
Horace et Juvnal ; il cite mme Juvencus et mme
Sa

sollicitude
constante
pour les mes.

les Priapes !
Toutefois ces proccupations littraires ou classiques ne lui faisaient jamais perdre de vue les
exigences ou les prils de l'me. Dans une lettre
souvent cite, il met en garde l'un de ses compatriotes, qui tait all tudier en Irlande, contre
les dangers de la philosophie paenne et surtout de
la mythologie. Quel fruit, je vous prie, la vrit
orthodoxe peut-elle retirer de ce qu'un homme
s'vertue scruter les incestes de l'impure Proserpine ou les aventures de la ptulante Hermione,
ou les bacchanales des Luperques et des parasites
de Priape? Tout cela a disparu : tout cela n'est
plus rien devant la croix, victorieuse de la mort 1.
qu'il existait quelque part un trait manuscrit d'Aldhelm sur le
droit romain, dont il esprait en 1832 la prochaine publication.
1. Quidnam, rogitum quaeso, orthodoxae fidei sacramento commodi
aftert circa temeratum spureae Proserpinae incestum... enucleate leVu

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

53

C'est surtout dans sa correspondance que se


rvle cette sollicitude pour le salut des mes
qu'il se plaisait donner pour motif de tous ses
crits. Voici quelques mots d'une lettre qui semble
adresse d'hier la jeunesse mi-partie clricale
et mi-partie nobiliaire des universits d'Oxford
et de Cambridge : tant cette nature anglo-saxonne
reste invariable dans ses vices comme dans ses vertus! Trs-cher Ethelwald, toi qui es la fois
mon fils et mon disciple, tu es encore bien jeune;
mais je t'en conjure, ne le laisse pas trop asservir
vite
les
vains
plaisirs
de
monde.
par
avec soin
ce
les excs quotidiens de boisson, les repas superflus
et interminables, mme les parties de cheval trop
prolonges et toute autre misrable dlectation sensuelle 1. Je l'en conjure aussi, ne le laisse pas asservir
par l'amour de l'argent ou de la vaine gloire, et par
celle jactance sculire odieuse Dieu. Consacre
plutt ton temps, cher bien-aim, l'tude des
critures et la prire; et si tu veux t'occuper en
sus des lettres sculires, fais-le surtout afin de mieux
approfondir les textes sacrs, dont le sens dpend
presque partout de l'intelligence des rgles de la
gendo scrutendoque sordescere... quae.. alma mortis morte stipite
patibuli affixa, solo tenus diruta evanuere. Epist. ad Wilftid., d.
Giles, p 537.
1. Sive in quotidianis potationibus et conviviis usu frequentiore ac
prolixiore inhoneste superfluis, sive in equitandi vagatione culpabili...
Seu in quibuslibet corporeae delectationis voluptatibus execrandis...
Multo magis, mi amantissime, vel lectionibus divinis, vel orationibus
sacris semper inviglla P. 332. d. Giles.
.

36

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

grammaire. Mets cette lettre dans les autres livres,


afin de la relire sans cesse.
En ddiant son volumineux trait de versification
latine, aprs vingt ans d'absence, au chef de quelavait
qui
scotique
1,
northumbrienne
tribu
ou
que
t son compagnon d'tudes et qui tait devenu son
fils spirituel, il insiste ardemment auprs de celui
qu'il appelle son trs-rvrend fils pour que ce
bout
lire
d'un
devoir
de
prince
fasse
un
pauvre
se
l'autre cet ennuyeux volume. Il s'tend longuement sur la peine que lui a cote cette composition au milieu des sollicitudes pastorales et des
orages du sicle. Il serait absurde, dit-il,
que tu ne prisses pas la peine de manger
ce qui j'ai eu tant de mal moudre et ptrir2. Puis il invoque aussi l'exemple du grand
empereur Thodose, qui, tout en gouvernant le
monde, avait trouv le temps de copier les dixhuit livres du grammairien Priscien. Mais il
ajoute aussitt : Que le son de la trompette du
jugement dernier ne sorte pas de tes oreilles ;
qu'il le rappelle toujours le livre de la loi qu'il
faut mditer nuit et jour. Si tu songes toujours
1. On ne sait quel est cet Acircius, qu il qualifie pompeusement de
Aquilonalis imperii sceptra gubernanti, mais qui il rappelle qu'ils
ont contract, au temps de leur pubert, inextricabile conglutinati foederis pignus.
2. Absurdum nempe arbitror si... illud te pigeat velut insolescentem ac delicatum paulatim masticare ac ruminare, quod me non piguit, utpote pistoris pinsentis officio functum, commolere et tollere.
P. 328, d. Giles.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

57

dernires, jamais tu ne pcheras.


Qu'est-ce que notre prosprit d'ici-bas? un songe,
une fume, une cume. Plaise Dieu que la possession des biens prsents ne nous tienne pas lieu
de toute rmunration future, et que l'abondance
de ce qui prit ne soit pas suivie de la disette de
tes fins

ce qui dure ! Je le demande pour loi et pour moi


celui qui pour nous a t suspendu au gibet de

la croix 1.
C'est encore dans les trop rares fragments de
sa correspondance que l'on peut juger du coeur
d'Aldhelm ; et ce coeur nous semble trs-suprieur
son esprit. On y dcouvre une tendresse et
une bont qui, chez ce religieux de race barbare,
louchent cl attachent bien autrement que toute
sa rhtorique et toute son rudition grco-latine.
On voit avec bonheur que son me ne fut ni gonfle
ni trouble par sa grande renomme chaque jour
croissante, ni par l'affluence de disciples et d'ad-

mirateurs qui s'offrait lui non-seulement dans les


Iles Britanniques,mais jusqu'en Gaule et en Espagne.
Il resta toujours l'homme doux et affectueux qui,
pendant qu'il tudiait avec passion la prosodie, l'astronomie et le droit romain Cantorbry, crivait
son vque en gmissant de ne pouvoir clbrer les
ftes de Nol dans la joyeuse compagnie de ses frres
1. Propterea coelestis tubae clangor... Utinam caducarum copia, seentarum non sit inopia... quod praestare dignetur, qui pro nobis in
patibulo pependit... Ibid.

38

Sa

popularit.

Sa

grande
existence

monastique

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

de Malmsbury et le chargeait de saluer tendrement


dernier
1.
jusqu'au
premier
le
frres
depuis
tous ces
C'est par l que s'explique surtout la grande
popularit dont il jouissait dans son pays. Elle tait
telle que, au retour de ses voyages, il voyait accourir au-devant de lui non-seulement la longue procession de ses religieux avec leurs chants et leurs
encensoirs, mais encore une foule de laques qui se

livraient une sorte de danse rhythme en son


honneur 2.
Aprs cette mention trop prolonge du rle littraire d'Aldhelm, il faut nous rappeler qu'il nous intresse surtout par sa grande existence monastique
et par ses relations avec les dissidents celtiques.
Ce mdiocre crivain a t un grand religieux. Il
partagea sa vie entre l'tude et la prire, mais l'tude n'tait pour lui qu'une suite de ses entretiens
avec Dieu. Quand je lis, disait-il, c'est Dieu qui
me parle; quand je prie, c'est Dieu que je parle 3.
Comme ses contemporains Wilfrid et les saints abbs de la plage northumbrienne, il professa et propagea la rgle de saint Benot, dont il a inscrit le
1. Fateor me decrevisse... Natalis Domini solemnitatem in consortio
fratrum tripudians celebrare... Salutate in Christo omnem sodalium
meorum catervam a minimo usque ad maximum.
2. Venienti occursum est ubique magna pompa, longo apparatu
salutantium... Laicorum pars pedihus plaudunt choreas ; rare diversis
corporum gestibus internas pandunt laetitias. GLILL. MALMESB p. 19.
,
5. Lectionibus frequenter, orationibus instanter incumbebat,
ut
sicut ipse in quadam epistola dicebat, legens Deum alloquentem
audiret, orans Deum alloqueretur. Id., p. 15.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

59

pangyrique dans son pome en l'honneur des


Vierges, et qu'il n'hsitait pas regarder comme le
premier auteur de la conversion de l'Angleterre,
puisque ses disciples en avaient t les premiers
aptres 1. Il substituait ainsi les enseignements et les
traditions puiss Cantorbry, aux influences de
son premier matre celtique. Mais ce n'tait point
par mollesse; car il n'en demeurait pas moins fidle,
comme Wilfrid lui-mme, aux grandes austrits
qui caractrisaient la vie monastique des Irlandais.
Lui aussi s'imposait ces pnitences vraiment prodigieuses qui taient habituelles aux moines scotiques.
Pour dompter les rvoltes de la chair, il allait la
nuit se plonger jusqu'au cou dans une fontaine voisine du monastre, et y restait pendant la dure d'un
psautier. Et cela en hiver comme en t. Cette fon1. On nous saura gr de citer ces vers ; c'est le plus ancien hommage rendu par une plume germanique la gloire de saint Benot
et de son institut :

Temporibus faustus Benedictus claruit sdem,


Quem Deus Ausonise clemens indulserat auctor...
Primo qui statuit nostrae certamina vitae,
Qualiter optatam teneant coenobia normam,
Quoque modo properet directo tramite sanctus,
Ad supera scandens coelorum culmina cultor;
Cujus praeclaram pandens ab origine vitam
Graegorius praesul chartis descripserat olim,
Donec aethralem felix migraret in arcem.
Hujus alumnorum numero glomeramus ovantes,
Quos gerit in gremio foecunda Britannia cives,
A quo jam nobis baptismi gratia fluxit,
Atque magistrorum veneranda caterva cucurrit.
De Landibus Virginum, p. 159.

40

Son zle

pour

la prdication.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

taine, voisine du monastre, a longtemps gard son


austrits
1.
redoutables
de
mmoire
la
ses
nom avec
Je pense que c'est le seul pote et le seul rudit dont
souvenirs.
tels
de
conserv
ait
on
Il tait loin d'ailleurs de concentrer son zle dans
l'troite enceinte de son monastre. Ce fut lui qui,
Wessex,
du
conqute
la
acheva
prdication,
par sa
abaprs
sicle
mort,
devait,
qui
sa
un
ce royaume
sorber les sept autres royaumes de l'Heptarchie. Mais
celte oeuvre fut aussi longue que laborieuse. Les populations semblaient n'tre chrtiennes que de nom :
elles n'coulaient pas les prtres et ne frquentaient
point les glises. Aldhelm employait toutes les ressources de son loquence pour les y attirer. Il allait
jusque sur les foires et les marchs publics, se mlait
aux groupes des acheteurs et des vendeurs, et russissait, par la suavit de sa parole, leur faire abandonner pour un temps leurs denres, et les entraner sur ses pas jusqu' l'glise o il les nourrissait
loisir du pain de la parole divine 2.
1. Ut vim rebelli corpori conscinderet, fonti se humero tenus immergebat. Ibi nec glacialem in hyeme frigorem, nec aestate nebulas
ex locis palustribus halantes, curans... Fons ille... in valle coenobii
lenibus scatebris fluens... GUILL. MALMESE., p. 15.
2. Ulius provinciae populus, perversus opere, quamvis subditus fidei
nostrae, ecclesiam non frequentabat, nec sacerdotum curabat imperium : quem vir blandus verbis monens suavibus... Mercatorum ex
diversispartibus multitudeo congregabatur maxima : cui pater iste
extra urbem veniebat obviando... Quidam eorum... pro quibus venerant relinquentes ad tempus mercimonia... post haec... repedabant
ad propria, animabus suis divino prius officio saginatis. BOLLAND.. t. VI
Maii, p. 85.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

41

Sa sollicitude pour le bien des mes et l'honneur de


l'glise s'tendait mme en dehors de sa province
natale. Il ne fut pas indiffrent, comme tant d'autres
saints vques et abbs de son temps, aux nobles luttes
de Wilfrid. On a une lettre de lui, adresse aux membres trop nombreux du clerg de Wilfrid qui avaient
abandonn leur pontife au milieu de ses preuves
et qui, pendant son exil, mendiaient la faveur de
ses perscuteurs. Je vous en supplie genoux,
leur crivait Aldhelm, ne vous laissez pas troubler
par l'ouragan qui vient d'branler les fondements
de votre glise, et dont le bruit a retenti jusqu'
nous. Sachez, s'il le faut, quitter avec votre pontife
le pays de vos pres et le suivre dans l'exil. Quelle
douleur, quel labeur pourrait vous sparer de celui qui vous a nourris, levs, ports dans ses bras
et dans son coeur avec une si tendre charit?...
Voyez les sculiers, trangers toute science des
choses divines. Que dit-on des laques qui, aprs
avoir aim et servi leur seigneur dans sa prosprit,
l'abandonnent quand il tombe dans le malheur et la
pauvret? Que dit-on de ceux qui aiment mieux goter le doux repos de leurs foyers que s'associer aux
misres et l'exil de leur prince? Par quelle explosion universelle de rise, de mpris et d'excrations
ne sont-ils pas fltris 1? El de vous donc, de vous
1. Vos viscerales contribulos, flexis genuum poplitibus, subnixa exposcoprece...Ecceseculares divinie scientiae extorres, si devotum dominum quem in prosperitate dilexerunt.. deseruerint... Nonne exe-

Il

intervient
en
faveur
de Wilfrid.

42FIN

DE LA

DISSIDENCE CELTIQUE.

prtres, que ne dira-t-on pas si vous laissez partir


seul dans son bannissement le pontife qui vous a
instruits et ordonns? On ne nous dit pas quel fut
le succs de cette lettre; mais il n'en est pas moins
curieux de voir notre abb anglo-saxon, en digne
descendant d'Odin, invoquer au profit de l'autorit
piscopale et chercher rveiller dans le coeur de ses
confrres cette tradition du dvouement personnel,
ce sentiment passionn de la faut au prince et au
seigneur dont les Anglo-Saxons nous ont dj fourni
plus d'un exemple touchant.
Pendant les trente annes que dura son abbatial,
Aldhelm fut le vritable fondateur de Malmsbury; il
lui donna celte existence puissante et populaire qui
dura jusque fort avant dans le moyen ge. Il y attira
une foule immense de religieux et d'tudiants1. Par
la grandeur et la varit de ses constructions, il en
fit le plus bel difice qu'il y eut alors en Angleterre.
La sympathie qu'il inspirait aux rois et aux nobles
du Wessexet de la Mercie valut au monastre situ
sur les confins de ces deux rgions de nombreuses
et vastes donations territoriales ; le domaine abbatial,
qui ne contenait que trente mtairies2 quand il decrabiles cachinni ridiculo et gannaturae strepitu ab omnibus ducuntur? Quid ergo de vobis dicetur? etc. Epistola ad clerum Wilfridi
episcopi, p. 335.
1. Currebatur ad Aldhelmum totis semitis : bis vitae sanctimoniam,
illis litterarum scientiam desiderantibus... Tunc resmonasterii in immensum augeri. GUILL. MALMESB., p. 10.
2. Je traduis ainsi les Cassatos de Guillaume,
que je suppose tre
l'quivalent du terme si usuel de Casata.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

45

vint abb, en complat plus de quatre cents sa mort.


Afin de mettre autant que possible la libert et la
proprit de la communaut l'abri de la cupidit
laque ou ecclsiastique, il alla, avec l'assentiment
des deux rois de Mercie et de Wessex, jusqu' Borne
et y obtint du pape Serge Ier un privilge destin
mettre le monastre de Malmsbury et ses dpendances
sous la protection spciale du Saint-Sige et leur garantir l'indpendance absolue de toute autorit sculire ou piscopale 1. Aldhelm eut soin de faire confirmer cette exemption avec toute la solennit requise
par son cousin le roi Ina, lorsqu'il devint voque.
Car lui aussi devint vque, vers la fin de sa vie,
et malgr tous ses efforts pour tre dlivr de ce fardeau. L'vque des West-Saxons, Hedda, tant venu
mourir, on profita de l'occasion pour appliquer le
plan de l'archevque Thodore et pour diviser son
immense diocse en deux. Un nouvel vch fut cr
1. L'authenticit de ce diplme donn

par Guillaume de Malmsbury

a t rvoque en doute, mais le fait mme de l'exemption ne parait pas douteuse. Les Bollandistes disent ce sujet : Tales exemptiones (de la juridiction piscopale), licet eo tempore rariores, non
omnino inusitatas fuisse ostendit eruditissimus Mabilio, de Re diploma-

tica, l. I, c. 5, ex quibus corrigas quae alibi forte in contrarium diximus. On nous dispensera d'insister sur les fables grossires et peu
honorables pour la papaut que les biographes d'Aldhelm ont mles
au rcit de son voyage Rome ; pas plus que sur l'preuve extraordinaire que le saint auteur de l'loge de la Virginit, comme plus tard
Bobert d'Arbrissel, se serait impose pour mieux constater sa victoire
sur ses sens. Quomodo, dit avec raison Henschenius, monacho id credam fuisse permissum? Et c'est bien le cas d'ajouter ce que dit Malmsbury lui-mme, dans une autre occasion : Non enim eqet Aldhelmus
ut mendaciis asseratur.

Il

va

Rome

pour
obtenir
le
privilge
de
l'exemption
687-701.

Il

devient
vque,
708;

44

mais n'en
demeure
pas moins
abb
de Malmsbury.

FIN

DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

Sherburne; il embrassait encore une tendue beaucomprenait


puisqu'il
presque tout e
trop
vaste,
coup
Sud-Ouest de l'Angleterre et jusqu' la pointe de la
Cornouaille, que les West-Saxons n'avaient point enappel

fut
Aldhelm
conquise
1.
compltement
core
promotion

Aprs
diocse.
sa
nouveau
gouverner ce
l'piscopat, il voulut que les religieux de ses diverses
communauts 2, ou, comme il disait, de ses familles,
procdassent en toute libert l'lection d'un nouvel
abb. Mais tous se refusrent obstinment lui donner
un successeur. A ses instances ritres, ils rpondaient : Tant que tu vivras, nous voulons vivre avec
toi et sous toi. Mais voici ce que nous te demandons
unanimement : c'est de nous faire garantir par les
critures et le consentement des hommes
saintes
puissants que, aprs ta mort, ni roi, ni vque, ni
qui que ce soit, ecclsiastique ou laque, ne puisse
exercer sur nous une autorit que nous n'aurons
pas accepte 5. Aldhelm obtint de son cousin le roi
Le sige de l'ancien diocse resta fix Winchester. Celui de Sherburne fut peu aprs transfr Sarum ou Salisbury. Il comprenait les
six comts actuels de Willshire, Berkshire, Somerset, Dorset, Devonshire et Cornwall. Il fut plus tard subdivis, et on y dcoupa les
deux diocses de Bath et d'Exeter.
2. Il y en avait trois : Malmsbury, Frome et Bradford ; ces deux der1.

nires taient des colonies de la premire.


5. Abbatem quem sibi sponlanea voce familiarum mearum optio.
consona voce elegisset... Ut nullus post obitum tuum nec regalis audacitas, nec pontificalis auctoritas, vel aliquid ecclesiasticae seu
secularis dignitatis vir, sine nostro voluntatis arbitrio, in nobis sibi vindicet principatum. Epist. Aldhelmi de libertate proprix electionis.
ap.
GUILL. MALMESB., BOLLAND., et GILES.
p. 530.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE

43

Ina, de son collgue l'vque de Winchester et de tout


le clerg du Wessex assembl en synode, la reconnaissance de la libert perptuelle du monastre qu'il
continuait gouverner. Puis il alla se faire sacrer
Canlorbry, par son ancien camarade d'tudes,
l'archevque Brithwald, le successeur du grand
Thodore.
A ce voyage du

sacre se rattache un trait curieux.


tant Cantorbry, il apprit que des navires venant
de France, du pays des Morins, avaient touch Douvres : il y alla aussitt, esprant trouver dans leur
cargaison des livres ou autres objets utiles son
glise. Il dcouvrit en effet, parmi les marchandises
tales sur le rivage, beaucoup de livres, et parmi
ces livres un volume surtout dont il demanda le
prix aprs l'avoir longtemps feuillet. Les matelots,
le voyant pauvrement vtu, se moqurent de lui
et l'carlrent avec force injures. Bientt la tempte
clate et met en danger le navire l'ancre : Aldhelm
se jette dans une barque pour secourir l'quipage
(comme les gnreux marins des Life-boats d'aujourd'hui) Par sa prire il apaise les flots et sauve la vie
.
des matelots. Ceux-ci, confus et touchs, lui donnent
pour rien le livre qu'il avait dsir : c'tait une Bible
complte, l'Ancien et le Nouveau Testament, qu'il
emporta prcieusement avec lui Malmsbury 1. Cette
1. Spatiabatur sanctus juxta mare, intentosque oculos mercimo-

nus infigebat, si quid forte commodum ecclesiastico usui attulissent


nautae qui e Gallico sinu in Angliam provecti librorum copiam ap-

46

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

anecdote n'est pas sans intrt pour l'histoire du comelle


Angleterre;
intellectuel
matriel
et
en
merce
l'tude
proscrire
de
loin
bien
d'ailleurs
montre
que,
de la Bible, comme les Anglais modernes le lui reprochent si aveuglment, l'glise, ds les temps les
plus primitifs, ne ngligeait aucune occasion d'en
Mort
d'Aldhelm.
25 mai
709.

propager la connaissance.
L'piscopal d'Aldhelm ne dura que quatre ans, il
les passa parcourir son vaste diocse et y prcher
jour et nuit. Il mourut en la mme anne que son
matre, le fameux abb africain, Adrien de Cantorbry, et que son illustre contemporainWilfrid d'York.
La mort le surprit, comme le saint aptre de la Northumbrie 1, pendant une de ses courses apostoliques',
et dans un village 2. Il voulut rendre le dernier soupir
portassent. Conspicatus librum totius Testamenti Veteris et Novi serient continentem... Cum guarus folia volveret, pretium effringeret,
barbari eum nautica lascivia conviciis aggrediuntur... Mox ipse in
scapha ascensa virtute remigum periclitantes adisset, mutata in bomim. GUILL. MALMESB., p. 20. Cf. BOLLAND., loco cit., p. 8. Cette
Bible existait encore Malmsbury du temps de l'historien, par consquent plus de quatre cents ans aprs la mort d'Aldhelm.
1. Voir au tome III, liv. XIII, ch. 2, p. 40.
2. A Dulting, dans le Somersetshire.
In praedicationibus noctes
perinde ac dies continuans, dioeceses non segniter circumiens... Lignea
erat ecclesia, in qua se ultimuin spirans afferre jussit. GUILL. MALMESB.
p 23. Huit sicles aprs sa mort, sa fte se clbrait encore Malmsbury, au milieu d'une telle affluence qu'il fallait, selon Camden, une
troupe d'hommes arms, cohors militum, pour empcher tout dsordre. Puis vint la rforme de Henri VIII avec son cortge accoutum
de dvastations. La magnifique glise de Malmsbury et t compltement rase, si un filateur ne l'avait rachete du roi pour y installer
ses mtiers. Le monastre fut saccag. Les prcieux manuscrits de sa

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

47

dans la petite glise construite en bois o il venait


de prcher la parole de Dieu : on y montra longtemps
la pierre o il avait pos sa tte mourante.
Tel tait l'homme auquel on s'accorde attribuer
la principale part dans l'extinction de ce qu'on appelait le schisme dans l'ouest et le midi de la GrandeBretagne. Il est donc intressant de rechercher dans
ses crits comme dans sa vie toutes les traces de ses
relations avec les Celtes. Elles sont peu nombreuses
et semblent toutes se rapporter soit sa premire
ducation sous le Celte Madulphe, soit la suite de ses
tudes littraires. On le voit recevoir des compliments pompeux de la part de diffrents Irlandais,
dont un lui demande de lui prter un livre, puis de
le prendre pour disciple, et lui envoie un chantillon
de ses vers latins, en annonant qu'il saura bien se
procurer des chevaux et un domestique pour faire le
voyage, si la rponse d'Aldhelm est favorable 1. Un
autre, exil, ce qu'il disait, dans le coin le plus recul du royaume des Francs, auprs du tombeau de
son saint compatriote Fursy ( Lagny-sur-Marne),
sollicite de celui qu'il appelle l'archimandrite des
Saxons l'envoi de ses pangyriques latins 2. On voit
bibliothque servirent pendant longtemps remplacer les vitres casses des maisons voisines ou chauffer les fours des boulangers.
MAITLAND'S Dark Ages, p. 281.
1. Domino sancto, sapientissimo, Christo quidem carissimo Aldhelmo
Scotus ignoti nominis in Deo aeterno salutem, etc. P. 98, d Giles.
2. Domino lectricibus ditato studiis mellifluisque ornato lucubratiunculis, Aldhelmo Archimandritae Saxortum... Cellanus in Hibernensi

qu'il a fait
pour
ramener
les
dissidents
celtiques.

Ce

48

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

d'cosse,
vers dans la litfort
roi
fils
d'un
le
encore
trature du temps, lui adresser tous ses crits afin que
la lime d'un gnie si accompli en fasse disparatre
la rouille scolique 1. On le voit lui-mme fliciter un
de ses amis anglo-saxons d'tre revenu de la brusix
pendant
tudi
avoir
Irlande,
aprs
ans.
y
meuse
A celte occasion, il trace un tableau emphatique de
ces alles et venues perptuelles des tudiants anglais
qui remplissaient des flottes entires pour passer en
Irlande ou en revenir, afin d'y approfondir non-seulement les secrets de la grammaire, de la gomtrie et
de la physique, mais encore toutes les interprtations
diverses de l'criture, comme si, dit-il, dans la
verte et fconde Angleterre, les matres grecs et latins
manquaient pour expliquer ceux qui veulent savoir
les obscurits de la cleste bibliothque. Puis il cite
son cher matre Adrien, d'une urbanit si ineffable,
elle mtropolitain Thodore, qu'il reprsente entour
d'une troupe de disciples irlandais, comme un sanglier envelopp d'une meute de chiens furieux, qui
les repousse comme coups de boutoir, par la nerveuse vigueur de sa dialectique et les traits serrs de
ses syllogismes 2.
insula natus, in extremo Francorum limitis latens angulo exul...
Aldhelm lui rpond : Miror quod me tantillum homunculum de famoso et florigero Francorum rure vestrae fraternitatis industria interpellat saxonicae prolis prosapia genitum... P 331, d. Giles.
1. Arcivillum regis Scotiae filium... Ut perfecti ingenii lima eraderetur scabredo scotica. GUILL. MALHESB., p.
2. Ex Hiberniae brumosis insulae climatibus. Tarn creber
meatus

4.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

49

Dans tout cela il ne se trouve aucune allusion


aux dissidences religieuses qui sparrent les Celtes
des Anglo-Saxons ; ce qui fournit une nouvelle preuve
de la rconciliation dj effectue avec les Celtes

d'Irlande et le clerg anglo-saxon, tandis que les


Celtes bretons s'obstinaient dans leurs observances
distinctes et hostiles. Depuis les grandes victoires
des rois northumbriens, c'taient surtout les Saxons
de l'Ouest, qui continuaient la lutte contre les Bretons rfugis dans les pninsules montueuses de la
Cambrie et de la Cornouaille, et dont l'infatigable
rsistance trouvait sans doute un concours imprvu
et souvent dangereux chez les Bretons parpills dans
les contres depuis longtemps soumises aux Saxons.
Aprs une de ces guerres ou de ces insurrections
plus sanglantes encore que d'ordinaire, l'assemble
nationale des Saxons de l'Ouest se proccupa longuement des mesures prendre pour faire disparatre un des principaux obstacles la fusion des
deux races, en ramenant les Bretons vaincus l'unit de l'observance pascale. On dlibra plusieurs
jours. Enfin, parlant du principe qu'il ne fallait pas
est (istinc illincque, istuc illucque) navigero aequoreas tretantium
calle gurgites.. Cur Ilibernia quo catervatim istinc lectores classibus advecti confluunt ac si istic, foecundo Britanniae in cespite.
..
didascah Argivi Romanive quirites minime reperiri queant.. Etiamsi
Theodorus, Hibernensium globo discipulorum (seu aper truculentus
Molossorum catasta ringente vallatus), stipetur; limato permuter
granimatico dente rebelles phalanges discutit, etc., p. 92-94, d Giles
Cf. OZANAM, op. cit., 492. Cette lettre est donc antrieure 690, date
de le mort de Thodore.
MOINTS D'OCC.

v.

Vers 630

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

50

employer la force pour les rduire, mais uniquement


la raison et la persuasion, il fut dcrt que l'abb
Aldhelm, aussi irrprochable dans sa vie que dans sa
doctrine, serait charg de leur enseigner les vritables
lois de l'glise et de terminer le schisme, pour l'honcommun
1. Un
salut
le
patrie
de
pour
comme
neur sa
concile national (probablement celui de Becancelde),
o presque tout le clerg anglo-saxon tait reprsent,
confirma ce mandai que l'abb de Malmsbury avait
reu de ses compatriotes. Il accepta cette lche avec
sa charit ordinaire. Sans s'aventurer lui-mme au
milieu des populations rfractaires, il s'adressa par
crit leurs chefs et leur clerg. Un succs inattendu couronna ses efforts. Il ne nous est rest de
tout ce qu'il dut crire ce sujet qu'une lettre
adresse un petit roi breton qui maintenait encore
son indpendance en Cornouaille, la pointe extrme
l'Angleterre
mridionale.
Il
tableau
de
saitrace
y
un
Lettre
de l'abb Aldhelm
sissant de la sparation religieuse, de la rpulsion
au
roi breton
morale qui s'levait encore la fin du septime sicle,
de
Cornouaille.
comme un mur, entre les deux races, entre les
602 ou 608.
vainqueurs et les vaincus. Par del l'embouchure
de la Saverne, dit-il, les prtres de la Cambrie,
Tunc rebellionem meditantes kentuinus rev tam anxia caede perdomuit, ut nihil ulterius sperarent... Hinc frequenter West-Saxonum
conventus, crebri coetus coacti .. sententia per plures dies multo verborum agmine volutata, nunc finem habuit: non vi cogendos schismaticos sed rationibus ducendos... Ambitur precibus B. vir, ut hunc laborem impendat...patria; laudi et cunctorum in commune saluti. GULL.
MALMESE p. 14. Cf. BOLIAND., l. c,
p. 87.
,
1

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

31

enorgueillis de la puret de leurs moeurs, ont une


telle horreur de communiquer avec nous qu'ils
refusent de prier avec nous dans les glises et de
s'asseoir la mme table que nous ; bien plus, ce que
nous laissons de nos repas est jet aux chiens et aux
pourceaux; il faut que la vaisselle el les bouteilles
dont nous nous sommes servis soient aussitt frottes
avec du sable, ou purifies par la flamme avant qu'ils
daignent y toucher. Les Bretons ne nous rendent
ni le salut ni le baiser de paix ; et si quelqu'un
d'entre nous autres catholiques va s'tablir dans
leur pays, les indignes ne communiquent avec lui
qu'aprs lui avoir fait endurer une pnitence de
quarante jours.
Aldhelm s'tend sur le scandale cruel de ces luttes
et de ces haines dans l'glise du Christ. Il discute successivement la question de la tonsure et
celle de l'observance pascale. Nous vous en supplions genoux, dit-il, en vue de noire future et
commune patrie dans le ciel, et des anges nos futurs concitoyens; nous vous adjurons de ne pas persvrer dans votre arrogant mpris des dcrets de
saint Pierre et des traditions de l'glise romaine,
par un orgueilleux et tyrannique attachement aux
statuts de vos anctres... Quelle que soit la perfection des bonnes oeuvres, elles ne profilent point en
dehors de l'glise catholique, pas plus aux cnobites qui suivent le plus fidlement leur rgle, qu'aux
anachortes cachs dans les solitudes les plus sau-

52

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

c'est
conclure
mol,
en vain
Pour
tout
un
en
vages...
quiconque
catholique
foi
de
la
ne suit
glorifie
que se
fonle
Car
Pierre.
saint
de
rgle
la
le
dogme
et
pas
dement de l'glise et la consolidation de la foi, placs premirement dans le Christ et secondement dans
Pierre, ne vacilleront aux assauts d'aucune tempte.
C'est Pierre que la vrit elle-mme a confr le
privilge de l'glise, en disant : Tu es Pierre et sur
glise 1.
btirai
je
pierre
cette
mon

Il est gnralement admis que le zle et l'loquence d'Aldhelm ramenrent l'observance orthodoxe une foule de Bretons, surtout de ceux qui
vivaient sous la domination chaque jour plus
tendue des rois de Wessex 2. Mais les rcits qui
1. Geruntio regi, simulque cunctis Dei sacerdotibus per Domnonia

conversantibus... Nuper cum enim in concilio episcoporum ex tota


pene Britannia innumerabilis Dei sacerdotum caterva confluxit... Demetarum sacerdotes de privata propriae conversationis munditia gloriantes nostram communionem magnopere abominantur... reliquias
epularum lurconum canum riclibus et immundis devorandos porcis
projiciunt. Vascula quoque et phialas... Propter communem coelestis
patria; sortem et angelicae sodalitatis collegium flexis poplitibus...
..
suppliciter efflagitamus ut... traditionem Ecclesiae Romanae propter
prisca priorum statuta vestrorum nequaquam tyrannica freti pertinacia arroganter aspernemini... Petro autem veritas ita privilegium
sanxit Ecclesiae. Page 85-89, d. Giles. On remarque dans cette curieuse lettre l'emploi de deux mots encore peu usits au septime
sicle, ceux de barones et de hatharos, appliqus, le premier aux chefs
militaires, et le second aux hrtiques, qui se croient plus purs que
les autres.
2 Scripsit, jubente synodo suae gentis, librum egregium adversus
errorem Britonum... multosque eorum qui occidentalibus Saxonibus
subditi erant Britones, ad catholicam Dominici Paschae celebrationem
hujus lectione perduxit. BEDE, V, 18.
On a quelque peine croire

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

33

lui sont le plus favorables font assez comprendre


Les Breton
de
que tous ne se soumirent pas. La plupart de ceux Cambrie,
qui avaient gard leur indpendance, au del de
qui
avaient rsist
la Saverne, demeurrent, selon toute apparence,
aux
efforts
inaccessibles ses efforts.
des
missionnaires
El cependant ils finirent par cder, mais ce ne
saxons
et
fut ni la prdication ni l'influence d'un tran- romains,
adoptent
la
ger. La victoire que n'avait pu remporter ni le sa- Pque orthodoxe
vaut abb saxon, ni le grand missionnaire romain, la voix
d'un vque
fut l'oeuvre d'un prlat indigne : Elbod, vque de de leur race.
Bangor et Breton de naissance, russit, non sans rencontrer une vive rsistance, introduire le comput
romain, d'abord dans le nord de la Cambrie, puis
dans le midi, vers la fin du huitime sicle 1. A
partir de cette date il n'est plus question de dissenti770
ment entre les deux glises. Pour tout ce qui touche
au culte et la foi, les Bretons cambriens, tout en dfendant avec une jalouse et intrpide fiert leur indpendance, ne se distinguent en rien des AngloSaxons 2. Comme ceux-ci, ils affluent Rome, leurs
avec Mabillon que ce librum egregium ne soit pas autre chose que la
lettre au roi de Cornouaille dont on vient de citer quelques fragments. Les historiens monastiques de Malmsbury donnent plus
d'extension que Bede aux rsultats obtenus par Aldhelm : Ad dominical fidei regulam, et ipsos praesules et innumeram populi revocavit
multitudinem. BOLLAND., l. c., p. 85. Debent usque hodie correctionem suam Aldhelmo ; quamvis pro insita nequitia et virum non agnoscant et volumen pessumdederint. GUILL. MALMISB, ,ap. Wharton, p.15.
1. Anno DCCLXX Pascha mutatur apud Britones, emendante Elbod
homine Dei. Ann. Eccl. Menevensis in Angha sacra, t II, p. 648.
Cf. AUGUSTIN THIERRY, Histoire de la conqute d'Angleterre, t. I, p 87.
2 C'est ce qu'a parfaitement dmontr F Walter (Das alle Wales.

54

FIN DE

LA

DISSIDENCE CELTIQUE.

rois en tte 1, et grossissent ces armes de plerins


qui allaient confondre au pied de la chaire de Pierre
leurs aspirations, leurs inimitis, leurs diversits de
lgicertitude
la
revenaient
qui
mais
avec
en
race,
time que le bienfait suprme de l'unit catholique
n'exigeait le sacrifice d'aucune indpendance, d'au-

nationale.
vraiment
tradition
d'aucune
droit,
cun
Ainsi s'teignirent successivement les diffrents
foyers de cette dissidence celtique, qu'on a fort injustement qualifie de schisme. Ainsi finit, sur le
terrain de la religion, mais pour recommencer et
se perptuer ailleurs, la longue lutte entre les
Celles et les Saxons. Selon la destine ordinaire
des luttes et des passions humaines, tout ce
grand bruit alla s'teindre dans le silence et l'oubli,
comme le Rhin va disparatre obscurment dans
les sables et les marcages de la Hollande, aprs
avoir roul ses eaux si majestueuses et parfois si
bruyantes travers tant d'illustres rgions enorgueillies et charmes de sa prsence.
p. 232), l'encontre des affirmations purilement absurdes de Roberts.
de Gieseler et mme de Lappenberg. Tout ce qu'on peut admettre.
c'est que les vques cambriens, qui avaient leur mtropole indigne
soit Menevia (S. Davids), soit Llandaff, ne reconnurent pas les
droits mtropolitains confrs par saint Grgoire Augustin. La question ne. fut dfinitivement tranche que par Innocent III, qui soumit
les vques de la Cambrie Cantorbry.
1. Parmi les rois gallois qui se rencontraient Rome avec les rois
anglo-saxons, on signale ds 680 Cadwallader, mais sur la foi d'une
tradition assez douteuse ; tandis que les plerinages de Howell et de
Cyngus au neuvime sicle, comme celui de Howell le Bon
au dixime,
reposent sur de meilleures autorits.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

55

En jetant un dernier regard sur ces contestations


si prolonges, si insignifiantes an fond, si graves
par
les influences et les intrts de race qui s'y rattachaient, si animes par les passions, les talents, les
vertus de leurs principaux champions, on admire
profondment la sagesse, je dirai mme la grave
beaut des paroles de celui qui fut le plus grand
moine du grand sicle.
Cette dispute sur la date d'un jour, dit notre Ma-

billon, occupa l'glise pendant six sicles, et il fallut trois de ces sicles pour ramener l'union dans les
esprits. C'est que la nature humaine reprend sa pente
immodre dans ce genre de controverse : la chaleur
de la dispute et la passion du succs s'emparent de
l'me sous les dehors de la religion ; elles ne connaissent plus de bornes, et il arrive trop souvent que
les lois de la charit chrtienne sont sacrifies des
questions d'invention purement humaine. Dans des
cas pareils, il n'est permis personne de dsobir
au jugement de l'glise ; mais il importe que les
pasteurs de celte glise usent de leur autorit avec
assez de modration pour ne pas provoquer imprudemment la rvolte des esprits faibles, trop attachs leur propre sens, et pour ne pas faire natre
d'une cause insignifiante les plus grands maux 1.
1. Sic unius diei quaestio Ecclesiam detinuit per annos fere sexcentos.
et tria minimum saecula vix fuerunt salis componendae hominum rixosorum coronae... In his vero casibus, sicut ab Ecclesiae catholicae sententia recedere nemini licet; ita ce enit Ecclesiae pastores sic mo.

derari auctoritatem suam. ut nec imbecilles animos, propriis sensibus

56

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

En mme temps ce gnreux fils de saint Benot


bndictins
les
de
raison
flicite
que
ce
avec
se
ont eu l'honneur de ramener l'unit les Scots et les
Bretons, spars depuis si longtemps de l'glise
romaine pour si peu de chose.

Il convient d'ailleurs de se rappeler que, pendant


tout le septime sicle, l'glise celtique ou bretonne
tait bien plus tendue que la nation bretonne: celleci tait concentre en Cambrie et dans les pninsules
voisines ; celle-l embrassait, outre le littoral occidental de l'Angleterre, toute l'Irlande et toute l'cosse
actuelle, sans parler des colonies irlandaises en Gaule
et en Belgique. Disons une dernire fois que l'opposition que rencontra, au sein de cette glise, la conformit aux rits et aux usages romains, fut exactement proportionne au degr de rsistancepatriotique
qu'excitait l'invasion des Saxons, derrire lesquels
apparaissaient les missionnaires romains. Cette rsistance fut acharne chez les chrtiens bretons, qui
conservaient la mmoire ou subissaient encore
chaque jour le poids des excs sanguinaires de la
conqute. Elle fut moins vive et moins prolonge
dans la Caldonie et y prit fin ds que la lutte entre
les Saxons et les Celtes se termina. Enfin, elle fut
peu prs nulle en Irlande, o, sauf l'incursion d'Egfrid, si universellement blme par les saints
nornimirum addictos, incaute provocent ad sucessionem.
nec in levibus
causis pariant grande malum. MABILLON, Praefatio in Ill secul. Benedict.,
n. 14, 15.

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

57

thumbriens, les Saxons ne pntrrent jamais main


arme, et o les deux races vcurent en bonne et
constante intelligence. Rien ne prouve mieux quel
point les vrits fondamentales du christianisme et
l'autorit infaillible de l'glise taient trangres au
dbat, et combien la question tait plutt nationale
que religieuse 1.
En ce qui louche le sujet spcial de ces volumes,
Comme
Gaule,
en
rsultat
de
la
lutte
les
entre
on remarquera que le
le
deux grands lments qui se disputaient l'empire du monachisme
celtique
est
monde monastique a t le mme dans les Iles Brivaincu
dans les Iles
tanniques que chez les Gallo-Francs. Cette lutte fut Britanniques
bien plus longue et plus srieuse dans la Grande-Bre- la par
rgle
tagne, parce qu'elle se compliquait d'une rpugnance de Saint-Benot.
nationale, d'une rsistance lgitime, d'un ressentiment implacable qui n'taient pour rien dans l'influence exerce en France par Colomban de Luxeuil
et ses Irlandais. La rgle et l'ordre de Saint-Benot
s'identifiaient naturellement, aux yeux des Celtes
vaincus et dpossds, avec les froces trangers
qui les poursuivaient jusque dans les gorges et les
les, o ils trouvaient un dernier asile. En outre, le
Columba d'Iona, ce grand patriarche des moines
celtiques de la Grande-Bretagne, est, ce nous semble,
un personnage tout autrement attrayant que son illustre homonyme de Luxeuil ; ses fils, ses hritiers,
Adan, Adamnan et tant d'autres, ont bien plus d'clat

VARIN,

2e Mmoire.

58

FIN DE LA DISSIDENCE CELTIQUE.

et de charme, bien plus d'action sur les masses et les


vnements que les successeurs de Colomban chez
les Gallo-Francs. Mais aussi les fils de saint Benot,
sortis vainqueurs de la lutte, depuis saint Augustin
jusqu' Bede, ont une bien autre grandeur que
celle de la plupart des bndictins gallo-francs de
leur temps. Saint loy et saint Lger, dont nous allons bientt raconter l'histoire, rivalisent peine
avec Wilfrid, Cuthbert, Benot Biscop, le vnrable
Bede. Ceux-ci d'ailleurs sont plus moines, plus exclusivement identifis avec l'institut bndictin. Toujours est-il que, des deux cts de la Manche, l'lment celtique choue, s'efface et disparat devant
l'lment romain personnifi dans l'ordre de SaintBenot. La prpondrance bndictine l'emporte partout et prpare partout l'glise ces vaillantes lgions qui, aprs avoir difi et disciplin la France,
conquis et civilis l'Angleterre, vont marcher de
nouvelles victoires et reculer au del du Rhin et de
l'Elbe les frontires de la chrtient.

CHAPITRE IV
Le vnrable Bede.
Toute cette poque se rsume dans le vnrable Bede. Ses travaux. Caractre encyclopdique de son gnie. Ses crits
thologiques et scientifiques ; son amour pour les classiques
paens. Son Histoire des Anglais. Ses prcautions scrupuleuses pour dmontrer sa vracit. Son me. L'amour de
la vertu et de la vrit ressort de tous ses rcits. Il est le
type des belles vies qu'il raconte. Sa vie s'coule tout entire dans le clotre de Yarrow. pargn tout jeune par la
peste qui enlve toute la communaut, except lui et son abb.
Ses matres divers ; son assiduit au travail. Ses vastes relations. Son amiti avec l'vque Acca. Ses travaux sur
l'criture sainte. Sa lettre clbre l'vque Egbert d'York

sur les abus du gouvernement ecclsiastique et de la vie monastique. Sa rude franchise ne diminue en rien son autorit.
Il est accus d'hrsie dans les chansons boire. Son
intimit avec les moines de Lindisfarne. Rcit de sa mort
par un tmoin oculaire.Son culte et ses reliques.Contraste
du pays qu'il habitait avec l'tat actuel de la Northumbrie.

venerable Bede !
The saint, the scholar, from a circle freed
0f toil stupendous, m a hallowed seat
Of learning, where thou heardst the billows beat
On a wild coast, rough monitors to feed
Perpetual industry. Sublime Recluse !
The recieant soul, that dares to shun the debt
Imposed on human kind, must first forget
Thy diligence, thy unrelaxmg use
0f a long life, and in the hour of death
The last dear service of thy passing breath.
O

WORD-WORTH.

La priode que nous venons de raconter se couronne par une de ces grandes figures qui surnagent
dans l'ocan des ges et qui triomphent de l'oubli
comme du mpris systmatique des gnrations

60

Ses

travaux.

LE VNRABLE DEDE.

frivoles. Le nom de Bede, aprs avoir t l'un des


plus grands et des plus populaires de la chrtient,
demeure investi d'une ineffaable notorit. Il est
le type de la vie studieuse et savante qui, aux yeux
de plusieurs, rsume toute la mission des moines.
Il a t l'homme le plus instruit, le plus grand
sicle;
de
de
intellectuel
et
son
pays
son
personnage
mais il est bien plus encore, aux yeux de ceux
qui l'ont eu pour guide et pour matre, dans
une tche laborieuse et confuse. Quand on a pass
plusieurs annes presque entirement en sa compagnie, on le vnre comme un saint, on l'aime
comme un ami, et, sans absoudre ses prjugs et
ses partialits patriotiques, on s'incline devant son
caractre encore plus que devant sa gloire.
Parlons donc de ses travaux, de son me, de sa vie.
De ses travaux d'abord, qui ont fait de lui la
merveille et l'honneur de son poque, en mme
temps qu'un pre et un docteur de l'glise. Cet
Anglo-Saxon, n l'extrmit du monde chrtien,
et d'une race qui, un demi-sicle avant sa naissance,
tait encore plonge dans les tnbres de l'idoltrie,
se montre tout coup investi de la plnitude des
lumires de son temps. Grce l'infatigable activit
de son esprit et l'universelle extension de ses recherches, sa renomme devient europenne et
se
prolonge travers tout le moyen ge. De son vivant, et pendant de longs sicles aprs sa mort, ce
n'tait pas seulement le grand historien qu'on

LE VNRABLE BEDE.

01

admirait, comme nous l'admirons nous-mmes ;


c'tait encore et surtout le matre qui embrasse dans
sa vaste rudition tout ce qu'on tudiait et tout ce
qu'on savait alors dans le monde. Le caractre
encyclopdique de son gnie est ce qui a le plus
merveill ses contemporains, et ne laisse pas
d'exciter encore la surprise des ntres.
Il fut pour l'Angleterre ce qu'avait t Cassiodore pour l'Italie ou saint Isidore pour l'Espagne. Mais
il eut de plus que ces deux prcurseurs une action
et un retentissement en dehors de son pays que
personne n'a peut-tre surpasss : son influence sur
toute la chrtient fut aussi prompte qu'tendue,
et ses ouvrages, qui remplirent bientt toutes les
bibliothques monastiques de l'Occident, la firent
durer jusqu' la Renaissance. Il crivait volont
en prose et en vers, en anglo-saxon et en latin ; et
plusieurs de ses crits prouvent qu'il savait le grec 1.
La plupart de ses travaux avaient pour objet la thologie et les tudes qui en dpendent. Dans la liste,
rdige par lui-mme trois ans avant sa mort, des
quarante-cinq ouvrages qu'il avait composs jusquel, il numre en premire ligne ses commentaires et ses homlies sur l'criture sainte, tirs
traduction qu'il avait faite du grec en latin, de l'vangile
de saint Jean, est malheureusement perdue. GILES, Life of Bede, p. lj
Dans ses Etudes germaniques, t. II, Ozanam cite un mmoire de
M. Renan, couronn, mais indit, qui prouve que l'tude du grec se
perptua chez les moines anglo-saxons longtemps aprs son introduction par l'archevque grec Thodore.
1

La

Caractere
encyclopdique
de
son gnie.

Ses

crits
thologiques

62

LE VNRABLE BEDE.

rsumer

faon
pour
de
Pres,
anciens
des
surtout

et
scientifiques.

chrtiens
les
de
tous
compatriotes
et
de
l'usage
ses
l'glise.
Ces
de
traditionnelle
doctrine
la
toute
ludes bibliques l'occuprent pendant toute sa vie;
il professait une prdilection marque pour celle
qui l'emportait
humaine
connaissance
la
de
source
ses yeux sur toutes les autres, autant par son
antiquit que par son origine divine et son utilil
morale 1. Il s'y plongea avec une ardeur si persvrante et si intelligente, qu'elle lui valut d'tre regard par le plus illustre de ses compatriotes, saint
Boniface, comme le plus sagace des investigateurs
de l'criture sainte 2. Dans sou Martyrologe, ses
sommaires historiques et ses biographies de saints,
il ajoutait la dmonstration du gouvernement de
Dieu par les faits et les hommes l'exposition thorique des enseignements de la foi.
Mais, loin de se borner la thologie, il crivit avec
succs sur l'astronomie et la mtorologie, la physique et la musique, la philosophie et la gographie,
l'arithmtique et la rhtorique, la grammaire et la
versification, sans omettre la mdecine et sans ddaigner de descendre jusqu' l'orthographe et la
numration. Tous ces traits ont presque toujours
1. Sancta Scriptura caeteris omnibus scripturis, non solum auctoritate, quia divina ; vel utilitate, quia ad vitam ducit aeternam ; sed et
antiquitate et ipsa praeeminet. De schematibus Scriptura, ap. Acr.
SS. O. S. B., t. III, p. 500.
2. Sagacissimi investigatoris Scripturarum monachi Bedae. S. BONIFACH Epist. ad. Huelbertum abbatem.

LE VNRABLE BEDE.

03

la forme d'abrgs ou de catchismes adapts l'ducation de ses disciples monastiques. Il pntrait


ainsi, d'un pas hardi et infatigable, dans toutes les
voies ouvertes alors l'esprit humain, avec une perspicacit et une tendue de vues vraiment surprenantes pour l'poque et les circonstances o il vivait.
Il mrite par l le beau nom de pre de la science
anglaise que lui a dcern le plus grand des Anglais
modernes 1. Ses traits scientifiques de Rerum natura
et de Temporum ratione donnent un premier essai
de chronologie universelle, puis rsument avec
mthode et prcision les connaissances physiques
et astronomiques qui avaient survcu chez nos
aeux la misrable dcadence de l'empire romain.
De bons juges ont mme reconnu qu'il y avait recueilli plus de vrits naturelles et moins d'erreurs
qu'il ne s'en trouve dans aucun des livres, romains
sur des sujets analogues 2. L comme ailleurs notre
docte Anglo-Saxon invoque avec une respectueuse
confiance l'autoril d'Arislole, d'Hippocrate et de
Pline. Comme tous les savants et tous les crivains des ges chrtiens, il montre une certaine
complaisance taler sa familiarit avec les auteurs classiques. Il nous a laiss, ou du moins on lui
Father of English learning. C'est la qualification que lui donne
Hurle, Essay on English history, p. 229.
2. SHARON TURNER, History of the Anglo-Saxons, t. III, p. 405. Selon
cet auteur, cette seule oeuvre de Bede suffit pour dmontrer que l'invasion des nations teutoniques dans l'empire romain n'a nullement
substitu la barbarie la science,
1.

Son

amour

des
classiques
paens

64

LE VNRABLE BEDE.

attribue des collections de sentences tires de Platon,


de Snque et surtout de Cicron, dont il tait l'admirateur enthousiaste. Il cite souvent Ovide et
Lucain, Stace et mme Lucrce, plus souvent encore
Virgile, dont il insre des centons jusque dans les
rcits des miracles de ses saints northumbriens 1.
Il a mme cherch l'imiter dans une fort gracieuse
glogue sur le retour du printemps2. Il offre ainsi, ds
le huitime sicle, le type de ce rle de scholar, c'est-dire d'homme ferr glace sur l'antiquit classique, que les Anglais d'aujourd'hui prisent encore
si haut et que recherchent chez eux les princes
de l'loquence politique 3, non moins que les chefs
de l'piscopal. On ne voit nulle part que sa familiarit avec ces illustres paens ail affaibli chez lui le
sens chrtien, pas plus que l'esprit monastique;
et rien dans sa vie ne dment la touchante prire
par laquelle il termine l'numration de ses travaux
que, en racontant la gurison d'un dmoniaque auprs de la tombe du saint roi Oswald Bardency, il emploie le vers
si connu :
Conticuere omnes, intentique ora tenebant.
L'illustre Newman a trs-bien tabli qu'il tait absurde de supposer, comme Milman, le savant doyen anglican de Saint-Paul, que
Bede et les autres docteurs monastiques ne connaissaient l'antiquit
classique que par des extraits ou des fragments isols et venus de seconde main. Cette supposition est dmentie par tous les monuments
du temps ainsi que par la nature mme de l'esprit et des tudes monastiques. Atlantis, 1859, n. 5, p. 51.
2. Cumins, sive Veris et Hiemis conflictus, t. I,
p. 55, d. Giles. Cf.
p. CLXIX.
3. M. Gladstone, commentateur d'Homre ; lord Derby, traducteur
d'Horace.
1. C'est ainsi

LE VNRABLE BEDE.

03

littraires. O bon Jsus, qui avez daign m'abreuver des ondes suaves de la science, accordez-moi surtout d'atteindre un jour jusqu' vous, qui tes la
source de toute sagesse, et de ne jamais perdre de
vue votre divine prsence 1.
Cette pense de Dieu, de l'me, du salut ternel,
qui prsidait tous les travaux de cette vie laborieuse et de celle virile intelligence, se retrouve en
tte de la grande oeuvre qui lui vaut encore aujourd'hui l'attention et la reconnaissance des amis de la
vrit. Je conjure, dit-il dans le prambule,
tous ceux de notre nation qui liront ou entendront
lire celle histoire de recommander souvent la clmence divine les infirmits de mon me et de mon
corps. Que chacun dans sa province, en voyant le
soin que j'ai mis noter tout ce qu'il y a de mmorable et d'agrable aux habitants de chaque contre,
me paye de retour en priant pour moi. Cher
bon pre, crit-il en envoyant le premier exemplaire de son histoire l'ami qui lui en avait inspir
la pense, ami si aim dans le Christ, souvenezvous, je vous en supplie, de ma fragilit, vous et tous
les serviteurs du Christ qui vivent avec vous; souvenez-vous d'intercder toujours pour moi auprs du
juge misricordieux et faites prier de mme par
ceux qui vous ferez lire mon humble travail 2.
I. Teque deprecor, bone Jesu, ut cui propitius donasti verba tuae
scientiae dulciter haurire, doues etiam benignus, aliquando ad le fontem omnis sapientiae pervenire et apparere semper ante faciem tuam.
2 Omnes... nostrae nationis legentes sive audientes, suppliciter preMOINES D'OCC.

V.

Son

Histoire
des
Anglais

LE VNRABLE BEDE.

66

humble travail, cet opuscule, comme dit le


grand et modeste crivain, n'est autre chose que la
fameuse Histoire ecclsiastique de la nation des
Anglais, qui a fait de Bede non-seulement le
pre de l'histoire anglaise, mais le vritable fondateur de l'histoire du moyen ge. Les juges les
plus comptents ont reconnu en lui un chroniqueur
aussi mthodique que bien renseign, un critique
habile et pntrant, investi, par la prcision rigoureuse de son langage comme par la scrupuleuse
exactitude de son rcit, du droit de faire compter
et peser son tmoignage, mme sur des faits dont il
n'a pas t le contemporain 1. Tout ce qu'il raconte
d'ailleurs, sans l'avoir vu ou entendu de lui-mme,
n'est rapport que d'aprs l'autorit des contemporains, toujours consciencieusement cits et soigneusement dsigns ou qualifis par lui. J'ai consult,
dit-il, particulirement pour ce qui touche la Northumbrie, des tmoignages innombrables, en dehors
de ce que j'ai pu connatre par moi-mme... Mais je
prie humblement mon lecteur, s'il trouve quoi que ce
Cet

cor ut pro meis infirmitatibus et mentis et corporis... saepius intervenire meminerint : et in suis quique provinciis banc mihi remuneratioms vicem rependant, ut qui de singulis provinciis... que memoram
digna atque incolis grata credideramdiligenter adnolare curavi... Hist.
coles., praefatio gloriosissimo rrgi Ceolulfo.
Semper amantissime
in Christopater optime.... te supplex obsecro ut pro mea fragilitate
cum bis qui tecum sunt, apud pium judicem sedulus intercedere memineris : sed et eos ad quos eadem nostra opuscula pervenire feceris,
hoc idem facere monueris. Epist. ad Albinum abbat., Op. minora,
p. 229.
1. LAPPENBLRG,

OEANAM.

VALIN.

LE VNRABLE BEDE.

07

soit dans ce que j'ai crit qui s'loigne de la vrit,


de ne pas m'en faire un crime, car, selon la vritable loi de l'histoire, j'ai sincrement travaill
mettre par crit, pour l'instruction de la postrit, ce
que j'ai pu recueillir de la renomme commune 1.
On remarque surtout la rare prudence dont il use
en racontant les miracles qui occupent une place
si dmesure dans les annales, ou pour mieux
dire dans les habitudes et les exigences de son
temps. Il n'en cite pas un seul d'aprs son tmoignage personnel, mais toujours en nommant les
personnes dont il lient ses rcits et en constatant
s'ils lui viennent de seconde ou de troisime main 2.
Aussi le lecteur le plus sceptique ne saurait-il
feuilleter les pages de Bede sans demeurer convaincu de sa sincrit en mme temps que de son
discernement historique ; tandis que le chrtien,
avide de connatre et d'admirer les oeuvres de Dieu
dans l'histoire des mes, encore plus que dans l'histoire des peuples, n'aura jamais assez de reconnaissance pour l'infatigable ouvrier qui nous a dots de
1. Si qua in his quae scripsimus aliter quam se veritas habet posita
repererit, non hoc nobis imputet qui, quod vera lex historiae est, sim-

pliciter ea quae fama vulgante collegimus ad instructionem posteritatis litteris mandare studuimus. Praefatio.
2. On ne trouve pas un seul miracle dans la biographie des cinq
premiers abbs de son propre monastre, qu'il avait tous personnellement connus, tandis qu'il en fourmille dans son rcit de la vie de
saint Guthbert, qu'il ne tenait que des moines de Lindisfarne. C'est
la remarque du sage et pieux Lingard. Anglo-Saxon Church., II,
102, 105.

68

Son

me.

LE VNRABLE BEDE.

historiques du
les
parmi
rival
oeuvres
livre
sans
ce
christianisme et qui a donn l'Angleterre, la race
historique par excellence, le plus beau monument
d'histoire nationale qu'aucun peuple moderne ail
encore reu de ses pres 1.
Cet historien des mes nous fait connatre la
sienne : car, qui ne reconnat, la faon dont un
homme raconte les preuves de la vertu et de la
vrit ici-bas, ce qu'il saurait lui-mme faire ou
souffrir pour elles? Or cette me, qui se trahit
travers ses rcits, est assurment une me sainte et
une me charmante. Ce n'est pas seulement dans
les beaux rcits de ces dvouements sans cesse re1. Tous ceux qui ont eu manier les historiens du moyen ge et
qui tiennent ne pas perdre leur temps et leurs yeux savent quel
est le prix inestimable d'une bonne dition, portative et commode. Ils

nous sauront gr de leur indiquer, parmi les nombreuses ditions du


Vnrable Bede, celle publie Oxford en 1846 par ROBERT HUSSEY,
bachelier en thologie et professeur d'histoire. Elle contient en un
seul volume toute l'Historia ecclesiastica gentis Anglorum, avec la vie
des abbs de Wearmouth et de Yarrow, et la lettre de Bede l'archevque Egbert. Elle contient toutes les variantes essentielles et les
notes de la grande dition de Smith (1722) rectifies et compltes
avec une clart et une sobrit exemplaires par l'diteur. S'il avait
joint son volume la vie de saint Cuthbert par Bede, la lettre de
l'autre abb Cuthbert sur la mort du Vnrable, et une carte, cette
excellente publication ne laisserait rien dsirer.
La justice nous fait un devoir de nommer ici, ct de Bede, un
crivain de notre temps, M. W. B. Maccabe, qui, dans son Histoire catholique d'Angleterre (London. 1847-49, 2 vol. in-8, s'est attach
reproduire fidlement les rcits de Bede et des autres historiens anciens, et, en traant un tableau fidle et dtaill des trois premiers
sicles de l'histoire d'Angleterre, a mrit la gratitude de ceux qui
tiennent connatre la vrit, sans pouvoir aborder directement aux
sources.

LE VNRABLE BEDE.

09

naissants et de toutes ces merveilles dont l'homme


rgnr par la foi devient capable : c'est dans la
personne de Bede lui-mme qu'il faut tudier un
type accompli de celte humilit, de cette srnit,
de cette gnreuse ferveur qui lui ont fait dcerner
par la chrtient entire le surnom de Vnrable.
Les vertus chrtiennes s'unissaient tout naturellement chez lui celte soif de la science, cet amour
imprieux de l'tude, cette ardeur vivifiante du travail, ce noble souci des choses divines et humaines
qui font de notre moine historien un personnage si
intressant dans l'histoire de l'esprit humain. Un
crivain estim lui reproche d'avoir t plus Romain
qu'Anglais. Je tiens ce reproche pour parfaitement
mal fond. On ne trouve chez lui aucune trace du
moindre sacrifice impos au patriotisme par l'orthodoxie. Il a certainement prfr l'esprit romain
l'esprit celtique; mais ce ne sont pas ses prdilections romaines, c'est son patriotisme anglo-saxon
qui lui a dict certains jugements inspirs par une
partialit toute nationale contre les Bretons vaincus
dans l'ordre spirituel comme dans l'ordre temporel.
Il a eu, comme tous les hommes, ses prfrences,
ses faiblesses, ses aveuglements, mais jamais il
n'a sciemment dguis, mutil ou trahi la vrit ;
il l'a servie et aime de son mieux, il a galement
servi et aim la justice, et, comme l'a trs-bien dit
1

1. Lappenberg.

70

Sa

vie.

680.

682

686

LE VNRABLE BEDE.

jours
1, l'impartialit
intgre
de
historien
nos
un
consiste tre juste, non pas tre neutre.
Sa vie peut tre regarde comme le miroir fidle
de la vie laborieuse et sainte qu'on menait dans ces
vastes clotres qui ne cessaient de s'lever en Angleterre sous la rgle de Saint-Benot, et qui furent, au
huitime sicle, non moins nombreux qu'au septime.
Elle s'coula tout entire dans le clotre qui avait
abrit son enfance. N en 6732, dans un des soixante et
dix manoirs dtachs du domaine public (Folc-Lands)
que le roi Egfrid venait de confrer l'abb Benot
Biscop lors de son quatrime retour de Rome, le petit
Bede, dont le nom signifiait en anglo-saxon la prire,
fut confi ds l'ge de sept ans, par ses proches,
Benot, qui venait d'achever son monastre de Wearmouth. Mais bientt le saint et savant abb se dchargea de l'ducation de son jeune lve en le confiant son coadjuteur Ceolfrid avec les vingt religieux,
jeunes et vieux, qui allaient fonder quelques lieues
de l, prs de l'embouchure de la Tyne, la colonie
de Yarrow. A peine installs, une peste cruelle vint
fondre sur la naissante colonie : elle enleva tous les
moines qui savaient chanter au choeur, except le seul
abb et ce jeune Bede, encore tout enfant, qui tait
son lve chri : tous deux continurent clbrer de
leur mieux, entre leurs larmes et leurs regrets, l'of1. FRANZ DE CHAMPAGNY, Correspondant, t. XII, p. 785.
2. Selon Mabillon et Lingard ; et non en 674 comme l'ont voulu Pagi
et Stephenson.

LE VNRABLE BEDE.

71

fice canonial 1

tout entier, avec une exactitude obstine, jusqu' ce que de nouveaux confrres leur fussent arrivs. Qui ne serait mu la pense de ces deux
reprsentants de la chrtient northumbrienne et
du monachisme anglo-saxon, l'un dj mr et illustre,
l'autre, obscur adolescent prdestin la gloire, chantant tout seuls les louanges du Dieu vivant dans leur
clotre dpeupl par la mort, et attendant l'avenir
avec une confiance aussi invincible que rsigne !
Lorsque Ceolfrid, la mort de Benot Biscop,
fut appel au gouvernement des deux monastres
runis, qui ne formrent plus qu'une seule communaut 2, le jeune Bede resta Yarrow et n'en sortit
plus. C'est l qu'il reut, dix-neuf ans, le diaconat
et, trente ans, la prtrise des mains de saint Jean,
dit de Beverley, qui occupait alors le sige de Wilfrid,
Hexham. C'est l qu'il passa tout le reste de sa vie,
exclusivement consacre l'tude, la mditation de

l'criture sainte, sans autre distraction que le chant


quotidien du choeur, sans autre plaisir, ce qu'il dit
lui-mme, que d'apprendre, d'enseigner et d'crire 3.
1. Abbas. multum tristis, praecepit ut, intermisso ritu priori,
.
psalmodiam totam, praeter Vesperam et Matutinas, sine antiphonis

transigerent : quod cum unius hebdomadis spatio inter multas ejus


lacrymas et querimonias esset actitatum, diutius hoc fieri non ferens
rursus statuit : ut antiphonatae psalmodiae juxta morem instauraretur,
cunctisque adnitentibus, per se et quem praedixi puerum, quae statuerat, non parvo cum labore complebat. BEDE, t. VI, App.,p. 421.
Voir ce qui prcde dans la note 1 de la page 409 du tome prcdent.
2. Voir au tome IV, p. 400 et 472.
3. Cum essem annorum septem, cura propinquorum datus sum
educandus... cunctumque ex eo tempus vitae in ejusdem monasterii

72

Ses

mailles
divers.

LE VNRABLE BEDE.

Toutefois, lorsque Bede nous dit qu'il passa toute


faudrait
n'en
il
monastre,
vie
dans
le
mme
pas
sa
conclure qu'il se refusait ces voyages qui entraient
alors, comme depuis, pour une part si considrable
dans la vie des principaux religieux. Malgr la grande
et prompte autorit qui s'attachait la double fondation de Benot Biscop; malgr le grand nombre des
religieux qui y affluaient, il est difficile de s'imaginer
que Bede pt y suivre, sans en sortir, les leons de
tous ceux qu'il cite diverses reprises, comme ses
matres. Mais soit Yarrow, soit ailleurs, il reut
des enseignements aussi prcieux que divers. Parmi
ceux qui l'initirent l'tude de la Bible, il signale
un religieux form par saint Ceadda, l'humble et
fervent rival de Wilfrid, imbu par consquent de ce
qu'il y avait de plus pur et de plus irrprochable dans
la tradition celtique 1; tandis que le grec lui tait
enseign par des religieux de l'cole que le Grec
Thodore avait fonde dans sa mtropole de Cantorbry 2, et le chant ecclsiastique par ce chantre
de Saint-Pierre du Vatican que le pape Vitalien avait
envoy en Angleterre avec Benot Biscop 3.
habitatione peragens, omnem meditandis Scripturis operam dedi;
atque inter observantiam disciplinae regularis et quotidianam cantandi
in ecclesia curam, semper aut discere, autdocere. aut seribere dulce
habui. BEDE, Hist. ecoles., V, 24.
1. Frater quidam de eis qui me in Scripturis erudiebant et erat in
monasterio ac magisterio illius (Ceaddae) educatus, vocabulo Trumberct. Hist. eccles., IV, 3.
2. Voir au tome IV, page 219.
3. Voir au tome IV, page 462.

LE VNRABLE BEDE.

73

Bientt d'lve il passa matre, et au premier rang


des matres. On voit, par divers passages de ses livres, que ses journes et ses nuits, aprs une part
bien modique faite au sommeil, se partageaient entre les recherches et les tudes qu'il poursuivit jusqu' sa dernire heure, l'enseignement qu'il distribuait aux six cents moines de sa double communaut,
sans compter tous les religieux trangers qu'il admettait ses leons, et la composition des ouvrages
qui l'ont immortalis. On imagine difficilement une
existence plus occupe. Sauf pendant sa dernire
maladie, il n'eut jamais personne pour l'aider. Je
suis, disait-il, mon propre secrtaire ; je dicte,
je rdige, je transcris tout moi-mme. Tout en
reconnaissant les obstacles que rencontrait son travail dans les assujettissements ou, comme il disait
encore, dans la servitude de la rgle, il ne s'y droba
jamais ; et longtemps aprs sa mort, on vantait encore sa scrupuleuse exactitude en remplir toutes les
obligations, surtout celle du chant de l'office en
commun 2.
La svrit laborieuse de cette vie claustrale ne
mettait du reste aucun obstacle des relations aussi
tendues qu'importantes avec le dehors. Ces relations

Son

assiduit
au

travail.

eurent presque toutes pour cause ou pour occasion


1. Injuncti me operis labori supposui : in quo (ut innumera monasticae servitutis retinacula praeteream. ipse mihi dictator, simul notarius et librarius existerem. Epistola ad Accam, Opera, I, 179.
2. ALCUIVI Opera, I, p. 282,

Ses

vastes
relations.

74

LE VNRABLE BEDE.

la composition de son grand ouvrage historique. Il


fut excit l'entreprendre par cet Albin que nous
de
disciple
principal
le
dj
signal
comme
avons

l'archevque Thodore et de l'abb africain Adrien,


et comme le premier Anglo-Saxon qui ail t appel
gouverner le grand monastre de Saint-Augustin
Cantorbry. Albin lui fournit des Mmoires sur tout
ce qui s'tait pass dans le Kent et les pays environnants, du temps des missionnaires envoys par saint
Grgoire1; il envoya mme un prtre du diocse voisin
de Londresjusqu' Rome pour y chercher dans les archives de l'glise romaine, avec la permission du
pape alors rgnant, Grgoire II, les ptres de ses
prdcesseurs et autres documents relatifs la mission anglaise 2. De leur ct, tous les vques d'Angleterre concoururent cette oeuvre, en transmettant
l'auteur tout ce qu'ils pouvaient recueillir sur l'origine de la foi dans leurs diocses, et les principales
actions des saints personnages qui les avaient habits.
Les abbs et les religieux des monastres les plus importants fournirent galement leur contingent. Les
dtails donns ce sujet par Bede lui-mme dmontrent une abondance de relations entre les principaux
foyers de la vie religieuse, et, chez leurs habitants,
une activit intellectuelle faite pour exciter autant
de surprise que d'admiration, quand on songe la
1. Bede le qualifie de vir per omnia doctissimus.
2. Perscrutato sanctae Ecclesiae Romanae scrinio.. Pro'og.

LE VNRABLE BEDE.

75

difficult des communications et aux guerres intestines qui ravageaient l'Angleterre.


En dehors de sa grande oeuvre historique, sa correspondance nous fournit la preuve des nombreuses
visites qu'il faisait et qu'il recevait l'occasion de
ses tudes et de ses crits. Rien ne dmontre, comme
on l'a cru longtemps 1, qu'il ait t Rome, o commenaient affluer de son temps tant de religieux et
de princes anglo-saxons. On sait seulement qu'il fut
en relations habituelles avec le roi des Northumbriens,
qui il ddia son histoire d'Angleterre, et avec le
roi de Kent, qui il adressa une lettre sur la clbration de la Pque. Parmi les vques de son temps,
son plus intime ami fut Acca, le compagnon et le
successeur de Wilfrid Hexham 2. Ce prlat, savant
et magnifique, prenait un intrt passionn aux lettres et aux arts. Aux grands travaux dont il avait
orn l'glise abbatiale construite par son matre
Hexham, il ajouta une bibliothque, trs-vaste et trsnoble, au jugement de Bede, et dont celui-ci sut certainement tirer bon parti. Ils taient en communication intime et constante. Bede ddia plusieurs de
ses ouvrages en prose et en vers au successeur de
Wilfrid. Acca, qui aimait, comme Bede, citer les
1. D'aprs une lettre du pape Serge, donne par Guillaume de
Malmsbury, mais qui ne s'appliquait pas notre Bede, selon Mabillon
(ACT. SS. O. S. B., t. III, p. 509), et Lingard (Antiquities. t II,
p. 410, 415).
2. Voir au tome IV, p. 540 et 500.

70

LE VNRABLE BEDE.

classiques paens et qui ne reculait pas plus que saint


Grgoire le Grand devant les jeux de mois, insistait
pour que son laborieux ami, dont il avait dj obtenu
un commentaire sur l'vangile de saint Marc, y ajoutt un commentaire sur saint Luc 1. La correspondance de ces deux moines anglo-saxons, sans faire
tort leur esprit, fait surtout honneur leur coeur,
et montre quel point la prire et l'tude dveloppaient, dans les clotres northumbriens, les sentiments
affectueux et les tendresses de l'intimit. Bede y prodigue les assurances de son amiti celui qu'il appelle le plus aim et le plus dsir de tous les vques
du monde 2. Il s'y montre domin et inspir, comme
il le dit lui-mme, par celte confiante et mutuelle
tendresse, qui croit tout et espre tout du coeur qu'on
aime 3. Mais on y dcouvre encore les purs et nobles
motifs qui le guidaient dans ses tudes et ses commentaires sur l'criture sainte, qui ont tenu la plus grande
place dans sa vie et qui ont tant contribu grandir
son influence sur la chrtient. L et ailleurs on voit
quelle pieuse et patriotique sollicitude l'animait
1. Beatum Lucam luculento sermone expone..., t. I, p. CLIII, d.
Giles. Voir d'autres textes, ap. RAINE, The Priory of Hexham, p. XXXII,
33, 34.
2. Dileotissime ac desideratissime omnium qui in terris morantur
antistitum. Et ailleurs : Bene vale semper, amantissime antistes.
nostri memor in Domino... Domino beatissimo et omnium desideratissimo Accae episcopo Beda humilis presbyter...
3 Non haec certe alia quam indubitata mutui fiducia facit amoris,
quae de amico pectore omnia duntaxat qn fieri
possunt, credit, omnia sperat. P. 179, d. Giles.

LE VNRABLE BEDE.

77

combattre l'ignorance et la tideur des nouveaux catholiques d'Angleterre, en leur facilitant surtout la
lecture et l'intelligence de la Bible 1. Mettre la
porte de tous les explications les plus approuves
des endroits obscurs ; rechercher avec un soin scrupuleux le sens mystique et l'utilit spirituelle des
rcits bibliques; approfondir et simplifier la fois
celle tude des textes sacrs, si chre et si ncessaire
la vraie pit ; y puiser les leons et surtout les consolations qu'indique l'aptre saint Paul, et dont on a
tant besoin dans les cuisantes angoisses de cette sombre vie et pendant les dlais trop prolongs de la justice
divine 2; rpondre ainsi la proccupation constante
des grands religieux qui furent les aptres de l'Angleterre et des autres nations anciennes : telle fut la
lche de notre Bede. Il s'y livra avec une ardeur qui
ne se dmentit jamais ; avec une persvrance qui
consumait ses nuits et ses jours ; avec une modestie
touchante et sincre ; avec des prcautions dlicates
contre le danger de passer pour plagiaire 3 ; avec un
Nostrae, id est Anglorum gentis, inertiae cousulendum ratus.
Epist. ad Eusebium, p. 193, d. Giles.
2. Voir surtout Epistola ad Accam de Templo Salomoms, p. 171, d.
Giles.
5. Sollicitus per omnia ne majorum dicta furari, et haec quasi mea
propria componere.. Qui in legis divinae meditatione etsi non (ut
1.

ipse scripsisti) dies noctesque pervigiles ducere sufficio...opcris immensitate perterritus et obstrepentium causarum (quas tu melius
nosti) necessitate praepeditus... Opusculum velocissime quantum tempus dederat, ne tua sacrosancla voluntas impediretur, emendatum
membranulis indideram . Epist. ad Accam., p. 180, 184.

78

LE VNRABLE BEDE.

l'immenquelquefois
succombait
qui
sous
courage
sit de la tche et la multitude des obstacles, mais
enfin
jamais
invincible
plus
relever
que
;
pour se
qui
lui
doctrine
de
sret
solidit
et
une
avec une
ont gard jusqu' nos jours une place parmi les interprtes les plus autoriss de la foi catholique 1.
des
Bede
lequel
Un
eut
vque
notre
autre
avec
Sa
lettre
relations frquentes fut Egbert, vque d'York, frre
clbre

du roi des Northumbriens, et disciple de Bede luil'vque


Egbert
d'York mme. Tantt le prince vque venait voir son ancien matre Yarrow ; tantt Bede allait passer quelques jours dans le monastre piscopal d'York, o
il s'occupait de rgler l'cole qu'Egbert y avait tablie, et o il retrouvait les souvenirs de Paulin, de
Wilfrid et de toute cette histoire religieuse de la
Norlhumbrie, qui sans lui serait demeure jamais
inconnue. Tous deux passaient le temps de ces visites
tudier en commun. Un an avant sa morl,
734.
n'ayant pu se rendre l'invitation de son ami, Bede
lui adressa une trs-longue lettre qui a t conserve,
et qui est comme une sorte de trait sur le gouvernement spirituel cl temporel de la Northumbrie2. Elle
faire une ide de son esprit et de son style en
lisant au Brviaire romain l'office de la Toussaint et des deux jours
suivants, dont plusieurs leons sont empruntes ses homlies de
1. Chacun peut se

Sanctis.
2. Memini te hesterno dixisse anno, cum tecum aliquot diebus legendi gratia in monasterio tuo demorarer, quod hoc etiam
anno
velles, cum in eundem devenires locum, me quoque, ob commune legendi studium, ad tuum accire colloquium. Cette lettre est de 751
ou 755. Egbert tait mont sur le sige de Wilfrid en 752.

LE VNRABLE BEDE.

79

dmontre tout d'abord la virile indpendance du jugement et du langage de Bede ; puis la grande autorit dont ce simple religieux tait investi aux yeux
des pontifes et des princes de son pays. Elle jette en
mme temps une vive et franche lumire sur les abus
qui s'taient dj glisss dans l'glise anglo-saxonne
et dans la proprit monastique.
Il commence par recommander l'voque l'tude
et la mditation de l'criture sainte, surtout des ptres de saint Paul Tite et Timothe, et du Pastoral de saint Grgoire; ensuite il l'exhorte viter les
conversations oiseuses ou mdisantes et la mauvaise
compagnie: car, ajoute-t-il, il y a certains vques qui, au lieu de s'entourer de gens religieux et
continents, ne se font accompagner que de bouffons
et d'ivrognes, plus occups remplir leur ventre
qu' nourrir et sanctifier leur me 1.
Puis il continue : Votre diocse est trop grand
pour que vous puissiez en visiter tous les hameaux et
tous les recoins, chaque anne. Il vous faut donc tablir, pour coadjuteur dans chaque village, des prtres pour y prcher la parole de Dieu, y clbrer les
saints mystres, et pour y baptiser. Avant tout, il
faut que ces prtres fassent apprendre par coeur
non ita loquor, quasi te aliter facere sciam, sed quia de
quilusdam episcopis fama vulgatum est, quod...nullos secum alicujus
religionis aut continentiae viros habeant, sed potius illos qui risui,
jocis, fabulis, comessationibus et ebrietatibus... subigantur, et magis quotidie ventrem dapibus quam mentem sacrifiais coelestibus
pascant.
1. Quod

contre
les abus
du
gouvernement
ecclsiastique,

80

LE VNRABLE BEDE.

tous vos diocsains le Symbole des aptres et l'Oraison


dominicale : ceux qui ne savent pas le latin doivent

pouvoir rciter et chanter le Pater et le Credo dans


leur langue ; et je dis cela non-seulement pour les
laques, mais encore pour les clercs et les moines qui
n'entendent pas le latin. C'est prcisment l'usage
de ces prtres ignorants que j'ai traduit en anglais
le Symbole et le Pater. En excitant par cette prire
frquente et en commun le peuple de Dieu comprendre, aimer, esprer et rechercher les dons
clestes, votre sollicitude paternelle obtiendra du
Pasteur des pasteurs une rcompense d'autant plus
belle qu'elle est rarement mrite par les vques
de notre nation 1. Bede conjure son ami de ne rien
ngliger pour donner la population laque des
pasteurs capables de leur enseigner la doctrine du
salut, la haine des pchs odieux au Seigneur et la
pratique des bonnes oeuvres; puis d'insister sur
la communion frquente et mme quotidienne, conformment l'usage de l'glise en Italie, en Gaule,
en Afrique, en Grce et dans tout l'Orient. Chez
nous, dit Bede, grce l'incurie des pasteurs,
Et quia latiora sunt spatia... quam ut solus per omnia discurrere
in singulis viculis atque agellis verbum Dei praedicare... sufficias...
1.

et

necessarium est ut plures tibi sacri ordinis adjutores adsciscas...


Idiotas, id est, eos qui propriae tantum linguae notitiam habent, haec
ipsa sua lingua discere ac sedulo decantare facito... Propter quod
et ipse multis saepe sacerdotibus idiotis haec utraque... in linguam
Anglorum translatant obtuli. Quanto enim rariora hujus sacratissimi operis in episcopis nostrae gentis exempla reperis, tanto altiora.. praemia recipies...

LE VNRABLE BEDE.

81

les laques les plus religieux n'osent communier


qu' Nol, l'piphanie et Pques; tandis qu'il y
a d'innombrables chrtiens, jeunes et vieux, d'une
vie trs-chaste, qui pourraient sans aucun scrupule
s'approcher des saints mystres tous les dimanches
et les jours de ftes d'aptres et de martyrs, comme
vous l'avez vous-mme vu dans la sainte glise
apostolique de Rome 1.
Cela dit, il n'hsite pas signaler au prlat un
abus destin prendre dans toute l'glise des proportions lamentables : Prenez bien garde aussi,
cher vque, au crime de ceux qui ne sont occups
qu' retirer un lucre terrestre de leur ministre.
On dit qu'il y a beaucoup de villages de notre Northumbrie, situs dans des montagnes ou des forts
inaccessibles, o l'on n'a jamais vu paratre un vque
pour baptiser, pour enseigner la foi et la distinction
entre le bien et le mal, mais o personne n'est
exemple de payer l'vque des redevances. Ainsi
donc certains vques, loin d'vangliser leur troupeau gratuitement, comme le veut Noire-Seigneur,
reoivent, sans prcher, l'argent qu'il leur a dfendu
de prendre mme en prchant 2.
Eorum quoque qui in populari adhuc vita continentur sollicitam
te necesse est curam gerere, ut sufficientes eis doctores vitae salutaris adhibere memineris... Cum sint innumeri innocentes et castissimae conversationis pueri ac puellae, juvenes et virgines, senes
et anus... Ipsi etiam conjugati, si quis sibi mensuram continentiae
ostendat et virtutem castitatis insinuet, idem et licenter possint et
libenter facere velint.
2. Attende quid gravissimi sceleris. autistes dilectissime... Audi.
1.

MOINES D'OCC.

v.

82

LE VNRABLE BEDE.

Bede pensait qu'avec le concours du bon et pieux


roi Ceolwulf il serait trs-facile l'vque d'York,
son parent et son ami, de

porter remde ces mi-

sres, en revenant au plan de saint Grgoire le


Grand, en rtablissant la mtropole d'York, en subdivisant ce diocse encore beaucoup trop tendu,
malgr les distractions qui avaient t imposes
Wilfrid, et en lui donnant douze suffragants. Avec
son esprit pratique et logique, notre historien indique sur-le-champ les moyens d'arriver ce rsultat, sans craindre de blesser les intrts et de mettre nu les infirmits de son ordre. Je sais bien,
dit-il, que, par l'incurie des anciens rois et leurs
libralits insenses, il n'est plus facile de trouver
des domaines vacants pour doter de nouveaux vchs. C'est pourquoi je pense qu'aprs en avoir dlibr dans le grand conseil et de Paris conforme du
pontife et du roi, il faudrait prendre quelque monastre dj existant pour l'riger en vch. Et pour
que l'abb et les moines ne soient pas tents de s'y
opposer, il faut leur permettre d'lire parmi euxmmes le futur vque, qui gouvernera en mme
vinius et fama est, quia multae villae ac viculi nostrae gentis in montibus sint inaccessis ac saltibus dumosis positi, ubi numquam multis
transeuntibus annis sit visus antistes.. .quorum tamen nec unus quidem
a tributis antistiti reddendis essepossit immunis., sicque fit ut episcoporum quidam non solum gratis non evangelizent... Lingard (Anglo-Saxon Church, t. I, p. 185) croit voir dans ce passage la premire
mention de la dme, dont il n'est question nulle part ailleurs dans les
oeuvres de Bede et qui ne parat pas avoir t rgulirement tablie
en Angleterre avant la fin du huitime sicle

LE VNRABLE BEDE.

85

temps le monastre et le nouveau diocse, ou de le


choisir selon les canons, au dehors, s'il ne trouve
se
personne de convenable dans la communaut 1. Il
sera d'autant plus facile d'augmenter, s'il y a lieu,
la dotation des nouveaux diocses qu'il
se trouve,
comme nous le savons tous, des lieux innombrables
qui portent le nom de monastres, sans qu'il y ail
la moindre observance monastique. Ce serait substituer la chastet l'incontinence, la temprance
la gourmandise, et la pit la vanit, que d'attribuer de pareils endroits, par l'autorit des assembles publiques, la dotation d'un nouvel vch.
Oui, il y a de vastes et nombreux tablissements
qui ne servent de rien, ni Dieu ni aux hommes.
Aucune rgle monastique n'y est observe ; aucun
profit n'en revient aux comtes et aux chevaliers
chargs de dfendre notre nation contre les barbares. Celui donc qui constituera de nouveaux vchs
ne sera ni un usurpateur ni un prvaricateur ; il
1. Et quidem novimus quia per incuriam regum praecedentium,
donationesque stultissimas factum est, ut non facile locus vacans nbi
sedes episcopalis nova fieri debeat, inveniri valeat...Quapropter commodum duxerim, habito majori concilio et consensu pontificali simul
et regali edicto, prospiciatur locus aliquis monasteriorum ubi sedet
episcopalisfiat. Et ne forte abbas et monachi resistere tentaverint,
detur illis licentia, ut de suis ipsi eligant eum qui episcopus ordinetur
et adjacentium locorum quotquos ad eamdem dioecesim pertineant,
una cum ipso monasterio curam gerat episcopalem : aut si forte in
ipso monasterio qui episcopus ordinari debeat invenin nequeat, in
ipsorum tamen juxta statuta canorum pendeat examine qui de sua
dioecesi ordinetur autistes.

contre
les monastres
drgls

l'abus
des donations
territoriales.

84

LE VNRABLE BEDE.

fera une oeuvre de salut el un acte de vertu 1.


Bede va au-devant de l'objection tire de la sanction donne par les rois et les assembles nationales
pseudoles
doter
servi

avaient
qui
donations
aux
monastres. Serait-ce donc un pch que de corriger les dcisions injustes des anciens chefs par
la rvision de chefs mieux clairs, et d'abroger
les formules mensongres de certains scribes par
l'autorit des prtres et des sages, l'instar des
bons rois de Juda dont parle l'criture, qui rparaient le mal commis par leurs prdcesseurs
impies ? Que leur exemple vous encourage, de concert
avec notre religieux roi, dtruire ce qui a t fait
et dcrt d'injuste et d'irrligieux par les chefs antrieurs de noire nation. Vous pourvoirez ainsi la
fois aux besoins spirituels et temporels de notre pays.
Autrement nous verrons en mme temps disparatre
l'amour et la crainte de celui qui lit dans les coeurs,
et diminuer le nombre des guerriers qui sont chargs
de dfendre nos frontires contre les incursions des
barbares ; car, vous le savez mieux que moi, il y a
tant de domaines occups par de faux moines
qu'il ne reste plus rien donner aux fils des nobles
1. Sunt loca innumera... in monasteriorum ascripta vocabulum. sed
nihil prorsus monasticae conversationis habentia; e quibus velim ali-

quade luxuria ad castitatem... synodica auctoritate transferantur...


Maxima et plurima sunt quae... neque Deo neque hominibus utilia
sunt, quia neque regularis secundum Deum ibi vita servatur, neque
illa milites sive comites secularium potestatum qui gentem nostram

a barbaris defendant possident.

LE VNRABLE BEDE.

85

et des

anciens guerriers; ce qui les rduit soif


traverser la mer, en abandonnait la patrie qu'ils
auraient d dfendre les armes main soit
;
consumer leur virilit dans la dbauche et l'oisivet,
faute d'tablissement convenable pour y fonder
une
famille 1.
A ces considrations d'intrt politique et gnral
qui jettent tant de jour sur la constitution militaire
et territoriale des pays anglo-saxons, Bede en ajoute
d'autres qui rvlent des abus non moins pernicieux
dans l'ordre spirituel.
Il se commet, dit-il, un crime plus grave encore quand de simples laques, qui n'ont ni l'exprience ni l'amour de la vie rgulire, donnent aux rois
de l'argent, pour prix de certaines terres, sous prtexte d'y construire des monastres, et puis se font attribuer un droit hrditaire sur ces terres, par des
dits royaux qu'ils font ensuite confirmer par la signature des vques, des abbs et des grands du sicle. Dans les champs et les villages qu'ils ont ainsi
usurps, ils vivent au gr de leur licence, exempts de
Injnsta principum judicia recto meliorum principum examine
corrigantur, ac mendax stilus scribarum iniquorum discreta prudentium et sacerdotum sententia deleatur... Ea quae provinciae nostrae
sive secundum Deum sive secundum seculum sint utilia, prospicere :
ne .. rarescente copia militiae secularis, absint qui fines nostros a barbarica incursione tueantur... Omnino deest locus ubi filii nobilium vel
emeritorum militum possessionem accipere possunt... ideoque vacantes ac sine conjugio, exacto tempore pubertatis, vel patriam pro qua
militare debuerunt, trans mare abeuntes, relinquunt ; vel... luxuriae
ac fornicationi deserviant.
1.

86

705.

LE VNRABLE BEDE.

tout service divin ou humain ; y commandant quelquefois, eux laques, des moines, ou plutt y rassemblant, en guise de moines, ceux qui sont chasss
des vrais monastres pour leur dsobissance, ceux
qu'ils en peuvent dbaucher, ceux qu'ils trouvent
vaguant par le pays ; ou encore prenant quelquesqui
tondre
qu'ils
font
et
de
leurs
par
vassaux,
uns
ils se font promettre une sorte d'obissance monastique. Quel spectacle monstrueux que celui de
ces prtendues cellules, remplies de gens avec
femmes et enfants, sortant du lit conjugal pour
grer l'intrieur d'un monastre ! Il y en a qui ont
l'effronterie de se procurer pour leurs femmes de
semblables monastres, o ces sculires se permettent sottement de gouverner les servantes du
Christ 1. N'est-ce pas le cas de dire, avec notre proverbe, que quand les gupes font des ruches, c'est
pour y mettre du poison au lieu de miel ?
Il continue exposer les consquences dsastreuses de ces abus qui ne dataient d'ailleurs que
d'une trentaine d'annes. Mais depuis la mort
du roi Aldfrid et la fin du pontifical de Wilfrid, il
1. Usurpatis sibi agellulis sive vicis, liberi exinde a divino simul
et humano servitio... laici monachis imperantes.... quoscumque ob
culpam inobedientiae veris expulsos monasteriis alicubi forte oberranles invenerint... vel quos ipsi de suis satellitibus ad suscipiendam
tonsuram promissa sibi obedientia monachica invitare quieverint...
Modo conjugis ac liberorum procurandarum curam gerunt; modo
exurgentes de cubilibus quidintra septa monasteriorum geri debeat...
pertractant... Quae pari stultitia cum sint laicae. famularum se Christi
permittunt esse rectrices.

LE VNRABLE BEDE.

87

n'y avait gure de grand seigneur ou d'Ealdorman


qui n'et voulu profiter de sa charge afin d'acqurir
pour lui, et mme pour sa femme, de semblables
monastres, et peu peu les officiers et les domestiques des rois en avaient agi de mme. Ils prtendaient tous tre la fois abbs et gouverneurs de
provinces, ou officiers du roi, se faisant donner une
sorte de tonsure, pour s'riger de leur propre autorit, eux simples laques, non-seulement en moines,
mais en abbs 1. Tous ces scandales, dit notre Vnrable, auraient pu tre vits ou rprims si les
vques eux-mmes n'en avaient t les principaux
fauteurs et complices, en confirmant par leurs
signatures les concessions et les acquisitions de monastres, et en se faisant payer prix d'argent cette
lche complaisance par les faux abbs2... Je vous
en conjure par le Seigneur, trs-cher vque, prservez votre troupeau de l'irruption de ces loups
malhonntes. Rappelez-vous que, si vous tes un vrai
pasteur et non un mercenaire, votre devoir est
d'examiner scrupuleusement tout ce qu'il se fait
1. Nullus pene exinde praefectorum exstiteret qui non hujusmodi
sibi monasterium in diebus suae prsefecturse, suamque simul conjugem pari reatu nocivi mercatus astrinxerit... Se abbates pariter
et prafectos sive ministros aut famulos regis appellant... etsi a professione illa... sunt iunditus extorres.
2. Si non ipsi pontifices magis hujusmodis sceleribus opem ferre
atque adstipulari probarentur : qui... hujusmodi decreta injusta...
suis subscriptiombus confirmare satagunt, eadem ipsis phylargyria
dictante, ad confirmandum male scripta. qua emptores comparandum
hujusmodi monasteria coacti.

88

LE VNRABLE BEDE.

de bon ou de mauvais dans chaque monastre de


votre diocse, afin qu'il y ait partout, des abbs et
des abbesses initis et soumis aux saintes rgles,
dignes de prsider la famille des serviteurs et des
servantes du Christ, et non une foule insolente,
indiscipline et ddaigneuse de toute rgle spirituelle. Il faut leur apprendre rsolment que las
rois et les grands, moins qu'il ne s'agisse de
quelque crime contre les princes eux-mmes, n'ont
rien voir dans les monastres, lesquels demeurent soumis la seule autorit des prlats. Votre
devoir encore est d'empcher que le diable n'usurpe ces lieux consacrs Dieu, et n'y substitue
la discorde la paix, l'ivrognerie l'abstinence,
la dbauche et le meurtre la chastet et la
charit... Je sais bien que mes exhortations rencontreront beaucoup de contradicteurs, parmi ceux
surtout qui sont, auteurs ou complices des excs
que je rprouve. Mais vous saurez user de la vigueur apostolique contre ces misrables successeurs d'Ananie et de Sapphira, qui ont t retranchs par la mort subite de la socit des premiers
moines, non pas mme pour avoir voulu usurper
le bien d'autrui, mais seulement pour avoir malhonntement retenu le leur 1. En qualifiant d'idoltrie l'avarice et la cupidit, l'aptre saint Paul
Ananiam et Sapphiram monachorum collegio indignos etiam
corporis morte mulctavit... et quidem illi non aliena colligere. sed
sua incongrue retinere maluerunt
1.

LE VNRABLE BEDE.

a manifestement justifi ceux qui refuseront

89

leur

signature, quand mme un roi l'exigerait, ces


honteux marchs, et ceux mme qui effaceront
et ratureront toutes ces critures funestes 1. Ne
vous laissez donc jamais arrter par ceux qui,
pour protger l'oeuvre de leur concupiscence, vous
prsenteront des chartes et des diplmes revtus
de la signature des grands et des nobles 2. Rpondez-leur par les paroles de Noire-Seigneur :
Tout ce que mon Pre qui est dans le ciel n'a
point plant sera dracin... Enfin ne laissez pas
s'endormir dans une vaine confiance en leur salut
ceux qui ne songent jamais lutter contre la volupt du corps ou de l'esprit, mme dans les moindres choses ; dissipez l'illusion insense de ceux qui
croient que d'autres les rachteront aprs leur mort
par la clbration des saints mystres dont ils se seront rendus indignes par leur vie, ou qu'ils se feront absoudre de leurs crimes par quelques aumnes jetes aux pauvres du milieu de leurs passions
et de leurs dlices quotidiennes. Il faut que la main
qui donne Dieu soit, comme la conscience ellemme, pure de tout crime et de toute souillure 3.
subscriptione avari mercatus, rege licet imperante, manum substraxerunt.
2. Qui si chartas protulerunt in defensionem concupiscentiarum
suarum ascriptas, ac nobilium personarum subscriptione confirmatas...
3. Quum manus ipsa et conscientia quae munus offeray Deo, munda
a peccatis debeat esse et absoluta.
1. Qui vel

90

LE VNRABLE BEDE.

Voil ce que j'avais dire contre le venin de l'a-

varice. Je n'en finirais pas s'il me fallait parler


aussi longuement des autres vices, dont Dieu vous
donne la grce, mon trs-cher vque, de dlivrer
votre troupeau.
Toute celte admirable lettre n'est autre chose
que la protestation indigne d'un vrai moine
contre les faux moines qui commenaient dj
infecter la vie claustrale, et contre les vques
cupides ou lches qui sanctionnaient ou tolraient
ces indignes abus. Si partout et toujours l'exemple du Vnrable Bede et trouv des imitateurs;
s'il s'tait lev du sein de l'glise, surtout dans
les sicles plus rcents, des voix intrpides et pures
comme la sienne, pour dnoncer les envahissements de la corruption, de l'hypocrisie et de la
cupidit sculire, on peut croire que jamais la
main homicide du vandalisme protestant ou rvolutionnaire n'et russi faucher, sur toute la
surface du monde chrtien, les glorieuses fondations de la munificence et de la pit de. nos
pres.
Ce qu'il faut constater avec bonheur, c'est
que la
rude franchise et la noble indpendance de Bede lui
ne
suscitrent aucun embarras et ne portrent
aucune
atteinte la grande et juste renomme dont il jouissait dans toute l'Angleterre, qui se rpandit promptement dans toute l'Europe et qui ne fil que grandir
aprs sa mort, tel point que le concile d'Aix-la-

LE VNRABLE BEDE.

91

Chapelle, tenu cent ans plus lard, n'hsitait point


le qualifier de docteur admirable 1.
Cette vie si douce et si glorieuse ne fut pas toutefois sans nuage. Comme tous les hommes suprieurs
il excita l'animadversion de quelques esprits troits
et violents. On alla mme jusqu' le traiter d'hrtique parce que dans sa Chronologie il avait combattu l'opinion, alors rpandue, que le monde ne
devait durer que six mille ans, et parce que, dans
sa division des six ges du monde, il avait paru s'loigner de la date ordinairement assigne l'Incarnation. Cette accusation d'hrsie fil tant de bruit
qu'il en tait question jusque chez les paysans, qui
en riaient dans leurs chansons boire, ce qui montre du moins que si les grands personnages taient
alors comme toujours exposs la calomnie, les
niasses populaires de ce temps-l prenaient un intrt singulier leur bonne renomme. Bede, qui
s'honorait d'avoir toujours mis un soin scrupuleux
se maintenir dans les limites de la plus stricte
orthodoxie, fut la fois indign et afflig de cette imputation : il en plit de surprise et d'horreur, ce
qu'il dit dans une lettre apologtique un moine de
ses amis ; lettre vive et fire, qu'il charge son correspondant d'aller lire Wilfrid, vque d'York, qui
lui semblait avoir donn quelque encouragement
venerabilis et modernis temporibus doctor admirabilis,
Beda presbyter sentiat,videamus. Concil. Aquisgran II. praef , l. III,
ann 850, d. Coletti, IX, 875.
1. Quid

Il

est accus

d'hrsie
jusque
dans

les chansons

boire

LE VNRABLE BEDE.

92

Son

intimit
avec
les moines
de
Lindisfarne.

Ses

derniers
moments.

mise
ft
qu'elle
calomnie
permettant
cette
en
table devant lui 1.
S'il eut quelques ennemis, il eut encore bien plus
d'amis. Parmi eux on aime reconnatre au premier
union
Leur
Lindisfarne.
de
moines
les
avec
rang
Bede maintient et constate le lien qui, malgr certaines diffrences d'origine et d'opinion, rattache
le berceau insulaire de la foi chrtienne en Northumbrie la dernire des grandes fondations et
au dernier des grands religieux qui illustrrent
cette plage glorieuse. Bede demanda que son nom
ft inscrit sur le rle des religieux du monastre
fond par saint Adan. Il dsirait surtout cette faveur, afin que son me, aprs sa mort, pt avoir
part aux messes et aux prires de celle nombreuse
communaut, comme s'il avait t un des leurs 2.
Cette pieuse anxit pour assurer son me le
secours de la prire aprs sa mort se retrouve
1. Haec tristi mox admistione confudit, addendo videlicet, quod me
audires a lascivientibus rusticis inter haereticos per pocula decantari... Exhorrui, fateor, et pallens percunctabar, cujus haereseos arguerer... Quoniam illo praesente atque audiente insipientius sum prius
appetitus conviens, ipso etiam nuncaudiente et dijudicante,... quam
immeritus eadem convicia sum perpessus appareat Quod utique in
..
coena illa in qua poculo debrius culpare studuit. Epist. ad Plegwinum
monachum, t. 1, p. 144-154. Ce Wilfrid n'est pas le grand saint
Wilfrid, mais Wilfrid II, qui fut vque d'York de 717 752, aprs
saint Jean de Beverley et avant Egbert.

defuncto. pro redemptione animae meae, quasi familiaris et


vernaculi vestri, orare et missas facere, et nomen meum inter vestra
scribere dignemini... ut in albo vestrae sanctae congregationis
meum
nuncquoque nomen appareret. Praefatio ad Vit. S. Cnthberti.
2 Me

LE VNRABLE BEDE.

95

chaque instant dans les lettres du Vnrable. Elle


achve d'imprimer le cachet de l'humble et vrai
chrtien ce grand savant, dont la vie fut si bien
remplie, et dont les derniers jours nous ont t rvls jusque dans les moindres dtails par un tmoin oculaire. Bien que ces pages aient t souvent
reproduites 1, on ne se lasse pas de les relire, et il
faut bien leur donner place ici, parce qu'aucun monument historique ne fait mieux renatre nos yeux
la vie la fois spirituelle et littraire des clotres
anglo-saxons. Vous dsirez, crit l'un des religieux de Yarrow son condisciple absent, et vous
attendez de moi que je vous dise comment Bede,
noire pre et notre matre, le bien-aim de Dieu, est
sorti de ce monde... Deux semaines environ avant
Pques, il fut pris d'une extrme faiblesse par suite
de la difficult de respirer, mais sans grande douleur. Il vcut ainsi jusqu' l'Ascension, toujours
joyeux et gai, rendant grces Dieu jour et nuit,
et mme toute heure de la nuit et du jour. Tous
les jours il nous donnait ses leons et employait le
reste de sa journe chanter des psaumes ; et toutes
les nuits, aprs un sommeil trs-court, il les passait
En dernier lieu par Ozanam, qui a trac de la vie de Bede et de
toute l'glise anglo-saxonne du huitime sicle un tableau auquel
1.

il ne manque rien. L'auteur du rcit s'appelait Cuthbert; il tait


disciple de Bede, et il crivait de Yarrow un de ses condisciples,
nomm Cuthwine, qui se trouvait dans un monastre loign, probablement du rit celtique, d'aprs un passage signal par Lingard,
Anglo-Saxon Church.. t. II, p. 197.

17

avril

755.

20

mai.

LE VNRABLE BEDE.

94

actions
les
joie
la
dans
et
mais
les
fermer
yeux,
sans
de grces. Ds son rveil, il se remettait prier et
remercier Dieu, les bras en croix. O homme vraiment heureux ! Il chantait tantt des textes de
saint Paul et autres de l'criture sainte, et tantt des
tait
fort
il
savant
langue,
dans
notre
car
propre
vers
s'interIci
le
anglaise
posie
fait
de
1.
narrateur

en
rompt pour citer dix vers anglo-saxons, recueillis
sur les lvres du moribond, dans ce rhythme bref,
sec et saccad qui caractrise les vers du ptre
Ceadmon, que Bede nous a fait connatre. Avant
son dpart forc, y est-il dit, personne n'est plus
sage qu'il ne faut ; personne ne sait assez combien
il faut chercher, avant de sortir d'ici, quel sera le
jugement de l'me pour le bien et le mal, aprs le
jour de sa mort 2. Il chantait aussi , continue
le tmoin de ses jours, il chantait les antiennes selon
sa liturgie et la ntre, entre autres celle-ci : O roi
de gloire, qui aujourd'hui tes mont en triomphe
jusqu'au-dessus des cieux, ne nous abandonnez pas
comme des orphelins, mais envoyez l'esprit de v rit promis nos pres. A ces mots : comme des
gaudens... immo horis omnibus... totam noctem in laelitia et gratiarum actione pervigil ducebat, nisi quantum modicus
somnus impediret... In nostra quoque lingua, quae est anglica, ut
erat doctus in nostris carminibus, nonnulla dixit.
2. Ces vers, que Mabillon a omis dans sa reproduction du texte
de Cuthbert, d'aprs Simon de Durham, se trouvent dans
un manuscrit de Saint-Gall, presque contemporain de Bede, et nul ne doute
de leur authenticit. Cf. LINGARD, p 409.
1. Laetus et

LE VNRABLE BEDE

95

orphelins, il fondit en larmes. Une heure aprs


il rpta la mme antienne et nous mlions nos
larmes aux siennes. Tantt nous pleurions et tantt
nous lisions, mais nous ne lisions jamais sans
pleurer. Les quarante jours de Pques l'Ascension
s'coulrent ainsi : il tait toujours au comble de la
joie, en remerciant Dieu de sa maladie 1. Il disait avec
saint Paul : Le Seigneur flagelle le fils qu'il va recevoir2; et avec saint Ambroise : Je n'ai pas vcu de
manire rougir de vivre avec vous, mais je ne
crains pas non plus de mourir, parce que nous
avons un bon matre3.
Pendant tous ces jours, et en sus des leons qu'il
nous donnait et des psaumes qu'il chantait avec
nous, il entreprit deux ouvrages : une traduction
de l'vangile selon saint Jean dans notre langue
anglaise, pour l'utilit de l'glise de Dieu, et quelques extraits d'Isidore, vque de Sville : Car,
disait-il, je ne veux pas que mes enfants lisent
des mensonges, ni qu'aprs ma mort ils se livrent
des travaux striles. Le mardi avant l'Ascension, il se trouva beaucoup plus mal, sa respiration
devint difficile et ses pieds enflrent. Il continua
nanmoins de dicter gaiement, et quelquefois il
ajoutait: Htez-vous d'apprendre, car je ne sais
in lacrymas... luximus cum illo... altera vice legimus,
altera ploravimus. Immo semper cum fletu legimus ut tali laetitia
dies usque ad diem deduximus, et ille multum gaudebat.
I. Prorupit

2. Hebr., XII. 6.
3. S.

PAULINUS, in

Vit. S. Ambrosii.

96

LE VNRABLE BEDE.

si
ni
resterai
je
combien
de
mon
vous,
temps
avec

La veille
bientt.
m'appellera
crateur

pas
ne

de la fle, aux premires lueurs du matin, il ordonna


qu'on se htt d'achever ce qu'on avait commenc,
et nous travaillmes jusqu' l'heure de tierce. Alors
nous allmes la procession avec les reliques des
saints, comme la solennit l'exigeait. Mais un
d'entre nous resta auprs de lui et lui dit : Il
manque encore un chapitre, matre bien-aim;
serait-ce une fatigue que de vous faire parler
davantage? Bede rpondit : Je le puis encore;
prends ta plume, taille-la et cris promptement.
Et l'autre obit. A l'heure de none, il envoya chercher les prtres du monastre et leur distribua de
l'encens, des pices, des linges fins, qu'il gardait
comme des objets de prix dans sa cassette ; puis leur
fit ses adieux, suppliant chacun d'eux de dire des
messes pour lui. Il passa ainsi son dernier jour jusqu'au soir. Et le disciple dont j'ai parl lui dit
encore : Cher matre aim, il reste un verset qui
cris-le donc
point
n'est
crit.
promptement,

rpondit-il. Et le jeune homme, ayant fini en quelques


minutes, s'cria : Maintenant c'est fini. Et lui : Tu
dis vrai, c'est fini. Prends ma tte dans tes mains et
tourne-moi; car j'ai beaucoup de consolation
me tourner vers le lieu saint o j'ai tant pri!
Et, ainsi couch sur le pav de sa cellule il
se mil chanter une dernire fois : Gloire au
Pre, au Fils et au Saint-Esprit, et rendit l'me

LE VNRABLE BEDE.

97

aprs avoir prononc le dernier des noms divins 1.


Le sanctuaire monastique vers lequel se tournait
le regard mourant de Bede subsiste encore en
partie, s'il faut en croire des archologues fort
autoriss. Son souvenir y a survcu aux vicissitudes
du temps. On y montre encore un vieux sige en
bois de chne qu'on prtend lui avoir servi. C'est
la seule relique qui subsiste de ce grand saint. Car
il fut saint au mme titre et au mme rang que
les plus illustres du calendrier anglo-saxon. Le
litre de Vnrable, qui ne lui fut attribu qu'au
neuvime sicle, par une sorte de consentement

universel, n'impliquait nullement alors, comme


aujourd'hui, un degr infrieur celui de saint
ou de bienheureux, dans la hirarchie cleste.
Comme tous les autres saints de celte poque, sans
exception, il fut canonis par la vnration populaire,
tacitement approuve par l'glise. Divers miracles
tablirent ou confirmrent la renomme de sa
saintet; des autels furent consacrs sa mmoire;
de nombreux plerins vinrent Yarrow visiter sa
tombe; ses reliques, drobes au onzime sicle,

98

LE VNRABLE BEDE.

qu'enprte
fois,
de
arriva
il
un
tant
par
comme
flammait une dvotion trop ardente, furent transtre runies celles de saint
portes Durham,

pour
Cuthbert. Elles furent l'objet du culte des fidles
jusqu' la profanation gnrale, sous Henri VIII,
lequel fil dmolir sa chsse et jeter ses ossements sur
le fumier, avec ceux de tous les autres saints
aptres et martyrs de la Northumbrie 1.
Il faut toutefois convenir que sa place dans le
culte des fidles n'est pas demeure la hauteur
de la gloire qui s'est attache son nom et de la
grande renomme qui, de son pays natal, se rpandit promptement sur toute la chrtient 2. Cette
renomme rejaillit sur tout l'institut monastique.
S'il faut en croire un juge comptent, M. Jewitt (Gentleman's Magazine, dcembre 1804), le choeur de la petite glise actuelle de
Yarrow remonte l'glise mme construite par Benot Biscop et habite, on peut le dire, par le Vnrable Bede. C'est la portion qui fut
retrouve, mais sans toit, par les trois moines qui vinrent en visiter les
dbris en 1075, selon le rcit de Simon de Durham. Le savant archologue croit reconnatre, dans l'appareil et dans les baies primitives de ce choeur, les caractres de l'architecture saxonne. Nous
avouons qu'il nous est difficile d'admettre que cette construction,fort
basse et fort chtive, reprsente une portion quelconque de l'difice
construit et orn avec tant de magnificence par le fondateur de Yarrow, et dcrit avec tant d'enthousiasme par le plus Illustre de ses
htes. Quant la tour, qui est d'une assez belle architecture normande ou romaine, elle peut fort bien dater de la restauration partielle de 1075. Une inscription, videmment plus moderne que sa
date, remmore la ddicace de l'glise, le 24 avril 081, en la quinzime anne du roi Egfrid et Ceolfridi abbatis ejmdem ecclesix Deo
auctore conditoris, anno IV.
2.
Anglia te celebrat : te totus personat orbis.
pitaphe anc enne cite
Leland Collectanea, t. III,
l. IV, c. 25.
par
:
1.

LE VNRABLE BEDE.

99

Bede apparut au monde catholique comme le modle de la vertu et de la science, dont les clotres

devaient faire le patrimoine de la socit chrtienne.


En lui se personnifiait ce grand monachisme romain
dont il avait vu et racont le triomphe sur les influences celtiques. L'pe de sa parole, disait son
pitaphe, tait la sauvegarde des forteresses qu'occupaient ses confrres religieux 1.
Mais ce fut surtout la nation anglaise, la dernire
venue parmi les nations catholiques, qui eut s'enorgueillir du grand homme qu'elle avait donn la
chrtient. Tous les peuples de l'Heplarchie revendiqurent une gloire qui ne pouvait plus tre l'apanage
exclusif des Northumbriens, et les missionnaires anglo-saxons, rpandus en Germanie, rivalisrent avec
les religieux rests dans leur le natale, par la fidlit de leur culte pour cette noble mmoire 2.
Crystallus patriae, gregis astrum, lumen avorum,
Laus juris, bajulus legis, honorque jacet.
Beda datas sacris, gravitate senex, puer anms,
Devotae mentis aethera thure replet...
Ense pio verbi contratrum castra tuetur
Ne Christi miles, hoste ruente, ruat.
pitaphe cite par Mabillon, d'aprs un manuscrit appartenant de

Thon.
Beda, Dei famulus, monachorum nobile sidus
Finibus e terrae profuit Ecclesiae.

Autre pitaphe cite par Arnold Wion.


2. Et rectum quidem mini videtur ut tota gens Anglorum in omnibus
provinciis, ubicumque reperti sunt, gratias Deo referant, quia tam
mirabilem virum illis in sua natione donavit. S. BONIFACE et LULLI
Epist., ed. Jaff, n 134.Voir la lettre crite par un abb de Wearmouth

100

LE VNRABLE BEDE.

Tous les peuples de l'Europe catholique envirent

l'Angleterre un si grand docteur, le premier parmi


les rejetons des races barbares qui et conquis une
place parmi les docteurs de l'glise. Ses illustres
successeurs, Boniface et Alcuin, vantrent l'envi
ses mrites et ses services, dans l'intrt des mes
et afin de l'riger en modle ineffaable des gnrations futures 1. Alcuin insiste surtout dans ce sens,
avec une prcision de dtails qui nous montre une
fois de plus quel point les penchants, les moeurs
des conqurants saxons de l'Angleterre se refltent
dans les gots modernes des Anglais. Souvenezvous, crivait-il aux moines de cette communaut
de Yarrow que Bede avait auparavant illustre,
souvenez-vous de la noblesse de vos pres et ne
soyez pas les indignes fils de si grands anctres;
contemplez la quantit de vos livres, la beaut de vos
glises et de vos difices rguliers. Que vos jeunes
gens apprennent persvrer dans les louanges de
Dieu et non dbusquer les renards de leurs terriers, ou s'reinter en courant aprs les livres.
Quelle folie de quitter la trace du Christ pour suivre
la piste d'un renard! Voyez le plus noble docteur de
notre sicle, Bede; voyez quel zle il a montr pour

Lui, archevque de Mayence, pour le remercier d'avoir envoy d'Alle-

magne une toile de soie destine envelopper les reliques de Bede.


1. Rogamus ut aliqua de opusculis sagacissimi iuvestigatoris Scripturarum Bedan (sic) monachi, quem nuper in domo Dei apud vos,
vice candelae ecclesiasticae, scientia scripturarum fulsisse audivimus.
conscripta nobis transmittere dignemini.BONIFACE.
epist. 62, d. Jaff.

LE VNRABLE BEDE.

101

science, ds sa jeunesse, et voyez la gloire dont


il jouit aujourd'hui parmi les hommes, bien moins
grande encore et moins clatante que sa rcompense
devant Dieu. Stimulez donc par son exemple les
esprits de vos dormeurs; ludiez ses ouvrages, et
vous y puiserez pour vous-mme et pour autrui
les secrets de la beaut ternelle 1.
Cette gloire de Bede dut pendant longtemps un
lustre spcial et croissant, non-seulement ce qu'il
fut le premier et le plus clbre des Anglo-Saxons,
mais ce que, lui disparu, tout, chez eux, sembla
retomber dans l'obscurit2 ; et ce n'est pas sans
raison que, sous ce rapport, on a pu le comparer
Homre, levant comme un mtore resplendissant au milieu de la nuit qui prcde et qui suit
son apparition sur l'horizon de l'histoire hellnique.
la

noire de l'idoltrie qui couvrait la Northumbrie avant les saints prdcesseurs et contemporains de Bede a t remplace par la nuit noire
de l'industrie. L'exploitation de la houille a transLa nuit

1. Assuescant pueri laudibus astare superni Regis, non vulpium


fodere cavernas, non leporum fugaces sequi cursus. Quam impium
est Christi amittere obsequia et vulpium sequi vestigia! Discant pueri

Scripturas sacras... Recogitate nobilissimum hujus temporis magistrum Bedam presbyterum... qualem nunc habet inter homines laudem. ALCUINI epist. 13, d. Froben, t. I, p. 22.
.
2. Certaines chroniques contemporaines ne trouvent rien signaler
dans l'histoire d'Angleterre, au septime et au huitime sicle, si ce
n'est l'existence de Bede. Beda presbyter et monachus claret in Anglia. Chron. Holland. vetustiss.,ad an. 090, cit par Mackintosh, t. 1.
p. 83.

102

LE VNRABLE BEDE.

form la face de celle contre. Le jour y est littralement obscurci par les pais tourbillons et les
lourds nuages de fume que vomissent sans intervalle les usines et les ateliers aliments par l'inpuisable richesse minrale du pays. Newcastle,
North et South-Shields, Sunderland, Stockton,
Darlington, Hull, tous ces foyers de la manipulation
et de l'exportation houillre, ont remplac, dans
l'attention et l'estime des hommes, les vieux berceaux monastiques de la foi et de la civilisation
chrtienne, Lindisfarne et Yarrow, Tynningham et
Coldingham, Tynemouth et Wearmouth, Hartlepool
et Whitby. Mais quel contraste, en ne s'arrtant
mme qu' la surface, entre l'aspect d'autrefois
et celui d'aujourd'hui ! Celte houille si recherche
a recouvert ce beau pays d'un voile de deuil. La
verdure des bois et des champs en est dcolore,
la limpidit des eaux souille, la puret de l'air
qu'on respire infecte, la clart du soleil interceple. Tout porte croire que ce n'est encore l
que le symbole matriel des tnbres intrieures
cl morales o se dbat l'immense et formidable
population qui grouille dans ces cratres du commerce britannique. La densit effrayante de ces
masses inconnues et impntrables recle des abmes
d'ignorance, de vice, de misre et de colre. Le
paganisme est revenu. Malgr de gnreux efforts,
des remdes partiels et d'honorables exceptions;
malgr l'observation encore prescrite et respecte

LE VNRABLE BEDE.

105

du repos dominical, l'amour du lucre a cr des


armes d'esclaves du travail, outils sans mes, mais
dj avides bon droit d'un sort meilleur, d'une
condition plus douce que celle dont la dure et l'aggravation doivent faire trembler tout coeur chrtien
et patriote.
La lumire de la foi et de la loi morale leur
manque encore plus que celle du jour. Enterrs
tout vivants dans les mines et les usines, sans pontifes, sans guides spirituels, en proie tous les
dsordres, tous les excs, tous les oublis qui
peuvent accompagner le travail en commun, presque tous trangers la pense de Dieu, l'esprance
de la vie future, aux habitudes de la pudeur 1, victimes et instruments du culte de Mammon, ils sont
l comme une menace perptuelle l'adresse de
l'gosme aveugle et routinier des matrialistes de
notre ge.
Nul n'admire plus que moi les prodiges de l'intelligence et de l'activit humaine, raliss par le
libre gnie de la race anglaise ; nul ne rend un
plus sincre hommage ses instincts naturellement
et invinciblement religieux. Mais comment ne pas
s'effrayer de voir, dans cette rgion nagure si
fconde en sanctuaires de la prire, de la vertu,
de la vie morale et intellectuelle, l'indiffrence
religieuse et la soif inassouvie des richesses remau tome IV, page 456, note 2, ce que nous avons dit des faits
rvls par l'enqute parlementaire sur l'industrie houillre.
1. Voir

104

LE VNRABLE BEDE.

placer presque partout la tendre et vigilante sollicitude de l'glise pour les mes? Comment ne
spirituel
o
du
nant
l'abandon,
de
s'alarmer
pas
vivent tant de milliers de nos semblables? Comment
du
docile
ferveur
la
o
jours
regretter
ces
ne pas
peuple rpondait si bien au zle, la science, au
dsintressement du clerg ; o, comme les phares
que l'on voit aujourd'hui sur le haut des promontoires, l'embouchure des rivires, au bord des
cueils et tout le long de celle cte si dangereuse
et si frquente, offrir au navigateur leur lumire
tutlaire, on voyait sur celte plage alors dserte,
ignore, peine peuple de quelques sauvages, s'embraser d'anne en anne des foyers tincelants de
vie intellectuelle et morale, laborieuse et pure, fconde et sobre, Lindisfarne comme Yarrow,
Whitby comme Coldingham, Wearmouth comme
Tynemouth !
Un jour viendra peut-tre, et puisse-t-il n'tre
pas trop lointain, o, comme autrefois, on verra,
au milieu des merveilles et des prils de l'activit
moderne, s'allumer l'un aprs l'autre de nouveaux
foyers de charit, de lumire et de paix, comme autant de phares clestes pour guider et attirer les
mes dans leur plerinage vers la vie ternelle.

CHAPITRE

Les rois moines.


L'toile de la Northumbrie plit, malgr l'rection du sige d'York
en mtropole. Triste fin de la ligne d'Oswy. Le roi Ceolwulf, qui Bede ddie son histoire, se lait moine Lindisfarne ; son successeur Eadbert fait comme lui.
Autres
rois moines.Presque chaque dynastie de l'Heptarchie fournit
son contingent. En Est-Anglie : Sigebert, qui meurt sur le
champ de bataille. En Essex : Sebbi, qui ramne son peuple
la foi, et veat mourir sans tmoins; Offa, qui va mourir
Rome. Dans la Mercie, qui hrite de la prpondrance des
Northumbriens: Coenred, compagnon du voyage et de la vocation d'Offa ; Ethelred, fondateur, moine et abb de Bendeney. Un autre roi mercien, Ceolred, meurt dans une orgie.
Ethelbald, poursuivi par Ceolred, se rfugie dans les marais
de Croyland, auprs du solitaire Guthlac, qui lui prdit qu'il
sera roi de Mercie. Ce qu'avait t Guthlac avant de se faire
anachorte.Sa vie de solitaire reproduit divers traits de celle
des plus illustres saints de l'ordre monastique. Mort de
Guthlac. Fondation de la clbre abbaye de Croyland sur
l'emplacement de sa cellule. Suite et fin du rgne d'Ethelbald;
remontrances des missionnaires anglo-saxons en Allemagne.
La suprmatie passe de la Mercie au Wessex.
Trois rois
west-saxons abdiquent pour se faire moines ou plerins Rome;
Centwin, puis Ceadwalla, l'ami de Wilfrid, qui meurt peine
baptis par le pape, et enfin Ina, l'ami de saint Aldhelm.
Rgne d'Ina, lgislateur, vainqueur et pacificateur des Bretons, restaurateur du sanctuaire celtique de Glastonbury, premier protecteur de saint Boniface. A la suite d'une surprise
prpare par sa femme, il va mourir en pnitent Rome,
ou il fonde la Schela Saxonum. Affluence des plerins anglo-saxons des deux sexes Rome Abus et dsordres. Les
faux moines et les faux plerins L'ge d'or est une chimre
dans l' histoire de l'glise comme ailleurs.

100

LES ROIS MOINES.

Must lose

The name of king? O' God's name, let il go


l'll give my jewels for a set of beads.
My gorgeous palace, for a hermitage ;
My gay apparel, for an alm's-man's gown;
My figur'd goblets, for a dish of wood;
My sceptre, for a palmer's walking staff ;
My subjects, for a pair of carved saints;
And my large kingdom, for a litlle grave,
A little, litlle grave, an obscure grave.
SHAKESPEARE,Richard II.

Bede avait ddi son Histoire des Anglais au roi


de sa chre Northumbrie, ce Ceolwulf, dont la
tendre sollicitude pour les intrts religieux lui
faisait esprer une rforme prochaine des abus du

Triste fin
de la
ligne d'Oswy.
705-716

gouvernement ecclsiastique dans le nord de l'Angleterre 1. Mais deux ans aprs la mort du grand
historien monastique, Ceolwulf se fit lui-mme
moine. Ce prince tait bien de la race d'Ida le
Brleur, mais d'une autre branche que toute cette
progniture d'Ethelfrid le Ravageur, dont les relations avec Adan et Wilfrid, avec Hilda et Ebba,
avec Lindisfarne et Melrose, nous ont si longuement
occups.
La ligne d'Ethelfrid avait bien mal fini dans
ce jeune Osred, dont l'avnement avait concid
avec les dernires luttes de Wilfrid, et que l'on
s'tait plu regarder comme le fils adoptif du grand
vque 2. Loin de marcher sur les traces de son
1. Pro insita sibi dilectione pietatis, quicquid ad regulant pietatis
pertinet, firma protinus intentione adjuvare curabit. Epist ad Ecgbertum, c. 5.
2. Voir au tome IV, p. 540.

LES ROIS MOINES.

107

pre Aldfrid et de son aeul Oswy, il n'a laiss


aucune trace de sympathie pour les institutions cl
les ides que les moines reprsentaient chez les
Anglo-Saxons. A peine adolescent, il manifesta
tous les penchants de la tyrannie en s'abandonnant
ces passions sauvages dont, les explosions frquentes ne rvlent que trop combien tait rude la
tche des docteurs et des ministres de la puret
chrtienne chez les races germaniques. Dans son
prcoce et imptueux libertinage, il se plaisait surtout outrager les vierges consacres au Seigneur,
et courait de monastre en monastre pour y chercher une proie sacrilge 1. En revanche, il obligeait
les nobles qu'il poursuivait et qu'il daignait pargner dans les massacres, se faire tondre et
s'ensevelir malgr eux dans les clotres 2. Une mort
violente arrta ses dbordements.
1. Osredum spiritus luxuriae fornicantem et per monasteria nonnarum sacratas virgines stuprantem et furentem agitavit, usquequo ipse
gloriosum regnum et juvenilem vitam et ipsam luxuriosam animam
contemptibili et despecta morte perdidit. S. BONIFACH Epist. 59 ad
Ethelhaldum. Turpem vitam sanctimonialium stupris exagitans.
GHILL. MALMESBUR., I, 55.
2.

Non proceres veneratus erat : non denique Christum.


Hic igitur multos miseranda morte peremit.
Ast alios cogit summo servire parenti,

Inque monasterii attonsos consistere septis...


Anglorum proceres nimium trucidante tyranno
Servitium Domini miles praefatus inibat...
Carmen de abbatibus et viris piis Lindisfarnens., c. 2 et 4
517), en publiant ce poeme. a
Mabillon (ACT SS O. S. B., t. IV, p
ETHFI WOLFI

Dbordements

du
jeune roi
Osred.

716

108
L'toile
de la

Nothumbrie
plit

735.

LES ROIS MOINES.

Northumbrie avait pli sans


retour. L'rection dfinitive du grand vch septentrional d'York en mtropole, dont tous les vchs
suffit
point
relever,
l'Humber
durent
nord
de
ne
au
pour rendre la Northumbrie l'ascendant qu'elle avait
exerc sous des rois comme Oswald et Oswy, sous des
vques comme Adan et Wilfrid. Ce fut Egbert,
vque d'York, correspondant de Bede, et luimme prince de la dynastie rgnante, qui obtint
force d'instances auprs du pape Grgoire II,
le rtablissement de la dignit mtropolitaine qui
avait t d'abord confre au sige d'Yrork par
saint Grgoire le Grand, mais qui, depuis la fuite
de Paulin, tait tombe en dsutude, et que les
dcrets postrieurs des papes Vitalien et Agathon
avaient paru sacrifier la suprmatie de Cantorbry.
Toutefois celle restauration ne profita qu' la splendeur de la nouvelle mtropole, et nullement au
royaume dont elle tait la capitale; pas plus du reste
que l'autorit longtemps universelle et toujours
inconteste de la mtropole de Cantorbry n'avait
valu la moindre suprmatie aux rois de Kent
sur le
reste de l'Heptarchie.
Aprs deux rgnes obscurs, Ceolwulf avait vain
en
Mais dj l'toile de la

prouv que, malgr son titre, il n'y tait pas question du grand
monastre de Lindisfarne, dont nous avons tant parl, mais d'un autre
monastre du mme nom, fond par le duc Eadmund, dux nobilis
natu et moribus, et prcisment l'un de ceux que le roi Osred avait
forcs de se faire moines.

LES ROIS MOINES.

109

essay de lutter contre le dsordre et la dcadence de


son pays. Vaincu et captif d'on ne sait quels ennemis, il subit, comme cela tait dj arriv plus

d'un prince mrovingien, l'affront d'une tonsure


involontaire, et fut enferm dans un clotre. Il s'en
chappa, reprit la couronne et gouverna quelque
temps de faon mriter les loges de Bede et
peser sur la dcision du pape dans l'affaire de la mtropole d'York. Mais aprs huit ans de rgne, il lui
survint un regret ou un dsir invincible de cette vie
claustrale qui lui avait t nagure impose malgr
lui. Il pourvut de son mieux la scurit de son pays
et la bonne entente du spirituel avec le temporel, en
dsignant pour successeur un prince trs-vaillant de
sa race, qui tait frre de l'archevque Egbert. Puis,
renonant lui-mme aux soucis du pouvoir et se
montrant vritablement le matre des richesses qu'il
abandonnait, il coupa sa longue barbe, se fil raser
la tte en forme de couronne, et alla de nouveau s'ensevelir dans le principal sanctuaire monastique de
son pays, Lindisfarne. Il y passa les trente dernires
annes de sa vie dans l'lude et le bonheur 1. Il
avait, comme roi, enrichi cette abbaye de nouvelles
et vastes donations, et obtint la facult de boire du
1. Vere beatus et litterarum scientia sufficienter constitutus. GUILL.
MALMESBUR., I, 64. Sponte divitiarum non servus, sed dominus, quasi
magnus viles abjecit. HENRI HUNTINGE., Hist , l. IV, p. 540. Barbain deposuit. coronam accepit. SIMEON DUNLLM., de Gest. reg., p. 69,
et 159, ap. TWYSDEN, t. 1.

Le roi

Coelwalt
se
fait moine

Lindisfai ne.

751

757-767

110

LES ROIS MOINES.

de la bire, pour les moines qui jusqu'alors


n'avaient connu d'autre boisson que l'eau ou le lait,
selon la rigueur de l'ancienne discipline celtique.
Son successeur, Eadbert, imita son exemple; aprs
Son
successeur
avoir, pendant un rgne de vingt et un ans, victorieuEadbert
fait comme lui.
sement combattu les Pictes, les Scots, les Merciens
758.
et les Gallois ; aprs avoir reu les prsents et les
offres d'alliance du premier des Carlovingiens,
Ppin le Bref, il se fit moine York, o il avait dj
fond ce qu'on appelait alors une trs-noble bibliothque, et o il s'enrla parmi les religieux qui
constituaient le clerg de la mtropole de son frre
l'archevque. Il y vcut encore deux ans, prfrant,
dit un annaliste, le service de Dieu tous les royaumes
de la terre, et ravi par son violent amour de la
cleste patrie1. On a soin de constater qu'il reut la
tonsure romaine, celle de saint Pierre, et non celle
des Celtes : c'est la dernire fois qu'il est question
dans l'histoire de cette diffrence qui un sicle
plutt avait excit tant d'orages 2.
Ces deux rois de Northumbrie ne furent ni les
Autres
lois
premiers ni les seuls embrasser la vie monastimoines.
que. Eadbert est le huitime de ceux que signalent
les chroniqueurs anglais comme ayant prfr les
huit batitudes de la pauvret volontaire aux granvin

et

1. SIM. DUNELM., Hist.

Dunelm. eccles., l. II, c. 3, ibid.


2. Dei amoris causa et coelestis patriae violentia. accepta S. Petri
tousura. App. ad Bedam, ann. 758.

LES ROIS MOINES.

111

deurs de la terre 1. Certains annalistes vont mme


jusqu' compter plus de trente rois ou reines des
diffrents royaumes anglo-saxons, qui au septime
et au huitime sicle allrent peupler les clotres
nouveaux 2.
Quelle transformation avaient donc subie
ces
paens, ces sauvages descendants d'Odin, ces chefs
imptueux et sanguinaires d'une race qui ne respirait que la guerre et le pillage, qui ne connaissait
pas de plus grande honte que de mourir au lit !
Les voil pntrs de l'esprit de douceur et de
concorde, recherchant l'union, la fraternit, l'galit
mme, parfois avec les plus humbles de leurs sujets,
sous le froc bndictin, dans le chant nocturne des
psaumes, dans les paisibles labeurs de l'agriculture
ou de la bibliothque monastique. Ils sollicitent, ils
ambitionnent celle retraite comme le couronnement
de leurs exploits belliqueux, de leur carrire politique
et militaire. Mais c'tait contre-coeurque les AngloSaxons se voyaient ainsi abandonns par leurs rois.
Comme chez tous les peuples germaniques, l'esprit
de fire indpendance qui les rendait si souvent rebelles et intraitables n'excluait point de leur me une
affection passionne ou plutt un culte superstitieux
1. Qui pro regno temporah commutaveruntsternum, ut octo beatitudinum jucunditatem,quae voluntariae paupertati debetur, profuturo

haberentin coelis. RITH. CIRENC., p. 242. Mabillon en compte huit avant


Eadbert, qu'il place le neuvime sur sa liste. ACT. SS. O. S. B., t. III.
p. 465.
2. STEVENS, continuation de

DUGDALE, t.

I, p 19.

112

LES ROIS MOINES.

conqute.
la
de
chefs
premiers
vieux
des
le
pour
sang
Ils faisaient de vains efforts pour retenir les rois loin
du clotre, et se rservaient le droit d'aller les y chercher, au besoin, pour les remettre de gr ou de force
la tte de leur arme et marcher sous leurs ordres
l'ennemi. On a vu 1 que tel fut le sort du roi Sigebert
d'Est-Anglie, le premier des rois anglo-saxons qui ft

Chaque
dynastie
fournit
son contingent

l'ordre
monastique.

Sebbi,
roi d'Essev

665-695.

entr dans l'ordre monastique, et qui, arrach de sa


cellule par ses sujets perdus pour les conduire au
combat contre l'impitoyable Penda, alla finir sa vie,
comme ses anctres paens, sur le champ de bataille.
Chacune des dynasties de l'Heptarchie fournissait
successivement son contingent cette nouvelle
arme. Comme les Uffings de l'Est-Anglie et les
descendants de l'Homme de Feu en Northumbrie,
les petits-fils du dieu Saxnote, que l'on faisait renier
en mme temps que les dieux Thor et Wodan par
les Saxons baptiss 2, eurent aussi leur roi tonsur.
Ils rgnaient sur les Saxons de l'Est que le roi
Sebbi avait eu le bonheur de ramener la foi,
aprs une premire dfection 3. Ce mme roi, qui
avait rgn pendant trente ans comme un fidle
soldat du roi des cieux, obtint, non sans peine,
de sa femme la facult de prendre avant sa mort
l'habit monastique aprs lequel il avait longtemps
soupir. Mais, tout moine qu'il croyait tre ainsi
1. Livre XIII, ch. 3,

p. 96 du volume prcdent.

2. LAPPENBERG, p. 114.
3. Voir au tome IV, p 112.

LES ROIS MOINES.

113

devenu, ce descendant des dieux et des hros


Scandinaves, cet homme au coeur vraiment royal, selon
Bede, craignait, en mourant dans son lit, de
paratre vaincu par la douleur 1. En proie aux angoisses
de sa dernire maladie, il tremblait, en se dballant
contre les affres de la mort, que la souffrance ne
lui arracht des cris ou des gestes indignes de lui.
Il ne voulut donc avoir d'autre tmoin de ses instants suprmes que l'vque de Londres. Ce prlat,
qui l'avait revtu de la robe noire des moines, eut
la consolation de lui voir rendre le dernier soupir
dans une paix parfaite. Il l'ensevelit dans sa cathdrale monastique de Saint-Paul, o l'on vit pendant
mille ans, et jusqu'au grand incendie qui consuma
cet difice fameux sous Charles II, le vaste cercueil de
pierre qui renfermait le corps du roi-moine dont la
taille tait aussi colossale que son coeur tait viril 2.
Quinze ans aprs la mort de Sebbi, son successeur
et son petit-neveu, le roi Offa, imita son exemple
dans tout l'clat de la jeunesse et de la beaut. Aim
et recherch de tous, il sut renoncer sa fiance,
privatam et monachicam cunctis regni divitiis et honoribus praeferens, quam et olim jam, si non obstinatus conjugis animus
divortium negaret, subiisset.. Cumque annos triginta in regno miles
regni coelestis exegisset... habitum religionis, quem diu desiderabat,
accepit... Correptus infirmitate maxima, timere coepit hoino animi regalis, ne ad mortem veniens, tanto affectus dolore, aliquid indignum
suae personae vel ore proferret vel aliorum motu gereret membrorum.
BEDE, IV, 11.
2. Kote de Smith dans son dition de Bede. C'est le premier
exemple que je sache de cette dvotion si frquente dans les derniers
sicles de mourir en habit de religieux. FIFURY, l. VI, c. 5.
1. Vitam

MONES

D'OCC.

V.

1666.

Offa.

roi d'Esses.
703.

114

Coenred,
roi
de Mercie.
709.

LES ROIS MOINES.

rsister
et
aux

famille,

couronne,
son pays, sa
sa
instances passionnes de ses sujets pour aller embrasser la vie religieuse, non plus dans un clotre
d'Angleterre, mais Rome.
Le jeune Offa eut pour compagnon de son pleriCoenred,
Merciens,
des
roi
le
sacrifice
de
et
son
nage
qui avait t dtach du monde par le spectacle
des derniers instants d'un de ses meilleurs chevaliers 1 mort dsespr, pour avoir volontairement
diffr sa confession 2. Avant de quitter l'Angleterre, tous deux assistrent au dernier acte de la
vie apostolique du grand Wilfrid, la ddicace
du nouveau monastre d'Evesham, qu'ils avaient
la fois dot et affranchi de toute juridiction temporelle 3. Arrivs Rome, tous deux reurent la
tonsure et l'habit monastique des mains du pape
Constantin, devant la Confession de Saint-Pierre,
et, aprs quelques annes de vie pnitente, ils passrent de la tombe des Aptres la batitude cleste
pour y jouir jamais de la socit des saints 4.
1. Vir in laico habitu atque officio militari positus. BEDE, V, 13.Guillaume de Malmsbury le qualifie de miles : Gest. reg. Angl., l. 1, c. 78.
Turner a prouv que l'ordre de chevalerie existait chez les AngloSaxons bien avant la conqute des Normands. Hist. of Anglo-Saxons,
liv. VII, c. 12.
2. On peut lire le rcit de la vision de ce chevalier dans Bede, l. c.
Deux autres passages de Bede (III, 22, et V, 10) semblent dmontrer
que, ds son temps, le mot de miles s'appliquait non pas tout soldat
ou combattant, mais aux nobles ou patriciens.
5. Voir au liv. XIV, ch. VI, p. 302, du tome prcdent.
4. Coinred qui regno Merciorum nobilissime tempore aliquanto prae
fuit, nobilius multo sceptra regni reliquit... monachus factus ad li-

LES ROIS MOINES.

115

Depuis la mort du dernier bretwalda northumbrien Oswy, et surtout depuis la catastrophe de


son fils Egfrid, dans sa lutte avec les Pictes, la
Mercie avait repris la prpondrance qui chappait
la Northumbrie. Sous la postrit belliqueuse du

terrible Penda, et grce l'esprit militaire qu'il


avait inspir son peuple et sa race, les Merciens
dominrent pendant prs d'un sicle l'Heplarchie
anglo-saxonne. Ce Coenred, qui alla mourir moine
Rome, aprs avoir vaillamment guerroy contre les
Bretons, tait petit-fils de Penda; et il fut loin d'tre
la seule recrue que celle progniture de l'indomptable champion du vieux paganisme devait fournir
l'ordre monastique 1. Avant lui, le fils mme de Penda
mina Apostolorum, in precibus, jejuniis et eleemosynis, usque ad
diem permansit ultimum... Offa juvenis amantissimae aetatis et venustatis, totaeque suae genti ad tenenda servandaque regni sceptraexoptatissimus... reliquit uxorem, agros, cognatos et patriam, attonsus et
in monachico vitam habita complens, ad visionem beatorum apostoloi um in coelis diu desideratam pervenit. BEDA, Hist. eccles., V, 19.
1. Voir l'appendice le tableau de sa descendance monastique.
Voici la srie des rois de Mercie depuis Penda.
626-655.
656-675.
675-701.
704-709.
709-716.
716-757.
757-797.

Penda.
Wulfhere, fils de Penda.
de Wulfhere.
Ethelred, frre
Coenred, fils de Wulfhere.
Ceolred, fils d'Ethelred.
d'un frre de Penda.
Ethelbald, dit Clito, petit-fils
mme frre de Penda.
Offa, arrire-petit-fils du

On sait que chez les Anglo-Saxons, comme chez les Mrovingiens,


c'tait souvent le plus g ou le plus populaire des princes de la dynastie souveraine qui succdait la couronne, au dtriment de l'hritier direct lequel pouvait retrouver plus tard son droit, s'il vivait
assez longtemps pour que la succession ft ouverte de nouveau.

La

Mercie

devient
prpondrante
670-685

116
Ethlred,
roi
de Mercie,
se fait moine
a

Bardeney.
704-716

Exces
du roi
Ceolred.
709-71.

LES ROIS MOINES.

Coenred
de
prdcesseur
le
second
successeur,
et son
Ethelred, aprs un rgne
Mercie,
de
le
trne
sur
aussi long que belliqueux, touch de la grce divine,
tait entr comme simple moine au monastre de
Bardeney qu'il avait fond, et l'avait gouvern dix ans
des saints 1.
de
la
mourir
de
mort
abb,
avant
comme
C'est ce mme Ethelred que nous avons vu,
d'abord l'adversaire, puis l'ami dvou de Wilfrid 2,
dont il avait soutenu la cause avec toute l'autorit
de
double
qualit
confrer
lui
pouvait
sousa
que
verain et de religieux.
Mais ces deux rois, dvous l'institut bndictin
jusqu'au point de s'y enrler eux-mmes pour y
terminer leur vaillante existence, eurent pour successeur sur le trne de Mercie un prince d'une
tout autre trempe. Ceolred, comme le jeune roi
northumbrien dont on parlait tout l'heure, ne
se contenta point de mconnatre les droits et les
liberts garantis aux monastres par les chartes
de ses prdcesseurs ; il eu arrachait les jeunes et
belles vierges consacres au Seigneur pour les prostituer ses passions. Il mourut dans une orgie, au
milieu de ses comtes, non-seulement sans se repentir,
mais en invoquant le dmon et en maudissant les
prtres chrtiens avec leur vangile 3. Ce fut peut1. Omnipotentis benignitate visitatus fit monachus. HENRIC HUNTINGD.

Hist., l. IV, p. 557.


2. Voir au tome prcdent, liv. XIV, ch. v, p. 543.
3. In stupratione et adulterio nonnarum commorans... nam Ceolredum praedecessorem tuum stupratorem sanctimonialium et eccle-

LES ROIS MOINES

117

cire la dernire explosion du vieux paganisme


vaincu ; non pas certes que les convoitises et les
moeurs paennes fussent jamais extirpes du sein
de ces races farouches, mais depuis lors on ne voit
plus qu'elles aient domin un prince anglo-saxon
l'vangile.
de
renier
publiquement
lui
faire
point
au
Aprs ce digne petit-fils du sauvage Penda, la
royaut mercienne chut un rejeton collatral de
la mme race, Ethelhald, connu sous le titre de
Clito ou de Childe, qui servait alors chez les Anglo-Saxons
plus tard celui d'Infant en
comme
,
Espagne, dsigner les princes de la dynastie rgnante. thelbald, poursuivi avec acharnement par
Ceolred, eut une jeunesse aussi orageuse que
pnible. Il ne fut pas moine, mais son histoire se
rattache celle d'un des moines les plus saints cl
les plus populaires du huitime sicle 1. Pendant
qu'il se drobait, avec quelques compagnons dsiasticorum privilegiorum fractorem splendide cum suis comitibus
epulantem spiritus malignus invasit... sine poenitentia et confessione.
furibundus et cum diabolo sermocinans, et sacerdotes Dei abominans...
ad tormenta inferni migravit. S. BOMFACH Epist. ad Ethelbaldum regem Mercionum, n. 65. d. Giles; 17, d. Serrar.
1. Le dernier diteur des ptres de saint Boniface, le trs-savant et
exact Philippe Jaff, croit que le roi Ethelbald avait t dans sa jeunesse l'lve de saint Aldhelm ; il lui attribue la lettre adresse ce
saint abb et publie avec celles de Boniface (d. Jaff, n 51 et celles
d'Aldhelm (d. Giles, p. 100). Mais le texte de cette lettre semble prouver
qu'elle est l'oeuvre d'un jeune ecclsiastique et nullement d'un prince
tranger, comme l'avait t Ethelbald, la vie claustrale. C'est trsprobablement le mme tudiant auquel Aldhelm adressait la rponse
dont nous avons cit un fragment plus haut, page 35 de ce volume.

Le

Chlo

Ethelbald,
poursuivi
par
Ceolred,

se
rfugie

auprs
du solitaire
Guthlae,

118

LES ROIS MOINES.

ennemi,
implacable
de
perscution
la
vous,
son
rduit
rde
province
et
en
province
de
en
en errant
duit, il apprit qu'un chef jeune et belliqueux nomm
Guthlac, issu comme lui du sang des rois merciens,
s'tait retir du monde pour se consacrer l'tude
et la prire, dans un lot entour des marcages
qui couvraient alors toute une vaste rgion sur les
confins de la Mercie et de l'Est-Anglie. Il s'y fit
conduire par un abb du voisinage, qui connaissait
les dtours qu'il fallait suivre pour se reconnatre

travers les eaux noires et stagnantes, et les terres


fangeuses de ces marais inaccessibles; tous deux,
dans une nacelle de pcheur, vinrent aborder
Croyland. C'tait ainsi qu'on appelait la retraite aquatique o sjournaitle bon et pieux Guthlac et o le fugitif trouva un accueil hospitalier avec un asile assur.
Il n'y resta pas toujours ; quand le repos lui avait
rendu quelque confiance, il sortait du refuge o
Ceolred ne pouvait ou n'osait point l'atteindre, pour
reprendre sa vie aventureuse. Mais de nouveaux
prils le ramenaient sans cesse Croyland, o Guthlac le recevait toujours avec la mme affection et
lui prodiguait, dans de longs et frquents entretiens,
les consolations spirituelles et les enseignements
divers dont il devait avoir tant besoin. Il avait
une
cellule voisine de celle de Guthlac,
son unique
ami et son unique consolateur 1. Un jour,
au retour
In quadam casula... Guthlaci qui solus refugium et consolatio laborum ipsius erat. Vita S. Guthl., c. 39.
1.

LES ROIS MOINES.

110

d'une de ses courses prilleuses, o il s'tait trouv


spar de tous les siens, serr de prs par ses ennemis, bout de forces et de ressources, il arriva
tout extnu et dsespr pour se jeter dans les
bras de son protecteur et de son ami : Cher enfant,
lui dit alors Guthlac, je connais toutes vos misres
a et toutes vos calamits; j'ai suivi votre labo rieuse carrire depuis que vous existez ; c'est
pourquoi j'ai beaucoup pri Dieu pour vous, et il
m'a exauc. Je vous annonce en son nom que vous
finirez par rgner sur votre pays. Vous verrez la d route de vos ennemis ; vous les vaincrez l'pe
la main, vous les foulerez aux pieds et vous de viendrez le matre de leurs biens. Sachez seulement
attendre : la royaut vous viendra, non par la rapine
et la violence, mais de la main de Dieu, quand celle
main aura dmoli le mchant qui rgne aujourd'hui
et qui passera comme une ombre 1. A partir de ce
1. Est in mediterraneorum Anglorum partibus immensse magnitu-

dinis sacerrima palus, nunc stagnis, nunc flactris, interdum nigris


vaporibus et laticibus, necnon crebris insularum nemoribus intervenientibus, et flexuosis rivigarum anfractibus. . protenditur... Arrepta piscatoria scaphula... Cum huc illucque... in diversis nationibus jactaretur... usque ad praefatam insulam pervenit... Alio die, deficiente virium ipsius valitudine, suorumque inter dubia pericula,
postquam inanitae vires defecere, tandem ad colloquium sancti viri
Guthlaci, ut assolebat, pervenit... O mi puer, laborum tuorum non
sum expers, miseriarum tuarum ab exordio vitae non sum inscius...
misertus calamitatis tuae rogavi Dominum ut subveniret tibi... Tribuet tibi dominationem gentis tuae... Terga eorum videbis et gladius
tiras vincet adversarios tuos... Vita S.Guthlaci, auctore FELICE monacho ejus aequali, ap. ACTA SS. O. S. B., saec. III, pars 1a ad ann. 714.

qui
lui prdit
qu'il
sera roi
de Mercie.

120

Ce qu'tait

Guthlac;
sa vie

d'aventurier
et
de solitaire.
673-714.

LES ROIS MOINES.

moment, Ethelbald n'espra plus qu'en Dieu; il


attendit avec patience et confiance. Deux ans aprs,
la prdiction s'accomplit : Ceolred pril dans son
orgie 1 et le Clito fut aussitt reconnu roi par tous
les Merciens.
Le solitaire qui prdisait l'avenir avec tant de
confiance au futur roi de Mercie tait lui-mme
issu de la dynastie qui rgnait sur le plus vaste
royaume de l'Hepiarchie 2. Il avait pass sa jeunesse
combattre et piller, comme tous les princes et
les seigneurs de son temps. Enflamm par le souvenir des exploits de ses anctres, il ne rvait
que batailles et dvastations ; et, la tte d'une
bande nombreuse d'amis et de clients, il avait
vaincu tous ses ennemis, saccag mainte ville et
maint chteau, et ramass un immense butin.
Mais ses compagnons remarquaient dj avec surprise qu'il tait assez bon pour rendre ceux qu'il
spoliait le tiers de leur dpouille. De quinze vingtquatre ans il mena celle vie de bandit, que ses
compatriotes prenaient pour une vie de hros. Mais
une nuit, pendant qu'il campait avec tout son monde
dans une fort, sa pense voqua tout coup devant
lui les crimes, les excs et la misrable fin des rois
de sa race, puis sa propre mort invitable et pro1. Voir plus haut, page 116.
2. Hujus viri progenies, per nobilissima illustrium regum nomina.
antiqua ab origine Icles digesto ordine cucurrit. Vita, c. 4.
Cet
Icles tait cinquime aieul du terrible Penda.

LES ROIS MOINES.

121

chane, enfin le nant des richesses et de la


renomme qu'il avait poursuivies. Il se sentit comme
incendi tout entier par une flamme intrieure, la
flamme des clestes dsirs. Son parti fut pris
l'instant. Ds que le premier chant des oiseaux eut
annonc l'aube, il rveilla ses camarades et leur
dit de se choisir un autre chef, parce que, quant
lui, il venait de se vouer au service de JsusChrist. Puis, malgr leurs protestations, leurs cris,
leurs gmissements, il se mil en route sur-le-champ,
n'emportant avec lui qu'une large et courte pe
comme en portaient les laboureurs 1. C'tait sans
doute pour se dfendre pendant le long et solitaire
trajet qu'il avait devant lui, car il partit seul et
s'en alla, loin de ses foyers et de ses amis, frapper
la porte d'un de ces monastres doubles, gouverns par des abbesses, comme il y en avait dj
plusieurs en Angleterre, et o l'humilit du religieux
tait d'autant mieux constate qu'il y devait avoir une
femme pour suprieure 2. Il y prit l'habit monastique,
Cum juvenili in pectore egregius dominandi amor fervesceret.
valida priscorum heroum facta reminiscens Cum adversantium sibi
1.

..
urbes et villas, vicos et castella igne ferroque vastaret... tertiam partent agregatae gazae possidentibus remittebat ..Post tot praedas, caedes, rapinas lassi quieverunt... Quadam nocte... extemplo spiritualis
..
flamma omnia praecordia viri incendere coepit... Antiquorum regum
stirpis suae per transacta saecula miserabiles exitus et flagitiosum vitae
terminum contemplans... cece subito cum sol demoverat ortum.
..
in quo matutinae volucres avido forcipe pipant... Vita, c. 10, 11.
2 A Ripadun ou Repton, dont l'abbesse s'appelait Elfrida; situe
sur le Trnt, cette abbaye, o les rois de Mercie avaient leur spul-

122
697-699.

LES ROIS MOINES.

selon la forme
cheveux,
longs
faisant
couper ses
en
de la tonsure romaine, et non celtique, a bien
soin de nous dire son biographe. Il y passa deux
annes consacres l'tude de l'criture sainte, des
liturgiques
1. A
chants
des
cnobitiques
et
usages
vingt-six ans, la lecture de la vie des Pres du dsert
illumina son me d'une clart nouvelle ; il voulut
s'enfoncer dans une solitude plus profonde et plus
austre, et ce fut alors qu'il alla se cacher dans les
forts marcageuses de Croyland. Il y trouva un ancien Tumuhis, dj fouill par la cupidit des voisins,
qui comptaient y trouver des trsors. On y avait
creus une sorte de citerne. Le jeune et belliqueux
prince mercien y adapta un auvent de paille, en fil
sa demeure et y acheva sa vie.
Celte vie offre divers traits qui se rencontrent
dans celles des plus illustres saints de l'ordre monastique.
Comme saint Benot, Guthlac excita par son
austrit la malveillance de ses frres : en vrais
Anglo-Saxons, ils lui reprochaient surtout sa rsolution implacable de ne jamais boire ni bire ni hydromel, ni vin autrement que pour la communion2.
ture, fut dtruite par les Danois et remplace, sous les Normands,
par un prieur de chanoines rguliers.
1. Mysticam S. Petri apostolorum principis tonsuram accepit Sacris
..
litteris et monasticis disciplinis erudiebatur... psalmis, canticis, oratio-

nibus precibusque ecclesiasticisper biennium imbutus. Vita. c. 13.


2. Non ullius inebriantis liquoris aut alicujus libaminis haustum..
Hac ex causa omnibus fratribus illic cohabitantibus
aspero odio habehatur. Vita, c. 12.

LES ROIS MOINES.

125

Comme saint Columba il vil sa solitude


sans
cesse trouble par l'affluence des fidles qu'attirait la

renomme croissante de sa saintet et qui surmontaient tous les obstacles que la nature avait amoncels autour de sa retraite insulaire, pour lui demander des lumires, des consolations ou la gurison de leurs infirmits : il en venait de toutes les
conditions comme de tous les pays, abbs ey comtes,
riches et pauvres, religieux et laques, et non-seulement de tous les coins de la Mercie, mais des rgions les plus lointaines de l'Angleterre 1.
Comme les Pres du dsert, il fut expos mille
tentations, mille visions diaboliques, dont la plus
curieuse au point de vue historique est celle qui montre que les maraudeurs cambriens ou bretons ne craignaient pas de traverser toute la largeur de l'le pour
inquiter les conqurants jusqu'en Est-Anglie. On
raconte en effet que Guthlac fut tout soulag de dcouvrir que les ennemis, dont il avait cru sa cellule
entoure et menace pendant toute une nuit, n'taient que des dmons et non des Gallois, comme il
l'avait cru d'aprs leur voix rauque et leurs accents
gutturaux 2.
1. Inter densas arundinum compages... abbates, fratres, comites,
divites, vexati, pauperes... confluebant... Loca spinosa sine calle
agresti rura gradiendo, inruit (quidam cornes exsulis Ethelbaldi) in
spinulam sub incultes telluris herbis latentem... Vita, c. 24, 31.
2. Cum Britones, infesti hostes saxonici generis, bellis, praedis
publicisque vastationibus Anglorum gentem deturbarent... Quadam
nocte... extra cellulam egressus, et erectis auribus adstans verba loquentis vulgi britannicaque agmina tectis succedere agnoscit : nam

124

LES ROIS MOINES.

Comme tant de saints moines des pays celtiques


et de la Gaule mrovingienne, il vivait dans une
intime et louchante familiarit avec tous les tres
anims et surtout avec les oiseaux qui peuplaient
les arbres et les grands roseaux de son le. Les corbeaux lui servaient docilement de messagers, les
hirondelles venaient en gazouillant se poser sur ses
paules ou sur ses genoux, sur sa tte ou sur sa
poitrine ; et lui, de son ct, leur btissait de ses propres mains des nids dans de petites corbeilles de
joncs et de brins de paille, qu'il posait sous le chaume
de sa cellule, o chaque anne ses aimables htesses

venaient retrouver leur gte accoutum. O mon


pre, lui disait un visiteur tonn, comment
avez-vous inspir tant de confiance ces filles do
la solitude? Ne savez-vous pas, rpondit Guthlac, que celui qui s'unit Dieu dans la puret de
son coeur voit son tour les tres de la cration
s'unir lui ? Les oiseaux du ciel comme les anges
peuvent frquenter ceux qui ne frquentent pas la
socit des hommes 1.
Comme saint Romuald il inspirait une telle
,

ille... inter illos exsulabat, quoadusque eorum stridulentas loquelas


intelligere valuit. Vita, c. 20.
1. Velut magna laetitia avino forcipe flexuosi gutturis
carmen canentes, veluti ad assuetas sedes...sese humeris viri Dei imposuerunt,
ac deinde cantulis vocibus garrulentes... Utquid incultae
solitudinis
volucres Nonne legisti quia qui Deo puro spiritu copulabitur, omnia
..
sibi in Deo conjunguntur, et qui ab hominibus cognosci denegat.
agnosei a feris et frequentari ab angelis quaerit ? Ibid.. 23.
c.

LES ROIS MOINES.

125

vnration aux populations d'alentour que l'on


commenait dj spculer de son vivant sur le
prix de ses reliques : le religieux qui venait tous
les vingt jours pour lui faire sa tonsure pensait srieusement se servir de son rasoir pour
l'gorger, ayant la conviction que le lieu o prirait un si grand saint s'enrichirait par la vnration des rois et des princes 1.
Enfin, comme saint Cuthbert2, il eut pour amie
une noble et pieuse abbesse, fille du roi des EstAngliens, qui lui offrit en tmoignage de leur mutuelle affection un cercueil de plomb avec un linceul. Il accepta ces cadeaux, et, bien qu'il et jur
de ne porter ni laine ni toile, mais de ne se vtir
que de peaux de bte, il consentit, pour l'amour
d'Edburge, que son cadavre ft enseveli dans la toile
qu'elle lui avait tisse 3. Il mourut aprs une semaine de cruelles souffrances, mais ayant encore eu
la force de se lever le jour de sa mort pour dire
la messe, cl plus lard pour prendre lui-mme sur
Quidam clericus, nomine Beccelinus .. Cum, ut adsolebat, post
bis denos dierum cursus tonderare devenisset... proponens ut si ipsum interimere potuisset, locum ipsius postea cum magna regum principumque venerantia habiturus foret... Ibid., c. 21.
2 Voir livre XV, chap. 1, pag. 429 du tome prcdent.
3. Reverentissima virgo virginum Christi et sponsarum Egburga
abbatissa, Aldulfi regis filia... Nolui quidem juvenis ullo lineo tegmine corpus meum tegere, sed pro amore dilectae Christi virginis,
quae haec munera mihi mittebat... Ibid c. 35, 35 Egburge ou Ed,
burge gouvernait alors ce mme monastre de Repton, d'o Guthlac
tait sorti pour s'enfermer Croyland.
1.

Sa

mort.
11

avril

714.

120

LES ROIS MOINES.

l'autel le saint viatique. Il tait jeune encore ; et


pendant les quinze annes qu'il avait passes dans
gard au milieu du
toujours
avait
il
marcages,
ces
bont et cette
grce,
celle
solitude
austre
cette
son
gaiet, apanage inalinable des saints et des vrais
moines 1.
A la nouvelle de la mort de son ami, Ethelbald
accourut auprs du corps de celui qui avait si longtemps protg son malheur et consol sa misre. Il
devant
le
de
larmes,
baign
jeta

tout
genoux,
se
cercueil : Mon pre, toi qui as connu toutes mes
dans
toujours
m'as
qui
angoisses,
soutenu
et
mes

dangers; tant que tu tais envie, je pouvais ne


pas me laisser aller au dsespoir. Grce toi, je
savais invoquer le Seigneur, qui m'a sauv jusqu'
ce jour. Mais si lu m'abandonnes, qui pourrai-je
avoir recours? Qui m'aidera, qui me consolera ?
La nuit suivante, au milieu de ses larmes et de
ses prires, Guthlac lui apparut, tout resplendissant
de lumire, pour lui confirmer sa prdiction d'autrefois etlui annoncer la fin de ses preuves 2.
Ut adsolebat hilari vultu secessit; nam semper gratia eximiae
charitatis in ore ipsius et vultu fulgebat. Ibid., c. 25.
2. Pater mi, tu scis miserias meas, tu semper adjutor mei fuisti, le
vivente non desperabam in angustiis... Haec proloquens, se solo sternebat, et supplex orans crebris lacrymarum fluentis totum vultum
rigavit... Totam cellulam immensi luminis splendore circumfulgescere vidit... Noli tristari, dies enim miseriae tuae praeterierunt... Nec
illum fides fefellit : ex illo enim tempore usque in bodiernum diem
1.

infulata regni ipsius felicitas per tempora consequentia de die in diem


crescebat. Ibid., c. 59.

LES ROIS MOINES.

127

En effet, deux ans aprs la mort de Guthlac,


Ethelbald tait install sur le trne de Mercie, qu'il
occupa pendant quarante ans. Le premier usage
qu'il fit de sa puissance fut de fonder un monastre Croyland, en l'honneur de celui qu'il continuait appeler son ami et son consolateur. Malgr
les difficults qu'offrait celle construction, une immense abbaye, richement dote et peuple par une
colonie de moines venus de la fondation rcente
d'Evesham1, s'leva sur l'emplacement de sa cellule.
Ethelbald la fit btir au milieu des eaux stagnantes,
sur des pilotis enfoncs dans un monceau de terre
que l'on apportait de loin en bateau, pour consolider le marais que l'industrie des moines allait
bientt assainir et transformer en prairies fertiles.
Croyland fut surtout renomm par le savoir de ses
moines et occupa pendant plusieurs sicles le premier rang parmi les monastres anglais. Le cercueil
de Guthlac, drob la terre qui devait l'ensevelir,
par la tendresse d'Ethelbald, et richement dcor,
forma le principal ornement de la grande glise en
pierre qui remplaa le modeste oratoire en bois
o Ethelbald et Guthlac avaient pri ensemble.
Souvent dtruite, cette glise fut toujours rebtie
avec un surcrot de magnificence, et sa grosse
cloche, connue pour tre la plus grande et la plus
harmonieuse de l'Angleterre, garda jusqu' son
au tome IV, page 362, la fondation de cette abbaye par
l'vque Egwin et sa ddicace par Wilfrid.
1. Voir

128
Suite et fin
du

rgne
d'Ethelbald
en
Mercie.
716-767.

716-755.

LES ROIS MOINES.

dernier jour le nom et le souvenir du solitaire que


le royal fondateur avait tant aim 1.
On aimerait croire qu'Ethelbald se montra
toujours digne de la tendre sympathie dont son
saint ami l'avait honor dans sa jeunesse. Mais
cette confiance n'est gure possible en prsence de
l'ptre fameuse et vraiment loquente qui lui fut
adresse par six vques anglais, occups pendant
tout son rgne vangliser l'Allemagne, et ayant
leur tte le grand Boniface. Ce saint aptre des
Germains passa d'Angleterre sur le continent en
l'anne mme o Ethelbald devint roi, et, deux ans
avant la fin de ce rgne, il mourut de la mort des
martyrs. La lettre piscopale nous apprend que la
conduite prive du roi excitait la douleur religieuse
et patriotique de ces nobles missionnaires de la foi
et de la gloire des Anglo-Saxons. Ils lui reprochent,
d'aprs le bruit public, d'avoir cherch dans le
I. Sarcophagum non humo terrae condidit, immo in memoriale quod
nunc ab Ethelbaldo rege miris ornamentorum structuris... aedificatum
conspicimus... Quia palustris humus lapideam molem sustinere non

poterat, ingentes ex quercis palos innumerae multitudinis humo infigi


fecit, duramque terram... scaphis deferri et paludibus commisceri... ad
honorem Dei et sancti anachoretae quem valde dilexerat, pro dulci consolatione quant eo dum exsulabatmultoties perceperat. Vit., c. 37, 41.
Il subsiste encore quelques dbris de l'glise abbatiale de Croyland.
mais de celle qui fut reconstruite du douzime au quatorzime sicle.
Dans le tympan du portail de la faade occidentale, cinq mdaillons
sculpts en bas-relief, et insrs dans un quatre-feuilles, reproduisent
les principaux traits de la vie de Guthlac; son arrive en barque dans
le marais de Croyland, sa premire entrevue avec Ethelbald. sa
mort, etc.

LES ROIS MOINES.

129

clibat, non pas la mortification chrtienne, mais


la satisfaction de ses instincts sensuels, et de n'avoir
respect dans l'effervescence persistante de ses passions ni les foyers domestiques de ses concitoyens,
ni mme les sanctuaires des vierges consacres
Dieu 1. Ils lui rappellent, cette occasion, l'honneur
rendu la chastet par leurs anctres paens, les
Saxons de Germanie, et les peines cruelles dont
ils frappaient l'adultre. Ils le supplient de ne pas
dshonorer sa vieillesse, de ne pas encourager par
son exemple la nation anglaise descendre par la
dbauche au rang de ces nations dgnres de
l'Espagne et du midi de l'Europe, dont les Sarrasins avaient dj fait leur proie. Ils lui reprochent,
en outre, d'avoir viol les franchises et vol les
biens de divers monastres, et d'autoriser ainsi
par son exemple les seigneurs merciens faire
subir aux moines et aux prtres des violences et
des servitudes inconnues jusqu'alors dans l'Angleterre chrtienne 2.
Quando aliqua injuria de statu regni vestri, vel eventu bellorum
lacta, aut quod majus est, de salute animae periculosum damnum perpetratum per auditum usque ad nos pervenerit, moerore et tristitia
cruciamur... Qui nobis narrant, adjiciunt quod hoc scelus maxime
cum sanctimonialibus et sacratis Deo virginibus per monasteria commissum sit. Audivimus praeterea quod optimates paene omnis gentis
Merciorum tuo exemplo legitimas uxores deserant, et adulteras et
sanctimoniales constuprent. S. BONIFACII Epistolae, 59, ed. Jaff.
2. Et dicitur quod praefecti et comites tui majorent violentiam et
servitutem monachis et sacerdotibus irrogent, quam caeteri ante
christiani reges fecissent. Ibid.
1.

MOINES D'OCC.

v.

130

LES ROIS MOINES.

En revanche, ces tmoins d'une si imposante


autorit le flicitent hautement de sa charit envers
les pauvres, comme de son zle pour l'administration de la justice, la protection des faibles, la
rpression des dsordres et des discordes locales.
D'autres tmoignages nous apprennent qu'il fut
intrpide
gnreux
juste,
roi
et
; que, par ses
un
guerres frquentes et heureuses, l'ami de Gulhlac
leva la Mercie un degr de puissance qu'elle
n'avait point encore atteint, et qu'il fut regard
comme le monarque suprme de l'Angleterre jusqu'au jour o, aprs un rgne aussi long que
prospre, il succomba, en combattant les WestSaxons, dans une lutte dont la posie populaire a
enchss le rcit pittoresque et passionn au milieu
des annales historiques de celle poque 1.
Le royaume des Saxons de l'Ouest, qui allait hTrois
rois des
riter de la prpondrance des Merciens, comme
Saxons
de
ceux-ci avaient hrit de celle des Northumbriens,
l'Ouest
abdiquent
tait destin absorber toutes les autres royauts
pour
se faire moines de l'Heptarchie
et crer ainsi cette unit de
ou
plerins Rome.
l'Angleterre qu'aucun morcellement n'a jamais
entame. Cette dynastie des fils de Cerdic, que
la tradition faisait descendre lui-mme au neuvime
degr du dieu Odin, devait enfanter Egbert et le
1.

Historia Anglorum, l. IV, p. 541.


L'ami
de Guthlac s'intitulait dans un diplme de 756 : Rex non solum Merciorum sed et omnium provinciarum quae generali nomine Sut-Angli
dicuntur ; et ailleurs : Rex Britanniae.
HENRICUS HUTINGDON,

LES ROIS MOINES.

151

grand Alfred; elle prludait ses gnreuses destines en donnant trois de ses rois l'un aprs l'autre
l'ordre monastique qui lui devait dj le saint el
savant abb Aldhelm. Celui qui ouvrit la marche
dans cette carrire si nouvelle pour les fils d'Odin
fut Centwin, fils du premier roi chrtien de Wessex 1, qui, aprs neuf ans d'un rgne brillant et
belliqueux, entreml de combats entre les Merciens
et les Bretons, avait voulu finir ses jours dans un
des monastres qu'il avait fonds et dots 2. Aprs
lui ce fut le tour de Ceadwalla, le froce dvastateur
de l'le de Wight, du royaume de Kent et de Sussex,
rest opinitrement paen malgr la conversion de
ses proches et de son pays, et qui tout coup,
peine g de trente ans, se souvient des enseignements qu'il avait puiss, lui-mme proscrit, auprs
1. Cynegils, converti et prsent au baptme par son gendre Oswald
de Northumbrie. Voir plus haut, t. IV, p. 101.
2. Son histoire ne nous est gure connue que par les vers d'Aldhelm
sa fille Bugga, qui est peut-tre la mme que l'abbesse de ce nom

laquelle saint Boniface adressa plusieurs de ses ptres

Hoc templum Bugge pulchro molimine structum,


Nobilis erexit Centwini filia regis,
Qui prius imperium Saxonum rite regebat,
Donec praesentis contemnens culmina regni,
Divitias mundi rerumque reliquit habenas ;

Plurima basilicis impendens rura novellis


Quae nunc christicolae servant monastica jura...
Exin sacratam perrexit quaerere vitam,
Dura proprium linquit Christi pro nomine regnum...
Donec conversus cellam migravit in almam
Ed. Gites. p. 117.

Centwin.
676-685.

Ceadwalla
685-689

152

LES ROIS MOINES.

du grand proscrit Wilfrid 1, abdique sa royaut,


traverse les mers, les Alpes, la Lombardie, et apparat Rome le premier d'entre les rois anglo-

20 avril
689.

saxons, comme Wilfrid, trente ans auparavant, avait t le premier plerin monastique de
la mme race qui et visit la ville ternelle.
Il y demande le baptme au pape Serge, qui lui
confre en mme temps le nom de Pierre, en
souvenir de la grande dvotion qui l'avait amen
de si loin au tombeau du prince des aptres. Dix
jours plus lard, avant mme d'avoir dpouill la
robe blanche des catchumnes, il meurt. Le pape
ordonne qu'il soit enterr Saint-Pierre, et fait
graver sur sa tombe une pitaphe en vers assez
beaux, destine enflammer le zle des gnrations
futures par l'exemple de ce jeune et formidable
vainqueur, qui avait su renoncer tout ce que ses
pres et lui-mme avaient conquis ou amass, et
abjurer sa religion barbare pour devenir l'humble
filleul de saint Pierre, et aller, revtu de la blancheur du baptme, grossir dans le ciel le troupeau
du Christ 2.
1. Voir plus haut, 1. XIV. ch. IV, t. IV.
p. 295.

2.

Culmen, opes, sobolem, pollentia regna, triumphos,


Exuvias, proceres, moenia, castra, lares
:
Quaeque patrum virtus, et quae congesserat ipse,
Caedival armipotens, liquit amore Dei,
Ut Petrum sedemque Petri rex cerneret hospes...
Barbaricam rabiem, nomen et inde suum
Conversus convertit ovans....

LES ROIS MOINES.

155

Aprs lui la royaut des Saxons de l'Ouest passa


un autre descendant de Cerdic, Ina, l'ami de saint
Aldhelm, comme Ceadwalla l'avait t de Wilfrid.
Son rgne, long et prospre, jeta les fondements
de la prpondrance future de sa race sur toute
l'Angleterre. Trs-belliqueux et trs-heureux la
guerre, conqurant des Saxons du Sud et de l'Est,
il doit surtout sa renomme au code qu'il donna
ses peuples et dont le texte complet a t conserv,
comme celui des lois rendues un sicle auparavant
par Ethelbert de Kent, avec le concours des missionnaires romains 1. Il rdigea les siennes, sous l'inspiration et avec le concours des deux voques moines
de Winchester et de Londres 2, de ses comtes et de
tous les sages (witan) qui composaient le parlement de ses trois royaumes, et en outre, selon sa
propre dclaration, de beaucoup de religieux ou
serviteurs de Dieu, dans le but de pourvoir au salut
des mes et la prosprit de son peuple. Parmi
ces lois on remarque celles qui garantissaient
l'inviolabilit des mariages et la saintet des fianUrbem Romuleam vidit, templumque verendum
Aspexit, Petri mystica dona gerens.
Candidus inter oves Christi sociabilis ibit
Corpore nam tumulum, mente superna tenet :
Commutasse magis sceptrorum insignia credas.
Quem regnum Christi promeruisse vides.
Apud BUDE,
1. Dooim of

Ina, ap.

THORDE, Ancient

V. 7.

laws and institutes of England

p. 45.
2. Hedda, l'ami et le prdcesseur d'Aldhelm, et Erconwald.

Ina,
roi de
Wessex,
688-723,

lgislatem,

134

vainqueur
et
pacificateur
des
Bretons,

LES ROIS MOINES.

ailles; qui consacraient le droit d'asile dans les


glises, amlioraient la condition des paysans,
tout en maintenant leur infodation au sol de leurs
seigneurs ; pourvoyaient l'entretien de leurs veul'exportainterdisaient
orphelins;
leurs
de
et
ves
tion des esclaves, et dclaraient affranchi de droit
tout serf que son matre ferait travailler le dimanche 1.
Il fit avec acharnement la guerre aux Bretons de
Cambrie, et acheva d'incorporer son royaume
ceux de la Cornouaille en dtrnant le roi de cette
province auquel Aldhelm avait adress sa fameuse
lettre sur la Pque celtique2. Mais, n lui-mme
d'une mre celtique, Ina, consultant la fois les
prceptes de la morale chrtienne et les intrts
bien entendus de sa nation, acheva de pacifier les
populations conquises en garantissant la validit
des mariages contracts entre Saxons et Bretons, et
entra en relations avec les Celtes d'Armorique 3. Il
reconstruisit et dota avec magnificence le grand sanc1. Ego Ine Dei gratia West-Saxonum rex, exhortatione et doctrina...
Heddae episcopi mei... et omnium Aldermannorum meorum et senio-

rum et sapientum regni mei, multaque congregatione servorum Dei,


sollicitas de salute animarum nostrarum et de statu regni mei, constitui rectum conjugium et justa judicia pro stabilitate et contirmatione
populi mei benigna sedulitate celebrari...Si servus operetur dominica
die per prreceptum domini sui, sit liber : si liber operetur illa die sine
jussu domini sui, perdat libertatem suam. Texte latin donn dans

la chronique de Jean de Brompton, ap. TWYSDEN, Script. Ang I, 761.


.
2. Voir plus haut, page 50.
3. Tradition juridique, note par LAPPENBERG, 258.
p.

LES ROIS MOINES.

135

tuaire national des Bretons Glastonbury 1, en consacrant cette oeuvre rparatrice les trente mille
livres d'argent qu'il avait arraches, le fer la
main, aux Jutes du royaume de Kent, titre de were
ou de compensation pour la vie d'un prince westsaxon qu'ils avaient brl vif 2. Il tmoignait ainsi
de la vnration des conqurants germains pour ce
clbre monastre, qui, aprs avoir t le berceau du
christianisme celtique 3 et servi de tombe au roi Arthur, allait devenir un des principaux foyers du monachisme anglo-saxon et une des ncropoles de la
royaut anglaise. C'est le seul exemple que l'on cite
dans la Grande-Bretagne d'une fondation religieuse
qui soit devenue galement chre et sacre aux deux
races, aux vainqueurs comme aux vaincus.
Avec le concours des princes et des palriciens
de son pays, Ina fonda ou enrichit bien d'autres monastres 4, guid surtout dans ces bonnes oeuvres par
le plus illustre des abbs du Wessex, par son ami et
1. Voir t. III, p. 24. Henschen, le savant et consciencieux Bollandiste, aprs avoir cit deux chartes apocryphes d'Ina en faveur
de Glastonbury, au tome Ier de fvrier, p. 907-908, a reconnu et proclam la fausset de ces pices au tome II d'avril, p. XXXI. Il ajoute
modestement : Si eadem, quae nunc aprilem absolventibus, adfuisset scientia februarium tractantibus, explodi ista potuissent
2. Citron Anglo-Sax., ad ami. 687 et 694. LINGAUD, History, p. 161.
3. Voir tome III, pages 27 et 54.
4. Voir, sur la part qu'il prit la fondation d'Abingdon. les dtails
donns par le Chronicon monasterii de Abingdon, c. 12 et 13, nouvellement publi par J. Stevens, dans les Renan Britannic. Scriptores
Dans une assemble tenue en 704, il confirma les privilges et les
possessions des monastres du Wessex par un diplme que signrent

136

premier
protecteur
de
Boniface.

l'instigation
de
la reine
Ethelburge,

LES ROIS MOINES;

son cousin, Aldhelm, qu'il avait tir du clotre de


Malmsbury pour le faire vque, et dont il suivait
les conseils avec une affectueuse docilit 1.
Enfin, grce Ina, au moment o le septuagnaire Aldhelm disparat de la scne, on y
voit monter le plus illustre des saints que l'Angleterre a donns l'glise, le grand Winefrede,
dont la jeunesse s'coula dans un monastre du

Wessex, d'o Ina le lira pour le charger d'une


ngociation dlicate auprs de l'archevque de Cantorbry 2. Ce fut la premire apparition dans l'histoire de celui qui devait tre le vainqueur du paganisme germanique, le vrai conqurant chrtien
de l'Allemagne, et inscrire son nom latinis de
Boniface en caractres ineffaables dans l'histoire,
entre ceux de Charles Martel et de Charlemagne.
Aprs trente-sept ans d'un rgne prospre et glorieux, et pendant qu'Ina tait encore en pleine
possession de sa puissance et de sa popularit 3, sa
femme Ethelburge, issue comme lui du sang belliqueux de Cerdic, et qui avait partag toutes les
sollicitudes de sa vie au point de combattre victorieusement en son absence la tte de ses fidles,
tous les principes, senatores, jndices et patricii. KEMBLE. Cod. Diplomate n. 50 et 51.
1. Adfuit pater Aldhelmus cujus ille praecepta audiebat humiliter,
suscipiebat granditer, adimplebat hilariter. De regib., lib. I,
c. 2.
2. S. WILLEBALDI Vita S. Bonifacii, c. 4.
3. Sine alto insidiarum metu securus incanuit, sanctissimus amoris
publici lenocinatoi. GUILI. MALMESR., l. c.

LES ROlS MOINES.

157

lui persuada de renoncer au trne et au monde.


D'aprs des rcits qui malheureusement ne sont pas
contemporains du fait, mais qui rpondent bien
aux conditions caractristiques du naturel anglosaxon, voici comment s'y prit la reine pour dcider
Ina au sacrifice qu'elle voulait partager avec lui.
Un grand festin, accompagn de tous les raffinements du luxe seigneurial de ce temps, avait t
donn dans une des villas royales. Ds le lendemain matin, les deux poux se mirent en route;
mais, aprs avoir chevauch une heure ou deux, la
reine pria son mari de retourner d'o ils venaient.
Il y consentit et, en rentrant dans le chteau, il fut
constern de trouver le thtre des rjouissances
de la veille non-seulement silencieux et dsert, mais
boulevers et souill. Tout tait plein de dcombres
et de fumier ; et sur le lit mme o ils avaient couch, une truie s'talait avec sa litire. Le roi stupfait
interrogea du regard la reine, qui avait secrtement
ordonn l'intendant de la villa de tout disposer
de la sorte. Eh bien, seigneur poux, lui dit
Ethelburge, o en sont toutes nos joies d'hier ?
parasites
de
o
tentures
sont
pourpre;
nos

nos
d'argent
lourds
plats
bavards
ptulants
et
nos

;
la
Tout
dlicates?
viandes
comme
et
passe
a
nos

cela
s'attachent

qui
fume;
tout
paset
ceux

seront de mme. Vois donc, je t'en prie, dans


chair
tombe
quelle
misre
cette
que nous nour
Et nous qui sommes
dlicieusement.
si
rissions

LES ROIS MOINES.

158

Ina
abdique

et
va mourir
dans

l'obscurit

Rome.
726-728.

hommes,
les
plus
autres
ne
grassement
que
repus

misrablement
plus
pourrirons-nous
encore
pas

qu'eux 1 ?
C'en fut assez, selon cette lgende, pour dtermiL'histoire
qu'
me.
roi
plus
le

son
songer
ne
ner
authentique constate son abdication au sein d'un parlement des Witan qui il annona sa rsolution de
passer le reste de ses jours dans la pnitence 2. Puis,
accompagn d'Ethelburge, il partit pour Rome. Il y
arriva aprs un long et pnible voyage, pour y achever sa vie dans la pnitence et l'obscurit; d'aprs les
uns, il embrassa la vie monastique selon la rgle de
Saint-Benot 3; d'aprs les autres, il aima mieux, par
humilit, rester confondu dans la foule des pauvres
plerins sans tonsure ni habit monastique, et en
gagnant de quoi manger par le travail de ses
mains 4.
Sur la rive gauche du Tibre, alors presque dserte, et non loin du Vatican, le roi lgislateur fonda
sous le titre de Schola Saxonum un tablissement
1. Villicus ex reginae conscientia... in lecto ubi cubuerant porcam
noviter enixam collocat... Regis oculi ad mulierem rediere. Et ubi

sunt, ait, domine conjux, hesterni strepitus? Nonne nos qui ingur..
gitamur uberius, putrescemus miserius?... Maritum compulit in sententiam exemplo, quant multis annis frustra insusurrverat verbo.
l. c.
,
I, 162.

GUILL. MAILMESB.

2. LINGARD,
3. ACT. SS. BOUAND. t. I Febr., p. 915. MABILLON, ACT. SS. O. S. B.,
t. III, p. 465.
4. GUILL. MALMESE , l.c Dux foemina facti, ajoute l'historien

mo-

nastique, pris et imbib, comme tous ses pareils, des souvenirs de


l'antiquit classique.

LES ROIS MOINES.

150

destin donner une ducation orthodoxe aux jeunes


princes, aux prtres et aux clercs de son pays qui
voulaient achever leur ducation religieuse et littraire l'ombre de la basilique de Saint-Pierre1. Il y
joignit une glise et un cimetire spcialement destins ses compatriotes, et o il fut lui-mme enterr : car il mourut Borne, dans l'obscurit qu'il
avait volontairement recherche. Sa fidle Ethelburge
resta auprs de lui jusqu' sa mort, puis revint se
faire religieuse en Angleterre.
Le grandbndictin Wilfrid avait inaugur l'usage
de ces plerinages Rome, que personne n'avait
connus avant lui 2. Quelques annes aprs sa mort
ce devint une vraie contagion.
Pendant les septime et huitime sicles, Rome
fut le rendez-vous d'innombrables plerins qui
accouraient de tous les points de l'Occident pour
contempler la cit sainte et prier aux tombeaux des
saints et des martyrs. Aucune nation ne porta plus
1. Elle a t transforme par Innocent III en un hospice, qui est
devenu le plus clbre de Rome sous le titre de S. Spirito in vico de

Sassia. D'autres traditions attribuent cette importante fondation


au jeune Offa d'Essex, que nous avons vu aller mourir moine Rome
(RICHARD DE CIBENCESTER, p. 229, d. Mayor), ou encore au puissant Offa,
roi de Mercie, mort en 796, dont il sera question plus tard. Dans tous
les cas, celui-ci fut un grand bienfaiteur de la fondation nationale a
Rome, dont il ouvrit les portes aux tudiants de tous les pays : Ut ibidem peregrini... ex diversis mundi partibus barbari... linguas quas
non noverint, addiscerent. MATTH. PARIS, in Vitis abbatum S Albani.
c. 1.
2. Voir t. IV, p. 138.

Affluence

des
plerins
anglo-saxons

Rome

LES ROIS MOINES.

140

de zle et d'ardeur dans l'accomplissement de ce


pieux devoir que les Anglo-Saxons. Leurs rois prenaient les devants 1, la diffrence des Mrovingiens,
dont on ne voit pas qu'un seul ait jamais franchi les
Alpes pour aller Borne.
Il se dclara bientt chez les Saxons de tous les
rangs un entranement irrsistible vers la ville ter-

princes et vques, riches et pauvres, prtres et laques, hommes et femmes, entreprenaient


ce plerinage avec une ardeur qui le leur faisait souvent recommencer une seconde fois, malgr les difficults et les dangers d'un si long voyage 2. Ils y furent
si nombreux que, se groupant autour de la fondation
de leur roi Ina, ils donnrent leur nom tout un
quartier, le Vicus Saxonum3, situ dans le voisinage immdiat de Saint-Pierre et habit exclusivement par eux. Ils venaient, dit leur historien, se
familiariser ainsi de leur vivant avec les saints dont
ils espraient tre bien accueillis dans le ciel.
Mais comme il y avait de faux moines qui introduisaient jusque dans le clotre la mollesse et tous
les dsordres de la vie sculire, il y avait aussi

nelle

1. Lingard

nomme jusqu' huit de ces rois, mais en y comprenant


Ethelwulf et Canut, qui sont d'une poque postrieure. Antiquities,
I, 116.
2. Cupiens in vicinia sanctorum locorum ad tempus peregrinari in
terris, quo familiarius a sanctis recipi mereretur in coelis; quod his
temporibus plures de gente Anglorum, nobiles, ignobiles, laici, clerici.
viri ac feminae certatim facere consuerunt. BIDE. V, 7.
3. D'o le nom de Sassia. encore conserv dans ce quartier de
Rome.

LES ROIS MOINES.

111

de faux plerins que des motifs frivoles ou coupables


attiraient l'tranger : les crivains monastiques
n'ont pas manqu de fltrir les uns comme les autres.
L'humeur vagabonde des races germaniques peut
bien avoir contribu, aprs la premire impulsion

d'une fervente et sincre pit, grossir le nombre


de ces plerins peu dvots qui scandalisaient trop
souvent par leur conduite les pays chrtiens qu'ils
traversaient. C'taient surtout les femmes, mme
les vierges consacres Dieu, dont les dsordres et
les chutes lamentables pendant leurs voyages
Rome et leur retour excitaient la juste indignation
des pasteurs et des fidles de la France et de l'Italie.
L'on ose peine rpter les tristes rvlations que
le grand aptre de la Germanie transmet sur ce point
son collgue et compatriote l'archevque Cuthbert
de Cantorbry, et qui le portaient demander aux
assembles et aux princes anglais d'interdire absolument aux femmes et aux religieuses le plerinage
de Rome 1.

J'aurais bien mal russi faire comprendre l'histoire de ces temps, et bien mal servi la vrit, si le
1

Aliquod Ievamentum turpitudinis essel, si prohiberent synodus et

principes vestri mulieribus et velatis feminis illud iter et frequentiam, quam ad Romanam civitatem veniendo et redeundo faciunt;
quia magna ex parte pereunt, paucis remanentibusintegris. Perpaucae
enim sunt civitates in Longobardia, vel in Francia, vel in Gallia, ni
quanon sit adultera vel meretrix generis Anglorum : quod scandalum est et turpitudo totius Ecclesia; S. BONIFACII Epist. ad Cuthbertum
archiepiscopum.

leurs
dsordres.

142

LES ROIS MOINES.

lecteur n'tait pas frapp du singulier mlange de


bien et de mal, de paix et de guerre, de libert et de
servitude qui, ds ce premier sicle de la chrtient
anglo-saxonne, se manifeste dans toutes les relations de l'glise avec la socit. Il est vident que le
bien l'emportait sur le mal, mais que le mal tait
dj formidable, les dangers constants et flagrants,
les prvaricateurs et les malfaiteurs encore plus
nombreux que les saints. C'est l cependant ce que
l'on a nomm l' Age d'or de la religion en Angleterre ;
non sans raison, s'il ne fallait que le comparer aux
sicles postrieurs, mais tort, s'il s'agissait de le
juger par ses seuls mrites. C'est que, dans l'histoire vraie, il n'y a pas d'ge d'or. Tous les
sicles, sans exception, sont infects par le mal qui
nait de la corruption naturelle de l'homme. Tous attestent son incurable infirmit; mais tous aussi attestent sa grandeur et sa libert, en mme temps que
la justice et la misricorde d'un Dieu Crateur et
Rdempteur.

LIVRE XVI
INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE
DES MOINES CHEZ LES ANGLO-SAXONS
Record we too, with just and faithful pen,
That many hooded cenobites there are,
cells have yet a care
Who in their
Of public quiet; unambitions Men,
Counsellors for the world, of prercing ken ,
Whose fervent exhortations from a far
Move Princes to their duty, peace or war;
And oft-times in the most forbidding den
Of solitude, with love of science strong,
How patiently the yoke of thought they bear ..
By such examples moved to unbought pains
The people work like congregated bees;
Eager to build the quiet fortresser,
Where piety, as they believe, obtains
From heaven a general blessing ; timely
And sunshine; prosperous enterprise, and peace, and equity.
private

rains

WORDSWOLTH.

CHAPITRE UNIQUE
La conversion et l'organisation religieuse de l'Angleterre sont
l'oeuvre exclusive des moines. Leur patience et leur pers

vrance; lettre de l'vque Daniel au missionnaire Boniface;


nulle violence : douceur et tolrance relative.
Leur influence sur la nation qu'ils avaient convertie; le mal survit,
mais le bien l'emporte Alliance entre l'glise et la socit, sans prpondrance exclusive. Ces moines aptres
n'taient plus les Pres du dsert, mais les crateurs d'une
glise et d'une nation.
Des villes se forment autour des
grandes communauts. Les monastres servent de cathdrales et paroisses. Propagation de la rgle bndictine.

Garanties assures l'ordre monastique par les conciles de


Beccancelde et de Cloveshove.Enseignement religieux en langue nationale.Liturgie musicale. Les croix en plein air.
Services rendus l'enseignement par les monastres et les
moines voques. Saint Jean de Beverley. Passion des
tudiants anglo-saxons pour les courses de chevaux. Services rendus l'agriculture. Rle des moines comme landlords. Alliance intime entre l'ordre monastique et l'aristocratie anglo-saxonne. Intervention dans les pouvoirs
publics Leur place dans les assembles nationales.
Souverainet, composition et attributions de ces assembles.
spirituel n'y est pas
La distinction entre le temporel et le
mconnue Influence des moines sur les assembles et par
l sur les lois et les moeurs. Ils contribuent crer l'unit nationale qui n'a jamais t entame depuis le neuvime sicle.
Leur dvouement l'intrt des pauvres : l'assistance publique
ne de l'expiation des fautes des riches.Leur zle pour l'affranchissement des esclaves : lutte entre un archevque et un
abb pour une jeune captive. Les droits de l'homme revendiqus en mme temps que ceux de Dieu dans toute l'histoire
de la conqute de l'Angleterre par les moines. La religion
MOINES

D'OCC.

10

146

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE


reste trop souvent dsarme, mais ses ministres respectent la
libert des mes et l'honneur dans les choses de Dieu. Les
missionnaires monastiques perfectionnent le caractre national sans l'altrer : l'me des Saxons se retrouve dans l'Angleterre moderne; la libert moderne, le self-government et le
rgime parlementaire plongent leurs racines dans ce pass.
Conformit de l'institut monastique avec l'esprit des institutions anglo-saxonnes. Munificence et prodigalit de l'aristocratie. Motifs de ses donations. Abus des libralits
foncires. Le folc-land et le boc-land. Les terres monastiques exemptes du service militaire et de l'impt. Danger public signal par Bede. Rpression de plusieurs abus
par le concile de Cloveshove; ses dcrets contre le luxe et
l'opulence monastiques, contre les fausses notions qui se rpandaient sur l'aumne. La richesse monastique ne de la
munificence des rois et des nobles provoque bientt leur convoitise; fluctuations et servitudes signales par saint Boniface;
ncessit d'une limite que l'glise mme aurait d poser aux
accroissements de la proprit monastique ; leur richesse servira de prtexte la spoliation et l'hrsie; Lacordaire et
Mabillon. Un bndictin espagnol martyr en 1608. Avant
d'en arriver l. l'Angleterre devient le foyer de la propagande
chrtienne et l'initiatrice des races germaniques. Quand
Bede disparat, Boniface est dj l'aptre de l'Allemagne.

597.

735.

747.

Un sicle et demi s'tait coul entre l'tablissement d'Augustin Cantorbry et l'rection dfinitive
d'une seconde mtropole York; entre les
premires lois crites du premier roi chrtien de Kent
et les dcrets du concile de Cloveshove, qui tablirent
une sorte de confdration entre les vques anglo-

saxons en mme temps qu'ils consacrrent, en le

DES

MOINES.

147

gnralisant 1, le systme paroissial qui sert encore


de base la vie temporelle et spirituelle des campagnes anglaises 2.
Pendant cet espace de temps, tous les habitants
de la Grande-Bretagne taient devenus chrtiens ;
et tous, Bretons et Saxons, avaient proclam la
suprmatie du Saint-Sige, en substituant partout
les usages romains aux anciennes coutumes du
christianisme celtique.
Celle grande victoire avait t l'oeuvre exclusive
La
conversion
des moines.
et
Abordant tous les royaumes de l'Heplarchie l'un l'organisation
religieuse
de
aprs l'autre comme missionnaires, sans aucun se- l'Angleterre
sont
humain,
plus
cours
ou tout au
avec la sympathie l'oeuvreexclusive
des
protectrice d'une femme 3, ils y taient rests comme moines.
vques, comme pasteurs, comme prdicateurs
permanents ; ils avaient peu peu conquis le sol
britannique, et l'avaient couvert de leurs tablissements. Tout dans leur oeuvre avait t lent et
una fit omnium concordia...in sermone, in opere, in judicio,
sine cujusquam adulatione personae Ut licet sedibus sint divisi per
..
diversa loca, tamen mentibus conjuncti in uno spiritu Deo deserviant. Cap. 2. Pour tout ce qui regarde cet important concile
tenu en prsence du roi mercien Ethelbald, l'ami du saint moine
Guthlac, il faut lire, avec le texte des canons, l'excellent commentaire de Lingard. Antiqnities, t. I, p. 124 et note G.
2. Cap. 9, 10, 14. Cf LE PLAY, la Rforme sociale dduite de
l'observation compare des peuples europens, t. II, ch. VII, 55.
3. Berthe la Mrovingienne, dans le Kent ; sa fille Ethelburga en
Northumbrie ; la fiance paenne du saint roi Oswald en Wessex ; et
la fiance chrtienne du fils de Penda. en Mercie.
1. Ut

148

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

difficile. Les incidents orageux, les pripties douloureuses, ne leur avaient pas manqu. Ni les fils ne

de
l'exemple
entraner
toujours
laissaient
par
se
leur pre, ni les peuples par celui de leurs voisins.
Que l'on se rappelle la premire dfection des Jutes
du Kent, aussitt aprs la mort d'thelbert; la
double apostasie des Saxons de l'Est; l'acharnement des vieux chrtiens bretons contre les nophytes de race germaine ; la destruction par le fer
et le feu de la chrtient naissante en Northumbrie;
les horribles ravages du paen Penda chez tous ses
voisins chrtiens !
A tous ces obstacles, toutes ces preuves, ils
n'avaient oppos qu'une invincible persvrance
et une invincible douceur. Cent cinquante ans aprs
le dbarquement d'Augustin, un saint vque, ami
d'Aldhelm, et sorti comme lui du clotre de Malmsbury, rvlait le secret de leur force son illustre
compatriote saint Boniface, dj occup transporter la lumire vanglique d'Angleterre en
Allemagne. Pour vaincre, lui disait-il, l'obstination des sauvages paens, pour fconder le sol
strile et rocheux de leurs coeurs, il ne faut ni les
insulter ni les irriter, mais leur exposer
nos dogmes avec une modration et une placidit invincibles, qui les fassent rougir de leurs folles superstitions sans les exasprer 1.

1. Non quasi insultando vel irritando


eos, sed placide ac magna
objicere moderatione debes. Epist. 15 inter Bonifacianas,
d. Jaff.

DES MOINES.

149

Ainsi arms, les moines avaient fini par triompher partout; et partout, avec le libre consentement des populations, constat par les dlibrations

Pour effectuer
cette conqute
ils
n'emploient
que
les armes
chaque
de
de
la douceur
son tour 1.
et
de la tolrance.

publiques des assembles nationales


royaume, o chacun tait interrog
Constatons encore une fois, la gloire immortelle
des conqurants monastiques de l'Angleterre, que
ni eux, ni leurs disciples, ni leurs protecteurs, ne
mirent la violence ou la perscution au service
de la vrit vanglique 2. Nulle part la foi, prche
par les moines, ne fut impose par un matre;
nulle part elle ne fut admise sans examen, sans
discussion; nulle part aussi elle ne fut propage
ou dfendue, chez nos Saxons insulaires, par les
moyens sanguinaires qu'allait employer Charlemagne contre les Saxons d'outre-Rhin. Plus tard,
il est vrai, conformment l'esprit gnral des
peuples chrtiens, mesure que les liens entre la
religion et la socit devenaient plus intimes, on
vit la lgislation pnale se transformer souvent en
auxiliairede la morale chrtienne et de la discipline
ecclsiastique. Les assembles o sigeaient les
vques et les abbs, ct des rois et des propritaires fonciers, dcrtrent souvent des peines
1. Habito cum sapientibusconsilio, sciscitabatur singillatim ab omnibus, qualis sibi doctrina haec... videretur .. Caeteri majores natu ac
regis consiliarii... BEDE, II, 13.
2. Voir au t. III, p. 567 et 421. Nous avons constat une seule exception cette rgle, pour le Sussex, p 291 du tome IV.

150

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

afflictives ou infamantes contre l'apostasie 1, la


violation du repos dominical ou du jene qua-

dragsimal 2, et surtout contre l'ivresse et l'incontinence, qui taient les pchs les plus habituels aux
Anglo-Saxons. Mais jamais ces pnalits n'allrent
jusqu' la torture ou l'effusion du sang, comme il
arriva trop souvent lorsque le droit byzantin eut
infect les peuples catholiques de son venin. Jusqu' prsent, grce Dieu, dans ces sicles reculs,
au milieu de ces moeurs grossires, ct de scandales que nous n'avons voulu ni taire ni voiler, nous
n'avons pas rencontr un seul acte sanguinaire ou
cruel qui puisse tre reproch un vque, un
prtre, un moine anglo-saxon. Fidles aux prceptes et aux exemples de leur premier et glorieux
matre, saint Grgoire le Grand, ils surent gagner
les coeurs et gouverner les mes par une irrsistible bont. Sans tre l'abri des infirmits humaines,
ils restrent longtemps trangers et suprieurs aux
acrimonies, aux convoitises, aux violences,.qui se
rencontrent trop souvent dans l'histoire de l'glise
et dont elle a toujours pay la ranon avec des
mes.
De tels aptres trouvrent des nophytes dignes
plus svre des peines prononces contre l'apostasie tait
celle du healsfang, que les interprtes traduisent par le carcan ou
pilori, mais dont on pouvait se racheter par les contributions de ses
amis. THORPE I. 45; LINGARD, I, 112.
2. BEDF, III, 8.
1 La

DES MOINES.

151

d'eux. Aucune nation, a dit trs-justement Edmond Burke, le plus illustre de leurs descendants,
n'a embrass le christianisme avec plus de ferveur et de simplicit que les Anglo-Saxons 1. La
lutte permanente cl gnreuse qui se manifeste
partout, depuis leur conversion, entre leurs nouveaux principes et leurs vieux instincts, leurs sauvages traditions de meurtre, de vengeance, de
dbauche, dmontre la fois la sincrit de leur
foi et le mrite de leur soumission. Longtemps on
vit alterner chez eux des crimes atroces et des pnitences sans bornes ; des rapines effrontes et l'abngation de tous les, biens terrestres ; d'odieux
outrages la pudeur et des voeux de chastel perptuelle. Capables de tout pour assouvir la violence
de leurs passions, ils taient non moins capables de
tout pour expier leurs excs. Mais la longue, et
quelquefois trs-vite, le bien l'emporta, et, sauf des
rechutes invitables et terribles, il resta matre du
champ de bataille, grce aux efforts gnreux et infatigables de ces aptres monastiques. Partout, dans
les moeurs comme dans les lois, dans les actes
atteindre
o
paroles,
dans
les
peut
partout
comme
la main, la parole, l'esprit du moine vque ou
missionnaire, on aperoit une tendance uniforme
et universelle faire prvaloir la justice, l'humanit, l'amour du bien et du prochain ; radoucir
1.

BURKE,

Essay towards an abridgment of English history, c. III.

Leur
influence

sur
la nation
qu'ils
avaient
convertie.

152

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

compatriotes; combattre
les vices et les excs les plus populaires; introduire la culture intellectuelle; crer ou maintenir la paix sociale par des motifs religieux. La
grande mission qui chut l'glise aprs la ruine de
l'Empire, celle de contenir et d'ennoblir les barbares, de purifier et de transformer leurs mes, ne
fut jamais mieux remplie.
Peut-tre aussi l'alliance entre les deux socits
spirituelle et temporelle, entre l'glise et l'tat, ne
fut-elle jamais plus compltement et plus heureusement ralise. Ce fut, du moins en Angleterre,
son plus beau moment ; moment qui eut ses taches et
ses misres, comme tout ici-bas, mais o l'on
chappa de part et d'autre tout excs systmatique
et permanent. Aucun roi de cette priode ne prtendit gouverner ou exploiter l'glise son profil ;
aucun pontife, dans ces temps exclusivement monastiques, ne revendiqua cette prpondrance abusive qui prcde et appelle la dcadence ou la rla frocit native de leurs

sont
plus
les Pres
du dsert,
mais
les crateurs
d'une glise
et
d'une nation.
Ce ne

volte
Certes, les moines anglo-saxons, instruments de
cette rvolution si fconde et crateurs de cette organisation si brillante et si durable, n'avaient rien
de commun que le nom, le clibat, la foi
en JsusChrist et en son glise, avec les Pres du dsert, ni
mme avec les rares et austres compagnons de saint
Benot. Loin de fuir la compagnie des autres chrtiens, ils personnifiaient ou craient autour d'eux

DES MOINES.

155

toute une socit chrtienne. Loin de ne songer qu'


leur propre salut, ils travaillaient sans relche
d'abord au salut des infidles, puis au maintien
de la foi cl des moeurs dans les nouvelles chrtienls nes de leur parole. Loin de se borner l'oraison ou au travail des mains, ils cultivaient et tpropageaient, avec ardeur toute la science et toute la
littrature que possdait le monde de leur temps.
Les lieux carts o les avait d'abord conduits
l'amour de la solitude se transformaient rapidement, et comme par la force des choses, en cathdrales, en cits, en colonies urbaines ou rurales,
destines servir de centres, d'coles, de bibliothques, d'ateliers, de citadelles aux familles, aux
bandes, aux tribus peine converties. Autour de
ces cathdrales monastiques et des principales communauts, se formaient bientt des villes qui ont
dur jusqu'aujourd'hui, et o l'on voyait aussitt
clore ces liberts municipales dont les garanties
vitales subsistent encore avec le nom mme des
magistratures charges de les dfendre ou de les

pratiquer 1.
Comme toute la suite de notre rcit a d le dmontrer, tous les vques de l'Heptarchie sortaient
des monastres ; les moines formaient exclusivement le clerg des cathdrales o ils vivaient en
communaut avec le prlat diocsain pour chef
1. KEMBLE

t. II, p 530, 338

Les

monastres
servent
de

cathdrales
et de
paroisses.

154

670.
730.

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

Pendant un sicle au moins, ils tinrent exclusivement lieu de clerg sculier ou paroissial. Les monastres taient les foyers d'o partaient les missionnaires pour aller dans les stations rurales
baptiser, prcher, clbrer toutes les crmonies
du culte, et o ils rentraient pour se refaire par
l'tude et la prire. Les paroisses rurales ne se formrent que lentement, sous l'impulsion de l'archevque Thodore dans le Midi, de l'archevque
Egbert et de Bede dans le Nord, Les monastres
servirent donc longtemps l'Angleterre chrtienne
non-seulement de cathdrales mais de paroisses. La
plupart des cathdrales conservrent leur caractre
monastique jusque fort aprs la conqute normande.
Les dcrets du concile de Cloveshove, en 747, sont
les premiers documents authentiques qui constatent,
comme un fait gnral, la distribution des terres
laques en districts administrs par des prtres soumis aux vques, en dehors des glises situes dans
les terres dpendant des monastres et desservies
par des prtres soumis aux abbs. Ces glises, o le
prtre tait toujours assist d'un diacre et de plusieurs clercs, sont quelquefois appels monasteriuncula.
Quand les paroisses furent ainsi organises, la
plupart des prtres placs la tte des nouvelles
circonscriptions furent naturellement tirs des
monastres 1. Tout avait t faire ou refaire dans
1. Lingard (Antiquities of the Anglo-Saxon Church., t. I, 157,
p.

DES MOINES.

155

cette oeuvre capitale ; car, il faut le rpter, il ne


restait rien de l'ancien christianisme breton, qui
avait disparu devant l'invasion des Saxons. Except
Glastonbury, qui avait t de tout temps un des
grands foyers de la dvotion celtique 1, la petite
glise romaine de Cantorbry o la reine Berthe allait prier 2, et Evesham, o l'on retrouva les dbris d'une petite glise bretonne sous les broussailles que l'on dfrichait pour fonder la nouvelle
abbaye3, on ne dcouvre, dans toute l'histoire de
la conqute de l'Angleterre par les moines, aucun vestige du christianisme des Bretons ou des
Romains.
Cette extension de leur rle et de leur influence
n'avait encore t atteinte chez aucune autre nation
chrtienne; mais elle ne fit jamais perdre de vue
aux moines anglo-saxons la ncessit de maintenir
et de garantir les conditions fondamentales de leur
institut. La rgle de saint Benot apporte en Angleterre, avec l'vangile, par les premiers envoys
du pape bndictin saint Grgoire le Grand, avait
suivi pas pas les progrs de la propagande vanglique et de la suprmatie romaine ; elle avait fini
par supplanter tous les usages monastiques provenant des temps ou des pays celtiques. Depuis Wilparfaitement expliqu tout ce qui touche l'organisation du
clerg paroissial. Voir ce que nous en avons dj dit, tome IV, p. 215.
1. Voir tome III, p. 27.
2. Voir tome III, p. 505.
3. Voir tome IV, p. 562.
171) a

Propagation
de

la rgle
bndictine.

156

Garanties
assures

l'ordre
monastique
par
les conciles

de
Beccancelde,
694;

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

frid jusqu' Bede, tous les saints dont la mmoire


est reste populaire, Cuthbert, Egwin, Benot Biscop,
Botulphe, Aldhelm, s'taient signals par leur zle
pour le maintien et la suprmatie de la rgle bndictine, tout en y apportant les additions ou les
modifications lgres que comportaient les temps
et les lieux. Il n'y avait d'ailleurs nulle hirarchie
entre les divers monastres, nul chapitre gnral,
et, sauf le lien form par Wilfrid entre les neuf
ou dix maisons fondes par lui 1, nulle agrgation
spciale de communauts diverses, comme il s'en
est tant form depuis. Le seul lien entre les monastres de plus en plus nombreux qui couvraient le
sol britannique, se trouvait dans ce code, dj sculaire, venu de Borne avec la foi chrtienne, et que
le deuxime concile de Cloveshove nommait tout
simplement la Rgle, comme si elle tait dsormais la seule reconnue et la seule pratique 2.
La plupart des conciles tenus en Angleterre depuis la fin du septime sicle donnent aux intrts
monastiques, dans leurs dcrets, une place proportionne la prpondrance des prlats monastiques
dans les assembles o ces dcrets taient discuts
et promulgus. Notons le concile de Beccancelde 3,
convoqu en 694 par le roi de Kent, Wihtred, cin1. Voir tome IV, p. 574.
2. Cap. 24. Cf. MABILLON, praef. in I saecul., 87.
3. Cet endroit doit tre Beckenham, ou, selon Hook, Bapchild, prs
de Sittingbourne.

DES MOINES.

157

quime descendant d'thelbert, prsid par l'archevque Brithwald, et auquel assistrent avec le savant
hellniste Tobie, vque de Bochester, beaucoup
d'abbs, de prtres, de seigneurs et cinq abbesses 1.
Le roi rsuma les dlibrations de l'assemble.
Je veux, dit-il, que les monastres et les
glises qui ont t donnes ou lgues pour la
gloire de Dieu, au temps des rois fidles, mes
prdcesseurs et mes proches, restent Dieu pour
toujours. Car moi, Wihtred, roi terrestre, mais
excit par le roi cleste et enflamm par l'amour
de la justice, j'ai appris de nos anctres qu'aucun
laque n'a le droit de s'emparer d'une glise quel conque, ni de ce qui appartient cette glise.
C'est pourquoi nous interdisons tous les rois,
nos successeurs, tous les comtes ou autres laques,
toute domination sur les glises ou sur leurs
possessions que moi ou mes prdcesseurs nous
avons donnes en hritage perptuel au Christ,
abb
Quand
Vierge
aptres.
la
sainte
un
aux

ou
soit
qu'il
mourir,
viendra

abbesse
en
ou une
donn avis l'archevque, et que son successeur
vie
de
puret
la
choisi
qu'aprs
soit
sa
que
ne
roi

C'est
l'vque.
t
au
reconnue par
aura
sheriffs
eorls
les
ealdormen,
les
choisir
les
et

1. Caeteris abbatibus, abbatissis, presbyteris, diaconibus, ducibus,

satrapis, in unum glomeratis ; pariter tractantes, anxie examinantes


de statu ecclesiarum Dei vel monasteriorum intra Cantiam. Prooem.
parlerons
ms. Cantuar. ap. COLETTI Concil., t. VIII, p. 77. Nous
plus loin de ces abbesses.

158

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

l'archevque gouverner
mais
c'est
juges;
les
et

constituer les vques,


l'glise

lire

Dieu,
de
et

les diacres,
les
prtres
abbesses,
et
les
abbs,
les

exemples
1.
bons
confirmer
les

ses
et
par

Un autre dcret du mme concile exempte les


monastres de Kent de toute servitude sculire, de
toute charge pcuniaire, et notamment de nourrir
les rois et les seigneurs pendant leurs voyages, ce
qui indique que l'hospitalit monastique, toujours
si gnreuse et si spontane, avait d tre cruellement exploite par la gourmandise et la rapacit des
laques puissants 2. Trois ans aprs, dans une noude
Berkhampstead,
velle assemble tenue Berkhampstead, prside par
697;
le mme roi et le mme archevque, et qualifie de
concile, bien que beaucoup d'hommes de guerre
1. Volo ut omnes monasteria et ecclesiae quae fuerint datae et legatae Dei in gloriam, regum fidelium meorum praedecessorum diebus... ita supersint Dei in honorem et firmiter remaneant in saecula
saxulorum. Cum ego Wihtredus, terrestris rex, a coelesti rege inci-

talus et spiritu justitiae acoensus, a nostris avis illud didicerim quod


nullus laicus jure debet seipsum immittere in quamvis ecclesiam...
Chron. Saxon., d. Gibson, p. 48.
Ni Bede ni Malmsbury ne parlent
de ce concile. Mais Spelman en a tir les dcrets de cinq manuscrits
divers : le double texte de ces dcrets donn d'aprs lui, dans Coletti, t. VIII, p. 77, est beaucoup plus long que celui de la Chronique
anglo-saxonne, mais ne contient rien d'essentiel en sus.
2 Ex hac die donamus ecclesiis regni nostri liberas esse perpetua
libertate ab omnibus difficultatibus secularis servitutis, a pastu regis, principum, comitum... ab omni debito vel pulsione regalium
tributorum, ut possint, pro nobis Deo omnipotenti hostias dignas offerre, nostraque peccata abluere immaculatis muneribus... nisi sua
spontanea voluntate, ex largitate beneficiorum quid facere velint.
Concilia, t. VIII, p. 78, 80.

DES MOINES.

159

sigeassent ct du clerg, la libert de l'glise


fut de nouveau garantie, avec celle de ses juridictions, de ses proprits et de ses prires 1. Ces dispositions des conciles tenus dans le royaume de Kent,
sous la prsidence du mtropolitain, firent graduellement loi par toute l'Angleterre. Elles furent solennellement confirmes au premier concile de Cloveshove en 742, par thelbald, roi des Merciens, qui
tait alors le prince le plus puissant de l'Heptarchie, et toujours, depuis sa liaison de jeunesse avec
le solitaire Guthlac, bien dispos pour les moines 2.
Mais on y dclara aussi que l'exemption de toute
contribution publique accorde aux monastres ne
s'tendait pas aux trois impts levs pour les trois
principales ncessits du temps (trinoda necessitas), l'entretien des ponts et chausses (brycgbole),
des forteresses nationales (burghbote) et des expditions militaires (fyrd).
y

1. Libera sit ecclesia, fruaturque suis judiciis, et redditibus seupen-

sionibus. Pro rege preces fiant, maudatisque ejus, non cogente necessitate, sedex sponte obediunto. Concil., t. VIII, p. 99. Ce latin n'est
qu'une traduction beaucoup plus rcente du texte saxon des vingthuit articles intituls Judicia (Dooms) de Withred.
2. Studiose requirentes qualiter in primordio nascentis ecclesia;
hic in Anglia jubebatur haberi honor coenobiorum secundum normam
aequitatis... tandem pervenit ad manus libertas ecclesiarum et institutio Withredi regis de electione et auctoritate coenobiorum in regno
Cantiae (Ibid., p, 267. Cloveshove ou Cliff'shoo, o se tenaient ces
conciles fameux, est plac par les meilleures autorits Chff, prs
Rochester, dans la partie du Kent qui est entre la Tamise et la Medway. D'autres supposent que ces conciles se tenaient Abingdon
ou Tewksbury, qui fut depuis une des grandes abbayes du Gloces-

tershire

et de

Cloveshove,
712.

160
747.

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

Le deuxime concile de Cloveshove, qui fut la


plus importante des assembles anglo-saxonnes du
huitime sicle 1, provoque par une lettre clbre
de saint Boniface l'archevque de Cantorbry, et
surtout par les injonctions svres du pape Zacharie,
ajouta de nouvelles garanties et aussi de nouvelles

obligations la mission dj si importante des religieux, en dcrtant des mesures efficaces contre
les abus et les oppressions qu'avaient signals presqu'en mme temps Boniface dans son ptre l'archevque de Cantorbry, et Bede dans la sienne
l'archevque d'York.

II

Enseignement
religieux
en
langue nationale.

C'est donc aux moines, rpandus litre de


missionnaires et de prdicateurs dans les campagnes, ou runis dans les communauts si nombreuses des villes piscopales et des autres grands
foyers monastiques, qu'il est juste de faire remonter
l'initiation du peuple anglo-saxon aux enseignements de la religion comme aux pratiques si consolantes et si promptement populaires du culte catholique. Il leur tait expressment command de faire
apprendre et comprendre leurs ouailles, dans la
langue nationale, le Dcalogue, l'Oraison domini1. Voir plus haut, page 147, note 1 de
ce chapitre.

DES MOINES.

161

cale, le Symbole des aptres, les paroles consacres


la clbration de la messe et l'administration
du baptme ; puis d'expliquer tous les dimanches,
en anglais, l'ptre et l'vangile du jour, et de prcher ou, dfaut de prdication, de faire une lecture utile aux mes 1.
On a dj signal le zle des rois 2 et des peuples
anglo-saxons pour l'enseignement religieux dans
leur langue. De l ces homlies en anglo-saxon que
l'on rencontre encore si souvent dans les manuscrits de nos bibliothques, et qui datent d'une poque antrieure de plusieurs sicles aux premiers monuments religieux de toute autre langue moderne.
De l aussi ces traductions de l'Ecriture sainte si
frquentes dans les clotres ds le septime sicle et
qui se rpandaient probablement au dehors, traductions dues, selon certains historiens, la plume
des moines les plus illustres, celle d'Aldhelm
et de l'infatigable Bede, qui auraient traduit, l'un
le Psautier et l'autre l'Ancien et le Nouveau Testa-

ment en entier 3.
Le repos du dimanche, encore aujourd'hui plus
scrupuleusement observ en Angleterre que dans
1. Ut symbolum fldei ac dominicain orationem, sed et sacrosancta
quoque verba qua; in missae celebratione et officio baptismisolemniter

dicuntur, interpretari atque exponere posse propria lingua qui nesciant, discant... Concil. Clovesh., can. 16. Cf. THORPE, op. cit., p. 159,
et LINGARD, Antiquities, t. I, p. 167.
2. Voir tome IV, p. 104.
3. LAPPENBERG, t. I, p. 197.
MOINES D'OCC.

v.

11

102

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

n'importe quel autre pays chrtien, fut ds l'enfance des missions, monastiques l'objet d'une sauvegarde spciale : le Pnitentiel de Thodore aborde
les dtails les plus minutieux, pour prserver les
laboureurs, les vignerons, les jardiniers, tout
les blanchisfileuses,
les
couturires,
les
comme
seuses de toute drogation cette garantie essentielle de la libert de l'me et du corps 1.
La solennelle beaut du culte clbr dans les
glises monastiques ne pouvait qu'tre rehausse
romain,
rit
conforme
liturgique
l'uniformit
au
par
lequel avait t substitu partout au rit celtique et
formellement prescrit par le concile de Cloveshove2
Elle dut exercer un prestige nouveau sur les populations, grce l'introduction graduelle des orgues,
dont noire Aldhelm vantait dj la puissante mlodie 5, et dont la premire mention en Angleterre se
1. Nec viri

ruralia opera exerceant. nec in vinea colenda, nec in


campos arando, metendo, vel foenum secando. vel saepem ponendo...
Nec in horto laborent, nec ad placita conveniant, nec venationes exerceant. Item feminae opera textilia non faciant, nec abluant vestimenta.
nec consuant, nec Ianam carpere, nec linum batere (sic), nec vestimenta lavare, nec verveces tondere... Et ad missarum solemnia ad
ecclesias undique conveniant, et laudent Deum pro omnibus bonis,
quae nobis in illa die fecit. C. 38, 8.
2. Ut eamdem monasterialis psalmodiai puritatem ubique sectentur, nihilque quod communis usus non admittit, praesumant cantare
aut legere, sed tantum quod ex sacrarum scripturarum auctoritale
descendit, et quod Bomanae Ecclesias consuetudo permillit. Can. 15
3.
Maxima millenis auscultans organa flabris,
Mulceat auditum ventosis follibus iste,
Quamlibet auratis fulgescant caetera capsis.
De Laudibus Virginum, d. Giles, p. 138.

DES MOINES.

163

rattache cette abbaye de Malmsbury, qui, situe non


loin de la Cambrie et fonde par un Celte, pouvait
offrir par celle mouvante et majestueuse harmonie
un nouvel attrait la race essentiellement musicale
des Gallois 1.

En dehors des crmonies clbres l'intrieur


des glises, encore trop loignes les unes des
autres pour subvenir tous les besoins spirituels,
la sollicitude des missionnaires monastiques avait
propag le culte de la Croix, pour l'instruction et
la consolation des rudes habitants de la campagne.
Le mystrieux symbole de la Rdemption du genre
humain par le supplice du Fils de Dieu se dressait
et l sur les coteaux et dans les vallons de
l'Angleterre rachete du joug de l'idoltrie paenne.
Le crucifix, que saint Augustin avait prsent pour
la premire fois thelbert, au lendemain de son
dbarquement sur les rives de la Tamise; le crucifix
que le saint et pieux Oswald avait plant pour la
premire fois, comme un signe d'esprance et de
dlivrance, sur le sol de la Nortkumbrie, la
veille de sa premire bataille; ce crucifix apparaissait en guise d'oratoire et de sanctuaire dans
mainte rgion peine dfriche. Dans chaque
domaine seigneurial, une croix leve au milieu
des champs suffisait la dvotion du thane, de
runissait
les
bergers;
de
laboureurs,
pour
ses
ses
1

Cf.

LAPPENBLRG,

I, 198.

Plantation
de
croix
dans
les campagnes.

164

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

la prire publique et quotidienne autour d'elle 1,


moins
affecvnration
inspirait
leur
non
et
une

Services

rendus
a

l'ducation
publique
par

les monastres

tueuse que les sanctuaires de plus en plus nombreux qui s'levaient chaque jour, presque toujours sous l'invocation de la Mre du Christ el
surtout de saint Pierre, car le prince des aptres
tait alors le saint de beaucoup le plus universellement et le plus frquemment invoqu par les chrtiens d'Angleterre 2.
Le bienfait incomparable de la foi ne fut pas le
seul que les bndictins prodigurent l'Angleterre
convertie. On risque toujours de tomber dans la
rptition et la banalit en insistant sur les services
immenses qu'ils ont rendus, l comme partout, si
ce n'est plus que partout, l'instruction publique
et l'agriculture. Nous nous flattons d'avoir fourni
presque chaque page de ces volumes la dmonstration de ce qu'ils ont fait pour la nourriture intellectuelle de l'Angleterre. On y a vu que chez les
Anglo-Saxons comme chez les Celtes d'Irlande, de
la Caldonie et de la Cambrie, les monastres
taient les seuls foyers de l'ducation religieuse et
librale, et que l'instruction y tait la fois trsrecherche, trs-varie et trs-littraire. Mais ce
Sic mos est Saxonicae gentis, quod in nonnullis nobilium honorumque bominum praediis, non ecclesiam sed Sanctae Crucis signum
Deo dicatum, cum magno honore almum, in alto erectum, ad
commodam diurnae orationis sedulitatem soient habere. Vita S. Willi1

baldi, ap. MABILLON, ACT. SS. O. S. B., t. IV.


2. LINGARD op. cit., II, 87-107.

DES MOINES.

165

n'tait pas seulement au sein des clotres isols


que se donnait l'ducation monastique. Les vques,
tous sortis des monastres, transformaient en coles
les clotres de leur cathdrale, et runissaient au-

et
les moines
devenus
vques.

tour d'eux une jeunesse nombreuse, ardente au


travail et l'tude.
L'un de ceux qui se signalrent le plus parmi les Jean de Beverley,
moine,
bienfaiteurs publics, dans cet ordre spcial, est ce
vque
Jean dont nous avons dj rencontr le nom parmi l'un deset saints
les
ceux des intrus qui diverses reprises se par- plus populaires
de
tagrent le diocse de Wilfrid1. On pourrait ajuste l'Angleterre.
titre nous reprocher de n'en avoir pas parl plus longuement, tant sa popularit fut grande chez les Anglais de son temps et jusqu' la fin du moyen ge2.
Bien qu'il soit surtout connu sous le nom de saint
Jean de Beverley, du lieu o il passa dans la solitude
les quatre dernires annes de sa vie, et qui devint un des plus grands tablissements monastiques
du nord de l'Angleterre 3, il fut d'abord moine
1. Voir tome IV, pages 312, note 2, et 350.
2. La bannire de saint Jean de Beverley fut place, avec celle de
saint Wilfrid et de saint Cuthbert, sur le char sacr, la bataille de
l'tendard, en 1158 (voir tome IV, p. 372). Cette mme bannire servit
d'oriflamme douard Ier dans une de ses grandes expditions. Deux

sicles plus tard, la popularit du saint abb de Beverley fut renouvele par la concidence de la fte de sa translation, clbre en
1037, le 25 octobre, avec le jour de la victoire d'Azincourt. Shakespeare (d'accord avec le brviaire romain) ne parle que des saints
Crpin et Crpinien, comme des patrons de ce jour. Mais en aot 1421,
Henri V vint rendre grces de sa victoire devant la chsse du saint
anglo-saxon Beverley.
5. On y vit la fois un monastre de bndictins, une collgiale

166

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

Whitby, sous la grande abbesse Hilda, puis vque


successivement Hexham et York. Disciple de
l'archevque Thodore, ce fut lui qui eut l'honprtrise
la
diaconat
le
confrer
de
et
au
neur
Vnrable Bede. Entre ces deux grandes lumires de l'glise anglo-saxonne, il brilla lui-mme,

686-718

pendant ses trente-deux annes d'piscopal, d'un


clat doux et pur, grce sa tendre sollicitude
pour tous les besoins spirituels et temporels de
ses ouailles, grce surtout aux secours surnaturels
qu'il leur apportait dans leurs maladies et leurs
douleurs. Bede lui a consacr plusieurs chapitres
pleins d'intrt. Il nous le montre usant des plus
minutieuses et des plus affectueuses prcautions
pour gurir un pauvre jeune homme estropi,
teigneux et muet, de toutes ses infirmits, mais
surtout de son mutisme, en lui apprenant avec le
secours d'en haut parler et lire, en commenant
par l'alphabet, comme le plus humble des instituteurs 1.
Mais ce qui touche de plus prs notre sujet,
c'est de voir tout un groupe de jeunes gens, les uns
ecclsiastiques, les autres, et en plus grand nombre,
de chanoines et un couvent de religieuses.L'glise, d'abord construite
par saint Jean, dtruite par les Danois, rtablie par Athelstane, respecte par Guillaume le Conqurant, et reconstruite avec magnificence au treizime sicle, est un des plus beaux monuments de l'architecture anglaise.
1. Jussit ad se intrare pauperem, ingresso eo, linguam proferre ex
ore ac sibi ostendere jussit Dicito, inquiens, aliquod verbum. dicito
..

DES MOINES.

107

laques, que ce moine devenu vque formait


l'tude et la musique, et cela sans touffer en
eux le got des exercices violents, inhrent, ds
lors comme aujourd'hui, la race anglo-saxonne.
Ces tudiants suivaient cheval leur matre pendant ses courses pastorales, et lorsqu'ils se trouvaient en rase campagne, ils profitaient de l'occasion pour se provoquer la course, au risque de se
casser la tte, comme cela arriva un jeune moine,
devenu depuis abb de Tynemouth et qui a racont
tous ces dtails au Vnrable Bede. L'lan joyeux de
ces jeunes cavaliers, leurs efforts auprs de l'vque
pour obtenir la permission de courir sous ses yeux ;
son consentement enfin arrach, mais la condition
de garder auprs de lui celui des jeunes gens qu'il
aimait le plus ; l'impossibilit o se trouve ce favori de
rsister l'impulsion, l'exemple de ses camarades ;
sa course fond de train pour rejoindre les autres,
son accident, son vanouissement, puis la tendre
anxit du bon prlat, les soins qu'il prodigue au
jeune imprudent en passant toute la nuit en prires
auprs de lui, jusqu' ce qu'enfin le moribond ouvre
les yeux et dit : Je vous reconnais, vous tes mon
vque que j'aime ; tout cela forme un des
tableaux les plus complets et les plus attrayants
Gae... Addidit episcopus nomina litterarum : Dicito A : dixit ille A.
Dicito B. : dixit ille et hoc... Neque ultra cessavit tota die ac nocte
sequente, quantum vigilare potuit... loqui aliquid, et arcana suas cogitationis ac voluntatis. quod numquam antea potuit aliis ostendere

Hist. eccles., V. 2.

Les

coliers
monastiques
et les courses
de
chevaux.

168

Services
rendus

l'agriculture.

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

parmi ceux qui abondent dans les pages du grand


historien monastique 1.
Il faut s'en tenir l pour ne pas recommencer,
des
faire,
le

souvent
trop
comme nous aurons
rcits aussi difiants que monotones sur l'ardeur
studieuse des matres et des lves dans les coles
monastiques.
Mais il est impossible de ne pas revenir brivement sur ce que les moines ont fait en Angleterre
rappeler
le
de
impossible
l'agriculture
pas
ne
pour
;
parti qu'ils ont su tirer de tant d'immenses rgions
incultes et inhabites, couvertes de forts ou entoures de marcages. C'tait l, ou ne doit jamais
l'oublier, la vraie nature des vastes territoires abandonns aux moines, et qui avaient ainsi le double
avantage d'offrir aux communauts une retraite
plus longtemps inaccessible qu'ailleurs, et d'imposer de moindres sacrifices la munificence
des donateurs. Ainsi placs en face de toutes
les difficults de la mise en culture d'un pays
1. Cum in primaevo adolescentiae tempore in clero illius degerem
legendi canendique studiis traditus... conligit nos iter agentes cum
illo devenisse in viam planam et amplam aptamque cursui equorum :
coeperuntque juvenes, maxime laici, postulare episcopum ut cursu
majore equos suos invicem probare liceret. At ille primo negavit...
sed ad ultimum multorum unanima intentione devictus : Facite, inquit, ut vultis... Ipse diligentius obsecrans, ut et mihi certandi cum
illis copia daretur... Cum saepius. spectante me et episcopo, concitatis in cursum equis reverterentur, ipse Iascivo animo non me potui
cohibere, sed, prohibente licet illo, ludentibus me miscui... Audivi
illum post tergum mihi cum gemitu dicentem : O quant magnant vae
facis mihi sic equitando... Dum fervens equus quoddam itineris con-

DES MOINES.

169

nouveau, ils les surmontrent toutes : les forts


dfriches, les marais assainis ou desschs, le sol
irrigu ou drain, selon les besoins de chaque localit, les ponts, les chemins, les digues, les ports,
les phares crs partout o s'tendait leur patrimoine ou leur influence, tmoignaient de leur infatigable et vigilante ardeur. La moiti au moins de
la vaste Northumbrie tait envahie par des landes
et des bruyres striles; la moiti de l'Est-Anglie et
une portion considrable de la Mercie taient couvertes par ces marais si difficiles d'accs, o le
futur roi thelbald avait trouv un refuge auprs
du solitaire Guthlac : l comme ici, les moines
substiturent ces dserts inhabits de gras pturages et d'abondantes moissons 1.
Cette rgion, dont le nom actuel (the Fens) rap
pelle seul encore la nature marcageuse et malsaine, devint le principal thtre des triomphes
de l'industrie agricole des moines. Medehamstede2,
Ely, Croyland, Thorney, Ramsey, furent les premiers
champs de bataille de ces vainqueurs de la nature, de
ces moines laboureurs, leveurs et nourrisseurs, qui
furent les vritables pres de l'agriculture anglaise,
devenue et demeure, grce leurs traditions et
cavum valentiore impetu transiliret, lapsus decidi, sensum perdidi. .
Evenit ut., infracto pollice capitis quoque junctura solveretur.. Vomebam sanguinem... At ego aperiens oculos aio : Etiam ; tu es autistes amatus... BEDE, V, 6.
1. Cf. LINGARD, I, 267.
2 C'est le nom primitif de Peterborough; voir tome IV, p. 180.

170

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

leurs exemples, la premire agriculture du monde.


Le mot anglais improvement, si frquemment
employ et si expressif pour tout ce qui touche aux
avoir
semble
t
l'esprit,
de
du
et
travaux
corps
invent dessein pour eux. On en dirait autant de
cet autre mot bien plus ancien, mais non moins
usit, de land-lord, qui exprime, ct du sentiment de la domination et de la possession territoriale, celte sorte de sollicitude tutlaire et presque
paternelle qui combine d'une si heureuse faon les
obligations et les droits de la proprit. C'taient les
meilleurs des land-lords; tel est le tmoignage
rendu, par tous les observateurs attentifs et consciencieux du pass de l'Angleterre, aux moines qui
furent les crateurs de la proprit ecclsiastique
dans ce pays, et qui en demeurrent longtemps les
seuls titulaires. Ce n'tait pas seulement par leurs
largesses, par leur habile et gnreuse indulgence
envers leurs clients directs, qu'ils exeraient sur les
classes infrieures une action toujours bienfaisante
et toujours accepte avec reconnaissance. C'tait
surtout par la protection efficace, claire, infatigable, qu'ils tendaient sur les pauvres et les faibles
soumis d'autres lois, d'autres matres qu' la
crosse abbatiale. Ils furent, selon un des grands
matres de l'rudition moderne, ce des mdiateurs
permanents entre le riche et le pauvre, entre le
fort et le faible, et, il faut le dire leur ternel
honneur, ils ont merveilleusement compris et mer-

DES MOINES.

171

veilleusement accompli les devoirs de celle trsnoble mission. Eux seuls eurent le droit et le moyen
d'arrter la rude main du pouvoir, de mitiger
les justes svrits de la loi, de montrer une lueur
d'esprance l'oeil du serf, et de trouver mme, ds
ce inonde, une place et des ressources pour tous les
abandonns dont l'tat ignorait l'existence 1.
Ainsi donc, grce aux bndictins anglo-saxons,
l'autorit maternelle de l'glise commenait dj
s'tendre sur toutes les faiblesses et toutes les souffrances. Elle grandissait vue d'oeil en intervenant
dj, quand il le fallait, contre toutes les violences
et toutes les tyrannies.

III
Comment fut-il donn aux abbs, aux religieux
minents, aux vques sortis des rangs monastiques,
de remplir, ds les dbuts du christianisme en Angleterre, ce rle la fois si tutlaire et si glorieux?
L'influence de la foi et les moeurs chrtiennes, dont
ils taient les interprtes et les gardiens, y contriburent plus que toute autre raison. Mais il serait
injuste de mconnatre une autre cause, presque
aussi efficace : l'union intime et durable entre
l'ordre monastique et l'aristocratie anglo-saxonne.
1.

KEMBLE,

Saxons in England, t. II

p.

373

172
Alliance

intime
de
l'ordre
monastique
avec

l'aristocratie
anglo-saxonne.

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

Cette aristocratie, convertie par les moines,


leur avait promptement et cordialement ouvert ses

rangs. L'histoire n'a point conserv le souvenir


d'une race qui ait adopt non-seulement les croyanl'vangile,
de
conseils
les
mais
les
prceptes
et
ces,
avec plus d'enthousiasme que cette haute noblesse
qui composait les dynasties et les familles prpondrantes de l'Heptarchie. Jamais et nulle part on
n'avait vu tant d'hommes issus de race royale ou
patricienne se vouer la fois soit la rude discipline de la vie claustrale, soit la pnitence anachortique, soit aux dangers insparables des plerinages et des missions dans les pays encore paens.
Celle aristocratie, amoureuse des combats, de la bonne
chre, de tous les plaisirs sensuels, d'une pompe
et d'une magnificenceproverbiale 1, chez eux comme
chez leurs descendants, s'est trouve tout coup
mre pour les plus nobles exploits de la mortification, de l'humilit et de la chastet vanglique.
Aprs ses premiers matres venus de l'tranger, de
nouveaux aptres sortis de son propre sein continurent lui montrer la voie de la vertu chrtienne,
en y marchant rsolument sa tte.
De l cette alliance entre l'aristocratie et le
clerg, entre la religion et la patrie, plus caractrise, plus intime, plus cordiale, comme on l'a
dj dit, que partout ailleurs dans le nouveau
1. Ex pompa Anglum intelliges. GUTHI. MALMESB.,

Vita

Aldhelm.. p

DES MOINES.

175

monde germanique et chrtien. Les princes et


les grands anglo-saxons devinrent rapidement moines , abbs, vques ; mais ces prlats, ces religieux, sortis de la race souveraine et prpondrante,
conservrent dans leur pays et parmi leurs proches
une place gale ou suprieure celle qu'ils eussent
occupe comme laques. Ils furent sur-le-champ reconnus ou ports au rang des personnages les plus
importants de la socit anglaise. En revanche, ce
rang et les fonctions qu'il comportait furent promptement convoits par des hommes qu'enflammaient
souvent des passions fort diffrentes du feu sacr
dont brlait le coeur des Wilfrid, des Benot Biscop,
des Guthlac et autres saints issus des plus hauts rangs
de l'aristocratie anglo-saxonne.
En Angleterre, comme ailleurs, et peut-tre plus
qu'ailleurs, celle alliance intime entre les chefs des
deux socits spirituelle et temporelle, cette action
constante et rciproque de l'une sur l'autre, enfanta
des rsultats longtemps chers et salutaires l'glise
l'tat.
Mais l aussi, presque toujours

comme
plus utile l'tat qu' l'glise, elle devint quelquefois compromettante et dangereuse pour celleci. Les abus devaient, comme partout, suivre invitablement les bienfaits. Nous ne le verrons que
trop tt. Toutefois, avant de constater ces ombres,
impossibles nier ou supprimer dans un tableau
sincrement historique, contemplons notre aise
la lumire qui les prcda.

171

Leur
intervention
dans
le
gouvernement

et
l'organisation
sociale.

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

Ce ne fut certes par aucun empitement patent


violente,
souterraine
voie
ou
cach,
par aucune
ou

montrent au
monastique
l'Ordre
de
chefs
les
que
premier rang de la nation anglo-saxonne. Ils y furent appels par le cours naturel des choses et par
la voix unanime des hommes. Reprsentants des
fonctions sociales les plus leves, initis toutes les
exigences du rgime lectif, de la vie commune,
de la subordination volontaire, ils prirent place
tout naturellement dans un gouvernement qui reposait d'abord sur une hirarchie sociale consacre
par des services rciproques et par un dvouement hrditaire ou librement offert ; puis sur l'intervention souveraine et permanente des assembles.
Ces mandataires du christianisme apportaient une

Leur

place
dans
les assembles
nationales.

sanction essentiellement utile et dsire aux traditions, aux usages, aux institutions qui substituaient,
chez ces nobles rejetons de la Germanie, la fire
indpendance d'un dvouement souvent hroque,
mais souvent aussi exigeant et rtif, l'abjecte soumission des serfs abtardis de l'empire romain.
Non-seulement les vques, tous sortis des rangs
monastiques, mais les abbs et souvent aussi les
abbesses, occuprent la premire place dans ces
assembles nationales ou provinciales, dj si souvent signales dans ce rcit, qui, sous le nom de
Witena-gemot ou Convention des Sages, furent le
berceau du parlement anglais ; qui garantissaient au
peuple anglo-saxon le bienfait d'un gouvernement

DES MOINES.

175

contenu et contrl par l'aristocratie laque et ecclsiastique ; et dont aucun souverain n'et impunment viol ou mpris les dcisions.
A l'poque o nous en sommes, chaque royaume
de l'Heptarchie, et mme chacune des peuplades
comprises ou absorbes dans les plus vastes de ces
royaumes 1, avait son assemble spciale, comme
plus tard chaque shire ou province conserva la
sienne, lorsque l'Angleterre fut runie sous le sceptre d'un seul monarque. Mais il y avait ds lors
des assembles plus ou moins gnrales dont l'autorit tait plus ou moins reconnue par l'ensemble
des races conqurantes. C'taient surtout celles que
la prsence de plusieurs moines vques prsids
par le mtropolitain, moine comme eux, pouvait revtir d'un caractre plus auguste, et que
les historiens ecclsiastiques ont dcores du nom
de conciles. Le concile de Herlford, prsid par le
Grec Thodore 2, avait dcrt qu'il se tiendrait
deux fois par an un synode gnral Cloveshove.
Mais, outre que celle assemble parat avoir t exclusivement ecclsiastique, on ne voit pas que sondcret ail t observ. Il se passa un sicle avant
que l'Angleterre et une assemble unique, permanente et rgulire. Toutefois, ds l'introduction du
christianisme, on voit des assembles locales ou
que les IIwiccas, les Middle-Angles en Mercie, les Gyrwas
en Est-Anglie.
2. Voir tome IV, page 217
1. Tels

673.

176

Leur

composition.

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

nationales, constituer le grand conseil du pays et se


runir priodiquement Nol ou Pques.
Les prlats monastiques y sigeaient a la fois
de
spirituels
la
guides
les
docteurs,
les
comme
nation et comme grands propritaires terriens,
dont l'importance s'augmentait journellement par
l'tendue des nouvelles donations qu'on leur prodiguait et par le progrs agricole de leurs anciens
domaines. Ils y sigeaient au premier rang avec les
principaux seigneurs, les grands chefs de la noblesse,
les gouverneurs des provinces, qualifis de comtes ou
ealdormen 1, et au-dessus des autres propritaires,
qui, sous le nom de thanes, composaient le gros de
l'assemble. D'aprs les donnes les plus gnralement admises par les rudits modernes 2, tout
thane ou propritaire pouvait monter au rang de
comte, par le choix du roi ou la dsignation de
l'assemble 3. Tout ceorl ou homme libre, quelle
1. Ceux

que Bede qualifie de duces ou de comites, en constatant


qu'ils avaient le mme rang que les vques. Ealdor ou elder rpond au latin senior, d'o est venu seigneur. Ce vieux titre, nagure
le premier de la hirarchie saxonne, et dont les titulaires hrditaires ou vie taient presque les gaux des rois, se retrouve encore aujourd'hui dans celuid'alderman, exclusivementdvolu, comme
nous l'avons dj remarqu, des fonctionnaires municipaux lectifs,
Londres et dans quelques autres cits.
2. Voir TURNER, History of the Anglo-Saxons, t. III, 48, 115, 123,
p.
130, 155 et 137 de l'dit. de Paris, 1840; PALGRAVE, Rise and
progress of the English Commonwealth, t. II, p. 576, 585, et KEMBLE, The
Saxons in England, t. I, c. v.
3. Cependant Kemble croit que, comme les rois, ils
ne pouvaient
tre pris que dans certaines familles principales.

DES MOINES.

177

que ft son origine, pouvait compter parmi les


thanes, s'il possdait un domaine d'une certaine
tendue ; tout marchand qui avait fait trois voyages
d'outre-mer passait galement dans celte classe.
Mais aucun noble de naissance ne pouvait siger
au
Witena-gemot, moins d'tre propritaire foncier 1.

IV

Quelle que soit l'incertitude qui rgne sur les qualifications distinctives des deux lments principaux
de ces assembles, il est dmontr que, loin de former des castes diffrentes, les eorls et les thanes
2

1. Il fallait possder cinq hydes ou mansi, pendant trois gnra-

tions, pour tre thane, et quarante pour tre eorl ou ealdorman.


Cette distinction se fonde principalement sur un texte de l'historien
monastique d'Ely (Liber Eliensis, ap. GALE, Scriptores, t. II, c. 40),
lequel, parlant du beau-frre de son abb qui, faute de ces quarante
hydes, ne put obtenir la main de la fille prxpotenlis viri, ajoute :
Licet nobilis esset, inter proceres tunc nominari non potuit. Constatons toutefois que Kemble conteste la ncessit d'une qualification
territoriale pour tre admis parmi les Witan. Rappelons enfin que
l'abb Bndict Biscop reut huit de ces mansi ou domaines pour un
volume de cosmographie enlumine. Reste savoir quelle tait la
contenance du hyde (en allemand hof) : les opinions des savants
varient cruellement cet gard, entre un minimum de 30 arpents et
un maximum de 120. L'arpent ou journal tait, comme partout, ce
qu'une paire de boeufs pouvait labourer en un jour. Cf. ELLIS, Introduction to Domesday booli, et KEMBLE, op. cit.
2. La signification du mot thane ou thegn a videmment vari
comme celui de fidelis, de leude chez les Francs ; mais il rpond le
12
MOINES D'OCC. v.

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

178

n'taient que les premiers parmi les hommes libres,


les chefs et les reprsentants d'une aristocratie territoriale et accessible tous, comme celle qui a
fait la force, la grandeur et la libert de l'Angleterre durant tant de sicles, et qui ds lors se portait fort pour toute la nation, dont elle reprsentait
la force vitale, les intrts, les volonts et les liberts immmoriales 1. On voit d'ailleurs, mesure qu'on avance dans l'histoire, apparatre
et grandir lentement l'lment populaire. Tous
les habitants du voisinage avaient le droit d'asplus gnralement aux milites et barones des temps postrieurs. PALGRAVE, t. II, p. 33, 376. Les membres des parlements anglo-saxons
(conventus, synodus, concilium) reoivent aussi dans les diplmes
et les auteurs contemporains toute sorte de dsignations diffrentes
dont voici les principales : Proceres, sapientes, principes, senatores,
primates, optimales, magnates, majores natu, procuratores patrae (il
y a cinq exemples de ce dernier titre dans Kemble, II, 109). Beaucoup
de diplmes rendus dans ces assembles et cits dans le Codex diplomaticus aevi Saxonici, sont revtus de signatures qui aident constater
leur composition. Le nombre le plus considrable de signatures releves dans une mme assemble (celle de Cloveshove en 825) est de 121,
dont 95 moines ou clercs.
Une charte de 954 constate la prsence au gemot du roi de :
4 princes gallois.
2 archevques.
17 vques.
4 abbs.
12 ducs ou ealdormen.
32 thanes.

qualifis de tota populi generatitate.


1. C'tait le peuple, dit Kemble, qui tait la vraie aristocratie; les
nobles n'en taient que les chefs, comme les pairs d'Angleterre sont
aujourd'hui les chefs-ns de l'aristocratie des francs-tenanciers et
des lecteurs 10 livres; tome I. p. 258.
91

. .

DES MOINES.

179

sister aux assembles qui se tenaient le plus


souvent en plein air; ils y exeraient au moins le
droit de conclamation, qui consistait adhrer publiquement aux dcisions prises; ils y pouvaient
aussi, selon Palgrave, exposer leurs griefs et dnoncer tous les mfaits commis leur dtriment ou
leur connaissance 1. Tout porte croire que les
simples religieux figuraient en grand nombre dans
cette foule d'assistants, pendant que leurs chefs
lectifs, les vques et les abbs des principaux
monastres, prenaient une part dcisive aux votes
et aux dlibrations.
Rien, dans le gouvernement temporel ou spirituel
des peuples anglo-saxons, n'chappait l'action de
ces assembles.
Elles ne dcrtaient pas seulement des lois : elles
partageaient le gouvernement avec les rois et intervenaient dans tous leurs actes, au moins pour les
sanctionner. Il n'existe aucune charte, aucun diplme royal, qui ne constate la fois l'intervention
de l'assemble des Sages et la prsence du clerg
monastique dans cette assemble. Le roi ne pouvait
rien sans leur concours ou leur sanction 2.
Ainsi dans la donation faite par le duc thelstan au monastre
d'Abingdon, la fixation des limites et l'excommunication prononce
contre les transgresseurs est confirme de cette sorte : Et dixit
omnis populus qui ibi aderat : Fiat, fiat. Amen. En saxon : Sy hit
swa. Codex diplom., n. 1129. Une charte d'thelred en 951 dit que
l'acte est confirm : Tota plebis generalitate ovante.
2. PALGRAVE, t. I, p. 654 645. LAPPENBLRG, t. 1, p. 577. A ct
des grands rudits qui ont renouvel de nos jours l'tude des ori1.

Souverainet
de
ces assembles.

180
Leurs
attributions.

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

Aucune affaire importante n'tait traite, aucune


dcision souveraine n'tait prise sans ce concours ou
cette sanctionnas plus la nomination d'un vque
d'un
l'exemption
fondation
la
nouveau moou
que
nastre 1. L'esprit d'association et les habitudes d'indpendance, qui taient la base des liberts germaniques, excluaientabsolument toute ide d'abdication
sociale ou politique entre les mains d'un matre
charg, avec ses principaux domestiques, de pennation.
la
de
le
parler
d'agir
de
compte
et
pour
ser,
Chaque peuplade anglo-saxonne, petite ou grande,
entendait faire elle-mme ses affaires, tout comme
la puissante et invincible Angleterre de nos jours.
Nous avons vu ces assembles avoir non-seulement
voix consultative, mais dcider souverainement de
l'introduction du christianisme dans les diffrents
royaumes. Aucun acte public n'tait valable, aucune
loi nouvelle ne pouvait tre rendue qu'aprs leur
dlibration. Les lois taient promulgues par leur
gines anglaises, il est juste de nommer un crivain franais, M. Alber
du Boys, qui, dans son Histoire du droit criminel des peuples modernes, a trs-consciencieusement tudi et jug la lgislation et les
institutions anglaises, et cela non-seulement dans son 5e volume, qui
est exclusivement consacr au droit fodal anglo-normand, mais aussi
dans les volumes prcdents, o il a expos le rle du clerg anglosaxon dans l'organisation sociale et judiciaire.
1. C'est ce que prouvent les expressions de Bede : Haec in jus sibi
hereditarium edictis regalibus faciunt ascribi, ipsasque quoque litteras privilegiorum suorum... pontificum, abbatum et potestatum saeculi obtinent subscriptione confirmari. Epist. ad Ecgberthum. Cf. LIN
GARD, t. I, p. 412, 115.

DES MOINES.

181

autorit jointe celle du roi, jamais par la royaut


seule. Elles prononaient sur les alliances et les
traits de paix comme sur l'lection et la dposition des rois; car chez les Anglo-Saxons comme
chez les Francs, l'hrdit de la royaut n'tait nullement absolue ; l'assemble nationale choisissait
parmi les membres de la dynastie nationale le candidat qui lui agrait le mieux. A chaque lection le
contrat entre le roi et son peuple tait renouvel et
avec des clauses souvent nouvelles, comme on l'a vu
jusqu'au sein de l'histoire moderne pour les capitulations des empereurs d'Allemagne et des rois de
Hongrie. Quant la dposition des rois, elle ne souffrait pas de difficults, quand leur gouvernement
semblait injuste ou malheureux, et le clerg monastique y concourait sans scrupule, comme tous les
autres membres du corps social 1. plus forte raison les assembles devaient-elles rgler tout ce qui
concernait la perception des taxes pour le service public, la leve des troupes, l'emploi des amendes et
des confiscations provenant de ceux qu'atteignait la
loi pnale, les concessions territoriales prises dans le
la dposition de Sigebert, roi de Wessex, en 755, par les
princes et le peuple de tout son royaume (Provida deliberatione et
unanimo omnium consensu... HENRI DE HUNTINGDON);puis celle de Beornred, roi de Mercie, en 757, pour faire place a Offa : Convenerunt
in unum omnes, tam nobiles quam ignobiles, et Offa duce.., ipsum a
regno expulerunt... Quo facto unanimo omnium consensu Offam in
regem, tam clerus quam populus coronarunt. Flores Histor., ap. PAIGRAVE, II, 279.
1. Voir

182

Danger
de

l'empitement
en

matire
spirituelle.

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

domaine public et faites soit aux monastres 1, soit


exeraient
les
elles
Enfin
de
chefs
guerre.
aux
fonctions de cour suprme au civil et au criminel 2.
On ne voit aucune trace, chez les historiens angloassembles
qui
les
distinction
d'une
entre
saxons,
devaient traiter des affaires ecclsiastiques et celles
qui avaient rgler les affaires sculires. Les unes
comme les autres taient rgles par le mme corps
et par la mme occasion. Il est cependant trs-probable que le clerg dlibrait part, au moins pralablement, sur les intrts spcialement ecclsiastiques, avec le concours du roi seul 3, et sauf la
ratification de l'assemble gnrale. La distinction
du spirituel et du temporel n'en tait pas moins
maintenue, en ce que les dcrets dogmatiques ou
disciplinaires, rdigs par les vques seuls, taient
publis dans les actes des assembles nationales en
tte et part des autres dcisions soumises la sanction de l'autorit publique 4.
On ne trouve d'ailleurs dans l'histoire de ces deux
premiers sicles de l'glise en Angleterre aucune
trace des conflits entre les deux pouvoirs qui furent
plus tard si frquents, si acharns el si prolongs.
1. Tous les diplmes de cette catgorie portent la mention :Cum
licentia et consensu procerum ou sapientium, etc.
2. BEDE passim. Chron. Angl. Saxon., et KEMBLE, t. II.
3. C'est l'opinion de Kemble, qui croit qu'il y avait peut-tre deux
chambres, comme chez les Francs, l'une compose d'ecclsiastiques,

et l'autre de laques, mais toutes deux prsides par le roi.


4. LINGARD, Antiquities. t. II, p. 55.

DES MOINES.

183

Quant aux empitements du spirituel sur le temporel, dans la sphre de la vie nationale dont ces
assembles taient le foyer, personne n'tait alors
tent de s'en plaindre ou mme de s'en apercevoir.
El cependant l'on tait bien moins mme alors

qu'aujourd'hui d'apprcier les salutaires el prodigieux rsultats de l'influence des prlats et des
missionnaires monastiques sur les institutions comme
sur le caractre du peuple anglo-saxon. Aujourd'hui
les juges les plus prvenus sont rduits admettre
que l'action du clerg monastique dans la vie publique et sociale des Anglais fut aussi bienfaisante qu'efficace. C'est eux, depuis les premires lois rendues par le parlement d'thelberf,
sous l'inspiration des missionnaires romains 1,
qu'il faut attribuer les progrs graduels de l'humanit et de l'quit dans une lgislation jusque-l
trop impuissante lutter contre les instincts froces
et cupides des conqurants barbares.
A eux l'honneur de cette transformation des
rechutes
mille
malgr
qui,
et
des
mes
et
moeurs
mille tristes retours vers l'ancienne barbarie, se
manifestait par la gnrosit et la pit des laques,
par la rgularit et la ferveur d'un clerg sortant
de jour en jour plus nombreux du fond de la population indigne.
A eux l'honneur d'avoir introduit dans les lois et
1. Juxta exemplum Romanorum. Bede. II, 5. Voir t. III, p. 415,
415.

Influence

salutaire
et
puissante
des
moines

sur

les assembles
et,
par l,

sur
les lois

et les moeurs.

Ils
contribuent

crer l'unit
nationale
de
l'Angleterre.

184

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

les coutumes un respect de la proprit et surtout de


la vie humaine, dont il n'existe gure de trace avant
eux chez les sauvages envahisseurs de la Bretagne.
A eux l'honneur d'avoir contribu plus que personne par l'uniformit de leurs sages conseils et de

leurs bons exemples, par l'unit de leur doctrine et de


leur discipline, introduire chez le peuple anglosaxon l'unit de lgislation et de gouvernement qui
devait en peu de temps aboutir l'unit nationale. Ils
fortifiaient la royaut par l'enseignement et la pratique des vertus chrtiennes ; ils sanctionnaient et rgularisaient les vieux principes germaniques de la
responsabilit des rois, de leur subordination aux
lois, la foi jure, au contrat social ; ils plaaient
ces principes sous la sauvegarde de la religion par
la solennit du sacre; ils imprimaient ainsi la
royaut un caractre auguste et sacr, en mme
temps que limit et conditionnel. De plus, en la
prmunissant contre les excs et les usurpations des
princes et des seigneurs, ils travaillaient nergiquement lui donner la force et l'autorit ncessaires
pour triompher du morcellement de l'Heptarchie et
crer cette unit, non pas absolue et absorbante
comme celle qui a dvast ou nerv d'autres nations illustres, mais suffisante, conforme au gnie
et aux besoins de la race anglaise, et qui, une fois
tablie au neuvime sicle, n'a jamais subi d'atteinte ni d'altration 1.
1.

PALCRAVE,

p. 635, 656;

LAPPENBERG.

I, 205. On sait que depuis

DES MOINES.

185

surtout l'honneur d'avoir fait pntrer


dans les moeurs et les lois celle sollicitude pour les
rangs infrieurs du peuple trop souvent absente du
A eux

coeur des puissants de ce monde. Les dcouvertes de

l'rudition moderne ont mis hors de doute ce rsultat


inattendu, que la condition matrielle de la population infrieure et non libre n'tait ni toujours ni
partout trs-dure. Leurs travaux n'taient pas plus
rudes ni leur rmunration moindre que de nos
jours 1.
Toutefois on ne saurait douter des violences et
des iniquits dont les faibles taient trop souvent
victimes dans l'ancienne socit anglaise, comme
dans toutes les autres. Que d'innocents opprims,
que de droits viols, que de crimes inconnus et impunis au sein du silence et de l'isolement dans ces
vastes rgions encore si peu habites ! Mais mesure
que la religion y pntrait par la main des moines,
la lumire s'y faisait, et la justice apparaissait. Peu
peu, et de plus en plus souvent, des voix impossibles touffer s'levaient, des mains vengeresses
se dressaient pour protger, pour venger les victimes. Il fallait s'arrter en frmissant; il fallait
s'incliner, puis se repentir, rparer, expier; et l'exla runion de l'Heptarchie sous Egbert de Wessex en 800, l'Angleterre
n'a jamais t morcele, comme le fut si souvent la France sous les
Carlovingiens et les Capliens.
1. Chaque serf devait recevoir pour lui et sa famille 720 miches de
pain par an, sans compter les repas de midi et du soir. KEMBLE t. I.
p. 215.

Leur zle

pour

les pauvres
l'assistance
publique
ne
de l'expiation.

186

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

piation prenait presque toujours la forme d'un acte


de charit fraternelle, d'un service rendu la communaut. Plus l'influence religieuse ou monastique
grandissait au sein de la nation, plus l'adoucissement
des souffrances et la rparation des injustices devenaient des lois ou des habitudes gnrales. Dans
chaque famille puissante, des actes frquents de
dpouillement volontaire se substituaient aux brigandages, aux spoliations, aux violences qui avaient
t jusque-l leur pain quotidien.
Chaque crime expi, chaque pnitence accomplie,
par les soins des moines, contribuait ainsi l'utilit et la flicit publique 1. Ces coupables si longtemps impunis, qui la foi nouvelle venait arracher
un aveu tardif, un acte de contrition et une rparation, obtenaient souvent la rmission des pnitences
corporelles, mais jamais sans tre astreints payer
la ranon de celte exemption par des actes de charit destins non-seulement soulager une misre
actuelle, mais pourvoir aux ncessits de l'avenir.
Ce n'taient pas seulement des oeuvres pies ou des
fondations ecclsiastiques que les moines imposaient
aux grands pcheurs pnitents, c'tait encore et le
plus souvent la dlivrance des captifs, la rparation
d'un chemin, le rtablissement d'un pont, la reconstruction des chaumires, la nourriture ou l'entretien des paysans rduits la misre par les guerres
1. BURKE.

Essay ou English History. p. 225.

DES MOINES.

187

intestines 1; c'taient mille inventions, mille ressources toutes consacres au mme but charitable
et sacr.
Les donations si abondantes que la ferveur des
nouveaux chrtiens, en mme temps que les remords
des pcheurs opulents faisaient affluer aux glises et
aux monastres, se transformaient ainsi en bienfaits
efficaces et permanents l'adresse des membres
souffrants du corps social, des indigents, des vagabonds, des malades, des veuves, des orphelins, des
pauvres voyageurs exposs tant de prils et d'avanies par les moeurs grossires du temps. Il y avait
l comme un courant continuel par o la munificence des riches, des forts et des heureux de ce
inonde s'coulait sur les faibles, les pauvres et les
malheureux. Il y avait un grand service public qui,
sans tre rgularis ou impos par la loi, tenait lieu
en fait de toutes les charges dont le droit moderne
investit l'assistance publique 2. Il y avait enfin la
ralisation et l'application de cette grande loi de la
misricorde, de la compassion fraternelle, qui est
une des bases les plus solides et les plus ncessaires
de la socit humaine.
Parmi les services rendus par les moines anglosaxons l'humanit souffrante, rien n'est plus touchant ni plus constant que leur sollicitude pour ceux
qui occupaient le dernier chelon de la hirarchie
1.
2.

Antiquities, t. I, p. 258.
KEMBLE, t. II, p. 314 516.
LINGARD,

Leur
Zle

pour
l'affranchissement
des
esclaves.

188

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

sociale, pour les esclaves. Au dbut de ce rcit, le


fameux trait des Angles rachets sur le march de
Rome par saint Grgoire nous a montr que les fils
mmes de la race conqurante n'taient pas exempts
de ce comble de misre. Mais sous l'action progressive de la foi prche par les missionnaires du pape
Grgoire et leurs successeurs, le nombre des esclaves
alla toujours dcroissant 1. Malgr les prohibitions
cent fois rptes et trop souvent ludes des lois
et des conciles, on en faisait encore volontiers le

commerce 2, mais on n'en gardait que peu dans l'intrieur du pays. Ils ne formaient pas d'ailleurs une
race part, issue soit des conqurants saxons ou
des Bretons vaincus : ils provenaient soit de la descendance des esclaves romains, soit des prisonniers
de guerre qui n'avaient pas pu payer de ranon,
soit des dlinquants condamns une servitude pnale. Les moines s'appliqurent de leur mieux
rduire encore ce nombre. L'exemple du noble Wilfrid qui affranchit du premier coup les 250 serfs ou
esclaves qui lui avaient t donns par le roi des
Saxons du Sud, avec le territoire destin son monastre piscopal, prouve assez qu'ils savaient servir
I, 220; LAPPENBERG, I, 575; PALGUAVE, 1, 29. A la fin
de la priode anglo-saxonne, il n'y en aVait que 25,000 en Angleterre,
d'aprs le recensement fond sur le Domesday Book, qui comportait
275,000 propritaires.
2. Il tait cependant dfendu de les vendre aux paens les lois
:
d'Ethelred et de Canut contiennent des prohibitions formelles cet
gard.
1.

KEMBLE,

DES MOINES.

189

la libert de leurs semblables leurs propres dpens.

L'austre vrit nous contraint d'avouer qu'il n'en


tait peut-tre pas de mme partout. La plume intgre des collectionneurs monastiques a conserv le
texte de la lettre d'un moine du sang royal de Mercie,
Brithwald, devenu archevque de Cantorbry en 695,
o il insiste sur la dlivrance d'une jeune esclave que
l'abb de Glastonbury tenait en captivit. Puisque
j'ai chou, crit-il l'vque de Sherborne, dans
la premire supplication que je lui ai adresse de
vive voix en votre prsence, je crois devoir vous envoyer cette lettre par le frre de la jeune fille, et je
vous conjure d'obtenir de cet abb qu'il accepte trois
cents sols que le porteur vous remettra pour la ranon de cette fille, et qu'il nous la renvoie, afin qu'elle
puisse passer le reste de sa vie avec ses proches, non
dans la tristesse de la servitude, mais dans les joies
de la libert. Il ne perdra ainsi rien du droit qu'il
peut avoir sur elle 1.
C'est l'unique exemple que j'ai pu dcouvrir d'un
petitio mca, qua precatus sum coram te venerabilem
Beornvaldum abbatem de concedenda unius captivae puellae... redemptione, in irritum, contra quod credidi, cessit... obsecro ut ipse omnino obtineas a praedicto abbate, quatenus... tradas illam huc usque
perducendam, quod possit reliquum vitae suae spatium cum consanguineis suis, non in servitutis tristitia, sed in libertatis transigere
laetitia... Frater noster Beornwaldus nihil, ut aestimo, de eo quod
in ca juste possedit, amittit. Inter epist. S. Bonifacii, n. 7, d. Jaff.
Brithwald avait t lev Glastonl'archevque
dj
On
que
a
vu

bury. avant d'tre lu abb du monastre royal de Reculver. Cf. Bede,


V, 8, et Hook, lives of the archbishops., t. I, p. 178 et 188.
1. Quomodo

190

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

fait de ce genre, et heureusement la prompte et gnreuse rparation du mal s'y trouve ct du mal
lui-mme. S'il en et t autrement, avec quelle autorit les moines auraient-ils pu travailler si constamment l'extinction de ce flau? Ils ne ngligeaient d'ailleurs aucune occasion de restreindre les
cas o la servitude pouvait tre lgalise ou tolre.
L'mancipation ou le rachat des esclaves tait
l'oeuvre de charit qu'ils recommandaient, qu'ils
imposaient avec le plus d'insistance. Grce leur
prsence dans les assembles politiques, ils firent
introduire dans les lois ces dispositions qui affranchissaient de droit l'esclave dont les forces auraient
t abusivement exploites par son matre, ou qui
aurait t contraint de travailler le dimanche 1. Grce
leur prsence au lit de mort de tant de pcheurs
pnitents, ils purent introduire dans les testaments
ces clauses qui pourvoyaient au salut de l'me du
moribond en accordant la libert aux survivants.
Rien de plus frquent dans le Codex diplomaticas
de l'poque anglo-saxonne que les actes de manumission; et tous, ou presque tous, constatent les
motifs religieux qui ont provoqu ces actes et les
garanties religieuses qui les sanctionnent. C'tait
1. Voir notamment la loi vendue

par Ina, de l'avis des deux vques


moines, Hedda et Erconwald : Si servus operetur dominica die per
praeceptum domini sui, sit liber. Le concile de Berkhampstead
coudamnait quatre-vingtssous d'amende le matre qui faisait travailler
son serf le dimanche. De l le nom de Freolsday, ou jour de libert, donn au dimanche. LINGARD, I, 510.

DES MOINES.

191

devant l'autel de l'glise la plus voisine que l'esclave affranchi tait offert Dieu, puis dclar libre
en prsence des religieux et de la congrgation des
fidles. C'tait sur les pages blanches des vangliaires ou de quelque autre livre d'glise que l'on
enregistrait le diplme d'affranchissement 1. Les
premires revendications de la libert individuelle
et civile nous sont ainsi parvenues, inscrites sur la
marge des missels monastiques, comme on retrouve
les premiers indices du rgime parlementaire dans
les donations faites aux monastres sous la garantie
des Witans assembls.
Ces glorieux et persvrants aptres des droits de
Dieu ne mprisaient, ne ngligeaient aucun des
droits de l'homme. L'honneur et la justice, l'humanit et la piti, la science et la raison, taient places en mme temps que la foi nouvelle et les
,
moeurs chrtiennes, sous la sauvegarde de leurs
prceptes, de leurs exemples et de leur infatigable
vigilance. Toutes ces choses belles et splendides,
douces et chres, que l'homme a le droit d'aimer et
de vouloir, aprs sa conversion comme avant, et
bien plus encore quand il est vraiment chrtien que
lorsqu'il ne l'est pas ; toutes les vertus naturelles,
toutes les aspirations lgitimes des enfants d'Adam,
ont t apprcies, rclames, dfendues, sous les
seules formes accessibles ou possibles en ces jours
1. KEMELL,

Saxons in Engand, t.

p. 225.

192

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

si loin de nous, par les aptres monastiques de la


Grande-Bretagne, avec une nergie, une vigilance,

d'exemples
dans
existe
il
dont
peu
un courage
l'histoire.
J'ai recherch avec une laborieuse attention, et
racont avec une scrupuleuse vracit tout ce qui
pouvait lucider l'action du christianisme, prch
par les moines, sur les origines du peuple anglais.
J'y ai reconnu que, alors comme partout, comme
toujours, cette religion divine est demeure trop
souvent impuissante et dsarme devant les penchants grossiers ou pervers de l'humanit dchue.
Mais, grce elle, j'ai rencontr chaque pas les
victoires clatantes du dvouement et de la foi, du
dsintressement et de la puret, de la vraie grandeur, du vrai courage, de la plus magnanime charit. Ce qui est plus merveilleux et plus consolant
encore, et ce qui ne se rencontrepas au mme degr
dans des temps et des milieux plus vants, c'est
l'absence totale de tout ce qui altre ou compromet
la religion chez ceux qui l'enseignent et la reprsentent. Je constate avec bonheur que dans la vie de
tant d'aptres et de ministres de la cleste vrit
je n'ai pas dml un seul trait de fanatisme, d'gosme, de bassesse, de duret ou de bate indiffrence l'endroit des souffrances humaines. On
aura beau les fouiller, ces vies trop oublies, on
n'y rencontrera rien d'troit, de sombre, d'inexorable ; rien qui puisse asservir ou nerver le coeur hu-

DES MOINES.

195

main ; rien qui puisse blesser le bon sens, la raison ou

justice ; rien qui sente ce pharisasme arrogant et


cruel dont tous les sacerdoces sont atteints ou menacs ; rien enfin qui ne respire le respect de la libert des mes et l'honneur le plus exquis dans les
choses de Dieu
la

Mais il est un

autre rsultat dont il faut leur


savoir un gr immortel. En transformant les moeurs
et les croyances des conqurants anglo-saxons, les
missionnaires monastiques n'altrrent en rien le
gnie natif de cette race germanique.
Ils surent faire une nation de chrtiens, plus fervents, plus aumniers, plus soumis et plus attachs
l'glise, plus magnifique dans ses munificences
envers les monastres, plus fconde en saints et en
saintes 1 qu'aucune autre nation contemporaine ;
mais ils ne lui drobrent aucune de ses vertus
publiques, aucun de ses rudes et nergiques instincts; ils ne retranchrent pas un atome de sa nature virile, ils n'entamrent en rien l'indpendance
1. Sans parler des saints vques, abbs, moines, solitaires, etc., on

compte, du septime au onzime sicle, vingt-trois rois et soixante


reines, princes ou princesses issus des diverses dynasties anglosaxonnes parmi les saints reconnus par l'glise. Aucune autre nation n'a jamais fourni un contingent pareil.
MOINES D'OCC

V.

13

Ils

perfectionnent
le

caractre
national
sans

l'altrer.

194

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

et l'audace qui sont restes jusqu' nos jours les traits


distinctifs de l'Anglais.
Jamais aussi l'action d'une foi nouvelle ne respecta plus scrupuleusement l'unit, l'indpendance,
l'originalit puissante de la race convertie, de sa
langue, de ses moeurs, de ses institutions, de son
vieux droit et de son esprit national 1.
Augustin et Paulin, Wilfrid et Thodore, ces
missaires de Rome, comme les appellent certains
historiens, et qui furent bien en ralit les agents
les plus directement, les plus immdiatement mans du Saint-Sige qu'on et encore vus dans la
chrtient, n'ont introduit ni mme tent d'introduire aucun changement essentiel dans les institutions
politiques et sociales, si diffrentes de celles du
monde romain, que le peuple anglo-saxon avait apportes des plages de la Germanie ou retrouves
dans les ruines fumantes de la Bretagne. Satisfaits
d'avoir dpos dans ces braves coeurs le secret
de l'ternit, la rgle de la vie morale, la force
de lutter contre la corruption naturelle de tout
homme n de la femme, ils laissrent intact le fond
de la race, et, sous l'corce chrtienne, le vieux Germain resta debout et entier.
Mainte fois dj, et aprs bien d'autres, nous
ce que reconnat loyalement le protestant allemand Lappenberg (t. I, p. 132, 141, 629), l'encontre des dclamations surannes de Hume, de Henry, de Soames et du servum pecus de leurs
copistes en Angleterre et en France.
1. C'est

DES MOINES.

195

avons relev dans ce rcit la singulire immutabi-

lit du caractre anglo-saxon. Moeurs, vices,


vertus, lois, coutumes, droits, noms, titres, gots,
langue, esprit, et jusqu'aux jeux et aux exercices
violents, tout ce que le monde moderne admire ou
redoute, recherche ou repousse dans l'Angleterre
d'aujourd'hui ; tout cela se retrouve en germe ou en
fleur dans l'Angleterre d'il y a douze sicles 1. Jamais
nation n'a t moins entame par le temps ou par
la conqute.
Toutes les villes et la plupart des villages de
l'Angleterre moderne semblent avoir exist du temps
des Saxons : les noms, les limites actuelles des paroisses, des comts ou shires, avec leurs subdivisions, avec leur mcanisme judiciaire et politique,
avec leur vie propre, religieuse et civile, tout cela
date du septime au dixime sicle.
Mais ce ne sont pas seulement les noms et les
formes extrieures qui ont dur, c'est l'me, la glorieuse et virile me du Saxon converti qui se rvle
dans l'Anglais moderne. Des vertus civiles, tout
fait inconnues aux chrtiens asservis de Rome et de
L'Anglais moderne est dj tout entier dans ce Saxon... Chacun chez soi, matre de soi, debout et entier, sans que rien le
courbe ou l'entame. TAINE, Histoire de la littrature anglaise.
fidle et le plus complet
Quiconque voudra lire le tableau le plus
que je connaisse de l'organisation politique et sociale de l'Angleterre
moderne, tel qu'il est trac par M. Le Play, dans son admirable ouvrage : la Rforme sociale, t. II, c. IV, 54 61, sera frapp de la
persistance des traits distinctifs du caractre et des institutionsbritanniques, tels qu'on les retrouve chez les Saxons.
1.

196

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

Byzance, et par-dessus tout ce trs-haut sentiment de


soi-mme, chez certains hommes ou certaines classes,
qui est le berceau de toute libert, se dveloppent

l'ombre de ces merveilles d'humilit, d'abngation,


de charit, de pit dont nous avons tant parl, et
servent de base cet esprit public, ce droit public
qui n'ont cess de grandir travers les clipses et
les temptes. Le self-government, c'est--dire la fire
indpendance de l'homme libre, avec ses associs,
sa communaut, et le rgime parlementaire, c'est-dire le partage ingal de la souverainet entre
la royaut et les assembles nationales, sont dj l
dans leurs lments essentiels. Quand il le faut, par
une closion naturelle, bien que trop souvent phmre, la libert publique sort arme et invincible de
la garantie collective des liberts individuelles et
locales. Le droit coutumier des Anglais, la common law, celle loi traditionnelle et non crite,
dont les sources sont aussi inconnues que celles
du Nil 1, plonge ses racines dans les vieux usages
saxons, reconnus, sanctionns et publis dans les
assembles qu'inspiraient et que peuplaient nos
moines ; et toutes les chartes, comme toutes les
rvolutions ultrieures, n'ont servi qu' dfinir ou
confirmer celte base antique et inbranlable de la
libert anglaise 2.
A des coeurs ainsi tremps, une race ainsi rgie,
1. Expression du clbre lord Chief Justice Hales.
2. Cf. FISCHEL, Die Verfassung Englands, 25.
p.

DES MOINES.

197

l'institut monastique, sous la forme qu'il avait revtue en Angleterre, devait plaire et convenir en
dehors mme de la religion dont il tait le produit et l'instrument. Les monastres offraient
le type de ces grandes existences, la fois individuelles et collectives, fondes par une grande
ide morale, mais appuyes sur une grande pro-

prit foncire, qui sont encore aujourd'hui un


des caractres distinctifs du mcanisme social des
Anglais; qui ont t partout une des conditions
essentielles de la libert publique ; qui paraissent
aussi naturelles au mle et actif gnie des races
germaniques d'autrefois qu'antipathiques la centralisation moderne et incompatibles avec le csarisme.
De l devait natre chez nos Anglo-Saxons une prdilection naturelle en faveur des monastres dont
les premiers fondateurs apportaient, du sein mme
de la servitude romaine, un systme de garanties
communes, d'indpendance spontane, de fonctions
lectives tout fait conformes aux instincts et aux
habitudes des peuples germaniques.
De l, sans doute, cette munificence inpuisable,
cette sorte de prodigalit que dploya pendant si
longtemps l'aristocratie comme la royaut anglomonastique.
l'ordre
relations
dans
avec
ses
saxonne
Chaque jour voyait s'accrotre le patrimoine de
l'glise, qui n'tait gure autre chose alors que le
patrimoine des monastres, par des fondations nouvelles ou par des libralits ajoutes aux fondations

Conformit
de

l'institut

monastique
avec
l'esprit
les institutions
inglo-saxonnes.

Munificence

et
prodigalit
de
l'aristocratie.

198

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

antrieures. Nous en avons signal plus d'une fois


les motifs tels qu'ils sont exprims dans les diplmes
du temps, ou tels qu'ils rsultent de l'tude des circonstances et des dispositions qui accompagnaient
Motifs

des

donations.

ces actes.
Le sentiment intime de l'instabilit, de la cadu-

cit de toute chose humaine, et surtout de la richesse matrielle 1;


L'humble reconnaissance envers le Dieu dont on
tenait tout et qui l'on croyait ne restituer qu'une
partie de ses faveurs, en amliorant le sort de ses

ministres 2;
Le dsir et l'espoir d'expier les fautes d'une vie
agite, de racheter les chutes de la fragilit humaine ou de restituer le bien mal acquis, soit en garantissant l'existence d'une classe d'hommes exclusivement voue au service de Dieu et la pratique de
la vertu 3, soit en assurant des secours obligatoires
Nihil intulimus in hunc niundum, verum nec auferre quid possumus : iccirco terrenis ac caducis aeterna coelestis patriae praemia
mercanda sunt. Quapropter, etc. Diplme d'Aldraed, prince des Hwiccas, en 759, ap. Codex diplomat. aevi Saxonici, t. I. Universaquippe
quae hic in praesentia nisibus humanis corporaliter contemplantur,
nihil esse nisi vana, caduca, transitoriaque, ex sacrorum voluminum
testimoniis certissime verum patet ; et tamen cum istis, aeternaliter
sine fine mansura alta polorum regna et vigiter florentis paradisi
amoenitas mercari a fidelibus queunt. Quapropter, etc. Diplme d'Offa,
roi de Mercie, en 779. Ibid.
2. Quotiens sanctis ac venerabilibus locis vestris aliquid offerre videmur, vestra nobis reddimus, non nostra largimur. Quapropter, etc.
Diplme d'thelred, roi d'Essex, 692-695. Ibid.
3. LINGARD, t. I, p. 251.
1.

DES MOINES

190

et des ressources permanentes aux pauvres, aux malades, aux dlaisss;


En l'absence d'hritiers naturels, l'espoir de se
crer une sorte de postrit spirituelle astreinte
prier toujours pour l'me des bienfaiteurs ;
Quelquefois comme chez le Cliton thelbald,
proscrit avant d'tre roi 1, un souvenir et un tmoignage de gratitude pour les bienfaits reus,
pour l'asile accord par le sanctuaire monastique ;
plus souvent encore le soin de crer pour soi et les
siens une spulture protge par des lieux saints
et de saintes gens, et servant elle-mme de protection une communaut religieuse contre l'ingratitude et la rapacit de l'avenir 2; enfin et toujours la certitude de disposer de ses terres au
profit des hommes les plus laborieux, les plus
utiles, les plus charitables qu'on pt alors ren-

contrer

Telles sont les causes aussi lgitimes que franchement avoues, qui portrent tant de princes, de
seigneurs et de riches anglo-saxons se dpouiller
au profit des monastres. Elles peuvent toutes se

rsumer dans le beau texte que l'glise propose


encore chaque anne nos mditations : Concludeexorabit
ipsa
pauperis
sinu
in
et
eleemosynam
mus
pro nobis3.
1. Voir au chapitre prcdent.

2. BURKE, op. cit , p. 225.


3. Prire Attende, tire d'Eccli.,

XXIX.

15,

200
Abus

des
libralits
foncires.

Le

fole-land
et le
hoc-land.

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

partout, dans l'histoire


de l'glise comme dans celle du monde, le mal surgit ct du bien, et l'abus s'introduit en matre
l'abri de la coutume la plus salutaire. Il est certain
Mais comme toujours et

que les libralits faites en biens-fonds aux monastres dpassrent les limites de la justice et de la
raison : Donationes stultissimae, dit Bede en parlant de celles des rois de Northumbrie 1. Bien que
faites ou sanctionnes par l'autorit royale, de concert avec celle des parlements ou Witena-gemot, elles
finirent par porter une atteinte grave la scurit
publique.
On le concevra facilement en se reprsentant la
nature de la proprit foncire chez les Anglo-Saxons.
Lors de la conqute ou de l'tablissement primitif
de la proprit, ct des hlot ou allods2, attribus
aux premiers occupants, on avait rserv de vastes
territoires pour le service public ou pour les rpartitions venir, dont l'usufruit seul pouvait tre reconnu aux hommes libres sous certaines conditions.
C'tait ce qu'on appelait le folc-land, la terre du
peuple, et ce qu'on a compar avec raison l'ager
publicus des Romains 3. On y dcoupait au besoin
de nouveaux allods pour rcompenser ou encourager
de nouveaux services. C'est ainsi que Benot Biscop,
le jeune seigneur qui fut depuis le fondateur de
1. Voir plus haut, p. 85.
2. Lots, sortes.
3. KEMBLE, t. I, ch. XI, p. 289.

DES MOINES.

201

Wearmouth et de Yarrow, avait reu du roi Oswy


un territoire convenable son rang, qu'il n'hsita
point restituer au roi quand il se fit moine 1. Ces
concessions territoriales, faites soit aux laques titre
hrditaire, soit aux communauts religieuses, ne
pouvaient l'tre que par le roi d'accord avec ses
witan, et en vertu d'une charte, d'un diplme, qui
ressemblait un livre, d'o le nom de boc-land, ou
terre donne par livre. Toutes les proprits qui ne
restaient pas dans le folc-land taient ainsi dsignes.
Toutes les donations foncires faites l'glise, c'est-dire aux monastres, prenaient ce nom et cette
forme. Les sujets n'en pouvaient pas faire d'autres,
puisque ce boc-land seul tait leur disposition. Les
rois pouvaient dtacher un domaine de leur bocland particulier, pour en faire l'objet d'une donation, comme celle d'Egfrid Benot Biscop 2;
mais il fallait le consentement des witan pour transformer en patrimoine hrditaire ou perptuel une
portion du folc-land 5.
Les terres ainsi donnes aux monastres taient
tout naturellement drobes aux obligations relatives
au service militaire, qui pesaient sur les propriminister, et possessionem terrae suo gradui
competentem, illo douante perciperet, despexit militiam cum corruptibili donativo terrestrem. BEDE, Vita S. Bened., 1, ap. op.
min., II, 140.
2. Ut confestim ei terrain septuaginta familiarum de suo largitus.
monasterium inibi praeciperet facere. BEDE, Hist. abbat., c. 4.
3 LINGARD, t. I, p. 250, et note K, p. 407-411.
1. Cum esset Oswii regis

202

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

taires de tous les domaines fonciers, ainsi qu'on le


voit d'aprs les expressions dont se sert Bede en racontant la donation faite par le roi Oswy lorsqu'il
Outre
religieuse.
vie
la
Elfleda

fille
sa
consacra
Dieu
douze
dodonna
il

l'historien,
dit
fille,
sa
maines de dix familles chacun, qui furent dchargs
du devoir de la milice terrestre, afin de fournir
des moines les moyens de se dvouer la milice
cleste, en priant pour la paix ternelle de la nation 1.
Cette substitution des combats spirituels de la
milice cleste aux obligations militaires des autres
propritaires anglo-saxons fut suivie ou accompagne d'un privilge encore plus important, confr
aux nouveaux propritaires monastiques. Les terres
du folc-land ou domaine public, transformes en
alleux ou boc-lands, c'est--dire en proprits individuelles, demeuraient assujetties toutes les redevances d'intrt public ou particulier qui pesaient
sur ce domaine, en mme temps qu'elles devenaient

sujettes aux impts ordinaires, lorsque ces concessions taient accordes des laques. Mais lorsqu'elles
1. Donatis insuper duodecim

possessiunculis terrarum, in quibus


ablato studio militiae terrestris ad exercendam militiam coelestem,
supplicandumque pro pace gentis ejus aeterna, devotioni sedulae monachorum locus facultasque suppeteret. BEDE, III, 24.
Kemble et
Lingard n'hsitent pas supposer que les douze domaines furent pris
sur le folc-land, et transforms en boc-lands au profit des nouveaux
monastres. Dans la traduction anglo-saxonne, attribue au roi
Alfred, le mot possessiuncula est rendu par boc-land.

DES MOINES.

205

avaient pour objet des monastres, elles en taient


exemptes; et lorsque celte exemption n'avait point
t stipule dans la donation originelle, elle devenait l'objet de privilges ultrieurs que la pieuse
munificence des gnrations subsquentes se faisait
un devoir et' un plaisir de confrer aux glises monastiques 1. On a vu plus haut que, ds la fin du septime sicle, un concile avait reconnu comme une
loi gnrale cette exemption de charges et d'impts,
assure aux monastres, la seule exception des
trois tributs ou obligations dont personne n'tait
dispens 2, et qui avait pour objet les frais des expditions militaires, l'entretien des ponts et des forteresses.
Le nombre croissant des fondations monastiques
et la vaste tendue des donations territoriales dont
elles furent l'objet produisirent, au bout d'un sicle
environ, un rsultat alarmant: la diminution des

ressources militaires du pays. Ce n'est pas, quoi


qu'on en ait dit, que la nation ft devenue moins
belliqueuse, ou que le souci trop exclusif des choses
de l'me et dtourn les rois et les peuples de
l'Heptarchie de leurs devoirs publics. Mais le nombre des propritaires astreints au service militaire
1. Le Codex diplomaticus contient d'innombrables diplmes

qui

rendaient la terre liberam ab omnibus terrenis difficultatibus, sive a


pastu regis, principis, exactoris... a pastu et refectione omnium accipitrum et falconum in terra Mercensium, etc.
2. C'tait ce que les chartes appelaient trinoda necessitas, generalis incommoditas, communis labor. Voir plus haut, p. 159.

204

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

personnel allait toujours en diminuant: d'une part,


cause de la transformation des terres laques en
possessions monastiques exemptes; et de l'autre,
religieuses,
vocations
de
quantit
de
la
suite
par
vraies ou fausses, qui se produisaient au sein de la
noblesse militaire. Le prince des moines anglosaxons, l'illustre Bede, fut le premier signaler ce
danger, avec la franchise qui lui tait habituelle :
Au milieu de la paix et de la scurit dont nous
jouissons, crivait-il en 751, beaucoup de Northumbriens, les uns nobles, les autres simples particuliers, mettent de ct les armes, se font couper
les cheveux et s'empressent de s'enrler dans les
rangs monastiques, au lieu de s'exercer aux devoirs
militaires. L'avenir dira quel est le bien qui en
rsultera 1.
Quatre ans plus tard, en 755, dans sa fameuse
lettre l'archevque d'York, que nous avons longuement cite 2, il exprime une rprobation beaucoup
plus nergique; il dvoile en mme temps la vraie
cause du mal ; il dclare sans dtour que la dfense
du pays est compromise faute de bras militaires,
faute aussi de domaines publics restant disponibles
pour tre donns en fiefs aux nobles ou aux vtrans.
1. Qua arridente pace et serenitate temporum, plures

in gente

Northanhumbrorum, tam nobiles quam privati, se suosque liberos,


depositis armis, satagunt magis, accepta tonsura, monasterialibus
ascribere votis, quam bellicis exercere studiis. Quae res quem sit habilura finem, posterior aetas videbit Hist., V, 25.
2. Voir plus haut, p. 78 90.

DES MOINES.

205

Sduits par les exemptions d'impt et les avantages


de toute nature qui taient devenus le privilge de
la proprit monastique, beaucoup de nobles avaient
sollicit et obtenu des rois et des witan de vastes
concessions territoriales, sous prtexte d'y fonder
des monastres. Tantt ces fondations taient excutes en effet, mais n'avaient rien de monastique ni
mme de chrtien ; les donataires groupaient autour
d'eux une poigne de leurs vassaux ou de religieux
irrguliers et expulss des vrais clotres; ils s'en disaient abbs, et tous ensemble vivaient, avec femmes
et enfants, sur le territoire extorqu la nation, sans
autre souci que celui de leur mnage et de leur intrt matriel. Tantt, la concession obtenue, on en
profitait sans songer au prtexte qui l'avait motive :
et aucun monastre n'tait fond, pas mme dans les
conditions drisoires dont on vient de parler. C'est
pourquoi le Vnrable Bede n'hsitait pas demander
aux rois et aux vques de procder, avec le concours des assembles nationales, l'abrogation pure
et simple de toutes ces concessions frauduleuses et
scandaleuses1.
Dix ans aprs la mort de Bede, le second concile
de Cloveshove 2 donna raison aux dolances du grand
religieux, sans apporter toutefois un remde efficace
diplomaticus (n 46) nous montre le roi Ina de Wessex reprenant les terres concdes par Cissa l'abb Hean et sa
soeur l'abbesse Cille. Terrain... reipublicae restituit, nondum constructo monasterio in eo, nec ullo admodum oratorio erecto.
Voir plus haut, page 100.
1 Le Codex

2.

206
Rpression
des
abus

par
le concile
de
Cloveshove
747.

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

la situation dsastreuse qu'il avait signale. Ce concile enjoignit aux vques de visiter ces monastres,
la
donner
leur
puisse
qu'on
si
que
nom,
ce
tant
est

tyrannie de l'avarice, au mpris de la religion chrtienne, retient entre les mains des sculiers qui en
sont investis, non par une ordination divine, mais par
une invention de la prsomption humaine1. Leurs
visites pastorales devaient avoir pour objet d'avertir
les htes de ces prtendues communauts du danger
que couraient leurs mes, et de pourvoir ce qu'ils
ne manquassent pas de prtres en cas de maladie
mortelle. Mais rien n'indique que des mesures vigoureuses aient t prises contre l'odieux abus qui avait
produit ces pseudo-monastres. Les concessions abusives du domaine public, soit de faux moines, soit,
et bien plus, souvent encore, des laques puissants,
continurent impunment jusqu' la fin de la priode anglo-saxonne, et amenrent dans le dveloppement de la population et la condition des hommes
libres de graves perturbations qui favorisrent les
invasions danoises et normandes 2.
Mais le concile de Cloveshove eut rprimer d'autres abus encore que l'usurpation sculire. L'ilMonasteria, si tamen est fas ea ita nominare, quae temporibus
istis propter vim tyrannicae quaedam avaritae ad religionis christianae
statum nullatenus immutari possent, id esta saecularibus non divinae
legis ordinatione, sed humanae adinventionis praesumptione, utcumque tenentur. Cap. 5.
2. A cette poque il ne restait peut-tre pas un arpent de folc-land
qui n'et t transform en boc-land sous divers prtextesKEMELL,
l. c.
1.

DES MOINES.

207

lustre Boniface, qui touchait dj au terme de sa


glorieuse carrire, et dont les vhmentes remontrances au roi thelbald et au primai d'Angleterre
avaient surtout provoqu la convocation de ce concile,
ne s'tait pas content de stigmatiser comme des
sacrilges et des homicides les laques, fussent-ils
rois ou comtes, qui s'rigeaient en abbs des monastres usurps 1. Il n'avait pas seulement dnonc aux
vques leurs propres faiblesses, entre autres ce vice
national de l'ivrognerie, dont la dignit piscopale
ne prservait pas toujours les prlats anglo-saxons2.
Il avait signal jusqu'au fond des clotres l'invasion
d'un luxe coupable et d'ornements ridicules dans les
vlements des religieux ; il avait constat que ces
purilits servaient d'introduction des excs bien
autrement graves, d'abord aux mauvaises compagnies, puis l'abandon de la lecture et de la prire,
enfin la dbauche et la perte des mes 5.
Ille autem qui laicus homo vel imperator, vel rox, vel aliquis
praefectorum vel comitums eculari potestate fultus, sibi per violentiam
rapiat monasterium de potestate episcopi, vel abbatis, vel abbatissae,
et incipiat ipse vice abbatis regere et habere sub se monachos et
pecuniam possidere, quae fuit Christi sanguine comparais, talem hominem nommant antiqui patres raptorem et sacrilegunt et homicidam pauperum et lupum diabolum intrantem in ovile Christi et
maximo anathematis vinculo damnandum ante tribunal Christi. Epistola ad Cuthbertum, p. 551, d. Hussey. N 70, d. Jaff.
2. Fertur quoque in parochiis vestris ebrietatis malum nimis adsuetum esse, ut non solum episcopi quidam non prohibeant, sed
etiam ipsi nimis bibentes inebrientur, et alios porrectis poculis majoribus cogant ut inebrientur. Ibid., p. 555.
3. Supervacuam et Deo odibilem vestimentorum superstitionem
prohibere; quia illa ornamenta vestium., latissimis clavis, vermium
1.

670-755.

208

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

Dociles aux instructions de

leur illustre compa-

triote, les douze vques assembls Cloveshove avec


le roi de Mercie et ses nobles interdirent aux moines
et surtout aux religieuses tout changement dans le
vtement, la chaussure ou la coiffure, propre rapprocher leur costume de celui des laques 1. Le concile
leur interdit galement de frquenter les demeures
des sculiers et surtout d'y sjourner2; il ordonne
aux abbs et aux abbesses de ne rien ngliger pour
maintenir dans leurs communauts et dans les coles
qui s'y rattachaient l'amour de l'tude et de la lecture, comme le meilleur prservatif contre les vanits
et les cupidits du monde 5, et pour faire de leurs
monastres l'asile du silence, de l'tude, de la prire
et du travail 4. Il rprouve et proscrit l'introduction
imaginibus clavata adventum Antichristi... praecurrunt ; illius calliditate, per ministros suos introducere intra claustra monasteriorum
fornicationem et luxuriam clavatorum juvenum, et foeda consortia, et
taedium lectionis et orationis, et perditionem animarum. Je donne
dans les deux dernires notes le texte complet tel qu'il se trouve dans
les Concilia de Spelman, p. 259 ; car la fin de cette lettre, partir
du mot luxuriam, est omise dans les ditions de Serrarius et de Giles.
Aucun diteur n'a expliqu d'une manire satisfaisante ce que pouvaient tre ces clavi et ces vernies dont la prsence dans le costume
monastique scandalisait tant saint Boniface.
1. Ut vestibus consuetis. juxta formant priorum... deinceps utantur ; nec imitentur saeculares in vestitu crurum per fasciolas, nec per
coculas in circumdatione capitis modo pallii lacorum contra morem
Ecclesiae. Cap. 28.
2. Cap. 29.
5. Ut per familias suas lectionis studium indesinenter in plurimorum pectoribus versetur... coerceantur et exerceantur in scholis
pueri dilectionem sacras scientiae. Cap. 7.
4. Ut sint juxta vocabulum nominis sui, honesta silentium, quieto-

DES MOINES.

209

dans les maisons religieuses des potes, des mnestrels, des musiciens et des bouffons; puis les visites
prolonges des sculiers, admis pntrer et vaguer
longuement dans l'intrieur du clotre; puis encore
les repas somptueux et prolongs, mls de bouffonneries 1; enfin et surtout ce penchant funeste l'ivrognerie qui les portait non-seulement boire euxmmes avec excs, mais forcer leurs convives
laques de boire comme eux 2.
Le concile termine cette humiliante numration
des misres que le luxe et l'opulence avaient introduites dans les clotres par une sorte de trait, aussi
loquent que sens, contre les fausses ides qui commenaient se rpandre sur la nature de l'aumne
ou, en d'autres termes, sur la valeur morale des
donations qui constituaient la richesse toujours croissante des monastres. On y retrouve l'cho des gnreuses protestations de Bede dans sa lettre l'archevque d'York 5. L'aumne, disaient les Pres du
concile, quand elle est jointe la pnitence prescrite, aide obtenir de Dieu une rmission plus
rum atque pro Deo laborantium habitacula... orantium, legentium,
Deumque laudantium. Cap. 20.
1. Won sint ludicrarum artium receptacula... poetarum, citharistarum, musicorum, scurrarum. . Non habeant saeculares quique vagandi licentiam... per interiora monasterii domuncula. . Ibid.
2. Ut monasteriales sive ecclesiastici ebrietatis malum non sectentur... Neque alios cogant intemperanter bibere... Sint convivia neque
deliciis vel scurrilitatibus mixta... et ut... potationibus ebriosorum
more non serviant. Cap. 21.
3. Voir plus haut, p. 89.
MOINES D'OCC.

v.

14

210

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

prompte du pch et la grce de n'y pas retomber.


A ceux qui ne sont pas de grands pcheurs, elle
sert assurer dans le ciel la rcompense due
leur innocence et leur charit. Mais l'aumne
n'est pas faite pour que ceux qui la reoivent se
livrent aux excs de la boisson et de la table 1. En
outre aucune aumne faite en vue de se donner
une plus grande licence ne peut racheter le moindre des pchs. L'aumne est une oeuvre de piti.
Celui qui veut avoir piti de son me ne doit faire
l'aumne qu' ses propres dpens, et non en dpouillant son prochain. Offrir Dieu des dons entachs de violence et de cruaut, c'est irriter la
justice divine au lieu de l'apaiser. Car le Sage l'a
dit : Faire l'aumne aux dpens du pauvre, c'est
gorger le fils en prsence de son pre2.
Supposer d'ailleurs que la justice divine soit
ainsi vnale, c'est la provoquer frapper avec
autant de rapidit que de svrit. C'est donc fort
tort que l'on dit partout que tels et tels font chaque
jour des offrandes Dieu, afin de pouvoir se livrer
impunment leurs dsordres. Ce sont des aveugles
qui se figurent follement que le juge cleste mettra
en balance leurs dons et leurs crimes ininterrompus : il ne leur sert rien de donner leurs biens
1. Non sit quoque eleemosyna illius ad

hoc esurienti data, ut se


ipsum comessationibus ebrietatibusque illicitis supra modum ingurgitet. Cap. 26.
2. Eleemosyna quae fit ex substantia pauperum, quasi qui mactat
filium in conspectu patris sui. Eccl., XXXIV, 24.

DES

MOINES.

211

Dieu, pendant qu'ils se donnent eux-mmes


au

diable 1.
Le concile insiste longuement sur la ncessit de
prcher sans cesse tous que l'aumne ne saurait
tenir lieu de la contrition ni des peines canoniques
imposes pour la satisfaction des pchs. Il condamne
nergiquement ceux qui prtendaient s'acquitter de
leurs pnitences par l'entremise d'autres personnes
qui jeneraient ou chanteraient des psaumes pour
leur compte, c'est--dire par les religieux qu'entretiendraient les dons des pcheurs. La chair, dit-il,
qui a pch est celle qui doit tre punie. Laisser
croire le contraire aux pcheurs, ce serait les perdre
par une adulation corruptrice. Car, si l'on pouvait
prix d'argent racheter ses fautes et satisfaire par
autrui la justice de Dieu, cette justice, encore
une fois, serait vnale, et les riches se sauveraient
plus aisment que les pauvres, au mpris de la
parole expresse de l'vangile. Que l'homme ne se
trompe pas ainsi, car Dieu ne trompe personne, et
comme il l'a dit par son aptre, nous apparatrons
hoc sine dubio dandae, ut quaelibet vel minima saltem
peccata eo licentius cuiquam agere liceat, quo vel ipse vel abus quilibet pro eo eleemosynas facial. Ne per hoc quod venalem Dei ju.
stitiam ponat, ab eadem non solum acrius, sed citius juxta merita
istius judicetur. Non sint, ut generaliter dicatur, eleemosyme ad hoc
datae... Frustra suas tantum eleemosynas et non intermixta flagitia
supernum pensare judicem caeco suo libitu volunt et optant. . sua
Deo dare videntur, sed se ipsos diabolo per flagitia dare non dubitantur. Cap. 20.
1. Non ad

212

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

tous au mme titre devant le tribunal du Christ 1.


On le voit, les chefs de l'glise anglo-saxonne,
tous sortis des rangs monastiques, protestaient les
premiers contre les fausses interprtations et les applications abusives du dogme qui fait une obligation
de l'aumne. Ils protestaient du mme coup et d'avance contre les calomnies et les exagrations qu'une
postrit injuste et ingrate a dbites sur l'avarice
et l'avidit des corporations ecclsiastiques, sur les
hypocrisies et les captations du clotre.
Mais dans les abus que voulait atteindre et rprimer leur vigilante et paternelle autorit, il n'y
en avait pas un seul dont l'origine ne remontt au
relchement qu'une richesse trop grande et trop
prompte avait introduit dans les monastres.
El ils n'avaient pas tout dit. Car cette richesse
entranait d'autres prils encore que le relchement
intrieur. Elle allumait la convoitise universelle.
Tantt c'taient les hritiers naturels de l'abb lgitime d'un monastre rgulier qui venaient, aprs sa
mort, s'emparer violemment des domaines monastiques sous prtexte que l'abbaye avait t la proprit du dfunt, qu'ils y avaient un droit acquis,
Ipsa illius caro quae illicita ac nefanda controxit desideria, ipsam
hic in praesenti punire juxta modum reatus sui debet... De hoc prolixius ideo disputandum est, quia nuper quidam dives, petens
reconciliationem pro magno suo facinore.. quod superni judicis quotidie
justifiant inter se quasi venalem statuere.. Anlequam plures vestra
1.

errabunda adulatione implicantur et deducantur ad perniciem.

Cap. 27.

DES MOINES.

215

la seule charge d'entretenir les moines 1. Tantt


c'taient les rois et les princes qui venaient s'installer dans un grand monastre, comme dans
un
lieu de repos et de plaisance, avec tout leur attirail,
tout leur cortge d'officiers, de veneurs, de valets
et d'cuyers, qu'il fallait loger, voiturer et nourrir,
en mme temps que les chevaux, les chiens, les faucons, ainsi que le constatent des privilges qui, en
exemptant certains monastres de celle charge,
dmontrent combien elle devait tre habituelle et
onreuse2. Puis il y avait d'autres rois beaucoup plus
exigeants et plus redoutables qui rvoquaient les
donations faites par leurs prdcesseurs, et rclamaient les domaines qui en avaient t l'objet, sauf
dbattre leurs prtentions et la rsistance des
moines devant le Witena-gemot, dont les dcisions
pouvaient bien n'tre pas toujours conformes au
droit du plus faible. Les grands et les nobles n'imitaient que trop souvent les rois ; ils revendiquaient
les terres concdes aux monastres par leurs anctres, ou s'emparaient de celles qui les avoisinaient,
en laissant la trace de leurs dprdations dans ces
chartes nombreuses qui prescrivaient des restitutions
1. On a vu quelque chose de semblable dans les monastres irlandais de la famille de saint Columb-Kill, o il y avait deux lignes

d'abbs, les abbs sculiers ou hrditaires, et les abbs rguliers et


ecclsiastiques. Voir tome III, page 504.
2. Pastus regum et principum, ducum et praefectorum, exactorum,
equorum et falconum, accipitrum et canum... et omnes difficultates
regalis vel saecularis servitii. Codex diplom., n. 288.

214

715

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

plus ou moins compltes ou tardives, mais dmontraient en mme temps que la violence et la rapacit
n'avaient que trop souvent raison de la pieuse munificence des anctres.
Quelquefois les prlats eux-mmes abusaient de
leur autorit pour abandonner leurs proches une
portion du patrimoine conventuel. Enfin, les guerres locales et intrieures, partout si frquentes
celte poque, se faisaient surtout aux dpens des
domaines monastiques qui taient toujours les
mieux cultivs et les plus peupls, qui offraient
par consquent une proie plus riche et plus attrayante aux spoliateurs 1. On s'explique ainsi les
fluctuations singulires que subissait la prosprit des
monastres, bien que leur esprit de suite, leur sollicitude conomique et laborieuse, leur soin paternel
de la population agricole, aient presque toujours
suffi pour rtablir leur fortune. Ce qu'on s'explique
beaucoup moins, c'est le jugement port deux reprises diffrentes par saint Boniface, qui, dans ses
lettres au roi thelbald comme l'archevque Cuthbert, signale l'Angleterre comme le pays o les
moines taient soumis la plus rude servitude par
suite des exactions et des corves qui leur taient
imposes pour les difices publics par les officiers
royaux. Il parle de ces oppressions comme d'une
1. Toutes ces causes de

ruine ou de dtrioration pour la proprit monastique sont trs-bien expliques par Lingard. Antiquities.
t.

I. p 226 et 255-250.

DES MOINES.

215

nouveaut inconnue sous les anciens rois et dans


les autres pays de la chrtient ; on n'en trouve
aucune trace dans les monuments contemporains ;
mais le tmoignage du grand Boniface, observateur
si attentif de tout ce qui intressait l'glise dans
sa pairie, est trop grave pour tre cart 1.
La proprit a t, en Angleterre comme partout,
la condition et la garantie de la libert, pour l'glise
comme pour les corporations et les individus. Mais
les charges, les abus, les excs, les privilges que
la proprit entranait sa suite ont t, en Angleterre plus qu'ailleurs et de tout temps, le grand pril
de l'glise, et c'est sur cet cueil que l'arche monastique a pri, en entranant dans son naufrage toute
l'glise catholique d'Angleterre. Il y a l un mystre redoutable, un problme dont nos pres n'ont
pas assez compris la gravit ni la terrible difficult. Pour le rsoudre il aurait fallu chez les chefs
de l'glise, et surtout des ordres religieux, un discernement, une modration, une prudence plus faciles rver qu' rencontrer. Mais on ne conoit que
trop la raction qui a suscit les saints fondateurs
1. Dicitur quod praefecti et comites tui majorera violentiam et servitutem monachis et sacerdolibus irrogent, quam caeteri ante christiani reges fecissent. Epist. ad Ethelbaldnm, n 59. De violenta quoque monachorum servitute, operibus et aedificiis regalibus,
quae in toto mundo christianorum non auditur facta, nisi tantum in
genere Anglorum : quod sacerdotibus Dei non tacendum nec consentiendum est, quod inauditum malum est praeteritis seculis. Epist. ad
Cuthbertum, n. 70, d. Jaff.

216

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

des ordres mendiants, et qui enflamme toujours


certaines mes, prises de la primitive mais phmre simplicit des grandes fondations cnobitiques.
Mes frres, disait le plus grand religieux de noire sicle, en prchant pour l'inauguration d'une de
ses nouvelles fondations, mes frres, si je savais
que votre maison dt s'enrichir d'une faon quelconque, ft-ce de vos pargnes, je me lverais cette
nuit et j'y mettrais le feu aux quatre coins.

VI

Fatales richesses! dirons-nous aprs ce grand


homme, fatales richesses, filles de la charit, de la
foi, d'une gnreuse et spontane vertu; mres de
la convoitise, de l'envie, de la spoliation, de la ruine!
A peine un sicle s'est-il coul depuis les sobres et
modestes origines de l'glise ou de l'Ordre monastique chez les Anglais, et dj la voix intgre et inconteste des saints, tels que Bede et Boniface, s'lve
pour signaler le pril sans en apercevoir la cause.
La lpre est donc dj l. En pleine jeunesse,
en
pleine sant, le germe mortel apparat dj. Viendra
un jour o le fruit empoisonn sera rcolt par des
mains avides et sanguinaires. Viendra le jour o
un
monstre qui tenait la fois de Caligula et d'Hlio-

DES MOINES.

217

gabale, o un Henri VIII, avec ses lches courtisans


et son peuple avili, s'armera du prtexte de la richesse exorbitante des corporations religieuses pour
anantir, pour noyer dans le sang et dans la servitude l'oeuvre d'Augustin, de Wilfrid el de Bede.
Je crois avoir le droit de mpriser les insinuations de ceux qui ont os m'accuser de vouloir
absoudre ou attnuer le crime des bandits sacrilges,
des lches spoliateurs qui ont fait leur proie, en Angleterre comme dans tout le reste de l'Europe, du
patrimoine de l'glise. Mais qui donc ne regrettera
pas avec moi que l'glise, qui avait seule le discernement et l'autorit ncessaires, n'ait pas elle-mme
assign en temps opportun des bornes l'accroissement indfini de la fortune des corporations monastiques? Cet accroissement tait lgitime, naturel,
le plus souvent mme involontaire, mais prilleux
et exorbitant. L'glise pouvait et devait le comprendre; l'glise, avec sa perspicacit surnaturelle, avec
sa divine autorit, avec sa maternelle omnipotence,
pouvait et devait prvenir le pril par des interdictions prvoyantes, par une distribution quitable du
superflu des grands ordres et des communauts
opulentes au profit soit des classes indigentes, et
de la bienfaisance publique, soit des rangs infrieurs et dlaisss du clerg, soit enfin de tout
autre besoin ou service social.
Nul ne peut dire les maux et les crimes qui eusl'glise,
qui devait
si
monde,
pargns
t
sent
au

218

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

les devants
pris
victime,
et
principale
la
tre
en
dsarm
haines,
leurs
djou
spoliateurs,
les
sur
leur perfidie en leur drobant ce prtexte trop spcieux, en arrtant d'une main prudente et inbranlable le flot toujours montant de la richesse ecclsiastique, en lui disant : Usque huc venies, et non
procedes amplius et huc confringes tumentes fluctus
tuos 1.
Le dsintressement est la vertu sacerdotale par
excellence : la pauvret volontaire a toujours t la
source intarissable du prestige et de l'ascendant des
moines. C'est l qu'ils ont toujours su, qu'ils sauront toujours se retremper et se rajeunir. C'est l que
se rfugiait la grande me du plus illustre des bndictins modernes, de Mabillon, dans ces lamentations gnreuses, tombes de sa plume aprs le rcit
de la conqute de l'Angleterre par les moines, et
qui peuvent s'appliquer aujourd'hui tant d'autres
pays catholiques, que la faux du vandalisme n'avait
pas encore atteints de son temps.
Ah ! si aujourd'hui Grgoire et Augustin pouvaient renatre et revoir ces contres! quel triste
regard ne jetteraient-ils pas sur les fruits de leurs
travaux dvasts, les pierres du sanctuaire disperses, et la demeure de la prire change en demeure
de la dsolation ? Ce n'est pas que nous pleurions
l'opulence perdue de l'glise; ce
ne sont pas nos
1. Job.

XI,

38.

DES MOINES.

219

monastres saccags et renverss que les bndictins regrettent. Non, mais nous gmissons
sur le sort
de nos frres arrachs du sein de l'glise catholique
et confirms dans le schisme. Plt Dieu que nous
pussions acheter leur retour au prix de tout qui
ce
a pu nous appartenir jadis! Que ne donnerait pas
l'glise, que ne sacrifierait
pas notre ordre pour
gagner l'me de nos frres, et nous enrichir de la
pauvret du Christ 1?
C'tait de ces rangs bndictins purifis
par le
travail et la frugalit, ou du sein d'autres ordres
donns par Dieu l'glise pour la dfendre et la
consoler, que revenaient, au sicle de Mabillon, sur
le sol anglais, de nouveaux missionnaires, mille ans
aprs les compagnons d'Augustin et les disciples de
Columba. Loin d'tre accueillis comme l'avaient t
leurs prdcesseurs par les Anglo-Saxons paens,
avec une magnanime et intelligente tolrance, ils
n'avaient attendre des Anglais rforms que le
! si modo in illas terras redivivi venirent Gregorius et Augustinus quibus oculis intuerentur laborum suorum fructus dissipates,
dispersos lapides sanctuarit, et domos orationis factas domos desolationis ! Neque vero lugemus amissas illic Ecclesiae amplissimas opes
.
neque nos Benedictini jam dolemus monasteria nostra direpta et
eversa ; sed ingemiscimus, quod fratres nostros a gremio Ecclesiae
catholicae avulsos et in schismate obfirmatos vidoamus Utinam cessione omnium rerum, olim nosyrarum, cos ad nos redituros comparare nobis liceret Quidni Ecclesia, quidni ordo noster ultro cederet
bonis, olim suis, ad lucrandos fratres, cum Christus propter nos egenus factus sit. ut nos ejus inopia ditaremur Ann Bened., l IX.
1.

Ah
!

c. 44.

220

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

martyre, souvent prcd par les horreurs d'une


captivit interminable et par des tortures inconnues
quelque
jour
chaque
nanmoins
Et
aux sauvages.
religieux, franchissant la mer, dbarquait de nuit
et dguis sur le sol o Augustin et les moines du
mont Coelius avaient arbor en plein jour la croix
de Jsus-Christ, dsormais proscrite et renie par
l'Angleterre chrtienne. Non loin des vieux monastres dvasts et confisqus, il l'ecommenait, au
pril de sa vie, l'exercice clandestin du culte que les
envoys de Grgoire le Grand avaient ouvertement
clbr; il distribuait le pain de la vrit et le pain
de vie quelques brebis de ce petit troupeau, qui a
survcu des perscutions plus atroces et plus prolonges que celles de Dce ou de Diocltien, pour

Un

bndictin
espagnol
martyr

des Anglais
en
1608.

transmettre et garder, jusqu' nos jours, plus heureux et plus libres, la cendre encore chaude de la
vrit. Il en vint de France, il en vint de Belgique,
il en vint d'Italie, il en vint mme d'Espagne pour
cueillir ces lauriers sanglants et les disputer aux
exils de race anglaise. On les dcouvrait, on les
interrogeait, on les torturait et puis on les gorgeait
avec tous les raffinements d'une cruaut infernale.
Parmi tant d'autres, nommons cet Espagnol, Georges
Gervaise qui, captur et interrog par les juges du
misrable fils de Marie Stuart sur sa profession,
rpondit : Je suis moine bndictin, de cet ordre
qui a converti autrefois l'Angleterre la foi chr tienne. Il renouvela cette profession au pied du

DES MOINES.

221

gibet, o on le pendit et d'o on le dcrocha avant


qu'il et rendu le dernier soupir, pour lui ouvrir
le flanc, lui arracher le coeur et lui couper les pieds,
afin d'apprendre aux moines d'outre-mer qui oseraient fouler le sol anglais quels supplices leur fermeraient le retour dans leur patrie1.
Mais, dit

le bndictin espagnol qui a ajout ce rcit aux glorieuses annales de son ordre, quel coeur des ntres
ne se sentirait pas enflamm, par cet exemple, souffrir pour le Christ et rpter le texte sacr : Quam
speciosi sunt pedes evangelizantium pacem, evangelisanlium bona ! D'ailleurs, continue l'annaliste
castillan, s'il est une entreprise qui appartienne
en propre l'ordre de saint Benot, c'est la mission
d'Angleterre, car nos pres ont conquis celle le au
Christ, par leur parole et par leur sang. Ils y ont
possd en foule des monastres illustres parmi les
plus illustres de l'Europe. Quand les gnraux et
les capitaines d'armes veulent animer leurs soldats
au combat, ils leur rappellent leurs exploits passs,
leurs victoires, la gloire de leur nation, le salut et
l'honneur de leurs femmes et de leurs enfants.
C'est ainsi qu'il me semble entendre notre pre saint
Benot qui du haut du ciel parle ses religieux ; qui
leur rappelle comment l'Angleterre a t introduite
1. Como amenaando a los monges de Espana que no passen a
aquella isla ; por que ellos padeceran los mismos tormentos y no
tendron pies para bolver a su tierra. YLPES Coronica general de S. Benito, 1609, t. I, p. 448.

222

INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

l'glise
moines
Grgoire
les
saint
et
giron
de
par
au
aptres de cette le ; qui prescrit aux religieux de
toutes ses congrgations d'y retourner pour l'honlaisser
anantir
de
religion,
la
de
pas
y
ne
neur
cette foi plante par la main de ses fils ; de ne pas
oublier tant d'mes qui soupirent aprs la vie religieuse, et de porter secours notre mre la sainte
glise, si cruellement perscute par l'hrsie1.

Mais dtournons nos regards attrists de cet avenir

sanglant, si diffrent et si loign encore du temps


que nous venons de raconter. Malgr les abus et les
prils qu'il faut signaler, pour tre vrai, ds l'origine
des missions monastiques, de longs sicles de ferl'glise
foi,
d'union
romaine et la
de
et
veur
avec
chrtient catholique, vont succder ces premiers
beaux jours de l'Angleterre convertie par les moines.
D'abondantes moissons vont natre, pendant tous ces
sicles, dans les sillons creuss par les disciples d'Augustin et de Bede. Avant de produire le grand peuple
que le monde admire et envie, pourvu des institutions
les plus nobles et les plus sages que les hommes aient
connues, d'une littrature riche en gnies incomparables, et d'une puissance plus vaste que celle de
l'ancienne Rome, l'Angleterre va devenir la grande
base d'opration des conqutes spirituelles de la
1. YEPES, l. c.

DES MOINES.

223

Papaut, le grand foyer de la propagande chrtienne. C'est par elle que l'glise romaine va remuer, clairer et subjuguer le centre et le nord de
l'Europe. C'est elle qui va servir d'initiatrice toutes
les populations germaines et Scandinaves, encore
plonges dans la nuit du paganisme.
Et tout d'abord, de celle semence monastique
jete par la main du grand pape et du grand moine
Grgoire, au sein de la race anglo-saxonne, va natre
le grand aptre et le grand martyr, Winifrde, celui
dont le nom latin, Bonifacius, le bienfaiteur, traduit
si exactement la glorieuse carrire. C'est lui que Dieu
destine porter la lumire de la vrit, la flamme
de l'amour, la fcondit du martyre, dans le berceau
de ses aeux, au fond de ces forts germaniques,
restes heureusement impntrables aux Romains
asservis, mais d'o sont sorties la libert, la force,
la vie des nations catholiques, et avec elles la civilisation chrtienne des deux mondes.

LIVRE XVII
LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES

Quali colombe dal disio chiamate


Con l'ali aperte e terme al dolce nido
Volan, per l'aer dal voler portate.
.
DAME, Inferno, c. V.

Indi, como orologio che ne chiami


Nell' ora che la sposa di Dio surge
A mattinar lo sposo, perch l'ami,
Che l'un a parte e l'altra tira ed urge
Tin tin sonando con si doce nota
Che 'l ben disposlo spirto d'amor turge,
Cosi vid' io la gloriosa ruota
Moversi e render voce a voce in tempra
Ed in dolezza cli' esser non pu nota
Se non cola dove 'l gioir s'insempra.
Paradiso, c.
Corne, pensive mm, devout and

Sober, steadtast and deemure.

pure,

MILTON,

MOINES D'OCC.

v.

X.

Penseroso.

45

CHAPITRE UNIQUE.

I
Les clotres de foumes aussi nombreux et aussi importants que
les monastres d'hommes. Grand rle de la femme chez les

races germaniques. Contraste avec les Romains de l'empire.


Chez les Anglo-Saxons, descendants des Cimbres, l'in fluence des femmes est plus considrable et plus heureuse que
partout ailleurs. Importance des alliances dynastiques : les
reines anglo-saxonnes.
Les barbares germaniques, moins corrompus que les Romains,
n'en exigent pas moins un immense effort de l'apostolat chrtien pour rprimer leurs excs sensuels. Ce que les femmes
doivent au christianisme. L'glise n'a mancip la femme
que par l'idal de la virginit chrtienne. Aucun peuple
n'honore plus cette virginit que les Anglo-Saxons. Influence et autorit des abbesses. Elles figurent dans les assembles nationales. Crmonial de la bndiction solennelle d'une religieuse.

II
Les reines et les princesses anglo-saxonnes dans le clotre.
Les premires religieuses sont formes en France, Faremoutier, Jouarre et Chelles ; saint Botulphe et les deux princesses est-angliennes Chelles.
Chaque dynastie de l'Heptarchie fournit son contingent de
vierges, d'pouses et de veuves.
Les Northumbriennes, dj suffisamment connues, sauf Bega.
Irlandaise de naissance.
princesse,
de
Lgende
cette

l'histoire et de la lgende.
Confusion perptuelle de
Les Ascings ou princesse de la dynastie de Kent. Ethelburga,
reine de Horthumbrie, puis fondatrice de Lyminge. Sa
soeur Eadburga et sa nice Eanswida, fondatrice de Folkestone
de ses fires. La course de la
lgende
de
Domneva
La
et

228

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

biche dans l'le de Thanet. Grande popularit de sainte Mildreda. Lgende du soufflet. Les soeurs de Mildreda :
Milburga et l'enfant mort.
Les princesses merciennes. La progniture du sanguinaire
Penda est celle qui fournit le plus de saintes et de religieuses.
petites-filles saintes.
religieuses
filles
quatre
Il
trois
et
a

Les Ufings d'Est-Anglie. Les trois filles du roi Anna, mort


sur le champ de bataille: Withburga et sa communaut nourries
par le lait des biches. Trois gnrations de saintes du sang
d'Odin Ely, qui a pour trois premires abbesses une reine
de Korthumbrie, une reine de Kent et une reine de Mercie.
Wereburga, la quatrime sainte abbesse d'Ely, et le berger de
Weedon.
Religieuses de la race de Cerdic en Wessex ; la femme et les soeurs
du roi Ina. Sainte Cutbburga, fondatrice de Winbourne.
Le monastre de Frideswida, princesse west-saxonne, est le
berceau de l'universit d'Oxford : le baiser du lpreux.

III
Etudes littraires, bibliques et classiques chez les religieuses anglo-saxonnes. Surtout Barking, sous l'abbesse
Hildelida. Saint Aldhelm leur adresse son loge de la virginit ; ses lettres d'autres religieuses. Winbourne, autre
centre d'activit intellectuelle : l'abbesse Tetta et ses cinq
cents religieuses ; les novices dansent sur la tombe de leur
matresse.
IV

Winbourne tait un double monastre ; origine de ces singulires institutions ; elles fleurissent surtout dans les colonies
irlandaises en Gaule; c'est de l qu'elles sont introduites en
Angleterre. A toutes les grandes abbayes de femmes est
adjoint un monastre de religieux, toujours gouvern par
l'abbesse. Interdits par l'archevque Thodore, les doubles
monastres disparaissent aprs l'invasion danoise ; rapprochement avec les coles de garons diriges par les jeunes filles
aux tats-Unis. Au septime et au huitime sicle aucun

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

220

dsordre n'y est signal, sauf Coldingham.


Quels taient
les abus des clotres anglo-saxons. Luxe des vtements : attentais la pudeur des religieuses, prvus et punis par la
lgislation anglo-saxonne. Dcrets des archevques Thodore
et Egbert contre les relations criminelles du clerg avec les
religieuses ; il ne faut pas en exagrer la porte.
V

La correspondance de saint Boniface contient les rvlations les


plus sres sur l'tat des mes dans les clotres anglo-saxons.
Tout n'y tait pas douceur et bonheur. Caractre tendre et

passionn des lettres adresses par les religieuses Boniface


et ses compagnons. Rponses non moins affectueuses des
missionnaires. Les trois Bugga et les deux Eadburga.
Dsir passionn des plerinages Rome. Dolances de
l'abbesse Eangytha et de sa fille. Comment sainte Lioba
entra en relation avec saint Boniface. Autres lettres crites
au saint par ses amies : Cena, Egburga. Lamentations d'une
religieuse sur l'absence de son frre.
VI

Ces orages du coeur disparaissent devant la mort, sans que la

mort elle-mme mette un terme aux belles amitis du clotre.


Hilda et son amie ; Ethelburga et son amie;
Sainte
Galla.

les filles du comte Puch. Les visions lumineuses. La


fille du roi de Kent et la converse jardinire Faremoutier.
Le linceul lumineux Barking ; la lampe teinte.
VII
L'histoire n'a gard que ces noms ; mais combien d'autres n'ont
pri qu'aprs avoir glorifi l'glise et la patrie. Caractre
viril de ces religieuses anglo-saxonnes : l'idal monastique
runit les types de l'homme, de la femme et de l'enfant.
Conclusion. Tout a pri de l'ancien monde catholique, except l'arme du sacrifice. Nombre et persvrance des vocations contemporaines.

250

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

Hark how I'll bribe you : ...


Ay, with such gifts that heaven shall share with you
With true

prayers
That shall be up at heaven and enter there
Ere sun rise, prayers from preserved souls,
From fasting maids, whose minds are dedicate
To nothing temporal.
SHAKESPEARE, Measure for measure.

Je croyais ma tche termine, mais j'entends


comme un choeur de voix douces et pures qui semble me reprocher d'avoir laiss dans l'ombre tout un
ct du grand difice dont j'ai entrepris de reconstruire le souvenir. Ces voix n'ont rien de plaintif.
Mais elles ont une harmonie qui charme et transporte, et que la mmoire des hommes n'a point assez
clbre. Les mes dont elles sont l'cho ne se
plaignent pas d'tre oublies : c'est leur tat et leur
dsir. Elles ont fait bien d'autres sacrifices que celui
d'une place dans la mmoire des hommes. Elles
respirent la force voile sous la douceur. Quelque
chose de net et de ferme, de sobre et de vif, caractrise leur apparition dans l'histoire, en mme
temps que ce sacrifice de la vie dans sa fleur, qui est
ce qu'il y a de plus louchant en ce monde. Ce sont les
filles des rois et des seigneurs anglo-saxons, et avec
elles, tout un peuple de vierges, prisonnires volontaires pour l'amour de Dieu 1, et consacres la vie
monastique, dans des clotres qui rivalisent de nombre et d'influence avec les monastres d'hommes,
1. Dans cette prison volontaire o elles se sont jetes pour l'amour
de Dieu. ROSSULT. Exorde du sermon sur J.-C. comme sujet de scandale

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

231

avec les plus importants foyers de la vie chrtienne.


En dehors de leurs communauts, et mles au
courant des faits historiques de leur temps, quelques-unes de ces fortes femmes, de ces vierges sages,
de ces guerrires spirituelles, nous sont dj apparues. Hilda et Ebba, Etheldreda et Elfleda, Ermenburga et Ermenilda, ont trac leur sillon dans
l'histoire de leur pays. Mais ces figures isoles ne
sauraient suffire une tude attentive de l'tat des
mes et des choses dans ces temps lointains. Il faut
tenir compte de bien d'autres personnages du mme
ordre, et surtout, autant qu'on le peut, de l'arme
fminine qui se rangeait la suite de ces reines et
de ces princesses. Il faut pntrer dans cette foule,
pour essayer de connatre cette branche fconde et
puissante de la famille monastique, et dfaut de
notions exactes ou prcises que l'on rencontre trop
rarement, il faut lcher, au moins, d'y saisir quelques caractres saillants et d'y relever quelques traits
propres mouvoir ou clairer la postrit.
Et tout d'abord, pour se reprsenter exactement ce
qu'taient les religieuses anglo-saxonnes leurs propres yeux et aux yeux de leurs compatriotes, il faut
se rappeler le grand rle de la femme chez les races
germaniques. Rien n'avait plus tonn les Romains
de l'empire que l'austre chastet des femmes germaines 1; que le respect religieux des hommes pour
1. Severa illic matrimonia : nec ullam morum partem magis laudaveris... Ne se mulier extra virtutum cogitationes, extraque bello-

Grand rle
de
la femme
chez
les Germains,

252

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

ces compagnes de leurs travaux, de leurs prils,


dans la paix comme dans la guerre; que les hon-

et
surtout
chez les
Anglo-Saxons
descendants
des
Cimbres.

entouraient
ils
les prdivins
dont
neurs presque
tresses ou les prophtesses qui tantt prsidaient
leurs rites religieux, tantt les menaient au combat
contre les violateurs sanguinaires du sol national 1.
Quand le monde romain, min par la corruption et
le despotisme des empereurs, s'croula comme la
vote d'un gout, rien ne signala mieux la diffrence entre les sujets avilis de l'empire et leurs
conqurants, que cette saintet du lien conjugal et
domestique, ce sentiment nergique de la famille,
ce culte du sang, qui reposaient sur la dignit de la
femme, sur le respect de sa pudeur, non moins que
sur la fire indpendance de l'homme et la conscience de sa dignit personnelle. C'est par l surtout que ces barbares se montrrent dignes d'instiller une vie nouvelle l'Occident, et d'tre les
prcurseurs des nouveaux peuples, des peuples
chrtiens, dont nous sommes tous issus.
Qui ne se rappelle ces Cimbres, que Marius eut
tant de peine vaincre, et dont les femmes luttaient d'audace et d'hrosme avec les hommes?
Ces femmes qui avaient toutes suivi leurs maris la
guerre, donnrent aux Romains une leon de purum casus putet, ipsis incipientis matrimonii auspiciis admonetur,
venire se laborum periculorumque sociam, idem in pace, idem in
praelio passuram ausuramque... Paucissima in tam numerosa gente
adulteria TACIT., De mor. Germon., c. 18, 19.
1. Ibid., c. 8. Cf. CAESAR, De bell. Gall., I, 50, 51.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

255

deur et de grandeur d'me, dont les futurs suppts des proscripteurs et des Csars n'taient dj
plus dignes. Elles ne voulurent se rendre que si le
consul promettait que leur chastet serait respecte
et qu'on les donnerait pour esclaves aux vestales,
mettant ainsi leur honneur sous la protection de
celles qu'elles tenaient pour vierges et prtresses.
Le grand initiateur de la dictature dmocratique refusa : alors elles se turent toutes avec leurs enfants,
prfrant gnreusement la mort la honte 1. Les
Anglo-Saxons sortaient prcisment de ces contres
baignes de la mer du Nord, que les Cimbres avaient
habites 2 : ils se montrrent dignes de descendre
d'eux, autant par la fougue irrsistible de leurs
guerriers que par l'ascendant incontest de leurs
femmes. Chez eux, moins encore que chez les autres
barbares, on ne rencontre aucune trace de ce
vieil esprit romain qui avait mis l'pouse in manu,
dans la main de son mari, c'est--dire sous ses pieds.
La femme est une personne et non une chose. Garantie contre le moindre outrage par des pnalits

svres; protge par le respect universel, elle vit,


parle, agit pour elle-mme. Elle hrite, elle possde, elle dispose de ses biens; parfois mme, elle
dlibre, elle combat, elle gouverne comme les plus
l. III, c. 5.
2 Proximi Oceano Cimbri tenent, parva nunc civitas, sed gloria
ingens. De moribus German., c. 57. On sait que le Jutland, la
Schleswig et le Holstein, d'o sortaient les Jutes, les Angles et les
Saxons, portaient le nom de Chersonse Cimbrique.
1.

FLOROS,

254

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

fiers et les plus puissants d'entre les hommes 1.


Nulle part l'influence des femmes ne fut plus efficace,
plus reconnue et plus prolonge que chez les AngloSaxons, et nulle part elle ne fut plus lgitime et plus
heureuse.
Ds que le christianisme apparut, elles devinrent partout, comme on l'a vu chaque page de
ce rcit, les auxiliaires actives et persvrantes,
intrpides et infatigables de l'apostolat chrtien,
et la conversion de leur race une fois acheve, aucune Frdgonde ne vint, comme chez les GalloFrancs, renouveler les dportements des impratrices romaines. S'il y eut, parmi leurs reines
et leurs princesses, quelques mes violentes et
cruelles, il n'en est pas une seule chez qui l'on signale des moeurs relches ou des penchants impudiques. La lgende nationale est ici d'accord avec la
lgende monastique, la tradition populaire avec
l'histoire. Depuis la belle Rowena, soeur du premier conqurant Hengist, jusqu' la fameuse comtesse Godiva ; depuis la fille d'Ethelbert, qui porta la
foi en Northumbrie, jusqu' la compagne d'Ina, qui
dtermina la conversion de son mari, on ne ren1. Sous ce rapport les conqurants et les vaincus ne diffraient en
rien ; les femmes avaient toujours jou un grand rle chez les Bretons, et souvent rgn et combattu leur tte : tmoin Boadicea,
immortalise par Tacite. Les femmes libres, maries et possdant
cinq arpents de terre, votaient dans les assembles publiques des
clans ou tribus de la Bretagne. Ancient laws of Cambria, ap. PALGRAVE

et

LAPPENBERG.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

255

contre gure que des figures attrayantes ou gnreuses, en qui la beaut s'allie avec la pudeur, et
la douceur naturelle la femme avec une nergie
qui atteint, quelquefois l'hrosme.
De l, l'extrme importance qu'attachaient les
Anglo-Saxons aux alliances matrimoniales qui unissaient entre elles les diverses dynasties souveraines
et les peuplades ou tribus dont ces dynasties personnifiaient l'indpendance, locale et les glorieux
souvenirs. Ces alliances, en renouant priodiquement
les liens de la nationalit commune, attribuaient aux
princesses de la descendance d'Odin un rle de mdiatrices et de pacificatrices, qui justifiait le surnom
touchant dcern la femme, dans les posies primitives des Anglo-Saxons, o elle est qualifie de
freodowebbe, celle qui lisse les liens de la paix 1.
De l encore la grande situation faite aux reines
dans tous les tats de la confdration anglosaxonne. Pourvue d'une cour, d'une juridiction et
d'une dotation territoriale qui lui taient propres 2,
entoure des mmes hommages, investie quelquefois des mmes droits et de la mme autorit que le
souverain, sa compagne figurait ses cts dans les
assembles politiques et religieuses, et sa signature
apparat dans les actes de fondation, dans les dcrets
des conciles, dans les diplmes, suivie quelquefois
de celles des soeurs du roi et autres princesses du
1. Beowulf, vers 5880.
2. LAPPENBERG, t. I. p. 564.

256

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

dont
Germaines
les
Associes
parroyal.
comme
sang
lait Tacite, aux soucis, aux travaux, aux dangers de
leurs poux, tantt ces princesses, comme Ermenilda en Mercie, prodiguaient leurs soins la conversion d'un royaume encore paen 1, tantt, comme
Sexburga en Wessex, elles exeraientla rgence avec
la plnitude de l'autorit royale et une vigueur toute
virile 2. On n'a aucun exemple d'une femme qui ait
rgn seule, en vertu d'un droit hrditaire ou lectif. Mais le mystrieux attentat qui mit fin aux jours
de la northumbrienne Osthryda 3, reine des Merciens, nous fait dj reconnatre que nous sommes
dans le pays o Marie Stuart, en portant la premire
une tte couronne sur l'chafaud, devait prouver
que les femmes y taient prdestines toutes les
grandeurs et toutes les calamits du pouvoir suprme.
Toutefois on s'abandonnerait une trange illu1. Voir plus haut, au tome IV, page 195.
2. Sexburga, veuve du roi de Wessex, Kinewalk, constitue rgente par son mari mourant en 675. Nec deerat mulieri spiritus
adobeunda regni munia. Ipsa novos exercitus moliri, veteres tenere
in officio, ipsa subjectos clementer moderari, hostibus minaciter
infremere, prorsus omnia facere, ut nibil praeter sexum discerneres.
Verumtamen plus quam femineos animos anhelantem vita destituit,
vix annua potestate perfunctam. GUILL. MALMESB., I, 52. RIC. CIRENC.,
II, 40.
3. A suis, id est Merciorum primatibus, interempta. BEDE, V, 24.
Crudeliter necaverunt. MATTH. WESTKONAST., ad ann. 696. Voir
au tome IV, pages 125, 519, 550, 545, ce que nous avons dit d'elle,
de sa dvotion pour son oncle saint Oswald et de son mari Ethelred.
l'ami de Wilfrid, qui abdiqua pour se faire moine Bardeney.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

257

sion si l'on se figurait que ce respect traditionnel des


Moins
corrompus
germaniques
la
femme,
plutt
races
pour
ou
pour
que
certaines femmes, ft assez puissant, assez univer- les Romains,
les
Germains
sel pour comprimer chez nos Anglo-Saxons tous n'en
exigent
moins
les excs de la passion la plus redoutable, de l'in- unpasimmense
effort de
stinct le plus imprieux de l'humanit dchue. De l'apostolat
chrtien
les
victoires
du
christianisme,
la
plus
salutoutes
pour
rprimer
la
laborieuse
taire et plus ncessaire, mais la plus
leurs excs
sensuels.
celle
qu'il
la
plus
conteste,
gagne,
gagne
et
est
a
seul, gagne partout, mais qu'il lui faut recommencer chaque jour, sur le penchant drgl qui souille
et empoisonne les sources de la vie. C'est l que
sa divinit clate par un triomphe que nulle philosophie rivale, nulle doctrine ennemie n'a jamais
aspir et n'aspirera jamais remporter. Sans doute,
les barbares, d'aprs le tmoignage des Pres, taient
plus chastes que les Romains de l'empire. Pour
venir bout d'introduire le respect de la pudeur
et le clibat sacerdotal au milieu des pourritures de
la Rome impriale, pour dresser, au sein de cet avilissement universel de toute crature, le type de la
virginit consacre Dieu, il fallut la religion
une force, une majest, une constance que les sanglantes treintes de trois sicles de perscutions
pouvaient seules lui donner.
Mais ce n'tait pas non plus une entreprise courte

frein
le
puis
d'imposer
prsenter,
facile
de
ou
que
de la continence ces masses de barbares, mesure

qu'ils se prcipitaient sur leur proie et qu'ils s'y

258

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

tablissaient en matres de l'avenir. Quelle tche


glorieuse et pnible que de lutter chaque jour, dans
dsesprante
l'obscurit
dans
sanglant,
trouble
ce
de cette tempte, contre d'innombrables vainqueurs
enflamms par toutes les convoitises de la force
et de la conqute, et empoisonns par le contact
mme de leurs victimes ! Cette lutte fut aussi longue
que glorieuse, aussi difficile que triomphante. Ce
n'taient plus les dbauches contre nature, les monstrueuses orgies de l'empire romain qu'il fallait
proscrire; mais c'taient encore les penchants vils
et grossiers, les apptits brutalement dsordonns
de la nature humaine, de la nature sauvage. Il y a
des excs et des crimes qui, pour n'avoir pas t
tals dans les pages d'un Ptrone ou d'un Sutone,
pour n'tre entrevus qu' travers les articles d'un
Pnitentiel, les canons d'un concile, les textes mutils d'une lgende ou d'une chronique, n'en rvlent pas moins des abmes de honte et de douleur.
Les hommes de race germanique respectaient mieux
que les Orientaux ou les Romains celles d'entre les
femmes, qu'ils tenaient pour leurs gales ou leurs
suprieures ; mais qui dira le sort de celles qui vgtaient dans les conditions infrieures et surtout dans
les dplorables profondeurs de l'esclavage et du servage? Qui dira les efforts sublimes et jamais ignors
qu'il fallut aux prtres du Dieu de puret pour arracher tant de jeunes captives, tant de filles esclaves
ou serves, aux gynces des princes, aux impitoya-

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

259

bles ardeurs des guerriers victorieux, aux caprices


tyranniques du matre? Dieu seul les a connus,
Dieu seul les a rcompenss : l'histoire attentive el
sincre ne peut que constater le rsultat gnral,
qui a t glorieux et immense.
La civilisation chrtienne a triomph, et ce triomphe repose avant tout sur le respect de l'pouse, de
la vierge et de la mre; de cette femme transfigure, dont la Mre de Dieu est devenue le type et la
sauvegarde chez les peuples chrtiens 1.
C'est le christianisme qui a arm la femme de sa
faiblesse mme et qui en a fait sa force, plus auguste et plus respecte que toutes les autres : cum
infirmor tunc potens sum. La religion chrtienne
a t la vraie patrie de la femme ; la seule o elle
retrouve sa vraie libert, sa vraie destine, en sortant du servage de la terre d'gypte, en chappant au paganisme, la vie sauvage ou aux avilissements plus ignominieux encore de la dpravation
civilise. C'est l aussi et l seulement que peuvent
se donner, un libre champ toutes les vertus qui lui
appartiennent en propre, celles qui la rendent nonseulement gale, mais si souvent suprieure
l'homme, par la gnrosit, par l'hrosme du dvouement et de la patience, par la souffrance accepte pour le soulagement d'autrui, par la dfaite de
l'gosme, par l'immolation de l'orgueil l'amour.
1. Voir l'Histoire de sainte lisabeth, introduction, pages 76 et 154.

240

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

Cette oeuvre de rparation et de salut qui constitue


la vraie, la seule mancipation de la femme et, par
elle, de l'me et de la vertu, a t l'oeuvre de l'glise, avec le concours des races germaines.
Elle n'y est parvenue qu'en levant au-dessus et

atteindre
fallait
faire
toutes
qu'il
niveau
du
del
au
les femmes, cet idal de la vertu et de la beaut
morale, que peut seule raliser la virginit consacre Dieu. Elle a superpos cet idal aux vertus
les plus admires et les plus dignes de l'tre chez
les peuples anciens, mme chez le peuple juif, o la
fcondit tait la gloire suprme de la femme. Elle
a donn un corps, une discipline, une loi, une me,
une lumire inextinguible aux notions confuses rpandues dans l'antiquit ; elle a transform en
arme splendide et immortelle ces petits groupes
de Vestales, de Sibylles, de Druidesses parses
dans le monde paen. De ce respect de la pudeur,
qui n'tait chez les peuples les plus gnreux que
le privilge d'une lite imperceptible, elle a fait
le patrimoine inviolable de toute crature humaine :
en mme temps elle a fait du privilge de la virginit consacre Dieu l'apanage commun de toute
chrtienne, l'ambition lgitime et suprme de la
moindre fille du peuple comme de la fille des rois ;
et depuis dix-huit sicles, elle tire de tous les
pays et de toutes les conditions des myriades de
cratures sauves, bnies, radieuses, qui accourent
au pied des autels en apportant leur vie et leur

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

241

coeur au Dieu qui s'est fait homme pour les racheter.


Nos Anglo-Saxons ne furent ni les derniers ni
les moindres instruments de cette transformation
glorieuse. Au milieu des emportements de leur

intemprance naturelle, ils avaient conserv l'instinct et le besoin de la vnration des choses d'en
haut : ils savaient au moins honorer les vertus
qu'ils ne voulaient ou ne pouvaient pas pratiquer.
Aussi demeure-t-on stupfait de la foule de nophytes
des deux sexes qui sortent de toutes les races de
l'Heptarchie pour se vouer la continence perptuelle. Aucun des nouveaux peuples chrtiens ne
semble en avoir fourni un si grand nombre ; et chez
aucun, la virginit chrtienne ne semble avoir exerc
un ascendant plus prompt et plus souverain. Nulle
part on ne voit les religieuses entoures d'autant de
vnration et revtues d'une autorit aussi inconteste. Inities d'abord la vie claustrale dans les
monastres gallo-francs, qui avaient sur tous ceux
d'Angleterre l'avantage de l'antriorit, les jeunes
anglo-saxonnes qui s'taient donnes Dieu, avaient
besoin de rentrer dans leur le pour apprendre tout
ce qu'elles valaient aux yeux de leurs compatriotes.
Les conqurants anglo-saxons contemplaient avec
un tendre et tonn respect ces nobles filles de leur
race qui leur apparaissaient entoures d'une aurole
inconnue, d'une grandeur surnaturelle, d'une puissance la fois divine et humaine ; victorieuses de
toutes les passions, de toutes les faiblesses et de
MOINES D'OCC.

V.

16

Aucun peuple

n'honore
plus
la virginit
chrtienne
que les
Anglo-Saxons.

242

Influence

et

autorit
des
abbesses.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

toutes les convoitises dont la conqute n'avait que


trop dvelopp le germe. Ce respect se manifesta
aussitt dans les lois nationales, qui s'accordrent
placer sous la sauvegarde des pnalits les plus
svres l'honneur et la libert de celles qui les
monuments de la lgislation anglo-saxonne dcernent
le titre de fiances du Seigneur, d'pouses de Dieu1.
Quand une de ces saintes filles se trouvait investie,
dsignation
la
de
choix
le
ou
compagnes
ses
par
piscopale, du droit de gouverner et de reprsenter
les
pareilles,
de
communaut
nombreuse
ses
une
chefs et les peuples de l'Heptarchie lui reconnaissaient sans peine toutes les liberts et toutes les attributions du rang le plus lev. Les abbesses, comme
d'Ebba,
Hilda,
de
l'exemple
l'avons
vu
par
nous
d'Elfleda, eurent trs-promptement une influence et
une autorit qui rivalisaient avec celles des vques ou
des abbs les plus vnrs. Elles avaient souvent un
train et des allures de princesses, surtout quand elles
taient sorties du sang royal. Elles traitaient d'gal
gal avec les rois, les vques et les plus grands seigneurs; et comme la rgle de la clture semble n'avoir
pas exist pour elles, on les voit aller partout o bon
leur semble 2, assisterais solennits nationales et re1. Godes bryde. THORPE'S Ancient laws of England, t. II, p. 188,
206-207.
2. Rappelons ici le rendez-vous assign par l'abbesse Elfleda de
Whitby saint Cuthbert, dans l'le Coquet, puis le festin auquel
elle convia le mme vque pour la ddicace d'une glise situe
dans une de ses terres. Voir tome IV, p. 508 et 425.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

245

ligieuses, aux ddicaces d'glises, et mme, comme


les reines, prendre part aux dlibrations des assembles nationales et y revtir de leurs signature les
chartes qui en constatent le rsultat. Le vingttroisime article des fameuses lois ou dooms d'Ina
assimile, sous certains rapports, non-seulement les
abbs, mais les abbesses, aux rois et aux plus grands
personnages du pays 1. Au concile de Beccancelde
tenu en 694 par le mtropolitain et le roi de Kent,
les signatures de cinq abbesses figurent au milieu
de celles des vques, la suite des dcrets destins
garantir l'inviolabilit des proprits et des liberts de l'glise 2.
1. Si homo alienigena occidatur, habeat rex duas
were suae
et terciam partem habeant filii vel parentes sui. Si parentes non
habeat, dimidiam habeat rex, dimidiam consocii. Si autem abbas vel
partes

abbatisa intersit, dividant eodem modo cum rege. THORPE'S Ancient


laws and institutes of England, p. 471-500, d. in-fol.
2. C'est le concile dont il a t question plus haut, page 156, et qui
est aussi connu sous le nom de Bapchild et de Beckenham : le roi qui
le prsida, Withred, rgna trente-trois ans; les dcrets sont rendus,
de l'avis de l'archevque de Cantorbry, de l'vque de Rochester,
cum Abbalibus, ABBATISSIS, Presbyteris, Diaconibus, Ducibus et Satrapis. WILKINS, Concilia, I, p. 47. Il y a dans Coletti, t. VIII, p. 79,
cinq signatures d'abbesses :

Signum manus

Mildredae, abbatissae ;
Etheldridae, abbatissae ;
Aetae, abbatissae;
Wilnodae, abbatissae ;
Hereswidae, abbatissae.

Les autres signatures sont celles du roi et de la reine Werburga,


de
laques,
seigneurs
princes
deux
de
puis
enfant
fils
ou
leur
;
pour
l'archevque, de deux vques, de sept prtres; il n'y a point

244

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

Comment se recrutaient et comment vivaient les


communauts dont les suprieures occupaient un
spirituelle
hirarchie
et tempola
dans
si
lev
rang
relle des Anglo-Saxons ? C'est ce qu'il serait aussi
important que difficile de constater.
Aucun crivain contemporain n'a trac le tableau
complet ou authentique de l'intrieur des grandes
communauts anglo-saxonnes. Il n'existe aucun
monument incontestable qui nous initie l'ensemble
des rgles et des habitudes suivies par les milliers
de religieuses qui se couvrirent de la robe noire et
du voile des pouses du Seigneur. Nous en sommes
rduits aux traits pars dans l'histoire des vnements du temps ou des familles rgnantes dont sortaient la plupart des principales abbesses, et surtout
dans la biographie des plus saintes ou des plus clbres d'entre ces femmes illustres. Mais, en rapprochant ces traits de ce que nous rvlent l'origine
et les rsultats de vocations analogues chez tous les
peuples chrtiens, en les clairant de la lumire qui
brille dans l'histoire, depuis que le christianisme
existe, nous arriverons une apprciation peuttre suffisante et dont il faudra d'ailleurs bien nous
contenter.
d'abbs. Kemble (t. II, p. 198) soutient que toutes les signatures
de femmes, autres que celles des reines, qui se trouvent la suite
de certaines chartes d'ailleurs assez rares, ne peuvent tre que celles
d'abbesses convoques aux assembles o il devait tre question des
intrts de leurs communauts. Lingard (t. I, p. 259) se montre
plus sceptique cet gard.

L'ES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

245

A dfaut du texte des

rglements ou des traits


spciaux, les monuments liturgiques de l'glise anglo-saxonne nous rvlent quel tait l'esprit qui
animait les pontifes et les victimes de ces grands
sacrifices, dj si frquents et toujours si fconds.
L, comme partout ailleurs, dans l'antique discipline, c'tait l'vque, et lui seul, qu'appartenait
le droit de recevoir les serments dfinitifs de la
vierge et de la consacrer solennellement son Dieu.
Bien que les Irlandais, avec leur hardiesse habituelle,
permissent aux jeunes chrtiennes de prendre le
voile ds l'ge de douze ans 1, l'glise anglo-saxonne
leur interdisait de faire des voeux irrvocables
avant d'avoir accompli leur vingt-cinquime anne,
d'accord en cela avec l'usage qui tendait s'introduire dans toute l'glise et qui drogeait aux dcrets
du pape saint Lon et de l'empereur Majorien, lesquels avaient recul jusqu' quarante ans l'ge de
la bndiction solennelle. Au jour fix pour cette
crmonie, qui n'avait lieu qu'aux principales ftes
de l'anne et en prsence d'un peuple nombreux,
l'vque commenait par bnir la robe noire qui
allait dsormais tre la seule parure de la fiance de
Dieu. Celle-ci s'en revtait dans un lieu secret 2,
d'o elle sortait, ainsi couverte, pour tre conduite
1. MAUTENI De antiquis Ecclesiae ritibus, lib. II, c. 6, tom. III,
,
p. 109.
2. De papitione aut loco ubi benedictas vestes induerant, accersebantur per archipresbyterum virgines consecrandae.

Crmonial
de la
bndiction
solennelle

d'une
religieuse
anglo-saxonne.

246

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

l'vangile de la messe dj
aprs
l'autel,
de
pied
au
commence par le pontife. L elle coutait l'exhortation que lui adressait le clbrant, qui ensuite demandait publiquement deux engagements indispensables la validit de l'acte : d'abord le consentement des parents et des autres suprieurs de la
jeune fille; puis sa propre promesse d'obissance
lui et ses successeurs. Cela fait, il lui imposait les
mains pour la bnir et il la consacrait au Dieu qu'elle
avait choisi. Le pontifical d'Egbert, archevque
d'York, et un manuscrit anglo-saxon trouv dans
l'abbaye normande de Jumiges nous ont conserv
le texte des oraisons prononces par l'vque en ce
moment suprme. La tendresse maternelle de l'glise s'y panche avec une abondance et une majest
qui rappelle les Menes de l'glise grecque, ce
point qu'on pourrait supposer que le vieil archevque Thodore, contemporain du plus illustre
prdcesseur d'Egbert, avait apport du fond de
l'Asie-Mineure, au sein de la mtropole northumbrienne, ce souffle ardent de l'inspiration orientale.
Que Dieu te bnisse, Dieu le crateur du ciel
et de la terre, le Pre tout-puissant qui a daign te
choisir l'instar de sainte Marie, mre de NotreSeigneur Jsus-Christ, pour conserver entire et
immacule ta virginit, comme lu l'as promis devant Dieu et les saints anges. Persvre donc dans
tes rsolutions et garde ta chastet avec patience,
pour te rendre digne de la couronne des vierges.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

247

Que Dieu le Pre, le Fils et le Saint-Esprit le


bnisse de toutes ses bndictions, afin que tu restes

intacte et immacule sous le vlement de sainte


Marie, mre de Jsus-Christ. Que l'esprit de Dieu,
l'esprit de sagesse et d'intelligence, de conseil et de
force, de science et de pit, repose sur toi et te remplisse de la crainte de Dieu. Qu'il daigne consolider
la fragilit, fortifier ta faiblesse, confirmer ta force,
gouverner ton me, diriger tes pas, inspirer tes
penses, approuver les actes, achever tes oeuvres;
qu'il daigne t'difier par sa charit, l'illuminer de
sa science, te garder par sa misricorde, t'exalter
par la saintet, t'aguerrir par la patience, te rduire
l'obissance, te prosterner dans l'humilit, l'encourager la continence, t'enseigner la frugalit,
te visiter dans l'infirmit, te relever dans la douleur,
te ranimer dans la tentation, te modrer dans la
prosprit, t'adoucir dans la colre, protger la
pudeur, corriger tes pchs, pardonner tes chutes
et l'enseigner la discipline qui te conduira, forte de
toutes ces vertus et resplendissante de bonnes oeuvres, n'agir jamais qu'en vue de la rcompense
ternelle ! Puisses-tu avoir toujours pour tmoin celui
que tu auras un jour pour juge, afin que lorsque
tu entreras dans la chambre nuptiale avec ton flambeau allum la main, ton divin poux ne trouve en
toi rien d'impur et de sordide, rien qu'une me
blanche comme la neige et un corps tincelant de
puret; afin qu'au jour terrible du jugement, la

248

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

flamme vengeresse n'ait rien consumer en loi,


mais la divine misricorde tout couronner! Purifie
ds ce monde par la vie monastique, puisses-tu monter au tribunal du Roi ternel, pour habiter son
palais cleste avec les cent quarante-quatre mille
Innocents qui suivent partout l'Agneau, en chantant
le cantique ternellement nouveau, et recevoir la
rcompense de tes labeurs d'ici-bas dans le sjour
de ceux qui vivent toujours 1 ! Sois bnie du haut des
1. Fragilem solidet, invalidam roboret, validamque confirmet, pietate allevet, miseratione conservet, mentem regat, vias dirigat, cogitationes sanctas instituat, actus probet, opera perficiat, caritate aedificet, sapientia illuminet, castitate muniat, scientia instruat, fide confirmet, in virtute multiplicet, in sanctitate sublimet, ad patientiam
praeparet, ad obedientiam subdat, in humilitale prosternat, ad continentiam det fortitudinem, reddat sobriam, protegat pudicam, in infirmitate visitet, in dolore relevet, in tentatione erigat, in conversatione
custodiat, in prosperitate temperet, in iracundia mitiget, iniquitatem
emendet, infundat gratiam, remittat offensa, tribuat disciplinam, ut
lus et his similibus virtutibus fulta et sanctis operibus illustrata, illa
semper studeas agere, quae digna fiant in remuneratione. Illum habeas

testem quem habitura es judicem ; et aptare, ut praefulgentem gestans


in manu lampadem, intratura sponsi thalamum occurras venienti cum
gaudio, et nihil in te reperiat foetidum, nihil sordidum, nihil incullum, nihil corruptum, nihil inhonestum, sed niveam et candidam
animam corpusque lucidum atque splendidum ; ut cum dies ille treniondus, remuneratio justorum retributioque malorum advenerit.
non inveniat in te ultrix flamma quod uret sed divina pietas quod
coronct, quae jam in hoc saeculo conversatio religiosa mundavit, ut
tribunal aeterni regis ascensura celsa palatia cum eisdem merearis
portionem qui sequuntur Agnum, et cantant canticum novum sine
ces atione, illic perceptura praemium post laborem, semperque
maneas in viventium regione atque ipse benedicat te de coelis,
qui per crucis passionem humanum genus est dignatus venire in
terris redimere Jesus Christus, Dominus noster, qui. etc.
MARTENE
op. cit.. p 116.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

249

cieux par Celui qui est venu mourir sur la croix


pour
racheter le genre humain, Jsus-Christ Noire-Seigneur, qui vit et rgne jamais avec le Pre et le

Saint-Esprit.
Ensuite l'vque lui posait le voile 1 sur la tte,
en disant : Reois, jeune fille 2, ce voile et puisses-tu
le porter sans tache jusqu'au tribunal de JsusChrist, devant lequel tout genou flchit au ciel, sur
la terre et dans l'enfer.
Puis il continue :
O Dieu, qui daignez habiter les corps chastes et
qui aimez les mes virginales ; Dieu, qui avez restaur la substance humaine corrompue par la fraude
diabolique, et l'avez rtablie par votre Verbe crateur de faon non-seulement lui rendre son innocence primitive, mais lui procurer les biens ternels et la faire monter du sein des cratures
voile tait quelquefois blanc, ainsi qu'il ressort du passage
suivant de l'office De virgine vestienda, tir d'un pontifical en criture irlandaise, la bibliothque de Zurich, cit dans le Missale de
Arbuthmott du docteur Forbes, p. XIV. Burnt Island, 1864, in-4 :
Oremus, fratres carissimi, misericordiam ut cunetum bonum
tribuere dignetur huic puellae N. quae Deo votum candidam vestem
perferre cum integritate coronae in resurrectione vitae aeternae
quant facturus est, orantibus nobis, prestet Deus.
Conserva, Domine, istius devotae pudorem castitatis, dilectionem
continentiae in factis, in dictis, in cogitationibus. Perte, Christe Jesu,
qui, etc.
Accipe, puellam, pallium candidum, quod perferas ante tribunal
Domini.
2. Accipe, puella, velvidua, pallium... MARTENE, op. cit p. 117.
,
On voit que ces formules servaient la conscration des veuves comme
celle des vierges.
1. Ce

250

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

vie jusqu'au
de
liens
les
dans
cette
enchanes
encore
niveau des anges :
voici,
regard
servante
Jetez
votre
que
sur
un

vivre
de
rsolution
la
main
dans
plaant
qui,
votre
et
jamais dans la continence, vous offre la dvotion
qui lui a inspir ce voeu. Donnez-lui, Seigneur, par
votre Saint-Esprit, une modestie prudente, une
sagesse bienveillante, une gravit douce, une libert
chaste 1. Comment d'ailleurs, l'me emprisonne
dans cette chair mortelle aurait-elle vaincu la loi
de la nature, la libert de la licence, la force de
l'habitude, l'aiguillon de la jeunesse, si vous n'aviez
vous-mme allum en elle la flamme de la virginit,
si vous ne nourrissiez vous-mme cette flamme parle courage que vous daignerez lui inspirer? Votre
grce s'est rpandue sur toutes les nations qui sont
sous le soleil, nombreuses comme les toiles; et
parmi toutes les vertus que vous avez enseignes
ces hritiers de voire Testament nouveau, il y a un
don qui dcoule de la source intarissable de votre
gnrosit sur certaines mes et qui, sans diminuer
en rien l'honneur des justes noces et la bndiction
que vous avez prononce sur le lien conjugal, inspire
ces mes plus hautes de ddaigner toute union
mortelle, d'aspirer au sacrement qui unit JsusChrist son glise, de prfrer la ralit naturelle
du mariage l'union surnaturelle dont le mariage est
1. Sit in ea... prudens modestia, sapiens benignitas. gravis lenitas,
casta libertas. Ibid. p. 119.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

251

l'emblme. Cette vierge bienheureuse a reconnu


son
Crateur et, rivalisant avec la puret des anges, elle
ne veut appartenir qu' Celui qui est l'poux et le
fils de la virginit perptuelle. Protgez-donc, Seigneur, celle qui implore votre secours et qui vient
ici pour tre consacre par votre bndiction. Faites
que l'antique ennemi, si habile poursuivre les
plus excellents dsirs par les plus insidieuses embches, ne russisse jamais fltrir chez elle la palme
de la parfaite continence.
Faites enfin, Seigneur, par le don de votre
esprit, qu'elle sache garder la foi qu'elle vous a
jure, afin qu'au jour imprvu de votre avnement,
loin d'tre en rien trouble, elle puisse marcher
au-devant de vous en toute scurit et entrer librement, avec le choeur des vierges sages, par la porte
royale de votre demeure ternelle 1.
1. Deus castorum corporum benignus habitator... Respice super
liane famulam tuam N. quae in manu tua continente suae proposi-

tum collocans, tibi devotionem suam offert, a quo et ipsa idem


votum assumpsit. Quando enim animus mortali carne circumdatus,
legem naturae, libertatem licentiae, vim consuetudinis, et stimulos
aetatis evinceret, nisi tu banc flammam virginitatis, vehementer
accenderes tu hanc cupiditatem in ejus corde benignus aleres,
ut fortitudinem ministrares? Effusa namque in omnes gentes
gratia tua, ex omni natione, quae est sub coelo, in stellarum innumerabilem numerum, novi Testamenti haeredibus adoptatis, inter caeteras virtutes, quas filiis tuis non ex sanguinibus, neque ex voluntate
carnis, sed de luo spiritu genitis indidisti, etiam hoc donum in
quasdam mentes de largitatis tuae fonte defluxit, ut cum honorem
nuptiarum nulla interdicta minuissent, et super conjugalem copulam tua benedictione permaneret ; existerent tamen sublimiores

252

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

la fin de la messe, le pontife prononait sur la


nouvelle religieuse une nouvelle bndiction, dont
les acclamations du peuple faisaient une sorte de
dialogue.
bndiction cleste sur
la
Seigneur,
Rpandez,

votre servante que voici, sur notre soeur, qui s'est


humilie sous votre main, et couvrez-la de votre
divine protection.
Et tout le peuple rpondait : Ainsi soit-il.
Puisse-t-elle toujours fuir le pch,
L'VQUE.

connatre et vouloir le bien, conqurir les profils


sacrs du ciel!
LE PEUPLE. Ainsi soit-il.
Puisse-t-elle toujours obir vos
L'VQUE.

prceptes divins, viter avec votre secours les rvoltes incendiaires de la chair, vaincre la volupt
dprave par l'amour de la chastet, garder toujours
en elle l'huile de la saintet et se rjouir la lumire des clarts ternelles !
A

animae, quae non concupiscerent quod habet mortale connubium;


sed hoc eligerent quod promisit divinum Christi Ecclesiae sacramentum : nec imitarentur quod nuptiis agitur, sed diligerent quod
nuptiis praenotatur. Agnovit auctorem suum beata virginitas, et
aemula integritatis angelicae, illius thalamo, illius cubiculo se devovit.
qui sic perpetuae integritatis est sponsus, quemadmodum perpetuae
virginitatis est filius. Imploranti ergo auxilium tuum, Domine, et
confirmari se benedictionis tuae consecratione cupienti, da protectionis tuae munimen et regimen, ne hostis antiquus qui excellentiona
studia, subtilioribus infestat insidiis, ad obscurandam perfectae continentiae palmam per aliquam mentis serpat incuriam, et rapiat de
proposito virginum quod etiam moribus decet inesse nuptarum.
.
Ibid., p. 118.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.


LE PEUPLE.

255

Ainsi soit-il.

Puisse-t-elle
toujours
la
porter

main le feu sacr, et entrer ainsi par la porte royale


du ciel, sur les pas du Christ, pour vivre jamais
auprs des mes sages et chastes !
LE PEUPLE. Ainsi soit-il.
Que celui-l daigne le lui accorder
L'VQUE.

et nous exaucer, dont l'empire est sans fin.


LE PEUPLE. Ainsi soit-il.
Que la bndiction de Dieu le Pre,
L'VQUE.

le Fils et le Saint-Esprit demeure avec vous, ma


soeur, ici-bas et jamais.
L'VQUE.

LE PEUPLE.

Ainsi soit-il 1.

Effunde, Domine, benedictionem coelestem super banc famulam,


sororem nostram N... quae se humiliavit sub dextera tua.
Protege eam protectione tua divina. Amen.
Fugiat universa delicta, sciat sibi bona desideria praeparata, ut
regni coelestis sancta conquirat lucra. Amen.
Pareat semper divinis praeceptis, ut te adjuvante vitet incendia
curais, omnemque libidinem pravae voluptatis superet amore castitatis, habeat in se oleum sanctitatis, et laetetur cum lampadibus sempiternis. Amen.
Gestet in manibus faces sanctas, et apud sapientes et castissimas
animas, duce Christo, introire mereatur januam regni coelestis. Amen.
Quod ipse praestare dignetur, cujus regnum et imperium sine fine
perraanet in saecula saeculorum... MARTENE op. cit., p. 121.
Cf. LINGARD, Antiquities, t. II, p. 14.
1.

254

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

II

Il est douteux, vu le petit nombre d'vques et la


multitude toujours croissante des religieuses, que ces

formules touchantes et solennelles aient pu tre


employes pour toutes les vierges consacres au
Seigneur dans les clotres anglo-saxons 1. Mais on
peut croire qu'elles ne furent jamais omises lorsqu'une fille ou une veuve, issue d'une des dynasties rgnantes et du sang de la race d'Odin,
venait demander le voile des pouses du Sei-

gneur.
Car en Angleterre, comme ailleurs et peut-tre
plus qu'ailleurs, les religieuses sortaient des conditions les plus leves en mme temps que des plus
humbles. Les unes taient nes de ces races conquLes
reines
rantes et souveraines dont on a vu les exploits, o
et
les princesses
anglo-saxonnes le sang des Mrovingiens venait parfois se croiser
dans
le clotre.
avec celui des rejetons de l'Olympe Scandinave, et

qui, en s'alliant toujours entre elles, maintenaient


1. Le N 92 des Excerptiones de l'archevque Egbert renouvelle
la dfense faite par le pape Glase de donner le voile aux religieuses

en dehors des ftes de l'piphanie, de Pques ou des Aptres, si ce


n'est l'article de la mort. Ap. THORPE p. 355.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

255

dans sa puret native le prestige de la descendance


d'Odin :
Du sang de Jupiter issues des deux cts,

elles runissaient tout ce que leurs compatriotes


prisaient le plus en fait de grandeur et de ma-

jest.
Mais, ct d'elles et quelquefois au-dessus d'elles,

quand l'lection les y avait places, on voyait la


fille du Saxon obscur, du ceorl, peut-tre du Breton
vaincu ; puis d'autres venues de plus bas ou de plus
loin encore, rachetes de l'esclavage et drobes aux
outrages, aux souillures qui taient la consquence
trop frquente de la captivit. Toutes marchaient
sous le mme tendard, celui du sacrifice : elles en
portaient toutes la glorieuse empreinte. Les unes
renonaient la royaut, la grandeur, la richesse; les autres la famille, l'amour, la libert; toutes devaient renoncer elles-mmes. Les
moindres par la naissance n'taient certes pas celles
qui ce sacrifice avait le plus cot. Il est trop
probable que ces princesses cl ces grandes dames
anglo-saxonnes taient naturellement hautaines et
insolentes, dures et rudes au pauvre monde ; quelquefois sanguinaires et implacables, comme les
hrones de l'pope germanique, Chriemhilde et
Brunehilde; et de tous les prodiges oprs par le
christianisme en Angleterre, il n'en est gure de

258

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

plus merveilleux que d'avoir transform un si grand


nombre d'elles, au sein des communauts nouvelles,
en filles dociles, en soeurs cordiales, en mres
vraiment tendres et dvoues de leurs infrieures
par l'ge ou le sang.
Il faut l'avouer, l'attention des annalistes de
ces sicles reculs ne s'est gure porte que sur les
reines et les princesses dont la vocation religieuse
devait surtout difier et toucher les mes de leurs
contemporains;qui belles, jeunes, recherches en mariage par des princes leurs gaux, renonaient au
monde afin de rserver Dieu tout leur amour, afin
de consacrer, pour les gnrations futures des servantes de Dieu, maint refuge la fois magnifique et
paisible.
Nous ne pouvons que suivre les auteurs anciens,
tout en profitant avec soin de toutes les indications
qui jetteront quelque lueur sur l'me et la vie des
innombrables filles, d'origine plus humble, mais
d'une vie aussi pure et d'un dvouement aussi courageux, qui se pressaient autour d'elles.
Ces reines et ces princesses nous offrent trois catgories principales : d'abord les vierges, voues
Dieu ds le matin de leur vie, quelquefois mme ds
le berceau, comme les abbesses Ebba de Coldingham et Elfleda de Whitby, qui furent les amies et les
protectrices si dvoues de Wilfrid. Puis les femmes
qui se sparaient de leurs maris, du vivant de
ceuxci et souvent contre leur gr,
pour embrasser la vie

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

257

religieuse : sainte Etheldreda en demeure le type le


plus clbre. Enfin les veuves, qui achevaient dans
le clotre une vie le plus souvent consacre sur le
trne l'active propagation comme la gnreuse
pratique de la nouvelle religion. Nous en avons-vu
plus d'un louchant exemple, tel que celui de la
reine Eanfleda, la premire bienfaitrice de Wilfrid,
qui, aprs la mort du roi Oswy, son mari, voulut abriter son veuvage Whitby et y finir ses jours sous la
crosse de sa fille.
Par un privilge qui honore notre France, ce fut
chez nous, dans la patrie de la reine Berthe, de la
premire reine chrtienne des Anglo-Saxons, que
vinrent se former les premires religieuses d'Angleterre. La France fut donc le berceau des religieuses
anglo-saxonnes. Ds le temps des premiers missionnaires, et pendant que les monastres taient encore
peu nombreux, plusieurs d'entre les nouveaux chrtiens d'Angleterre allaient chercher les rgles de la
vie religieuse chez les Gallo-Francs, qui y avaient t
initis, depuis plus d'un sicle, par le glorieux
saint Martin et, aprs lui, par saint Maur, le disciple
chri de saint Benot, et par saint Colomban, l'illustre
propagateur du monachisme celtique. C'tait surtout
leurs filles que les Anglais envoyaient ou amenaient
en Gaule, et ces premires-nes de la grande chrtient qui allait clore en Bretagne semblent avoir
t spcialement recueillies et formes dans les communauts des bords de la Marne et de la Seine,
MOINES

D'OCC. V.

17

Les

premires
religieuses
sont
formes
en
France,

258

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

Jouarre, Faremoutier, aux Andelys et plus lard


Chelles 1.
surtout

Faremoutier.

Jouarre, Faremoutier et les monastres circonvoisins, on doit s'en souvenir, formaient une sorte
de-province monastique, relevant de Luxeuil et peuple par les disciples de saint Colomban 2. La pieuse
et courageuse Burgundofara, la noble baronne de
Bourgogne, bnie ds son enfance par le saint patriarche de Luxeuil, gouvernail Faremoutier la grande
fondation qui a illustr son nom pendant douze sicles; elle y avait toute une colonie de jeunes AngloSaxonnes. Hilda, la grande abbesse de Whitby, songeait, elle aussi, ds qu'elle eut rsolu de quitter
le monde 5, mener la vie religieuse dans un de ces
clotres des bords de la Marne o sa soeur, Hereswida,
la reine d'Est-Anglie, avant mme d'tre veuve,
de Britanuia monachicae conversations gratia, Francorum
vel Gallicorum monasteria adire solebant ; sed et filias suas eisdem
erudiendas ac sponso coelesti copulandas mittebant. BEDE, l. III, c. 8.
2. Voir au tome II, livre IX, p. 587 et 593.
3. Voir au tome IV, p. 61. Bede dit que ce fut Chelles qu'Hereswida se fit religieuse ; Pagi, dans sa Critique de Baronius (ad
ann. 680, c. 14 20), soutient, par des raisons trop longues numrer, que Bede et Mabillon se sont tous les deux tromps, l'un en
supposant qu'Hereswida fut religieuse Chelles, et l'autre que Hilda
alla l'y rejoindre. Il prouve qu'il n'y avait aucune trace de la prsence des deux soeurs dans les archives ou les calendriers de Chelles
avant 1672, poque o la communaut obtint de l'archevque de
Paris, Harlay, sur le rapport du fameux casuiste Sainte-Beuve, la
facult de clbrer la fte de sainte Hilda le 27 novembre, et d'inscrire le nom de sainte Hereswida au calendrier de la sacristie, la
date du 9 dcembre.
1. Mulli

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

259

avait dj cherch un asile et devait achever sa vie


en pratiquant la rgle monastique 1.
Ce n'taient pas seulement, comme on pourrait le croire d'aprs ce rapprochement avec le
grand aptre celtique de la France orientale, les
Northumbriennes, converties au christianisme par
des missionnaires celtes, qui accouraient ainsi
auprs des filles spirituelles de saint Colomban.
C'taient encore et surtout les jeunes princesses et
les filles de grande maison du royaume de Kent,
exclusivement converties par les missionnaires romains. L'arrire-petite-fille du premier roi chrtien des Anglo-Saxons Earcongotha, ajouta un
,
nouveau lustre la communaut de Faremoutier
par la saintet de sa vie et de sa mort. Ce fut, dit
Bede, une vierge de grande vertu, digne en tout de
son illustre origine2. L'Est-Anglie fournil aussi son
contingent la puissante fondation de la noble Burgundofara : deux soeurs de cette Etheldreda, dont on
a vu l'trangchistoire, gouvernrent successivement,
malgr leur qualit d'trangres, l'abbaye gallofranque de Faremoutier, pendant que leur soeur fonIn eodem monasterio soror ipsius Hereswid, mater Aldulfi regis
orientalium Anglorum, regularibus subdita disciplinis, ipso tempore
coronam expectabat aeternam. BEDE, IV, 23. Pagi croit qu'elle se fit
religieuse sept ans avant la mort de son mari, mais avec le consentement de celui-ci.
2. Ut condigna parenti soboles, magnarum fuit virgo virtutum,
serviens Domino in monasterio quod... constructum est ab abbatissa
nobilissima, vocabulo Fara. BEDE, III, 8.
1.

260

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

dait le plus grand monastre de femmes qu'on et


tard,
plus
sicles
Dix
Angleterre
1.
une
encore vu en
autre princesse trangre, recueillie Faremoutier
lui
Bossuel,
de
gnie
le
l'immortalit
voue

et
par
donnait l'occasion de consacrer cette fameuse
maison un pangyrique, plus applicable peut-tre
la communaut du septime sicle qu' celle du dixseptime. Dans la solitude de Sainte-Fare, autant
loigne des voies du sicle que sa bienheureuse situation la spare de tout commerce du monde; dans
cette sainte montagne, o les pouses de Jsus-Christ
faisaient revivre la beaut des anciens jours, o les
joies de la terre taient inconnues, o les vestiges
des hommes du monde, des curieux et des vagabonds
ne paraissaient pas, sous la conduite de la sainte
abbesse, qui savait donner le lait aux enfants, aussi
bien que le pain aux forts, les commencements de la
princesse Anne taient heureux 2.
Lorsque la reine Bathilde, elle-mme AngloSaxonne de naissance, eut rtabli le clbre monastre de Chelles, l'illustre abbesse qu'elle y plaa vil
sa communaut s'accrotre par la foule de religieuses
que la renomme de ses grandes qualits et de sa
tendre bont attira d'au del de la Manche. Les
chrtiens des deux sexes subirent cet attrait ; car il
1. Saethryd, filia uxoris Annae regis... et filia naturalis ejusdem
regis AEdilberg, quae utraque, cum esset peregrina, prae merito virtutum... est abbatissa constituta. Ibid Cf. BOLLAND., t. II Julii, p. 481.
2. Oraison funibre de la princesse palatine, Anne de Gonzague.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

201

y eut Chelles

autant de moines anglo-saxons que


de religieuses. Tout y prosprait si bien tout y
;
respirait une pit si active, si ardente et si charitable, que les rois de l'Heptarchie, sduits par le
parfum de vertu et de bonne renomme qui s'exhalait du double monastre peupl par leurs compatriotes, sollicitaient l'envi l'abbesse Bertile de leur
envoyer des essaims de celte grande ruche pour en
peupler les nouvelles fondations de l'Angleterre 1.
C'est de l que vint trs-probablement ce BoBotulphe
et
tulphe, dont on a dj dit un mot, et qui fut un des
les deux
contemporains de Wilfrid les plus activement d- princesses
est - angliennes.
vous la propagation de l'institut monastique 2.
Avant d'tre restitu sa terre natale, il avait inspir un vif et profond attachement deux jeunes
princesses est-angliennes qui, peine sorties du
berceau, avaient t envoyes en France pour y apprendre la vie monastique. Elles aimaient en lui, nous
dit-on, un grand matre de la vie sainte et chaste,
mais encore plus le compatriote, l'homme de leur pays
et de leur race. Quand elles surent qu'il allait rentrer
1. Cujus conversatio sobria et benignissima advocavit plurimas
fidelium animas feminarum immoque et virorum. Nec solummodo
ex vicina provincia, sed etiam ex transmarinis partibus. sanctae hujus
feminae felici fama percurrente, ad eam relictis parentibus et patria
cum summo amoris desiderio... festinabant... Etiam a transmarinis
partibus Saxoniae reges illi fideles ab ea permissos postulabant... qui
virorum et sanctimonialium coenobia in illa regione constituerent.
Vita S. Bertilae, c. 5 et 6, ap. MABILION, ACT. SS. O S B., voir t. III,
p. 20.
2. Voir plus haut, au tome IV, p. 475

202

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

dans la patrie, elles demeurrent pntres d'une


tristesse dont elles ne purent se consoler qu'en le recommandantde leur mieux leur jeune frre, qui tait
roi on ne sait trop o, sous la rgence de leur mre :
aprs quoi on n'entend plus parler d'elles 1. Leur
jeune et youchante image n'apparat que pour tmoigner ainsi de la persvrance de leur patriotisme au sein du pieux exil qui leur tait impos.
C'est un sentiment dont nous retrouverons maintes
fois la trace chez les religieuses anglo-saxonnes.
Y eut-il

des
religieuses
celtiques
chez

Mais parmi ces premires religieuses de l'Hep-

tarchie, n'y eut-il pas avant tout des vierges


d'origine celtique, venues d'cosse et d'Irlande,
les Anglo-Savons?
comme tous ces moines missionnaires dont on a
vu les exploits? Rien de plus probable, bien que
l'on n'en trouve aucune preuve positive. On ne
saurait, ce propos, passer sous silence une sainte
princesse dont la mmoire est encore populaire dans
le nord de l'Angleterre, et dont la plupart des annalistes se sont longtemps accords proclamer l'origine irlandaise, en mme temps qu'ils reconnais1. Erant in eodem monasterio... sorores duae Edelmundi regis...
diligebantque praecipuum patrem Botulfum sicut doctorem sanctitatis
et casyimoniae, et plurimum ob studium gentis suae Adhuc siquidem
tenellulae missae fuerant ultra mare ad discendam in monasteriali
gymnasio disciplinam coelestis sophiae. Videntes beatum ac dilectum
Doctorem velle repatriare, moerentes mandata imponunt praeferenda
rgi et fratri. Vita S. Botulfi, ap. ACTA SS. O. S. B.. saec. III, t. III,
p. 3.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

205

saient en elle l'initiatrice de la vie religieuse parmi


les vierges et les femmes de la Northumbrie. A l'ouest
de celte rgion, dans ce qu'on appelle aujourd'hui le
Cumberland, sur un promontoire baign par les flots
de la mer d'Irlande et d'o l'oeil peut par un temps
clair embrasser la fois les ctes mridionales de l'cosse et, les pics lointains de l'le de Man, un difice
religieux conserve encore le souvenir et le nom de
sainte Bega 1. Fille d'un roi d'Irlande, elle tait, au
dire de la lgende, la plus belle personne de l'le,
et le fils du roi de Nonvge l'avait dj demande
en mariage. Mais elle s'tait voue, ds sa plus
tendre jeunesse, l'poux des vierges, et avait reu
d'un ange, comme sceau de ses fianailles clestes,
un bracelet marqu du signe de la croix 2. Dans la
nuit qui prcda le jour fix pour ses noces, pendant que les gardes du roi son pre, au lieu de faire
le guet selon la coutume, le sabre au ct et la
double hache sur l'paule, taient plongs dans
1. En anglais Saint-Bee's; c'est le nom que porte encore le promontoire, surmont d'un phare et situ un peu au midi de Whitehaven
Sur le revers mridional de ce cap, et abrit par sa hauteur contre
les vents de mer, au milieu d'un groupe de beaux arbres, s'lve
le prieur, bti par Raoul de Meschines, en 1120, et restaur
en 1817 pour servir de collge ecclsiastique anglican. Il subsiste
encore quelques dbris prcieux des constructions du douzime et du
treizime sicle, et mme, selon quelques antiquaires, de l'difice
saxon, dtruit par les Danois, qui a prcd la fondation normande.
2. Accipe, inquit, eulogium istud a Domino tibi missum, quo te
illi subaratam (sic) agnoscas. Pone ergo illud sicut signum super cor
tuum et super brachium tuum, ut nullum admittas praeter ipsam
Cf. CANTIC. VIII, 6.

Lgende
de
sainte Bega.

204

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

l'ivresse avec leurs htes, elle s'chappa seule, sans


autre richesse que le bracelet dont l'ange l'avait
dote, se jeta dans un esquif et alla dbarquer sur
la rive oppose, en Northumbrie, o elle demeura
longtemps dans une cellule au milieu des bois, mlant la prire le soin des pauvres malades d'alentour 1. La crainte des pirates qui infestaient les
ctes la porta plus tard gagner l'intrieur du
pays. Que devint-elle ensuite? Ici la confusion, si
frquente dans tous ces rcits entre la lgende et
l'histoire, devient peu prs inextricable. Est-ce
elle qui, sous le nom de Heu, nous est dsigne par
Bede comme celle qui l'vque Adan, aptre de
la Northumbrie, fit prendre le voile et qu'il plaa
la tte de la premire communaut de filles qui et
t vue dans le nord de l'Angleterre 2 ? Est-ce encore elle qui, sous le nom de Begu, aprs avoir abdiqu la dignit d'abbesse, vcut pendant trente
annes humble et simple religieuse, dans un des
monastres soumis la grande abbesse de Whitby,
1. Erat speciosa forma pra cunctis filiabus regionis illius... Virgo
armillam super se fere indesinenter portavit... Indulgebant calicibus

epotandis potentes ad potandum et viri fortes ad miscendam ebrietatem... Plures ex fortissimis Hyberniae ambiebant totum palatium et
uniuscujusque sica super femur suum et bipennis super humerum et
lancea in manu ejus... Pater ejus... inventant reduceret, et reductam
plagis vapularet multis... Omnia claustra ad tactum armillae clavis
David virgini egregiae egredienti aperuit... In loco tunc temporis satis
nemoroso secus litus maris posito cellam virgineam sibi construxit..
Vita S. Begae et de miraculis ejusdem. d. Tomlinson, Carlisle. 1842,
p. 40-53.
2. Voir plus haut. t IV. p. 60,

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

265

Hilda, dont elle tait devenue l'amie intime en


mme temps que la fille en religion 1 ? Ce sont l
des questions qui ont t longuement dbattues par
les rudits, et qu'il parat impossible de trancher
avec assurance 2. Ce qui est certain, c'est qu'une
vierge, du nom de Bega, figura parmi les saintes
les plus anciennement connues et les plus longtemps
populaires du nord-ouest de l'Angleterre. Clbre
ds son vivant par son austrit, sa ferveur et une
sollicitude pour les pauvres gens, qui la portait, pendant la construction de son monastre, prparer
1. BEDE., Hist. eccles., IV, 23.
2. La plupart des anciens auteurs ont cru cette identit. Les
Bollandistes eux-mmes (t. II Sept p. 094) semblent l'admettre,
,
bien qu'ils n'aient point eu connaissance de la Vie de la sainte, crite

au douzime sicle par les moines de Saint-Bee's, et qui repose tout


entire sur cette croyance. Mais ce document, intitul Vila S. Begx
et de miraculis ejusdem, publi pour la premire fois en 1842, d'aprs
un manuscrit du Muse britannique, par M. Tomlinson, dans la collection intitule Carlisle Histotical Tracts, ne saurait, notre sens,
prvaloir contre le tmoignage contemporain de Bede. Celui-ci,
toujours si attentif signaler l'origine scotique des personnages de
cette race, quand il y a lieu, garde le silence sur celle de la premire religieuse de Northumbrie : et les deux passages du mme
chapitre (IV, 25) o il parle de Hein, la fondatrice de Hartlepool, et de
Begu, contemporaine de la mort de Hilda, ne semblent nullement
s'adapter la mme personne. Aussi le R. P. Faber, dans la Vie de
sainte Bega, qu'il a publie, tant encore anglican, en 1844, parat
bien croire qu'il y a eu au moins deux saintes, dont les actes ont t
confondus par la tradition, et a soin de constater que son rcit ne
vise point l'exactitude historique. Le pote Wordsworth a consacr, ds 1855, quelques-uns de ses plus beaux vers aux souvenirs,
encore si populaires, de la sainte Irlandaise et des lieux qui portent
son nom.

206

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

elle-mme les aliments des maons et les aller


servir dans leurs chantiers, en courant de place en
place comme une abeille charge de miel 1, elle demeura jusque dans le moyen ge la patronne des
populations laborieuses et trop souvent opprimes
de la rgion o la tradition nous la montre dbarquant, seule et intrpide, sur une plage trangre,
pour fuir son royal fianc. Au douzime sicle, le
fameux bracelet que l'ange lui avait apport y tait
gard avec une tendre vnration : la pieuse confiance des fidles en avait fait une relique, sur laquelle on faisait prter serment aux usurpateurs,
aux prvaricateurs, aux violents contre lesquels
on n'avait pas d'autre dfense, avec la certitude
qu'un parjure commis sur un gage si cher et si sacr
ne demeurerait pas impuni. C'tait encore Bega
et son bracelet que les cultivateurs avaient recours
contre les impts nouveaux et injustes dont les seigneurs voulaient les grever. En vain les pillards cossais ou les prpotents du pays, enfoulant aux pieds de
leurs coursiers les moissons des gens du Cumberland, se moquaient-ils des plaintes et des menaces
de la clientle de sainte Bega.
Que me veut cette
bonne vieille, et quel mal pourra-t-elle me faire?

disait l'un. Qu'elle vienne donc, votre Bega ! disait un autre, qu'elle vienne, et qu'elle fasse tout
1. In officinis monasterii construendis... manu
coquens
sua cibos
parabat, artificibus apparebat, velut apis mellificans,
currens et discurrens ministrabat. Vita S. Begh., p. 55.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

207

ce qu'elle voudra ! elle ne fera pas seulement tomber les fers des sabots de nos chevaux 1. Tt ou tard
la vengeance cleste atteignait les coupables et l';

clat de ces chtiments venait confirmer la foi du


peuple dans la puissante intercession de celle qui,
six cents ans aprs sa mort, protgeait encore nergiquement et efficacement, contre la duret fodale,
les captifs, les opprims, la pudeur des femmes, le
droit des petits, sur la rive occidentale de la Northumbrie, comme le faisait saint Cuthbert dans tout
le reste de cette rgion privilgie 2.
Du reste, mesure qu'on entre dans les dtails
1. Protulerunt in medium S. Begae virginis armillam, quia confi-

debant inultum non praeterire perjurium super illam perpetratum...


Versabatur illo tempore controversia inter eos qui dominabantur
terrae de Coupelandia, et homines subditos sibi, super quadam consuetudine qua boves solebant dominis pensari... Impetebantur hommes
et cogebantur plus reddere quam arbitrabantur se solvere debere...
Quid mini facere poterit vetula illa ? et manum ad secretiores
partes natium admovens : Hic, hic, inquit. sagittabit me. ... Quidam
autem adolescentulus sagittam... jaciens..., percussit illum in fonti
culo fondamenti, quem ipse manu sua designaverat Veniat Bega,
..
veniat, et quod potest faciat. ... De miraculis, p. 08, 09, 02, 00.
On trouve dans cet opuscule un paragraphe curieux, p. 05, sur la
terreur qu'inspirait ds le douzime sicle, aux routiers cossais, ces
flches des archers anglais qui devaient tre si fatales la noblesse
franaise, dans les grandes batailles du quatorzime sicle.
2. Voir plus haut, t. IV, p. 458, 459. Le rcit des miracles de
sainte Bega est videmment de la mme poque et conu dans le
mme esprit que le Libellus de admirandis beati Cuthberti virtutibus.
Le plus populaire de ces miracles, et celui dont la mmoire est
encore reste dans le pays, rappelle le miracle qui est commmor
Borne la fte de sainte Marie des Neiges, le 5 aot; une chute de
neige, au coeur de l't, vint dlimiter exactement les possessions
contestes du monastre, et qui taient celles du domaine primitif

208
Confusion

perptuelle

entre

la lgende
et l'histoire.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

de la vie des saintes religieuses de l'Angleterre, la


difficult de tracer la ligne de dmarcation entre
l'histoire et la lgende devient de plus en plus manifeste. Mais, aprs tout, ne nous plaignons pas Irop
de celte confusion. La vraie histoire, celle qui modifie les mes, qui forme les opinions et les moeurs 1,
ne se fait pas seulement avec des dates et des faits,
mais avec les ides et les impressions qui remplissaient et dominaient l'me des contemporains. Ils
ont traduit eux-mmes, en faits, en anecdotes et en
tableaux, les sentiments d'admiration, de reconnaissance et d'amour qui les enflammaient pour des
tres qu'ils croyaient d'une nature suprieure la
leur, et dont les bienfaits et les exemples survivaient

aux ravages du temps et de l'inconstance humaine.


Il faut donc savoir se rsigner tre poursuivi par
cette confusion dans toute la srie de nos rcits, destins bien plutt reproduire les croyances et les
passions, les vertus et les vices des nouveaux chrtiens d'Angleterre, qu' retracer, dans leur suite
mthodique ou chronologique, des vnements incertains ou insignifiants. Qu'il suffise nos lecteurs
d'tre assurs que jamais nous ne nous permettrons
de leur prsenter, sous les apparences de la vrit,
des actes ou des paroles qui ne sauraient prtendre
une certitude inconteste.
de la sainte recluse. Cf. le texte publi par Tomlinson,
p. 64, et la
tradition rapporte par les manuscrits du chapitre de Carlisle,
ap.
Notes on saint Bega, p. 15.
1. LITTR. Journal des Savants, novembre 1802.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

209

Pour mettre un peu d'ordre dans les notes que


Division
des
glaner
les
religieuses
anglonous avons pu
sur
religieuses
dont
il
semble
utile
de
les
dynassaxonnes,
grouper par
la biographie
conserve
ties principales, d'aprs les familles et les contres a td'aprs
dont taient issues toutes ces nobles femmes si d- les dynasties
dont
taient
voues Dieu, saint Pierre et saint Benot, qui ont elles
issues.
pris place sur les autels de l'Angleterre catholique.
Les
NorthumJe crois n'avoir plus rien ajouter sur les prin- briennes.
cesses northumbriennes issues d'Ella et d'Ida, de
l' Homme de feu et du Ravageur. Les saintes et
puissantes abbesses Hilda de Whilby, Ebba de Coldingham, Elfleda, la fille d'Oswy, voue Dieu
ds la naissance, comme ranon de l'affranchissement de sa patrie, sa mre Eanfleda, qui, devenue veuve, alla finir sa vie dans l'abbaye de sa
fille ; ces noms, si souvent rpts, n'ont peut-tre
pas chapp la mmoire de tous nos lecteurs.
Ajoutons seulement que, d'aprs la tradition ancienne
et gnralement rpandue1, bien que conteste par
l'rudition moderne, les trois fils d'Oswy, qui rognrent successivement sur la Northumbrie et dont
il a t si souvent question dans la vie de Wilfrid,
furent tous les trois abandonns par leurs femmes,
qui voulurent se consacrer Dieu; sans toutefois
que les deux princesses maries l'an et au plus
Cette tradition, accepte par Pagi (ubi supra) d'aprs Guillaume
de Malmsbury, Alford et bien d'autres, est conteste par les Bollandistes, en ce qui touche les deux princesses maries aux deux frres,
Alchfrid, l'ami de Wilfrid, et Aldfrid, son ennemi.
1.

270

Les
Aseings,
ou
dynastie
de
Kent.

Ethelburga,
fondatrice de
Lyminge.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

jeune de ces princes aient suscit les mmes luttes


ou acquis la mme clbrit que leur belle-soeur
sainte Etheldreda, la femme du roi Egfrid.
Passons maintenant aux princesses de la plus
ancienne des dynasties anglo-saxonnes, la premire
convertie au christianisme, celle des Ascings qui
rgnait sur les Jutes du royaume de Kent.
La premire et la plus historique des princesses
de la descendance d'Hengist que nous rencontrons
dans le clotre n'est autre que cette douce et dvoue Ethelburga, dont les aventures se lient d'une
faon si intime l'histoire des dbuts du christianisme de la Northumbrie1. Fille du premier roi chrtien du midi de l'Angleterre, elle pousa le premier
roi chrtien du Nord, cet Edwin dont la conversion
fut si difficile, le rgne si prospre et la mort si
glorieuse. Aprs la ruine si prompte de cette premire chrtient northumbrienne dont elle avait
t, avec l'vque Paulin, l'initiatrice, la reine
Ethelburga, recueillie avec une tendre sympathie
par son frre, le roi de Kent, ne voulut plus d'autre
couronne que celle de la sainte pauvret. Elle obtint
de son frre le don d'une ancienne villa romaine,
situe entre Cantorbry et la mer, du ct qui regarde la France; elle y fonda un monastre o
elle prit elle-mme le voile. Elle fut ainsi la premire veuve de race saxonne qui se consacra la
1. Voir plus haut, t. III, p. 455 et 475.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

271

vie religieuse. La vieille glise de son monastre, du


nom de Lyminge, subsiste encore ; on y montre l'emplacement du tombeau de celle qui y passa les qua-

torze dernires annes de sa vie, et qui, fille du


fondateur de Cantorbry et veuve du fondateur de
York, servit ainsi de premier anneau entre les deux
grands foyers de la vie catholique chez les AngloSaxons 1.

Nous n'ajouterons rien ce qui a dj t dit sur la


fille d'Ethelburga, d'abord reine de Northumbrie,
puis religieuse comme sa mre 2, et sur sa petitefille, l'abbesse Elfleda, l'aimable cliente de saint

Cuthbert et la gnreuse protectrice de saint Wilfrid 3. Mais elle eut une soeur, nomme Eadburga,
qui fut religieuse avec elle Lyminge et qui, ensevelie avec elle dans ce monastre, fut vnre
parmi les saintes d'Angleterre4. Son frre, mari
comme l'avait t son pre, une princesse franque5,
arrire-petite-fille de Clovis et de sainte Clotilde,
peupla de sa postrit les clotres anglo-saxons et
cru retrouver des dbris de constructions romaines dans
certaines parties de l'glise actuelle de Lyminge. C'est sous un arcboutant au sud-est du choeur qu'tait situe la tombe de sainte
Ethelburge. Rev. R. C. JENKINS, Account of the church of S. Mary
and S. Eadburgh in Lyminge. London and Folkestone, 1859. Cf.
Gentleman's Magazine, august 1802.
2. Voir au tome IV. pages 49, 157, et les tableaux gnalogiques
A et B.
3. Voir tome IV, p. 508 et 424.
4. BOLLAM. Act., SS. Februar., t. II, p. 385, et t. III, p. 090.
5. Emma, fille de Clotaire II. BOLL., t. VIII Octob., p. 90.
1. On a

272

Eanswida,
fondatrice
de
Folkestone.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

mme trangers. Sans parler de ses petites-filles,


Earcongotha, qui devint, comme on l'a dj dit,
abbesse de Faremoutier en France, et Ermenilda,
reine de Mercie, que nous avons dj rencontre
et que nous retrouverons plus loin parmi les abbesses d'Ely1, ce second roi chrtien du plus ancien
des royaumes de l'Heptarchie eut une fille, nomme Eanswida. leve par les missionnaires romains
de Canlorbry, elle reut de leurs mains le voile des
fiances de Dieu. Elle se signala par la fondation d'un
monastre qu'elle consacra, en vraie Romaine, saint
Pierre, et dont elle fut la suprieure, Folkestone,
au bord de ces blanches falaises, surmontes de verdoyants pturages, qui attirent le premier regard
des innombrables voyageurs que les nefs rapides de
nos jours dposent en ce lieu sur la plage d'Albion.
La lgende s'est donn beau jeu l'occasion de
cette jeune et sainte descendante d'Hengist et de Clovis ; elle a combl les lacunes de sa biographie authentique par divers traits qui nous initient l'ide
que se faisaient les Anglo-Saxons de la puissance surnaturelle dont la vocation monastique investissait les
filles de race souveraine. Son pre, disait-on, avait
voulu la marier, comme sa tante, un prince northumbrien encore paen; elle s'y refusa obstinment.
Le roi Eadbald ne chercha point la contraindre
;
taient toutes deux filles du roi Ercombert et de sainte
Sexburga, elle aussi abbesse d'Ely aprs sa soeur Etheldreda. Voir
le tableau gnalogique D.
1. Elles

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES

275

mais celui qui prtendait sa main vint avec tout


son cortge renouveler ses instances auprs d'elle,
pendant qu'elle dirigeait elle-mme les constructions de son clotre futur. Elle reconduisit sans
piti, en le dfiant d'allonger, avec l'aide de ses faux
dieux, une poutre qui se trouvait trop courte, tandis

qu'elle russit obtenir la longueur ncessaire en


priant de toute sa force le vritable Sauveur du
monde. Une fois installe dans son monastre, elle
en fit, comme toutes les fondations religieuses de ce
temps, un grand tablissement agricole en mme
temps qu'un sanctuaire asctique et une cole littraire. On la vit, selon les rcits populaires, d'abord
apprivoiser les troupes d'oies sauvages qui dvastaient ses rcoltes, mais que ses domestiques volaient dans sa basse-cour, et mangeaient son
grand dplaisir ; puis, du bout de sa crosse, creuser
un canal d'un mille de long pour amener de l'eau
douce son monastre qui en manquait. Elle mourul, jeune encore, en 640 : son abbaye, construite
trop prs de la mer et sur un rocher qui surplombait, fut engloutie par les flots ; mais la mmoire de
cette fille des conqurants, conquise par l'amour de
Dieu et du prochain, survcut longtemps dans les
prires des fidles 2. Plus de six cents ans aprs sa
1

Romanis monachis velatam esse, nullum dubium est, et


monasticum institulum ab eisdem edoctam... Oratorium suum
rupibus suspensum, mari supereminens. BOLL , t. IV August., p 685,
086.
2. Les Bollandistes ont publi un fragment de son office.
1.

MOINES D'OCC.

v.

18

274

Lgende
de
Domneva

et
de ses frres.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

mort, sous les Plantagenets, un puissant baron


anglo-normand renouvela la fondation bndictine
de la princesse anglo-saxonne, et en consacra
l'glise saint Pierre et sainte Eanswida 1.
La lgende s'est galement empare de toute une
autre branche de la descendance de Hengist, issue
d'un jeune frre d'Eanswida, mort avant son pre 2.
Ce prince avait laiss deux fils et quatre filles; cellesci furent toutes religieuses et comptes parmi les
saintes 3. Ses deux fils 4 furent vnrs titre de martyrs, selon l'ide gnralement rpandue cette poque, qui assimilait au martyre toute mort violente
subie par des innocents. Ils furent assassins par un
thane nomm Thunnor, lequel voulait ainsi plaire au
roi Egbert, quatrime successeur de saint Ethelbert,
en le dbarrassant de ses jeunes cousins qui pouvaient
devenir des comptiteurs dangereux 5. Ici la lgende1. Ce baron s'appelait Jean de Segrave, et sa femme Juliana de
Sandwich. STEVENS, I, 599, ex. WEEVER, p. 270.
2. Il s'appelait Ermenfred, et sa mort laissa le trne de Kent

son frre Ercombert, troisime roi chrtien, pre du roi Egbert et


des saintes Ermenilda et Earcongotha. Voir le tableau gnalogique B.
3. Ermenberga ou Domneva, Ermenburga, Etheldreda et Ermengytha.
4. Ethelbert et Ethelred.
5. Bede ne dit rien de tous ces laits ; mais ils ont t raconts avec
plus ou moins de dtails par tous les historiens plus rcents, Guillaume de Malmsbury, Simon de Durbam, Matthieu de Westminster,
et surtout Thorne, dans sa Chronique de l'abbaye de Saint-Augustin
de Cantorbry. Cf. LAPPENEBERG, I, 259, et THOMAS DE ELMHAM, qui en
contient une version trs-dtaille, p. 207 259 de la nouvelle dition donne par Hardwicke

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

275

s'lve la vraie posie en mme temps qu'elle


consacre, comme presque toujours, la vraie morale.
Pour mieux cacher, dit-elle, les ossements des victimes, l'assassin eut beau les ensevelir dans le palais
du roi et jusque sous le trne o il sigeait dans les
jours de fte : une lumire surnaturelle vint dnoncer le crime en brillant sur celle tombe inconnue
et en la rvlant la dvotion des fidles. Le roi,
tout confus, dut expier le crime commis son profil, sinon par ses ordres. Appuys par la clameur
populaire, les deux illustres moines trangers, qui
taient alors les justiciers et les pacificateurs du
pays, le Grec Thodore, archevque de Cantorbry, et l'Africain Adrien, abb de Saint-Augustin 2, lui firent comprendre qu'il fallait payer le
prix du sang, c'est--dire la compensation prescrite
par toutes les lois germaniques, une soeur des
victimes, d'autant plus que celte soeur, nomme
Domneva, tait marie un prince des Merciens,
fils du sauvage et invincible Penda 5. Ce prix du sang
devait tre sold sous forme d'une donation territoriale, destine fonder un monastre o des vierges,
consacres Dieu, prieraient perptuit pour obtenir le pardon cleste. Domneva demanda autant de
terre que pourrait parcourir d'une seule traite une
biche apprivoise qui lui appartenait ; et cela dans
1

In aula regia, sub regia cathedra. MATHI. WESTMONAST., p. 14.


2. Voir leur rle dans l'histoire de Wilfrid au tome IV, page 201.
3. Voir les tableaux gnalogiques B et C.
1

La

course

de
la biche
dans

l'le de Thanet.

270

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

Tamise,
o
la
de
l'embouchure
Thanet,

le
de
cette
avaient dbarqu leur anctre Hengist et, deux sicles plus tard, saint Augustin; qui tait ainsi doublement chre la nation comme ayant t le
site de la premire occupation des Saxons et de
la premire apparition du christianisme parmi eux.
C'tait en outre une rgion trs-fertile, la fleur
et le bijou du pays, une sorte de paradis terresyre 1. Le roi Egbert ayant consenti cet arrangement, on se rendit sur le terrain : la biche fut
lche, et le roi avec les siens la suivait des yeux,
lorsque le sclrat Thunnor survint en s'criant que
Domneva n'tait qu'une magicienne qui avait ensorcel le roi au point de lui faire abandonner de
si bonnes terres l'instinct d'une bte. Puis, tant
cheval, il se mit poursuivre la biche pour l'arrter ; mais dans sa course effrne, il rencontra un
puits, o il demeura englouti et qui s'appela, depuis
lors, Thunnor's leap, ou le saut de Thunnor 2. La
1. Post sororem eorum Dompnenam misit,

ut ipsa interfectionis

pretium reciperet... Venit rex tristis, veniam petiit... Respondit


Dompnena : Quantum cerva mea domestica uno impetu percurrere
poterit... Emissa cerva currit velociter, aspiciente rege cum suis
hilari vultu cursum cenvae... Insula arridens bona rerum copia, regni
flos et thalamus... in quatanquam quodam Elysio... Clamavit Dompnenam incantatricem, et insipientem regem qui terram fertilem et
nobilem bruti animalis indicio tradidit.
2. L'emplacement du puits et tout le trac de la course de la biche
se trouvent sur une vieille et curieuse carte de l'le de Thanet, qui
a t reproduite en petit dans le Nonasticon de Dugdale (I, 84) et
par les Bollandistes (t. IV de juillet, p. 515), mais dont le fac-simil
exact se trouve dans la nouvelle dition d'Elmham.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

277

biche courut si bien qu'elle sut enclore quarantehuit charmes de terre, en traversant toute l'le dans
deux directions diffrentes avant de revenir auprs
de sa matresse. Le territoire ainsi dlimit fut
abandonn Domneva et sa postrit spirituelle.
L'archevque Thodore consacra aussitt la nouvelle
fondation, qui prit le nom de Minuter, comme qui
dirait le Monastre par excellence 1.
Domneva, devenue veuve, et qui prit alors le nom
d'Ermenberga2, fut la premire abbesse de la nouvelle communaut qui compta bientt soixante-dix
religieuses. Mais elle en abandonna promptement le
gouvernement sa fille Mildreda, qu'elle avait envoye en France, Chelles, pour y recevoir une
ducation littraire et religieuse. L'abbesse de Chelles, loin d'encourager la jeune princesse embrasser
la vie monastique, employa toutes sortes de menaces
et de mauvais traitements pour la contraindre d'pouser un de ses proches : ainsi du moins le veut
la lgende, trop singulire, trop diffrente en ce
point de tous les rcits analogues pour ne pas tenir
par quelque point la ralit des faits. Mais Mil
monastre, comme tous ceux de l'Angleterre, fut dtruit par
les Danois, puis reconstruit sous les Normands. Il en reste encore une
vaste et belle glise, qui vient d'tre restaure. On croit reconnatre les vestiges de la construction primitive de Domneva, dans
une portion de la tour de cette glise, btie en gros cailloux et en
tuiles romaines. Gentleman's Magazine, July 1802.
2. Selon une autre version, elle s'appelait au contraire Ermenberga,
avant d'tre abbesse, et ne prit qu'alors le nom de Douma Ebba, ou
Domneva BOLLAND 1. VIII Octobr., p. 91.
1 Ce

278

Grande

popularit
de
Wildreda.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

dreda rsista victorieusement cette tentation : elle


revint en Angleterre pour gouverner l'abbaye fonde
les
l'exemple
de
donner
toutes
mre
et
pour
par sa
vertus monastiques ses soixante-dix compagnes.
On a trs-peu de dtails sur sa vie : on n'en est que
plus tonn de la popularit extraordinaire et prolonge qui s'attacha son nom, ses reliques, tout
vestige d'elle. Celte popularit clipsa celle de saint
Augustin dans la contre mme qu'il avait le premier conquise la foi, au point que le rocher qui
avait reu l'empreinte des premiers pas d'Augustin1,
et qui est un peu l'orient de Minster, a pris et gard
jusqu'au dix-huitime sicle le nom de rocher de
Sainte-Mildreda.
Il faudrait tout un chapitre pour raconter les
luttes violentes, les visions et autres incidents qui
se rattachent l'histoire de ses reliques, ce que
les hagiographes nomment sa gloire posthume. Son
nom, comme celui de diverses autres religieuses
anglo-saxonnes, est redevenu la mode de nos jours,
mais ne rappelle plus nos ingrats contemporains
que la vague posie du pass. Or, il se retrouve
ml l'histoire des Danois et des Normands, de
Canut le Grand, d'Edouard le Confesseur, de Lanfranc, d'douard Ier, le terrible vainqueur des
cossais et des Gallois 2. Le culte de Mildreda s'inVoir plus haut, t. III. p. 500.
Cf. STANLEY, Historical memorials of Canterbury.
2. BOLLAND., loc. cit. Cf. OAKLEY Life of S. Augustine p. 134
1.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

279

terpose au milieu de tous ces personnages avec


toutes, sortes d'anecdotes difiantes ou amusantes,
qui touchent aux fibres les plus dlicates et les
plus diverses du coeur humain. Dans ces anecdotes, il y en a pour tous les rangs et pour tous
les gots. A ct de la scne touchante o l'on
voit la femme perscute d'douard le Confesseur,
abandonne de tous, mais console par l'apparition de Mildreda ; ct de la translation solennelle de ses reliques par l'archevque Lanfranc, on
rencontre des historiettes grotesques, comme celle
d'un sonneur de cloches qui, s'tant endormi devant sa
chsse, est rveill par un grand soufflet que lui administre la sainte princesse, en lui disant : On est ici
l'oratoire et non au dortoir 1. Dans cette prodigieuse
efflorescence de l'imagination vivifie par la foi, qui
a enlac pendant plusieurs sicles toute la socit
chrtienne, la lgende faisait ainsi la part de chacun,
des ttes couronnes comme du petit peuple; elle savait, en mme temps, faire rire et pleurer. Rentrons
dans l'histoire en constatant que Guillaume le Conqurant, devenu matre de l'Angleterre, respecta
formellement le droit d'asile revendiqu par les criminels auprs des reliques de Mildreda; car, tout en
dtruisant la royaut anglo-saxonne, il eut grand
soin de ne porter aucune atteinte la dvotion per1. Inaestimabili decore fulgida... elata palma, alapam ci dedit.
docens oratorium, non dormitorium. ibi esse. BOLLAND., tom, IV Julii
p. 518.

280

Les soeurs
de
Mildreda ;

Milburga

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

svrante de ses nouveaux sujets pour les saints et


les saintes issus de leurs dynasties nationales.
Mildreda eut deux soeurs dont le nom se rapproche du sien en vertu de ce got bizarre pour l'allitration, qui caractrise les dnominations anglosaxonnes. Elles s'appelaient Milburga et Milgytha ;
elles furent toutes deux religieuses comme leur soeur,
comme leur mre, comme leurs trois tantes, comme
leur grand'tante Eanswida, comme leurs arriregrand'tantes Ethelburga et Eadburga1. Nous voici
la quatrime gnration de la descendance du premier roi chrtien, et c'est bien le cas de dire avec
Mabillon : Puellarum regiarum, quibus idem animus fuit, numerus iniri vix potest2. On comparait
ces trois filles de la fondatrice de Minster la Foi,
l'Esprance et la Charit 3. On ne sait rien de Milgytha, si ce n'est qu'elle fut religieuse Cantorbry4.
Quant Milburga, elle fut consacre par l'archevque Thodore, abbesse d'un monastre fond
Wenlock, au del de la Saverne, sur les confins de
la domination anglo-saxonne et du territoire encore
maintenu par les Celtes de Cambrie. Comme Mildreda, elle a fourni la lgende monastique plus
d'un trait expressif. La jeune abbesse fut expose,
1. Voir le tableau gnalogique B.
2. ACT. SS. O. S. B. saec. III, 1, p. 40.
3. Komina simillima, par formarum gloria... mens et amor et
sanctitas trium erat unica. Hinc Milburga, ut fides, inde Milgytha, ut
spes, media coruscat Mildretha, ut caritas. BOLLANO., loc. cit., p. 510.
4. ROLLAND., t. II Januar., p. 170.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

281

comme tant de ses pareilles, aux poursuites d'un


prince voisin qui, voulant absolument l'pouser, essaya de s'emparer, main arme, de sa personne.
Comme elle fuyait devant celte troupe sacrilge, une
rivire qu'elle venait de franchir s'enfla tout coup
et opposa un obstacle insurmontable au trop amoureux prtendant, qui renona dsormais la poursuivre. Un autre miracle, qui lui est attribu, rappelle le plus touchant de ceux dont il est question
dans la vie de Wilfrid. Une pauvre veuve vint la
trouver un jour qu'elle tait seule dans son oratoire
et, se jetant genoux, toute en pleurs, devant elle,
la supplia de ressusciter son enfant mort dont elle lui
apportait le pauvre petit cadavre. Milburga lui de- et l'enfant mort
manda si elle tait folle. Allez, lui dit-elle, en terrez votre fils et prparez-vous mourir vous mme, comme votre enfant ; car nous ne naissons
tous que pour mourir. Non, non, reprit la
veuve, je ne vous quitterai pas jusqu' ce que
vous m'ayez rendu mon fils vivant. Alors l'abbesse se mit en oraison auprs du cadavre, et aussitt elle parut la pauvre mre toute enveloppe
d'une flamme descendue du ciel, emblme vivant de
l'ardeur de sa prire. Au bout d'un instant, l'enfant
revint la vie. Quand Milburga fut arrive au terme
de sa propre vie, toute parfume de charit et de
chastet, elle runit autour de son lit de mort toute
ditleur
bien-aimes,
Soeurs
communaut.

sa
elle, je vous ai toujours aimes comme mon me,

282

et

25

fvrier 722.

Ces

trois soeurs
taient
petites-filles
du
sauvage Penda.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

j'ai veill sur vous comme une mre.

Me voici

laisse
Dieu

je
plerinage;
de
vous
mon
au terme
Marie. Sur quoi elle
vierge
bienheureuse
la

et

expira. Quatre cents ans aprs sa mort, son monastre, dvast par les Danois, fut rtabli par une colonie de moines de Cluny : pendant qu'ils reconstruisaient l'glise, un parfum cleste trahit le lieu de la
spulture de Milburga. Ses reliques furent exposes
la vnration publique ; une foule innombrable y
accourut; vieux et jeunes, riches et pauvres, y arrivaient l'envi. Tout le pays environnant tait recouvert par les flots de plerins, tant tait grande encore, malgr la double invasion des Danois et des
Normands, malgr les sicles couls, la fidlit du
peuple anglais la mmoire des premiers saints de
sa race 1.
Pour ne pas sparer ces trois soeurs de leur mre,
nous en avons parl la suite des saintes religieuses
de la dynastie de Hengist et d'Ethelbert, dont elles
taient issues du ct maternel. Mais par leur pre,
qui appartenait la famille rgnante en Mercie, elles
taient les propres petites-filles de Penda, le plus
terrible ennemi du nom chrtien 2.
En effet, une transformation encore plus subite et
1. Non a te recedam, nisi prolem meam restituas vivant... Vos
bactenus, dilectissimae sorores, sicut animae meae viscera dilexi...
CAPGRAVE, ap. BOLLAND., t. III Februar., p. 590.
Vix patuli campi
capiebant agmina viatorum... cunctos in commune praecipitante fide.
GUILL. MALMESBURY, De gest. reg., lib. II.
c. 15.
2. Voir le tableau gnalogique C.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

285

non moins complte que celle des petites-filles du RaLa


dynastie
de
l'Homme
de
feu
abbesses
et
sainet en
vageur
en
de
Mercie,
celle
fut
de
la
postrit
du
froce
Penda
de
tes,
qui
Mercie, de ce belliqueux octognaire, qui avait t dedescend
Penda,
est
le dernier et le plus redoutable hros du paganisme celle qui
fournit
plus
anglo-saxon 1. De toutes les races descendues d'O- delesaintes
et
din, qui se partagrent la domination de l'Angle- de religieuses
terre, aucune n'a fourni plus de religieuses et de
saintes, inscrites au calendrier national, que la progniture de Penda; comme si elle avait voulu payer
ainsi une gnreuse ranon des calamits infliges aux
nouveaux chrtiens d'Angleterre par leur plus cruel
ennemi 2. Nous ne parlerons plus ici de son premiern, dont l'amour pour la fille d'Oswy fit le premiern de l'glise en Mercie, le premier chrtien baptis
de ce pays3 ; ni de son premier successeurWulfhere,
le gnreux fondateur de Peterborough ; ni de son
autre successeur Ethelred, cet ami dvou de Wilfrid, qui termina ses trente ans de rgne par dix ans
de vie dans le clotre : nous n'avons affaire en ce
moment qu'aux filles et petites-filles du vainqueur
sanguinaire qui avait extermin tant de rois chrtiens chez les peuples voisins de ses Etats.
Une tradition invtre chez les anciens annalistes
anglais veut que deux de ses filles, Kyneburga et
1. Voir au tome IV, livre XIII, chap. 4, 4.
2. Ita parens perpetuo in Deum rebellis sanctissimos coelo fructus
effudit. THOMAS DE ELMILAM, p. 189
3 Voir au tome IV, page 110.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

284

Kyneswitha, aient toutes deux renonc au mariage


l'ami
inmarie

L'ane,
Dieu.

consacrer
pour se
time de son frre Peada, au fils an du roi Oswy de
Northumbrie, l'ami et le premier protecteur de Wilfrid 1, l'aurait quitt avec son consentement pour achever sa vie dans le clotre. La plus jeune, recherche
en mariage par Offa, roi des Saxons de l'Est, n'avait
us de ce rapprochement que pour dterminer le
jeune prince embrasser la vie monastique, comme
elle voulait le faire elle-mme2. Une rudition plus
sre a contest l'authenticit de celte tradition 3. Mais
elle a dmontr que ces deux filles du sanguinaire
Penda contriburent, avec leurs frres, la construction de la grande abbaye de Medehampstede ou du
Burg de Pierre ; que leurs noms figurent dans les actes
de l'assemblenationale, qui garantit cette fondation,
et que leur vie solitaire et virginale s'coula dans
une retraite voisine du nouveau sanctuaire. Aprs
leur mort, elles furent enterres Pelerborough ;
leurs reliques, heureusement retrouves aprs l'incendie du monastre et le massacre de tous les moines par les Danois, y furent rapportes lors de la res1. Voir plus haut, tome IV, page 116.
2.

GUILL

MALMESB.,

RICARD, CIRENCESTER, ALFORD, HARPSFELD, CAP-

etc. l'agi lui-mme accepte cette tradition : Crit. in Baronium,


ad ann. 680
5. ACT. SS. BOLLAnD., t. I Martii, p. 441.
On ne sait d'aprs quelle
autorit le continuateur de Dugdale fait de Kyneburga la premire
abbesse du grand monastre de Glocester, dont l'glise, aujourd'hui
cathdrale, est un des plus curieux monuments de l'Angleterre.
STEVENS. I, 266

GRAVE,

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

285

tauration du grand monastre, et continurent tre


y
vnres jusque dans le douzime sicle.
Une troisime fille du terrible Penda, Eadburga,
fut, elle aussi, religieuse et mme abbesse Dormuncester, selon le martyrologe anglican. Son fils
Merwald, qui ne rgna pas, comme ses trois frres,
cl ne dpassa pas le rang de subregulus ou d'ealdorman, pousa celle qui fut depuis abbesse de Minster,
et en eut les trois saintes soeurs, Milburga, Mildreda
et Milgytha, dont on vient de parler. Un autre fils,
Wulfhere, celui qui lui succda sur le trne de
Mercie, eut une sainte pour femme, et de cette alliance
sortit une autre sainte, Wereburga, qui fut la quatrime des petites-filles de Penda que l'Angleterre
reconnaissante plaa sur les autels.
Le mariage de Wulfhere, fils et successeur de
Penda, lui donnait pour pouse Ermenilda, fille du
roi de Kent, et petite-fille, par sa mre, d'Anna, roi
d'Est-Anglie, qui avait pri sur le champ de bataille
en dfendant son pays et sa religion contre les coups
de Penda1. Celte religion, dsormais triomphante, rconciliait et unissait la postrit du meurtrier avec
celle de la victime. Nous arrivons ainsi, travers la
dynastie essentiellement chrtienne et monastique des
Ascings de Kent, la dynastie des Uffings d'Est-Anglie,
galement remarquable par la foule de saintes religieuses qu'elle a produites. Le roi Anna, qui pousa
la soeur de Hilda, la clbre abbesse de Whitby, avait
1. Voir plus haut, t. IV,

p. 98.

870

680.

Les Uthings

ou dynastic
d'Est-Anglie.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

280

Les trois filles

du
roi Anna,
mort sur le
champ
de bataille.

Withburga
et sa
communaut
nomms
par le fait

des biches.

651.

France
religieuse
fut
naturelle
qui
fille
en
en
une
eu
mme temps que la fille issue d'un premier mariage
de la femme de son pre; toutes les deux, comme
Faremoutier
de
1, et
abbesses
furenl
dit,
dj
l'a
on
toutes deux sont comptes parmi les saintes.
De son union avec la soeur de Hilda, il eut trois
filles et un fils. Ce fils devint son tour pre de
trois filles, dont deux furent successivement abbesses
du monastre de Hackness, en Northumbrie, fond
par leur grand'tante sainte Hilda, et la dernire,
Eadburga, est cette abbesse de Repton que nous
avons dj rencontre comme amie de l'illustre et
gnreux solitaire, saint Guthlac 2.
Les trois filles du roi Anna comptent toutes trois
parmi les saintes, Etheldreda, Sexburga et Withburga. Parlons d'abord de celle-ci, bien qu'elle ft
la plus jeune des trois. Mise en nourrice la campagne, elle y tait reste quand elle apprit, toute
jeune encore, la mort du roi son pre sur le champ
de bataille. Elle rsolut aussitt de chercher un refuge pour le reste de sa vie dans la virginit claustrale. Elle choisit pour asile un modeste dbris du
domaine paternel Dereham, dans le Norfolk, et se
mil y construire un petit monastre. Mais elle tait
si pauvre qu'elle n'avait manger que du pain sec
pour
elle, pour ses compagnes et pour les maons qui btis1. Voir plus

que

haut, page 258, note

D.

2 Voir plus

haut, p. 125.

1.,

et le tableau gnalogi-

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

287

saient sa demeure future. Un jour, aprs qu'elle eut


longtemps invoqu la sainte Vierge, elle vit sortir
de la fort voisine deux biches qui venaient boire au
ruisseau dont l'onde pure arrosait ce site retir. Elles
avaient les mamelles charges de lait et se laissrent
traire par les mains virginales des compagnes de
Withburga ; elles revinrent chaque jour la mme
place et fournirent ainsi une ration suffisante pour
la nourriture de la petite communaut et de ses ouvriers 1. Cela dura jusqu' ce que le prvt du domaine royal, homme sauvage et mchant, et qui
voyait de mauvais oeil la naissante maison de Dieu,
entreprit de faire la chasse aux deux bles secourables.
Il se mit les poursuivre avec ses chiens travers la
campagne ; mais ayant voulu franchir une haie fort
leve, avec celte fougue audacieuse qui caractrise
encore aujourd'hui les cavaliers anglais, son cheval
demeura embroch sur un pieu de la haie et le chasseur se cassa la tte 2.
1. Juxta mare cum sua nutrice in quodam vico paterni juris. Ad
sanctimonialem confugit professionem, ubi in umbra alarum Dei spe-

rans suaviter requievit... In humilem locum paterni juris devenit...


Mittit ad fontem quo silva grato irrigatur iluvio... Duae assiliunt
cervae... Has mulgebant manus virgineae... Praepositus ipsius villae...
adductis canibus nitebatur insontes feras captare. BOLLAND., t. 11
Martii, p. 606.
Il existe encore East-Dereham, petite paroisse du Norfolk, un
puits qui porte le nom de sainte Withburga; il est aliment par
dpos le
t
avait
o
lieu
mme
jailli
avait
qui
au
une source
and queries,
corps de la sainte, avant sa translation Ely. Notes
srie III, tome III, p. 247.
2. Le chroniqueur monastique dcrit l'accident avec tout l'entrain

288

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

Withburga acheva sa vie dans cette pauvre et


humble solitude ; mais le parfum de ses douces versaintet
de
Le
loin.
exhalait
se
s'en
sa
renom
tus
au
Le culte
environnant.
le
dans
tout
pays
propagea
Norfolk se maintint
du
les
lui
vourent
gens
que
anglo-saxonne,
la

persvrance
la
race
propre
avec
ce point que, deux sicles aprs sa mort, ils prirent
les armes pour disputer ses reliques aux moines
d'Ely, qui venaient s'en emparer, de par le roi, pour
les runir avec celles de ses soeurs Ely.
monastimtropole
Ely,
dans
aussi
C'est

celte
Trois gnrations
de
abbayes anreine
des
dans
l'Est-Anglie,
de
cette
que
saintes
du sang d'Odm, glaises, qu'il faut
nous transporter pour y contemabbesses

du
issues
de
princesses
trois
gnrations
pler
sang
Ely.
des Uffings et des Ascings, et couronnes de l'aurole des saintes. Ce sont d'abord les deux reines de
Mercie et de Kent, Etheldreda, que nos lecteurs connaissent dj 1, et sa soeur ane Sexburga. Cette
princesse accomplie avait pous celui des rois de
Kent qui, aprs Ethelbert, montra le plus de zle
l'vangile.
la
propagation
de
Ce fut elle surtout
pour
Sexburga,
icine de Kent. qui l'excita dtruire les dernires idoles
qui restaient encore dans son royaume. Aprs vingt-quatre
610-664.
ans de vie conjugale, elle devint veuve et fut rgente,
d'un habitu de steeple-chase. Equus in obstantem sepem urgentibus calcaribus incurrit, secusque acuta sude transfixus ilia, dum
resiliendo tergiversaretur, sessor superbus supino capite excutitur,
fractaque cervice exanimatur.
1. Voir plus haut, dans l'histoire de Wilfrid, tome IV, page 240.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

289

pendant quatre autres annes, du royaume de sou


fils. Ds que celui-ci fut en ge de rgner, elle abdiqua non-seulement la couronne, mais la vie sculire, prit le voile des mains de l'archevque Thodore, et alla fonder un monastre dans l'le de
Sheppey, situe l'embouchure de la Tamise, et spare de la terre ferme par ce bras de mer o Augustin, le jour de Nol 597, avait baptis d'un seul
coup dix mille Saxons. Ce monastre prit et garda le
nom de Minster, comme celui que fondait la mme
poque sa nice Domneva, dans l'le voisine de Thanet. On en voit encore l'glise non loin de la grande
rade de Sheerness, qui est devenue l'une des principales stations de la marine britannique. Elle y gouverna une communaut de soixante-dix-sept religieuses, jusqu'au jour o elle apprit que sa soeur
Etheldreda, se drobant au roi son poux, d'aprs
les conseils de Wilfrid, s'tait rfugie dans les marcages de leur pays natal et y avait cr un nouvel
asile pour les mes rsolues servir Dieu dans la solitude et la virginit. Sur quoi Sexburga rsolut de
retourner dans son pays pour y devenir simple religieuse sous la crosse de sa soeur. Adieu, mes filles,
dit-elle ses compagnes runies autour d'elle, je
saints anges
vous laisse Jsus pour protecteur, ses
filles
supparanymphes,
de
et
pour
mes
une
pour

rieure... Je m'en vais en Est-Anglie, o je suis


glorieuse
avoir
matresse
d'y
afin
ne,
ma
pour

d'abord ses
prendre
de
Etheldreda,
part
et
soeur
MOINES D' OCC

19

361-668.

290

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

l-haut.
rcompense
puis

ici-bas,
travaux

sa

fut
reue
la
Ely
enthousiasme

toute
Elle
:
avec
Abbesse

communaut vint au-devant d'elle; les deux reines,


Ely
aprs, sa soeur.
les deux soeurs, pleurrent de joie en se retrouvant.
Elles vcurent ensuite dans l'union la plus douce et
la plus tendre, en rivalisant de zle pour le service
de Dieu et le salut des mes, mais Sexburga s'efforant toujours de prendre des leons d'humilit et
de ferveur auprs d'Etheldreda. Quand celle-ci
mourut, ce fut Sexburga qui la remplaa comme ab679.
besse, et qui gouverna pendant vingt ans le grand
monastre est-anglien avant d'aller reposer auprs
de la tombe qu'elle avait rige sa soeur 1.
6 juillet 699.
Outre ses deux fils qui rgnrent successivement
sur le pays de Kent, Sexburga eut deux filles : l'une,
Earcongotha, vcut et mourut, comme on l'a dj
Limenilda, vu, dans un monastre franais ; l'autre, Ermenilda,
reine de Mercie, marie
au fils et au successeur de Penda, avait t,
abbesse d'Ely
aprs sa mre.
avec l'illustre exil Wilfrid, le principal instrument
de la conversion dfinitive de la Mercie, du plus
grand royaume de l'Heptarchie. Comme sa mre,
elle usa de toute l'influence que lui donnait l'amour
filiae, Jesum derelinquo tutorem, sanctosque angelot
paranymphos... Ego gloriosae sororis meae magisterio informanda...
Regina reginam excepit, soror sororem cum tripudio introducit, fundunt ubertim prae gaudio Iacrymas, et ex vera caritate inter eas laetitia germinatur. Coelesti namque dulcedine delectatae alterna invicem
consolatione proficiunt. Venit dives illa de praelatione ad subjecticnem... Federatae invicem beatae sorores in unitate fidei... Historia
Eliensis, l. I, c. 18, 55.
1. Vobis, o

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

291

de son mari pour extirper les derniers vestiges de


l'idoltrie dans le pays qui avait t le plus redoutable foyer et le dernier boulevard du paganisme anglo-saxon 1. L'exemple de ses vertus tait d'ailleurs
la plus efficace des prdications ; et, parmi toutes
ces vertus, c'tait par son invincible douceur, par
sa piti pour tous les genres d'infortuns, par son
infatigable misricorde, qu'elle touchait surtout le
coeur de ses sujets 2. Puis, comme sa mre, elle
voulut s'offrir elle-mme en holocauste au Dieu
qui elle avait achev de ramener son peuple ; devenue veuve, elle se fit religieuse comme sa mre el
sous sa mre, car ce fui Ely qu'elle alla prendre
le voile, afin d'y vivre dans l'humilit et la chastet
sous une autorit doublement maternelle. La mre
et la fille se disputaient qui donnerait les plus
beaux exemples d'humilit 5 et de charit. Enfin,
et encore comme sa mre, la mort de celle-ci, Ermenilda devint abbesse et fut ainsi la troisime
princesse du sang des Uffmgs qui gouverna la com1. Nec quievit invicta, donec idola et ritus daemoniacos extirparet...
Rex... sanctis uxoris desideriis, petitionibus ac monitis ultro seinclinans... JOANN. BROMPTON, ap. BOLLAND., t. II Februar., p. 087. Voir

plus haut,

t. IV, p.

195.

2. Ad omnem pietatem, compassionem et omnium necessitudinuin


subventionem materna viscera ante omnia induebat. Eadem in omnibus benignitas, in Christo caritas erat. Ibid., p. 691.
quae humilior, quae
3. Contendebant alterutra pietate mater et filia,

possit esse subjectior : mater sibi praeferebat ejus, quam genuerat,


virginitatem ; virgo matris auctoritatem : utrinque et vincere et
vinci gaudebant. GOTSELINUS, Vita S. Wereburgae, ap. BOLLAND , t. 1
Februar., p. 388.

675.

292

Wereburga,
fille
d'Ermelinda,
quatrime
abbesse d'Ely
de la mme
souche.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

munaut de plus en plus florissante d'Ely. La chronique du lieu affirme que ce ne fut pas sa naissance,
mais bien ses vertus et mme son amour d la
sainte pauvret qui la firent prfrer toute autre
par le suffrage unanime de ses nombreuses compagnes 1. Elle se montra digne de cette unanimit.
Ce fut moins une suprieure qu'une mre. Aprs
une vie pleine de saintet et de justice, son me
alla recevoir au ciel la rcompense ternelle, et
son corps fut enseveli ct de sa mre et de sa
tante, dans l'glise de la grande abbaye qui eut
ainsi le singulier privilge d'avoir pour ses trois
premires abbesses une reine de Northumbrie, une
reine de Kent et une reine de Mercie.
Mais celle clbre communaut devait en outre
tre le foyer spirituel d'une quatrime abbesse et
d'une quatrime sainte en qui se croisait le sang de
Penda et d'Anna 2, des vainqueurs et des vaincus.
C'tait Wereburga, fille unique d'Ermelinda, et qui
avait, non pas suivi, mais prcd sa mre dans le
clotre.
Au sein de leurs palais, ces chrtiennes couronnes avaient ressenti le mpris des richesses, du
luxe et de la pompe mondaine ; elles s'y regardaient
1. Voto unanimi et consensu totius congregationis... successit:
quae totius dominationis ambitione neglecta ad Christi paupertatem,

..
quam optaverat, pauper ipsa devenit... A cunctis digne suscepta,
otius mater congregationis effecta est. Transivit autem plena sanctitate et justifia ad regna coelestia.
2. Voir les tableaux gnalogiques B, C, D.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

295

comme les captives de la vanit 1. Malgr l'clat


d'une beaut vante, comme celle d'Etheldreda,
par les annalistes, Wereburga repoussa tous les
prtendants qui aspiraient sa main. Un monastre lui paraissait le plus beau des palais. Elle
alla donc rejoindre sa grand'tante Etheldreda
Ely, avec le consentement de son pre, qui l'y conduisit solennellement, accompagn du cortge royal.
Quand sa grand'mre, la reine Sexburga, et sa
mre, la reine Ermenilda, l'y eurent suivie, on vit
trois gnrations de princesses issues du sang d'Odin et de Hengist, l'aeule, la mre et la fille, revtues du mme habit et astreintes la mme rgle,
pour le service de Dieu et des mes. Wereburga y
vcut longtemps en simple et humble religieuse,
remplissant son tour tous les offices de la communaut, jusqu'au jour o, aprs la mort de sa mre,
elle fut appele la remplacer comme abbesse.
Son oncle Ethelred, qui aprs un rgne de trente
ans, devait finir sa vie dans le clotre, fut tellement
frapp de la prudence et de la capacit qui se mlaient chez Wereburga la saintet, qu'il lui confia
une sorte de suprmatie ou plutt un droit d'inspection gnrale sur les diverses abbayes de filles dans
1. Viluerant divitiae tam matri quam filiae : palatium habebant pro
monasterio : aurum, gemmae, vestes auro textae, et quicquid fert
pompatica mundi jactantia onerosa sibi magis erant qnam gloriosa
et si forte bis uti ad tempus regia compelleret dignitas, dolebant se
potius vanitatis subjectas tanquam captivas. ACT. SS. BOILAND., Febr.
t.I, p. 587.

h 699.

294

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

tats
1. Ce fut ainsi qu'avant de gouverner Ely elle
ses
passa tour tour la tte des communauts de Weedon de Trentham, de Hanbury, laissant partout
,
des
souvenirs
de
bont,
de
parfum
vertu
et
avec
un
d'une si constante sollicitude pour le bien de tous,

qu'ils ont rendu sa mmoire chre au peuple et que la


lgende s'en est empare selon son habitude. De tous
les traits qui ornent sa biographie, nous ne voulons en
citer qu'un seul, parce qu'il explique mieux que tout
autre la popularit de sa mmoire. Il arriva un jour
qu'un berger du domaine de son monastre de Weedon, d'ailleurs recommandable par sa sainte vie, fut
maltrait par l'intendant de ce domaine avec cette
brutalit sauvage que les Anglais modernes n'ont
que trop souvent emprunte leurs anctres saxons.
A ce spectacle, la nice du souverain de la Mercie,
la petite-fille du terrible Penda, alla se jeter aux
genoux du cruel rgisseur : Pour l'amour de Dieu,
s'cria-t-elle, pargnez cet innocent : il est plus
agrable que vous et que moi aux yeux de Celui
qui du haut du ciel contemple toutes nos ac tions. Le bourreau ne l'coutant pas, elle se
mit prier Dieu, jusqu' ce que, paralys et retourn
sur lui-mme par une force miraculeuse, il se vit
1. Cum formae pulchritudo insigniter responderet generositatisuae,
coepit speciosa facie cum speciosissima mente ad eum... contendere...
Procos et amatores regificos angelica pudicitia repulit... Virginalis

pudicitia, mox ut valuit, haec vincula exuit... Tradidit


ei monasteriorum sanctimonalium quae in suo regno pollebant principatum. BOLLAND. t.1 Februar., p. 587-588.
B.

Wereburgae

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

295

son tour oblig d'invoquer l'intervention de la sainte

pour obtenir d'tre rendu son tat naturel1.


A la mort de Wereburga, les populations voisines
du monastre o elle mourut et de celui o elle devait tre enterre se disputrent main arme la
possession de son corps, ce qui commenait passer en coutume, lors de la mort de nos saintes religieuses. Deux sicles plus tard, pour drober la
chre dpouille aux Danois, l'Ealdorman de Mercie
la fit transporter Chester, ville dj clbre du
temps des Bretons et des Romains, et o s'leva sur
sa tombe une grande abbaye, avec une glise qui est
aujourd'hui admire parmi les belles cathdrales
d'Angleterre.
Pour achever cette numration des princesses
anglo-saxonnes dont l'ducation et la vocation claustrale nous ont t rvles par suite du culte dont
elles ont t l'objet, il nous reste dire quelques
mots des religieuses sorties de la race qui devait, un
sicle plus tard, absorber tous les royaumes de
l'Heptarchie et crer l'unit politique de l'Angleterre.
Cette race de Cerdic, fondateur du royaume de
Wessex, nous a dj donn un personnage essentiellement monastique dans le roi lgislateur Ina 2,
Armentarius, vir piae conversationis et quantum licuit sub humana servitute sanctae vitae. . Nunc villicus dominae cum forte laniaret cruentissimo verbere... proruit ad pedes indignos lanistae... Parce,
pro Dei amore, quare excarnificas hominem innocentent... Continuo
dura cervix et torva facies in terga illi reflectitur. Ibid., p. 589.
2. Voir plus haut, page 153. et le tableau gnalogique E.
1

Religieuses
de la race de
Cerdic
en Wessex.

296

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES

qui, au milieu d'un rgne prospre et glorieux,


abdiqua pour aller se faire moine Rome. Ce fut sa
femme, on s'en souvient peut-tre, Ethelburga, qui
le dtermina, par une scne habilement prpare,
dlaisser la royaut, le monde et son pays. Elle seule
ne le quitta point ; elle l'accompagna dans son exil
volontaire, et, devenue veuve, revint se faire religieuse Barking, en Angleterre.
A ct de la femme d'Ina, issue comme lui du
Sainte
Cuthburga,
dans les ansoeur du roi Ina. sang de Cerdic 1, viennent se placer,
nales monastiques, les deux soeurs de ce roi, Coenburga 2 et Cuthburga, toutes deux voues la vie
religieuse et comptes parmi les saintes anglaises.
Celle dernire est de beaucoup la plus renomme.
Marie toute jeune ce savant et pacifique Aldfrid,
roi de Northumbrie, dont on a vu le rle important
dans la vie de Wilfrid, elle fut, comme sa belle-soeur
Etheldreda, atteinte jusque sur le trne par les traits
de l'amour divin; et, du vivant de son mari, elle
voulut renoncer la vie conjugale et la royaut
pour se consacrer au service de Dieu dans le clotre.
Moins pris ou moins violent que son frre Egfrid,
le roi Aldfrid consentit la sparation 5, et Cuthburga
1. Regii generis femina de Cerdici prosapia regis oriunda.

GUILL.

MALMESB.

2. Place par les Bollandistes (t. IV Sept., die 12) parmi les praetermissi, parce que son culte ne leur a pas paru certain, bien qu'elle

soit nomme dans une foule de martyrologes. Cf. PAGI. Crit. in Annal.
BAROMI, ad ann. 705.
5. Ante finem vitae sure connubio carnalis copulae ambo pro De

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

297

alla prendre le voile dans le monastre de Barking,


sur la Tamise, dans le royaume des Saxons de l'Est.
Fonde depuis quelque temps par un saint vque
de Londres pour sa soeur, en qui il avait reconnu
une me destine gouverner celles qui voudraient
se donner Dieu 1, cette maison tait dj clbre
non-seulement par la ferveur de ses religieuses, mais
par le zle qu'on y dployait pour l'lude des saintes
critures, des Pres de l'glise et mme des langues classiques. La soeur d'Ina n'y resta d'ailleurs
que quelques annes : son frre voulut qu'elle devnt suprieure d'une grande fondation due leur
race et dans leur pays. Il l'tablit Winbourne, dans
une contre particulirement fertile 2, prs de la rsidence royale des rois de Wessex et non loin de la
mer qui baigne les plages de ce qu'on appelle aujourd'hui le Dorset-Shire. La reine de Northumbrie,
devenue abbesse de la nouvelle communaut, y
amore renunciavere. FLORENT. WIGORNENSIS. Cf. BOLLAND., t. VI Augusti, p. 696
1. In quo ipsa Deo devotarum mater ac nutrix posset existera feminarum, quae suscepto monasterii regimine, condignam se in omnibus
episcopo fratre, et ipsa recte vivendo et subjectis regulariter et pie
consulendo praebuit. BEDE. IV, 6. Cet vque s'appelait Earconwald, et sa soeur Edilberga ou Ethelburga ; il ne faut pas la confondre avec la veuve du roi Ina, qui fut plus tard religieuse et mme
abbesse Barking. L'vque se fit lui-mme moine Chertsey, autre
monastre galement fond par lui sur les bords de la Tamise.
2. Quod Latine interpretatur vini fons dici potest, quia propter
nimiam claritatem et saporem eximium quo caeteris terras illius aquis
praestare videbatur, hoc nomen accepit. RODOLPHE Vita S. Liobae, ap,
ACTA SS. O. S. B., saec. III, p. 2.

700-703

Fondatrice
de
Winbourne,
705.

298

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

transporta l'esprit et les habitudes de son premier


domicile monastique; et bientt Winbourne devint
encore plus clbre que Barking par le grand dveloppement qu'y reurent les tudes littraires.
quelque
d'insister
celte
Mais
singuavant
sur
peu
Frideswida,
princesse
la littrature ecclsiastique et
de
germination
lire
west-saxonne,
se fait
anglo-saxonnes
et
religieuses
chez
les
classique
;
religieuse
malgr
donn
qui
Wessex,
rgion
du
de
quitter
cette
avant
a
tous les siens,
et son monastre
Egbert,
premier
Anglais
leur
et au
monarque,
aux
devient
le berceau
monde germanique le plus illustre de ses aptres,
d'Oxford.
Boniface, il faut rserver une place, la touchante
et populaire histoire de Frideswida, fondatrice et
patronne d'Oxford, c'est--dire d'un des foyers littraires et intellectuels les plus clbres de l'univers.
Fille d'un des grands chefs du pays, qui la lgende
dcerne le titre de roi ou au moins de subregulus,
comme toutes les hrones de la lgende anglosaxonne, elle fut recherche en mariage par un autre
roi ou chef nomm Algar, plus puissant que son
pre, mais dont elle refusa obstinment l'alliance,
afin de se consacrer la vie religieuse. Le prince,
gar par sa passion, rsolut de la prendre de force.
Pour se drober sa poursuite, elle se jeta, comme
Bega, dans une barque, non pour traverser la mer,
comme la princesse irlandaise, mais pour mettre la
Tamise entre elle et son amoureux. Aprs avoir navigu pendant dix milles sur cette rivire, elle alla
dbarquer sur la lisire d'une fort, o elle se cacha
dans une sorte d'abri recouvert de lierre, mais des-

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

299

tin primitivement aux pourceaux qui, alors comme


depuis, allaient la glande dans le bois et constituaient une des principales richesses des propritaires anglo-saxons1. Ce ne fut pas pour elle un refuge
assur. Algar, de plus en plus ardent, la suivait
la piste, avec l'intention de la sacrifier la brutalit
de ses compagnons en mme temps qu' la sienne.
Mais au moment o, puise de lassitude, il allait
l'atteindre et la saisir, elle se rappela les grandes
saintes qui, ds les premiers temps de l'glise,
avaient dfendu et sauv leur virginit au prix de
leur vie. Elle invoqua Catherine, la plus illustre
martyre de l'glise d'Orient, et Ccile, cette hroque et douce Romaine, dont le nom, insr au
canon de la messe, tait dj familier tous les
nouveaux chrtiens. Elle fut exauce : Dieu frappa le
sauvage Anglo-Saxon d'une ccit subite qui mit un
terme sa poursuite furibonde.
De l une tradition bizarre, mais invtre, qui
veut que les rois d'Angleterre, pendant plusieurs
sicles, aient vit avec soin de sjourner ou mme
de passer Oxford, de peur d'y perdre les yeux.
Frideswida, ainsi miraculeusement sauve, obtint par
ses prires que la vue ft rendue son perscuteur 2;
1. Voir le premier chapitre d'Ivanho.

2. In derelicto porcorum mapali haedera obducto deliturt... Nec


latibulum latere potuit amantem, nec cordis desidia obfuit, quin
persequeretur fugitantem... Ille vi agere intendit... Lenonum ludibrio
polluenda... Puella jam de fuga desperans simulque pro lassitudine
nusquam progredi potens... Hinc innatus est horror regibus Angliae,

300

735.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

puis, avec le consentement de son pre, et aprs


quelques annes passes dans la solitude, elle voulut
fonder, au lieu mme de sa dlivrance, prs d'Oxford,
un monastre, o une grande affluence de vierges
autorit
elle
o
vint
et
son
sous
ranger
se
saxonnes
acheva sa vie en la mme anne que le vnrable
Bede, console pendant son agonie par l'apparition
des deux vierges martyres, sainte Ccile et sainte Catherine, qu'elle avait nagure invoques avec tant de

succs.
La tombe de Frideswida, la chapelle rige par
elle au fond du bois o elle s'tait cache, la fontaine
qu'elle y avait fait jaillir par ses prires, attirrent
jusqu'au treizime sicle une foule de plerins amens par la renomme des gurisons surnaturelles
Llle donne un qu'on y obtenait. Mais de tous les miracles recueilbaiser au jeune
lis aprs sa mort, aucun ne nous touche l'gal de
lpreux.
celui qui, racont pendant sa vie, contribua surtout
grandir le renom de saintet dont elle fut promptement entoure. Il arriva un jour qu'un malheureux
jeune homme, atteint de la lpre, se rencontra sur
son chemin : ds qu'il l'aperut de loin, il s'cria :
Je vous conjure, vierge Frideswida, par le Dieu
tout-puissant, de me donner un baiser au nom
a de Jsus-Christ, son fils unique. La jeune fille,
ut nec unus profecto successorum ejus Oxenfordiam praesumatur
intrare... LELAND, Collectanea ap. DUGDALE, t.I, p. 175. Cf. BOLLAND.,
t. VIII Octobr., p. 555 568. Henri III fut le premier des rois
anglais qui se mit au-dessus de ce prjug en visitant Oxford, et
on
attribuait celte prsomption les malheurs de son rgne.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

301

surmontant l'horreur qu'inspirait tous celte hideuse maladie, s'approcha de lui, et, aprs l'avoir
marqu du signe de la croix, elle imprima sur ses
lvres un baiser fraternel. Peu aprs les cailles de
la peau du lpreux tombrent, et son corps redevint
sain et frais comme celui d'un enfant 1.
L'glise o reposait le corps de Frideswida et le
monastre qu'elle avait fond furent l'objet de la
vnration publique et des largesses de divers rois
pendant tout le moyen ge. Il serait trop long de
raconter comment ce monastre passa aux chanoines
rguliers et devint l'un des berceaux de la clbre
universit d'Oxford. Toujours est-il que la premire
cole authentiquement reconnue dans ce lieu destin tant d'clat littraire, se rattache au sanctuaire
de notre Anglo-Saxonne2. Oxford et Westminster 5,
les deux plus grands noms de l'histoire sociale et intellectuelle de l'Angleterre, datent donc l'un et l'autre
de ces origines monastiques o plongent les racines
de tout ce que la vieille Angleterre a de grand et de
sacr.
Le monastre de sainte Frideswida, transform en
collge par le cardinal Wolsey, est encore aujourinter turbam... adest juvenis immanissima lepra et pustulis
loto deforatus (sic) corpore... Adjuro te, virgo Frideswilda, per Deum
omnipotentem, ut des mihi osculum... Al illa caritatis igne succensa
illico accessit.. Ore virginis os leprosi tangitur, et.. statim caro
ejus sicut caro parvuli efficitur. BOLLAND., t. VIII Octob., p. 565.
2. OZANAM, Notes indites sur l'Angleterre.
5. Voir plus haut, t. III, p. 429
1. Ecce

302

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

d'hui, sous le nom

Christ-Church, l'tablissement le
plus considrable de l'universit d'Oxford. Son glise,
reconstruite au douzime sicle, sert de cathdrale
cette ville 1. Son corps, selon l'opinion commune, y
repose encore, et on y montre sa chsse; mais fautil ajouter que, sous Elisabeth, et lors du triomphe
dfinitif de la rforme anglicane, un commissaire de
la reine, qui a racont lui-mme le fait dans un
rapport officiel, crut devoir placer ct des reliques de Frideswida le cadavre de la religieuse dfroque qui avait pous un moine apostat, nomm
Pietro Vermigli, lequel avait t appel Oxford
comme rformateur et professeur de la nouvelle
doctrine. Ce commissaire mla les ossements de la
sainte et ceux de la concubine de manire qu'il
ft impossible de les distinguer, dans un mme
cercueil de pierre sur lequel il fil graver ces mots,
aujourd'hui heureusement effacs : Hic requiescit
religio cum superstitione2.
de

1. On y admire surtout le choeur avec ses arcades superposes, la


tombe de Guitmond, premier prieur du monastre restaur en 1549,
celle de sir Henry de Bath, justicier d'Angleterre en 1251 ; puis la

trs-lgante salle capitulaire du treizime sicle.


C'est ChristChurch que rside le clbre docteur Pusey, chanoine de cette cathdrale
2. Voir l'article si savant et si complet du P. Bossue sur sainte
Frideswida. ap. BOLLAND., t. VIII Octobr.. p. 555-556.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

505

III

On pourrait s'tonner de ce que rien dans la


lgende de sainte Frideswida, ni dans les souvenirs
des premiers temps de sa fondation, ne
rapporte

se
aux traditions incontestables qui constatent ce dveloppement intellectuel et littraire des grandes abbayes de femmes en Angleterre dont on a dj dit
quelques mots. Il importe d'y revenir, ne ft-ce qu'en
passant et en nous rservant d'y insister de nouveau
quand il sera question des essaims des savantes religieuses qui, sorties de ces ruches insulaires, prtrent un concours si efficace saint Boniface et aux
autres missionnaires anglo-saxons de la Germanie.
Il est constant, d'aprs des tmoignages nombreux et avrs, que les tudes littraires taient
cultives, au septime et au huitime sicle, dans
les monastres de femmes avec non moins de soin et
de persvrance que dans les communauts d'hommes, et peut-tre avec plus d'entranement encore.
tait-ce l, comme on l'a dit, une consquence de
l'esprit nouveau que l'archevque Thodore avait
apport de Grce et d'Italie, et qu'il avait inspir
toute l'glise monastique d'Angleterre? Ou ne fut-ce

504

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

Gaule
la
franque,
de
tradition
plutt
venue
une
pas
o les premires religieuses anglo-saxonnes avaient
t formes, et o l'exemple de Radegonde et de ses
compagnes nous montre quel point les habitudes
et les rminiscences classiques trouvaient de l'cho
dans les clotres de femmes 1 ?
Toujours est-il que les religieuses anglo-saxonnes
interprtaient surtout par l'tude l'obligation du
travail qui leur tait impos par la rgle, pour occuper le temps qui leur restait aprs l'accomplissement de leurs devoirs liturgiques. Elles ne ngligeaient pas les occupations propres leur sexe,
comme on le voit par l'exemple des vlements sacerdotaux brods pour saint Cuthbert, par l'abbessereine Etheldreda. Elles poussaient mme si loin l'art
de la broderie des toffes d'or et d'argent, ou garnies de perls et de pierreries, l'usage du clerg et
des glises, que le terme d'ouvrage anglais (opus
Anglicum) fut longtemps consacr ce genre de
travail. Mais le travail des mains tait loin de leur
suffire. Elles quittaient volontiers la quenouille et
l'aiguille, non-seulement pour transcrire des manuscrits et les orner de miniatures, dans le got de leur
temps, mais surtout pour lire et tudier les livres
saints, les Pres de l'glise et mme les auteurs
classiques. Toutes, ou peu prs toutes, devaient savoir le latin. Elles s'crivaient de couvent couvent
1

Voir t. II, p. 545.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

505

en cette langue. Quelques-unes s'taient familiarises


avec le grec. Les unes s'enthousiasmaient pour la
posie, la grammaire et tout ce qu'on dcorail
alors du nom de science. Les autres se dvouaient
plus volontiers l'tude du Pentateuque, des Prophtes, du Nouveau Testament, en prenant pour
guides les commentaires des anciens docteurs, cl en
recherchant les interprtations historiques, allgoriques ou mystiques des textes les plus obscurs1. On
a vu par ce que nous avons racont du bouvier
Ceadmon, transform en pote et en traducteur de
l'criture sainte, jusqu' quel point l'tude des textes
bibliques tait cultive Whitby, sous le rgne de
la grande abbesse Hilda 2.
Chaque communaut de femmes tait donc la
fois une cole et un atelier, et l'on ne voit aucune
fondation monastique qui ne ft, pour les religieuses
comme pour les moines, une maison d'ducation,
d'abord pour les adultes qui en composaient le pre-

mier noyau, puis pour la jeunesse qui s'y groupait


l'envi 5. Ainsi se formrent ces religieuses si bien
1. MABILLON, Annal. Bened., t. II, p 143; LINGARD, Antiquities. t. II,
Lioba und
p. 195, et surtout KARL ZULL, qui, dans un ouvrage rcent :
die frommen Angelschsischen Frauen (Fribourg, 1860), a trs-consciencieusement trait tout ce qui touche aux ludes et tout le
reste de la vie des religieuses anglo-saxonnes.
2. Voir plus haut, t IV, p. 68.
5. C'est ainsi qu'il est dit de la fondation de saint Cuthbert Carliste (voir plus haut, t. IV, p. 500, 501) : Ubi sanctimonalium congregatione stabilita... in profectum divinae servitutis scholas instituit. SIMION DUNELMLNSIS I, 9
MOINES D'OCC. V.

29

500

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

instruites, qui, en crivant saint Boniface, lui citaient Virgile et ajoutaient trop souvent leur prose
des vers latins de leur faon 1; qui transcrivaient
besoin,
les
avait
il
tantt
dont
lui
les
ouvrages
pour
ptres de saint Pierre en lettres dores, tantt les
Prophtes en gros caractres, comme il en fallait
nourrissaient
consolaient
qui
affaiblie
2;
et
son
sa vue
exil par l'abondance et la beaut des livres qu'elles
lui envoyaient, et parmi lesquelles il recruta ces illustres coadjutrices, que l'un de ses biographes dclarait tre grandement verses dans toute science
librale 5, et qui apportrent la conversion de la
Germanie un concours si efficace.
Mais l'exemple le plus souvent cit est celui de
Vie intellectuelle

abbaye
Barking
de
o
celle
nous avons vu sucBarking
sous l'abbesse cessivement la soeur et la femme d'Ina, la reine de
Hildelida.
Northumbrie et la reine de Wessex, aller prendre le
voile, l'une du vivant mme de son poux, et l'autre
aprs la mort du sien.
Elles y eurent toutes deux pour abbesse Hildelida,
dont Bede a vant la sage administration et la sainte
vie prolonge jusqu' un ge fort avanc 4, mais
qui ses relations avec saint Aldhelm et saint Boniface
1. S.

BONIFACH ET LULLI

Epistolae, ns 13, 25, 148, 149; d. Jaff.

2. lbid. ns 15,52, 53.


5. OTHLO, De vita et virtutibus S. Bonifacii, p. 490.
4. Devota Deo famula... usque ad ultimam senectutem eidem
monasterio strenuissime, in observantia disciplinae regularis et in earum
quae ad communes usus pertinent rerum providentia praefuit. Hist.
Eccl, IV, 10.Cf. S. BONIFACII Epist., 10; d. Jaff.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

507

ont surtout fait une clbrit spciale. C'est elle


et sa communaut que le fameux abb de Malmsbury a ddi son Eloge de la virginit, compos Saint Aldhelm
d'abord en prose et qu'il refit plus tard en vers. Dans cesadresse
religieuses
son Eloge
ddicace
il
l'abbesse
la
reine
et
sa
nomme, outre
de la virginit.
Cuthburga, huit autres religieuses qui lui taient
unies par les liens du sang ou d'une amiti intime,
dont la sainte renomme lui parat un honneur
pour l'Eglise, et dont la correspondance affectueuse
et abondante le comblait de joie 1.
La lecture de ce trait, comme de tous les crits
un peu considrablesd'Aldhelm, est rebutante, tant il
y a de pdantisme et d'emphase. Mais elle offre un
grand intrt qui veut se rendre compte des ides
cl des images que pouvait invoquer l'un des plus
saints et des plus savants pontifes de l'glise anglosaxonne, en s'adressant des religieuses de son
temps et de son pays. Il leur cite tous les grands
exemples de la virginit que peuvent lui fournir
l'Ancien et le Nouveau Testament, la vie des Pres et
des Docteurs, et surtout l'histoire des martyrs des
deux sexes. Mais il leur cite aussi Virgile et Ovide ,
entre autres le vers si connu :
Quadrupedante putrem sonitu qualit ungula campum,

Nec non Osburgae contribulibus necessitudinum nexibus conglutinatis, Aldgidae ac Scholasticae, Hildburgae et Burngidae, Eulaliae ac
Teclae, rumore sanctitatis concorditer Ecclesiam ornantibus De laudibus virginitatis, p. 1, d. Giles.
1.

508

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

puis celui de l'Epithalamium :


Mellea

tunc roseis haerescunt labia labris 1.

Il ne se borne pas les comparer, selon une


image devenue promptement banale, aux abeilles
qui butinent leur miel sur les fleurs les plus diverdu
cirque,
athltes
assimile
et
tantt
Il
les
aux
ses.
l'numration
de
dans
occasion
complat

cette
se
tous les exercices des jeux Olympiques ; tantt des
cohortes guerrires, engages dans une lutte acharne contre ce qu'il appelle les huit vices principaux;
et alors il emprunte ses images et ses exhortations
la vie militaire, mais toujours en entremlant son
singulier latin des mots et des tournures essentiellement hellniques et qui prsupposent, au moins chez
plusieurs de ses correspondantes, une certaine connaissance de la langue grecque. Les dernires lignes
de son trait respirent une humilit et une tendresse qui meuvent. Il se compare un peintre difforme qui aurait entrepris de reproduire les traits
de la beaut, lui pauvre pcheur qui, encore plong
dans les flots de la corruption, montre au prochain
le rivage de la perfection. Au secours donc,
chres colires du Christ, leur dit-il, que vos
prires soient la rcompense de mon travail, cl,
comme vous me l'avez si souvenl promis, que votre
communaut me protge auprs du Tout-Puissant...
1. De

laudibus virginitatis, c. 55.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

509

Adieu, vous qui tes les fleurs de l'glise, les


perles du Christ, les bijoux du paradis, les hritires de
la cleste patrie, mais qui tes aussi mes soeurs par
la rgle monastique, et mes lves par les leons que
je vous ai donnes 1.
Les religieuses de Barking ne furent d'ailleurs
pas les seules qui Aldhelm ail adress les effusions
de sa plume infatigable et de sa muse laborieusement classique ; et l'on nous dit expressment que
les oeuvres qu'il leur ddiait taient recherches par
toutes celles qui suivaient la mme carrire 2. Plusieurs de ses lettres et de ses posies sont adresses
des religieuses dont il ne dit pas le nom, et dont
il sollicite non-seulement l'intercession auprs de
Dieu, mais la protection contre les critiques d'icibas 5. Toutes ces communauts, qui taient honores de ses visites ou de sa correspondance,
prenaient sans doute plaisir aux jeux de mots,
aux acrostiches cl aux logogriphes grco-latins,
dont le clbre prlat maillait sa prose et ses vers ;
1. Pulchrum depinxi hominem pictor foedus, aliosque ad perfectionis litus dirigo, qui adbuc in delictorum fluctibus versor...
Valete, o flores Ecclesiae, sorores monasticae, alumnae scholasticae,
Christi margaritae, paradisi gemmae et coelestis patriae participes
Ibid., c. 60.
2. Berkingensium quidem nomini dedicata; sed omnibus eamdem
professionem anhelantibus valitura GUILLELM. MALMESB I, 55.
,

5.

Sed vos virgincis comit quas infula sertis,


Hoc opus adversus querulos defendite scurras, etc.
S. ALDHELMI Opera, p. 215, d. Giles.

Ses

lettres
a

d'autres
religieuses.

510

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

et quelque insignifiant que nous semble aujourd'hui


ce genre de productions, il implique nanmoins un
certain degr de culture littraire gnralement rpandue dans les clotres anglais.
Mais l'intrt qui s'attache celle rvlation sur
le mouvement des tudes chez les religieuses anglo-saxonnes ne peut que s'accrotre quand on s'aperoit que les proccupations intellectuelles, tout
intenses qu'elles fussent, taient loin de tenir la
premire place dans le coeur ou l'esprit de ces aspirantes novices la gloire littraire. Le salut des
mes et la tendre union des coeurs l'emporte de
beaucoup sur tout le reste. Dans une lettre crite
une abbesse, aussi distingue par la naissance que
par la science el la pit, pour lui envoyer une
srie de vers lonins sur un voyage qu'il avait entrepris en Cornouaille, Aldhelm a soin de constater
qu'il est inspir surtout par sa tendre reconnaissance envers celle d'entre toutes les femmes dont la
fidle affection lui tait le mieux dmontre 1. Et
une autre, nomme Osgitha, qu'il exhortait une
tude assidue des saintes critures, il dclare qu'elle
est sa soeur bien-aime, dix fois et mme cent fois,
mille fois bien-aime 2.
1. Nullam reperisse me istic habitantium feminini sexus personam
fideliorem... Ibid.,p 104.
2. Dilectissimae atque amantissimae sorori. Saluto te diligenter,
.
Osgitha, ex intimo cordis cubiculo... Vale ! decies dilectissima, imo,
centies et millies. Ibid ,p.90.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

511

Prenons cong d'Aldhelm et de ses doctes correspondantes, en rappelant que l'un de ses actes les
plus importants, celui par lequel il consentait
rester abb de ses trois monastres aprs son lvation l'piscopat, avait t date de Winbourne 1.
Or, Winbourne tait la grande communautfminine
du Wessex, fonde par le roi Ina et gouverne par
sa soeur Cuthburga. C'tait en mme temps le monastre le plus renomm par l'activit littraire qui
y rgnait. L'ducation des jeunes novices y tait
l'objet des soins les plus actifs et les plus scrupuleux.
Les travaux intellectuels alternaient avec les ouvrages
d'aiguille; mais il est dit expressment de celle
dont le nom a jet le plus de lustre sur celte communaut, de Lioba, la sainte compagne de Boniface dans
son apostolat germanique, qu'elle consacrait bien
plus de temps la lecture et l'tude de l'criture
sainte qu'au travail manuel 2. N'oublions jamais que
le dveloppement de l ferveur spirituelle par la
prire et la clbration solennelle de la liturgie monastique occupaient de beaucoup la premire place
dans l'emploi du temps et des forces de toutes ces
mes jeunes et gnreuses.
1. Ap. Giles, p. 531. Cf. plus haut, p. 44.
2. Crevit ergo puella et tanta abbatissae omniumque sororum cura
erudiebatur, ut nihil aliud praeter monasterium et coelestis disciplinae studia cognosceret... Quando non legebat, operabatur manibus
auditioni sanctaea quae sibi injuncta erant... Lectioni tamen atque
impendit.
labori
magis
Scripturarum
operam
manuum
quam
rum
Vita S, Liobae, auct. RUDOLPHO, c. 7, ap. ACTA SS. O. S. B.,t. IV.

512
Les
cinq cents
religieuses
de

Winbourne.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

Il y avait Winbourne cinq cents religieuses qui


assistaient toutes la fois l'office de la nuit 1. On
conoit tout ce qu'il fallait d'autorit, d'intelligence
et de vigilance pour gouverner cette foule de jeunes
femmes, toutes enflammes sans doute par l'amour
du ciel, mais toutes aussi, issues de races trop nouvellement chrtiennes pour n'avoir pas gard l'empreinte profonde de la rudesse et de la fiert
saxonnes. Cette ncessit explique pourquoi l'on recherchait surtout pour suprieures de ces grandes
communauts des princesses issues des anciennes
dynasties que les Anglo-Saxons taient habitus
suivre sans les respecter toujours ; et pourquoi,
aprs la soeur du roi Ina, ce fut une autre soeur de
roi, Tetta 2, qui fut appele au gouvernement de Winbourne, l'poque o Lioba y fut leve. Parmi la
foule d'officires qui prtaient leur concours celle
trs-pieuse et trs-zle abbesse, on remarque ds
lors la prvote (preposita), la doyenne (decana),
la soeur portire, charge de fermer l'glise aprs
compiles et de sonner le rveil pour matines, et munie d'un norme trousseau de clefs, les unes d'argent, les autres de cuivre ou de fer, selon l'importance de leur diverse destination 5. Mais ni le rang
1. Vita S. Liobae, c. 5.
2. Huic ergo loco post nonnullas abbatissas et spiritales maires
praelata est virgo religiosa nomine Tetta, genere quidem secundum
saeculi dignitatem nobilis (soror quippe regis erat), morum autem

probitate et sanctarum spectamine virtutum multo nobilior... Vita


S Liobae, c. 2.
3 Ibid. c. 5

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

515

ni l'ascendant moral de la princesse-abbesse


ne
russissaient toujours contenir la fougue barbare
de celle jeunesse monastique. Celle des religieuses
Les
novices
qui avait le premier rang aprs l'abbesse et qui s'oc- foulent
pieds

cupait principalement des novices s'tait rendue


odieuse par son extrme svrit : lorsqu'elle vint
mourir, la haine qu'elle avait inspire clata sans
piti : peine eut-elle t enterre, que les novices
et les jeunes religieuses coururent au cimetire el
se mirent sauter et danser sur sa tombe, comme
pour fouler aux: pieds ce cadavre dtest. Elles en
firent tant que la terre frachement remue qui couvrait les restes de leur ennemie s'enfona d'un
demi-pied. L'abbesse eut toutes les peines du monde
leur faire comprendre ce qu'elle appelait la
cruaut et la duret de leur coeur, qu'elle leur fil
expier par trois jours de jene cl de prires l'intention de la dfunte 1.
tamen conquievit animus juvenum odientium eam, quin
statim ut aspicerent locum in quo sepulta est, maledicerenl crudelilati ejus; immo ascendentes tumulum, et quasi funestum cadaver
conculcantes, in solatium doloris sui amarissimis insultationibus
mortuae exprobrarent. Quod cum mater congregationis venerabilis
Tetta comperisset, temerariam juvencularum praesumptionem correptionis vigore compescens, perrexit ad tumulum et mirum in modum
conspexit terram quae desuper congesta erat subsedisse et usque ad
semi pedis spatium infra summitatem sepulcri descendisse. Vita S
Liobae, c. 5.
1. Nec

aux
la tombe
de
leur maitresse.

314

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

IV

Les

doubles
monastres.

Au nom de Winbourne peut et doit se rattacher


ce qu'il nous reste dire sur une institution aussi
bizarre que gnralement rpandue cette poque :

celle des doubles monastres, o deux communauts distinctes de moines et de religieusesvivaient


runies dans un mme lieu ou sous un mme gouvernement. Winbourne est de tous les tablissements
de ce genre celui dont l'organisation nous est le
mieux connue. Nous les avons dj rencontrs dans
la Gaule franque, avec sainte Radegonde et saint
Colomban, Poitiers, Remiremont et ailleurs 1.
Nous les retrouverons en Belgique et en Allemagne,
ds que les missionnaires monastiques y auront port
le flambeau de l'vangile. On a longuement discut
sur leur origine 2, et nous ne prtendons rien dcider cet gard. On en voit des exemples jusque chez
les pres du dsert en Egypte et ds le temps de saint
Pacme 5, qui, toutefois, avait mis le Nil entre les
1. Voir t. II, p. 345, 622.
2. MABILLON, Ann. Bened., t. I, p. 125; LANIGAN, Eccl. Hist. of Ireland, t. II, p. 19-20; LINGARD, Antiquities, t. I, p. 212, et surtout
VARIN, 2e Mmoire, dj mainte fois cit.
5. Voir tome I, p, 83. Cf. PALLADIUS, Hist. Lausiaca. 50-42 BOLLAND.,
;
t, III Maii, p. 504.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

515

deux communauts soumises son gouvernement.


Nous en avons signal un remarquable essai en Espagne, lors de cette prodigieuse affluence de nophytes monastiques des deux sexes qui vint se ranger sous l'autorit de saint Fructueux 1. Malgr
l'assertion contraire de Muratori le tmoignage
,
irrfutable de Bede prouve qu'il y avait au moins
une communaut de ce genre Rome mme, au
milieu du septime sicle 2.
Mais c'est surtout en Irlande qu'on les voit germer
spontanment ds les premiers temps de la conversion
de cette le, tel point que l'aptre du pays, saint Patrice, se vit oblig de prvenir par de sages prcautions les dsordres et les scandales qui auraient pu
provenir du rapprochement trop intime ou trop frquent des religieux de diffrents sexes 5. Toutefois
les premiers pontifes et missionnaires de l'Hibernie,
forts de celte chastet exceptionnelledu temprament
irlandais, qui est demeurjusqu' nos jours le glorieux
1. Voir plus haut, liv. VII, t. II, p. 248.
2. Cum monachum quemdam de vicino Virginum monasterio,
nomine Andream, pontifici offerret,hic ab omnibus qui novere, dignus
episcopatu judicatus est. Hist. Eccl., IV, 1. Muratori soutient que
les doubles monastres ont toujours t inconnus en Italie Antiquit
medii aevi, t. V, p. 527.
5. Sanxivit ut a mulieribus viri sequestrarentur, et utrique sua
aedificia et oratoria distincta construerentur, JOCELINUS, Vit. S. Patr.,
attribu
ap BOLLAND., p. 592. Le canon 9 du 2e concile qui lui est
est ainsi conu : Monachus et virgo, unus ab hinc et alia ab aliunde,
in uno hospitio non commeant, nec in uno curru a villa in villam
discurrant, nec assidue invicem confabulationem exerceant. Ap.
COLETTI, t. IV, p. 754.

316

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

privilge de celle race, forts surtout de leur propre


ferveur et de leur passion exclusive pour le salut des
mes, ne redoutaient ni la socit des femmes qu'ils
avaient converties ni la charge de les gouverner
quand elles voulaient se consacrer Dieu 1. Moins
rassurs, si ce n'est plus humbles, leurs successeurs,
ceux qui sont qualifis de saints du second ordre
dans les annales hagiographiques de l'Irlande, dclinrent la responsabilit de cette administration des
communauts plus ou moins nombreuses de vierges
qui s'taient groupes autour des saints plus anciens 2. Ils poussaient la rigueur au point de refuser
l'accs de leur retraite mme aux recluses qui ve1. Mulierum administrationem et consortia non respuebant : quia
super petram Christi fundati, ventum tentationis non timebant. Ancien texte cit par Ussher. A cette catgorie de saints se rattache l'vque Dega Maccaryl (dj cit plus haut, t. III, p. 91),
mort en 580 et dont il est dit : Confluxerunt undique ad eum sanctae
virgines, ut sub ejus regula degerent... Moniales illas versus septentrionem ducens, in diversis locis diversa monasteria, in quibus cum
aliis virginibus seorsum Deo servirent, eis, prout decuit, construxit.
BOLLAND., t. III Augusti, p. 660. On voit d'ailleurs qu'un abb voisin
lit des reproches au saint vque, ut eum de susceptione virginum

objurgaret.
Il y a aussi l'exemple des trente filles prises de saint Mochuda,
qui finirent par devenir religieuses sous son autorit, dj cit, t. III,
p. 94. Puis celui de sainte Monynna, contemporaine de saint Patrice, qui, avec huit autres vierges et une veuve, va chez un saint
vque Ibar, et longo tempore sub ipsius disciplina cum multis aliis
virginibus permansit. BOLLAND., t. II Julii, p. 291.
2. Pauci episcopi et multi presbyteri, diversas missas celebrabant.
et diversas regulas ; unum Pascha XIV luna ; unam tonsuram ab aure
ad aurem ; abnegabant mulierum administrationem, separantes cas
a monasteriis. Texte cit par Ussher.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

517

liaient leur demander le viatique 1. Cependant on


voit persvrer l'habitude de combiner la fondation
ou au moins l'administration des monastres de
femmes avec celle d'une communaut analogue
d'hommes.Mais comme les saints abbs ne voulaient
plus se charger de gouverner les religieuses, on renversa le problme. De l sans doute cet usage singulier, mais universellement tabli partir du
septime sicle, non pas en Irlande, o je n'en ai
trouv aucun exemple, mais dans toutes les colonies
irlandaises composes de deux communauts runies,
qui soumettait non les religieuses l'autorit d'un
suprieur ecclsiastique, mais les moines celle de
l'abbesse des religieuses leurs voisines.
Tel tait l'tat des choses dans les fondations que
nous avons vu clore sous l'influence de saint Colomban, l'aptre irlandais des Gaules, dans les Vosges, dans la valle de la Marne et de la Seine ; tel
est celui que' nous retrouverons en Belgique, lorsque
nous y constaterons l'influence monastique des Irlandais et des Bretons. Les princesses anglo-saxonnes
voues au clotre avaient donc trouv cet usage ta1. C'est ce que l'on raconte de saint Senan, fondateur, vers 550,
d'un monastre dans une le l'embouchure de la Shannon, o il
n'tait permis aucune femme de dbarquer :

Cui praesul : quid feminis


Commune est cum monachis?
Nec te nec ullam aliam
Admittemus in insulam.
Vita rhythmica, ap. LANIGAN, II, 7.

518

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

bli dans les maisons de la Gaule o elles avaient


Faremoutier, aux

religieuse,
ducation
leur
reu
Andelys, Chelles, Jouarre 1. Elles le rapportimmdiatement
fut
il
et
o
Angleterre,
rent en
universellement adopt ; car de toutes les grandes
abbayes de femmes dont nous avons parl, il n'y en
de
monastre
l'on
seule
o
trouve
un
ne
a pas une
clercs ou de prtres placs aux portes de la communaut de religieuses et gouvern par l'abbesse 2.
Rappelons seulement Whitby, o la princesse Hilda
dirigeait le monastre-cole, qui fut la ppinire
de tant d'vques et de missionnaires, mais dont
le bouvier-pote Ceadmon, dj tant de fois cit,
demeure la principale clbrit 5; puis Ely, o la
reine Etheldreda attira par son exemple et rangea
sous ses lois non-seulement de saints prtres, mais
encore des hommes d'un rang lev dans la vie
sculire 4. Ce qui dut contribuer plus que toute
autre raison faire prvaloir un si singulier usage,
ce fut sans doute la ncessit de pourvoir aux besoins spirituels d'abord des religieuses si nom1. BELE, III, 8.
MABILLON, Acta SS. O. S. B., t. I. p. 420; t. III,
p, 20.
2. Erat eo tempore monasteriis feminarum, amplis praesertim ac

numerosis, conjuncta virorum, qui iis sacra administrarent, et femillam reliquam erudirent : eidem tamen abbatissae omnes obediebant.
BOLLAND., De S. Cedmono, t. II Febr.,
p. 552
5. Voir plus haut, t. IV, p. 67.
4. Voir plus haut, t. IV, p. 219. Rappelons encore Repton, o
Saint Guthlac alla se faire moine, sous l'autorit de l'abbesse Elfrida
;
Voir plus haut, p. 121 de ce volume

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

519

breuses qui peuplaient ces monastres, puis de la


population laque rpandue sur les vastes domaines
dont la fondatrice, qui tait le plus souvent une princesse de la dynastie rgnante, avait fait le patrimoine
de sa communaut. Les prtres et les clercs chargs
de cette double mission se trouvrent naturellement
runis, eux aussi, dans une sorte de communaut,
mais soumise l'autorit de celle qui tait la fois
la suprieure spirituelle et la dame, la seigneuresse,
si l'on peut ainsi s'exprimer, du territoire monastique 1. Tous ensemble formaient une sorte de vaste
famille, gouverne par une mre dfaut de pre,
et o la maternit devait tre la forme naturelle de
l'autorit, d'autant plus que les nophytes taient
souvent admis avec toute leur descendance, tmoin
Ceadmon lui-mme qui n'entra Whitby qu'avec
tous les siens, et ce petit enfant de trois ans que
Bede nous montre nourri et soign dans la cellule
des savantes religieuses de Barking 2.
L'archevque grco-asiatique, Thodore, lorsqu'il
vint de Rome pour achever l'organisation de l'glise
anglo-saxonne 3, parat n'avoir pas got cette insti1. LINGARD, Antiquities, t I, p. 212.
2. Caedmon. susceptum in monasterium cum omnibus suis fra.
Hist. eccl., IV, 24. Puer trium circiter
associavit...
trum cohorti
annorum... qui propter infantilem adhuc aetatem in virginum Deo
dedicatarum solebat cella nutriri, ibique medicari, Ibid,, IV, 8. On

rencontre plusieurs exemples de la mre et de la fille, ou de deux


couvent. Cf. BEDE, V, 5.
soeurs, voues Dieu dans le mme
5. Voir plus haut, t. IV, p. 206.

520

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

tution, qui n'avait pas t inconnue de l'Orient chrtien, mais qui probablement y avait laiss des souvenirs quivoques. On a de lui un capitule qui
interdit toute fondation de ce genre, tout en respectant celles qui existaient dj 1. Mais comme tant
d'aulres canons et dcrets, celui-ci demeura inexcut : des communauts fondes aprs sa mort,
comme Winbourne, taient en pleine fleur au huitime sicle, et rien n'annonce que les doubles monastres aient cess de fleurir jusqu' la ruine
gnrale des clotres par les Danois la fin du neuvime sicle. Ils furent ensevelis dans cette catastrophe, et l'on n'en retrouve aucune trace dans la
renaissance monastique dont le roi Alfred et le grand
abb Dunstan furent les auteurs. C'tait un fruit
l'glise,
de
la
jeunesse
laquelle, comme

propre
toutes les jeunesses, a connu des hardiesses, des
dangers, des orages, des dsordres d'une nature
propre cet ge, mais qui disparaissent en temps
utile.
C'tait surtout une nouvelle et trs-frappante
preuve de cet ascendant de la femme dans l'ordre
social, que nous avons dj signal, d'aprs Tacite,
chez les Germains comme chez les Bretons 2. Main1. Non licet viris feminas habere monachas, neque feminis viros,

tamen non destruamus illud quod consuetudo est in hac terra...


Capitula et fragmenta, ap. THORPE, Ancient Laws and Institntes,
p. 507.
2. Neque enim sexum in imperio discernunt. Agric,
c. 16. Solitum Britannis feminarum ductu bellare. Annal. XIV 55.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

521

tenu, consolid et, sous certains rapports, sanctifi


par l'esprit chrtien chez les Anglo-Saxons, il est
demeur tout-puissant chez cette race. Il a enfant
cette dfrence la fois officielle et populaire pour
le sexe faible, et je dirais volontiers cette pudeur
publique dont les Anglo-Saxons d'aujourd'hui nous
donnent aux tats-Unis un si lumineux et si honorable exemple dans leurs coles primaires de garons, diriges, souvent au sein des plus grandes
villes, par des jeunes filles que protge contre tout
outrage, contre tout sarcasme mme, le respect
universel des pres et des fils 1.
Htons-nous d'ajouter que, mme cette poque
primitive, on ne rencontre aucune trace des abus ou
des dsordres que l'esprit souponneux du critique
moderne pourrait supposer. Cela s'explique par les
prcautions que l'on retrouve partout, lors de la
construction des doubles monastres et dont il ne parat pas qu'on se soit jamais dparti. La double famille habitait sparment, dans deux difices tout
fait distincts 2, bien que rapprochs. En rgle gnrale; les religieuses ne sortaient pas de leur clture,
et il tait strictement interdit aux moines de pntrer dans l'enceinte rserve aux religieuses, sans la
de l'Instruction publique en Amrique, confirm d'ailleurs par les rcits de tous les voyageurs impartiaux.
2. Multi de fratribus ejusdem monasterii qui aliis erant in aedibus
(BEDE, III), 8, propos de Faremoutier. Eam monasterii partem,
contubernio.
secreta
virorum
erat
Dei
ancillarum
caterva
a
qua
Ibid., IV, 7, propos de Barking.
1.

EMILE

MOINES

DE LAVELEYE,

D'OCC

V.

21

522

720-748

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

permission de l'abbesse et hors de la prsence de


plusieurs tmoins. A Winbourne, qu'il faut toujours citer comme le type des tablissements de ce
s'levaient

cte
cte,
monastres
deux
genre, ces
de
chacune
entoures
forteresses
deux
murs
comme
crnels. L'austrit de la discipline primitive y tait
sjourna
o
du
vigueur
celle
pleine
temps
y
en
Lioba, qui devait, sous les auspices de saint Boniface, introduire en Allemagne la vie claustrale des
femmes. Les prtres taient tenus de sortir de l'glise aussitt leur messe clbre ; les vques euxmmes n'taient point admis dans le monastre des
femmes, et l'abbesse ne communiquait avec le
dehors, pour donner ses ordres ses sujets spirituels et temporels, qu' travers une fentre grille 1.
De toutes les grandes communauts de ce genre
dont l'histoire nous parle, Coldingham est la seule
dont la mmoire ne soit pas reste irrprochable :
nous l'avons dit plus haut, en constatant le rle historique de la princesse northumbrienne, Ebba, fondatrice de celte maison 2. Encore faut-il bien constater que les scandales qu'y signalait Bede, le svre
1. Porro ipsa congregationismater, quando aliquid exteriorum pro

utilitate monasterii ordinare vel mandare necesse erat, per fenestram


loquebatur, et inde decernebat quaecumque ordinanda aut mandanda
utilitatis ratio exigebat... Virgines vero cum quibus ipsa indesinenter
manebat, adeo immunes a virorum voluit esse consortio, ut non
tantum laicis aut clericis, verum etiam ipsis quoque episcopis in congregationem earum negaret ingressum. Vita S. Liobae, auct. RUDOLPHO, c. 2, ap. ACTA SS, O. S. B.. saec III, p. 2.
2. Voir t. IV, p. 78.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

525

et sincre Bede, ne sont pas de ceux qu'on serait


tent de supposer : il s'agissait bien plutt de manquements la rgularit claustrale que de prvarications contre les moeurs chrtiennes. Et, d'ailleurs,
petits ou grands, ces scandales furent glorieusement expis au sicle suivant, lorsque, sous une
autre Ebba, les religieuses de Coldingham, pour se
drober la brutalit des conqurants danois, se
couprent le nez et les lvres, et par cette hroque
mutilation surent ajouter la palme du martyre celle
del virginit1.
A part cette unique exception, le tmoignage unanime des auteurs contemporains comme des annalistes plus rcents rend un hommage clatant la
rgularit, la ferveur, l'austrit mme des monastres doubles chez les Anglo-Saxons. Parmi les
saintes les plus illustres, parmi les prlats les plus
distingus par leurs vertus ou leurs sciences, un
grand nombre avaient t levs dans ces communauts, qu'entourait la vnration universelle et
dont le souffle de la calomnie n'osa jamais ternir la
pure et sainte renomme2.
Est-ce dire que tout ft parfait dans les institutions monastiques du pays et du temps que j'ai entrepris de faire connatre? A Dieu ne plaise que je
Exemptum... non solum sanctimonialibus illis proficuum, verum
etiam omnibus successuris virginibus aeternaliter amplectendum..
MATTH. WEST., ROG. WENDOV., RIC. CIRENC, II, 70.
2. LINGARD, l. c.
1.

324
Quels taient

les
abus
des

monastres
anglo-saxons.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

veuille ce point tromper mes lecteurs. Plus j'avance

dans ma lche ingrate et laborieuse, c'est--dire


plus j'approche du bord de ma tombe, et plus je me
l'ardent
domin
et respecpntr,
saisi,
par
sens
tueux amour de la vrit, plus je me crois incapable de la trahir, mme au profit de ce que j'ai
le plus aim ici-bas. La seule ide d'ajouter une
ombre toutes celles qui la recouvrent dj me
fait horreur. La voiler, la taire, la dserter sous prtexte de servir la cause de la religion, qui n'est
autre chose que la suprme vrit, ce serait, mes
yeux, aggraver le mensonge par une sorte de sacrilge. Que les mes timores ou scrupuleuses me
le pardonnent ! Mais je liens que dans l'histoire tout
doit tre sacrifi la vrit, qu'il faut la dire toujours, sur tout et tout entire. Le pangyrique
mensonger, o la vrit est sacrifie par voie de prtrition, me rpugne autant que l'invective calomnieuse.
J'ai donc recherch avec une consciencieuse attention la trace de tous les abus et de tous les dsordres qui pouvaient se produire dans les monastres
anglais, et surtout dans les communauts de femmes. Si je n'ai presque rien trouv, ce n'est pas
faute d'avoir suffisamment fouill les historiens et
les autres crivains du temps; j'ose donc en conclure que le mal, insparable de tout ce qui est humain, avait laiss dans les clotres anglo-saxons
moins de traces qu'ailleurs.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

325

J'hsite vraiment relever, avec autant de svrit que les pontifes et les docteurs du temps, le
premier de leurs griefs contre les communauts anglo-saxonnes, ce got excessif pour les toffes trop
riches ou trop fines dont certaines religieuses aimaient se vtir, aprs les avoir fabriques ellesmmes. Ces merveilles de la quenouille et de l'aiguille broder, telles qu'on les maniait dans les
clotres d'Angleterre, excitaient non-seulement la
sollicitude, mais l'indignation des matres de la vie
spirituelle. Bede ne trouve rien de plus grave signaler dans les dlits qui devaient attirer sur Coldingham la colre cleste 1. Boniface, devenu archevque et lgat pontifical en Allemagne, ne ddaigne
pas de les dnoncer l'archevque de Cantorbry
comme un des plus dangereux cueils de la vie monastique 2. Aldhelm voque toute sa rhtorique pour
prserver ses amies de Barking du luxe rvoltant
que dployaient, dans leurs vtements, le clerg
des deux sexes, et surtout ces abbesses et ces religieuses qui portaient des tuniques carlates et violettes, des capuchons et des manchettes garnies de
fourrures ou de soieries ; qui se frisaient les cheveux
1. Texendis subtilioribus indumentis opera m dant, quibus at se-

ipsas ad vicem sponsarum in periculum sui status adornent, aut


externorum sibi virorum amicitiam comparent. Unde merito... de
coelo vindicta flammis saevientibus praeparata est Hist. eccl, IV, 25.
2. Ut clericos et sanctimoniales de tenuitate et pompa vestium argueret. GUPIL. MALMESB., c. 82, p. 115. Voir plus haut le texte de la

lettre.

Luxe
des

vtements.

526

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

qui transavec un fer chaud tout autour du front;


formaient leur voile en parure, en le disposant de

747.

manire le faire retomber jusqu' leurs talons;


qui, enfin, aiguisaient et recourbaient leurs ongles
de manire les faire ressembler aux griffes des faula
destins
proie,
de
oiseaux
autres
par
naet
cons
ture pourchasser la vermine dont ils se nourrissent 1.
Du reste, le concile de Cloveshove donna raison
ces dnonciations, en prescrivant aux religieux des
deux sexes de s'en tenir aux vtements de leurs prdcesseurs, et aux religieuses en particulier, de se
rappeler l'habit simple et pauvre qu'elles avaient
revtu au jour de leur profession, pour ne plus jamais ressembler, par leur extrieur trop orn, aux
filles laques 2.
Passons des faits d'une nature plus grave. Ne rencontrerons-nous pas sur notre chemin quelques-uns
de ces dsordres dont on a, dans les sicles modernes, fait un crime irrmissible aux Ordres religieux ?
1. Subucula bissina, sive hyacinthea, tunica coccinea capitium et
manicae sericis clavate calliculae rubricatis pellibus ambiuntur, anticae
frontis et temporum cicini calamistro crispantur, pulla capitis velamina carididis et coloratis mafortibus cedunt, quae vittarum nexibus
assutae talo tenus prolixius dependunt, ungues ritu falconum et accipitrum, seu certe cavannarum (sic) quos naturaliter ingenita edendi
necessitas instigat, obunca pedum fuscinula et rapaci ungularum
arpigine alites et sorices crudeliter insectando grassari. De laudibus
virginit., c. 58. Cf. c. 17 et 56.
2. Non debent iterum habere indumenta saecularia, et ornatis et
nitidis vestibus incedere, quibus laicae puellae uti solent. Can. 28 ap.
COLETTI, t. VIII, p. 551.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

327

La contrainte n'a-t-elle jamais t employe pour


imposer aux jeunes Anglo-Saxonnes la vie claustrale?
Je suis port croire qu'il en a t ainsi quelquefois,

quand je lis dans le Pnitentiel de l'archevque


Thodore que les filles que leurs parents avaient
obliges se faire religieuses taient implicitement
exemptes de toute peine, mme spirituelle, si elles
viennent ensuite se marier 1.
La pudeur virginale de ces fiances du Seigneur,
qu'entourait une vnration si nationale et si populaire chez les Anglo-Saxons, fut-elle toujours respecte par ceux qui occupaient les premiers rangs
des peuples nouvellement convertis et qui leur devaient ce titre l'exemple du respect?
Je suis bien oblig d'admettre qu'il n'en fut pas
ainsi. Les monuments contemporains d'une autorit
incontestable constatent que plus d'un roi anglosaxon semble avoir trouv un plaisir spcial faire
sa proie des vierges consacres au Seigneur 2. Il est
probable que les princes et les grands, n'imitrent
rois.
A
ct de
de
leurs
l'exemple
souvent
trop
que
divers traits signals par l'histoire, les dispositions
nombreuses des lois pnales, portes par les rois
1. Puellae quae non parentum coactae imperio, sed spontaneojudicio.
virginitatis propositum atque habitum susceperunt, si postea nuptias
diligunt, praevaricantur. etiamsi consecratio non accesserit. Liber
poenitentialis c. XVI, 24, ap. THORPE, p. 282.
,
2. Voir ce qui a t dit plus haut d'Osred, roi de Northumbrie, de
Ceolred et d'Ethelbald, rois de Mercie, d'aprs les ptres de saint
Boniface.

Attentats
l
la pudeur
des
religieuses.

328

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES,

anglo-saxons et anglo-normands, depuis Alfred jusqu' Henri Ier, contre le rapt des religieuses, mme
suivi de mariage subsquent, ou contre d'autres
outrages leur pudeur, dmontrent que ces crimes
taient de ceux qui exigeaient une rpression aussi
nergique qu'habituelle 1. On ne conoit que trop
l'attrait tout particulier que devaient exercer sur
des hommes encore demi barbares ces jeunes
filles, souvent trs-belles et de haut lignage, toujours
pures, bien leves, inities par l'ducation toutes
les dlicatesses de la civilisation d'alors, runies en
foule dans ces forteresses spirituelles qui pouvaient
bien les garantir contre les tentations de la vie sculire, sans les prserver des attentats de ces grands
1. Les lois d'Alfred prvoient et chtient les dlits contre la chastet

des religieuses par les dispositions suivantes :


8. De concubitu nunne. Qui duxerit sanctimonialem ab ecclesia, sine licentia regis aut episcopi, amende de 120 sols; moiti
au roi, moiti l'vque et ipsius ecclesiae domino cujus monacha
fuit. Si elle survit celui qui eam abduxit, nihil de pecunia ejus
habeat. Si elle a un enfant, a nihil inde habeat infans, sicut nec mater ejus.
18. Si quis nunnam, causa fornicationis, in vestes aut in sinum,
sine licentia comprehendat, sit hoc duplo amendabile, sicut antea de
laica decrevimus. (Ap. THORPE, p. 52,54, d. in-fol.)
Le mme dlit est puni par le 4 des lois ecclsiastiques du roi
Edmond (940-946) du refus de spulture eccclsiastique (unless he
make bot, no more than a man slayer).
L'art. 39 des lois de l'assemble d'Enham sous Ethelred dit : If any
one defile a nun... let him make bot deeply before God and the
world... La loi de Henri Ier, art. 75, De nunne concubitu, prescrit
au coupable d'aller Rome : adeat Papam et consilium ejus scire
faciat.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

529

de la terre, traditionnellement habitus tout immoler pour assouvir leurs passions.


Ce qui surprend el afflige bien autrement encore,
ce sont les dcrets rendus par les principaux lgislateurs spirituels du pays, par les grands archev-

ques, Thodore de Cantorbry et Egbert d'York,


qui prvoient et punissent des prvarications contre la continence claustrale, o la violence n'entre pour rien, et qui feraient supposer que ces
crimes pouvaient tre commis par ceux-l mmes
qui taient tenus de veiller sur la puret du
sanctuaire, par ceux qui leur caractre sacr
devait imposer un frein invincible, par des prtres et
mme par des vques 1. Constatons toutefois que, au
moins l'poque dont nous avons eu parler, l'histoire ne rapporte aucun trait connu l'appui de
ces humiliantes prvisions de la loi. Ajoutons que
1. Le Pnitentielde Thodore (chap. XVI, 26) prvoit le cas o un
laque fornicationem iniretur cum multis... sanctimonialibus, ita ut
etiam numerum nesciat, et condamne le coupable dix ans de jene
dont trois au pain et l'eau. Le chapitre XVIII, De fornicatione clericorum, impose douze ans de pnitence l'vque coupable; dix ans au
prtre ; huit au moine et au simple diacre ; cinq au clerc : la religieuse
coupable est punie de mme; s'il y a eu des enfants, la dure de la
pnitence est porte quinze, douze, dix, huit et six.
Le laque mari, maculans se cum ancilla Dei, : six ans, dont deux
au pain et l'eau; sept ans, s'il a un enfant; cinq ans, s'il n'est pas mari.
Mme peine contre sa complice.
20. Si quis monacham quant ancillam Dei appellant, in conjugio
duxerit, anathema sit. Ap. THORPE, p. 282-285.
Monachus vel puella consecrata, si fornicati fuerint, septem annos
jejunent. ECGBERTI, arch. Ebor., Confessionale, art. 15.Cf. ECGBERTI
Excerptiones, ns 154 et 156.

330

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

l'archevque Thodore a bien pu rapporter de sa


patrie orientale la crainte ou le souvenir de certains
excs, de certaines corruptions, parfaitement trangres au caractre comme aux habitudes des peuples
du Nord, et leur donner place dans sa lgislation,
superflues.
Ajoutons
d'apprhensions
forme
ensous
l'injustice
de
tomber
dans
risquerait
qu'on
et
core
l'absurdit, en tirant de telle ou telle disposition
d'un code pnal la conclusion que les crimes ainsi
signals et chtis sont habituellement commis au
sein de la nation dont la lgislation les proscrit 1.
En outre, l'impartialit nous commande de rappeler tout ce qui a dj t dit sur les abus qui s'taient
introduits dans l'ordre monastique, ds le temps de
Bede ; sur les faux monastres qui n'taient que des
domaines exploits au profit de donataires laques,
ridiculement affubls du titre d'abbs; sur les faux
religieux des deux sexes qui peuplaient ces monastres de contrebande et y vivaient dans tous les
genres de dsordres2. Comme ceux-ci n'en portaient
pas moins le titre de monachi et de sanctimoniales,
c'est, sans aucun doute, eux que l'on peut et que
1. Que penserait-on, par exemple, d'un historien qui conclurait du
texte de l'art. 510 de notre Code pnal, que le crime prvu et puni

par cet article est frquent en France?


2. Rappelons un passage dj partiellement cit : Quod enim turpe
est dicere, tot sub nomine monasteriorum loca (sic) hi qui monachicae
vitae prorsus sunt expertes in suam ditionem acceperunt... Vel majore scelere atque impudentia, qui propositum castitatis non habent,
luxuriae ac fornicationi deserviant, neque ab ipsis sacratis Deo virginibus abstineant. BEDAE Epist. ad Ecgbert., c. 6,

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

351

l'on doit le plus souvent imputer les excs fltris


par les dcrets des mtropolitains anglais et par
les ptres de saint Boniface ; c'est encore, espronsle, cette mme catgorie qu'il convient d'appliquer l'accusation porte par les terribles et intraduisibles paroles de sa lettre au roi de Mercie :
Illae meretrices, sive monasteriales sive saeculares1.
Disons enfin que le grand aptre, enflamm la
fois par l'amour de la religion et l'honneur de sa
race, ne parle que par ou-dire ; que ses plus sanglantes objurgations sont tempres par quelques
formules dubitatives ; qu'il ne rappelle jamais des
excs qu'il aurait vus ou connus par lui-mme avant
son dpart pour l'Allemagne, mais seulement ce qui
lui avait t rapport par des rcits plus ou moins
avrs pendant le cours de ses missions en Germanie.
d. Jaff, p. 175. Il dit ailleurs
dans une lettre l'archevque Egbert d'York : Inauditum enim malum
est praeteritis saeculis et in triplo vel quadruplo sodomitanam luxuriam vincens, ut gens christiana... despiciat legitima matrimonia... et
nefanda stupra consecratarum et velatarum feminarum sequatur
Ibid., n 61.
1. Epistolae S. BONIFACII, n 59,

332

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

Cette correspondance de saint Boniface, qui est


de
saint Boniface une mine si prcieuse et si unique 1 de renseigneet de ses
correspondantes ments sur les ides et les institutions des races
contiennent
germaniques leur dbut dans la socit chrtienne,
les
renseignements
les plus
nous rvle en outre, par divers cts, l'esprit qui
authentiques
rgnait dans les clotres peupls par les religieuses
sur
l'tat des mes
anglo-saxonnes. Avant comme aprs son apostolat en
dans
les clotres
anglo-saxons. Allemagne, Winefred, devenu promptement le plus
illustre religieux du Wessex, entretenait des relations frquentes et intimes avec les religieuses les
plus distingues de son pays. Les lettres qu'il leur
crivait, celles surtout qu'il recevait d'elles, redoublent d'intrt aprs son dpart pour les rgions encore inexplores o il devait trouver le martyre. Il
Les

lettres

1. Disons toutefois que l'emploi de cette collection est singulirement entrav par la manie qu'ont eue chacun des diteurs (Wrdwein en 1789, Giles en 1844, Migne en 1865) postrieurs la premire publication faite par Serrarius, en 1605, de changer l'ordre et
la numration des ptres. Nous avons adopt les chiffres de la dernire et trs-correcte dition donne par Jaff (Monumenta Moguntina, in Bibliotheca rerum Germanicarum, t. III, Berolini, 1866), qui
croit avoir russi y introduire un certain ordre chronologique, dont
les ditions plus anciennes taient totalement dpourvues.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

555

ne nous en reste qu'un trop petit nombre ; mais


celles qui nous ont t conserves suffisent pour nous
laisser entrevoir ce qui se passait dans l'me de ces
femmes gnreuses, intelligentes et passionnes, dont
la vie s'coulait l'ombre de ces monastres o le
grand missionnaire rencontrait non-seulement des
sympathies si dvoues, mais encore des allies si
actives et si utiles.
On y voit tout d'abord que tout n'tait pas douceur et bonheur dans l'enceinte du clotre. Nous
sommes tous ports nous exagrer, dans le pass
comme dans le prsent, la paix et la suavit de la vie
religieuse, au milieu des orages soit de celte socit
d'autrefois, si violente, si belliqueuse, si trouble,
soit de la socit moderne, si frivolement agite, si
mobile dans sa servilit. On a raison de se reprsenter le clotre comme un nid suspendu dans les
branches d'un grand arbre secou par le vent, ou
comme la chambre intrieure d'une barque battue
par les flots. On est au milieu de la tempte, mais
on y est l'abri ; dans un abri toujours menac,
toujours fragile, toujours prissable, mais enfin un
abri. On entend du dehors le bruit des vagues, de
la pluie, du tonnerre ; on sent bien qu' chaque instant la perte est possible, ou mme prochaine. Mais
tranquille,

attendant,
couvert
est
sent
on
se
;
on
en
protg, prserv, et on vogue avec une humble confiance vers le port. C'est une jouissance suffisamment tempre par le sentiment de l'inscurit

534

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

tentation
de
danger,
devenir
une
un
pour ne pas
mollesse ou d'orgueil.
Mais dans ce nid et dans cette barque, prservs
des temptes du dehors, que d'orages, que de prils, que d'cueils intrieurs ! Mme au sein de la
communaut la plus paisible et la mieux rgle,
quelle preuve que celte mort quotidienne de la
volont individuelle ! que ces longues heures d'obscurit et de silence qui succdent l'effort et l'lan du sacrifice! que cette dure perptuelle du
sacrifice, sans cesse subi, sans cesse renouvel! Un
matre trs-moderne de la vie spirituelle l'a dit avec
une svre perspicacit : La continuit seule des
exercices qui, bien que varis, ont toujours quelque
chose de contraire aux penchants humains, ds
qu'ils sont rgls et qu'ils se font pour Dieu, faligue beaucoup 1. Quel implacable rayon de lumire jet sur l'infirmit du coeur humain ! On se
familiarise avec les rglements, avec les habitudes,
avec les obligations mme onreuses qui ont un but
purement terrestre. Mais ds qu'il s'agit de Dieu, la
rpugnance reparat. Il faut la retrouver et la surmonter sans cesse. C'est l qu'est le labeur et aussi
le mrite infini de la vie du clotre.
S'il en est ainsi pour les mes de nos contemporaines, depuis si longtemps faonnes l'ducation
1. Notice sur la Socit de la Sainte-Retraite, commence aux Fontenelles, diocse de Besanon, en 1787, par M. Receveur, p. 19 du
texte rdig en 1791.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

555

et la discipline chrtiennes, que ne devaient


pas
ressentir, au fond de leurs citadelles monastiques,
ces Saxonnes du septime ou du huitime sicle,
issues d'une race encore si jeune et si
neuve dans
les voies du Seigneur, et reste si imptueuse, si
turbulente, si prise de sa force, de sa libert, de
son indpendance indompte! A la contrainte matrielle qui, bien que volontairement accepte, devait
tant leur peser, venaient se joindre bien d'autres
privations dont elles n'avaient peut-tre pas mesur
d'avance toute l'tendue. De l sans doute ces agitations contenues, mais incurables, ces cris de douleur, ces dsirs vagues, mais ardents et fougueux,
qui se font jour dans les quelques pages qu'on nous
a conserves de leurs panchements intimes avec le
plus grand et le plus saint de leurs compatriotes.
On regrette que ces mes candides et ardentes
aient eu recours au latin pour exprimer leurs motions et leurs confidences. Si elles avaient employ
leur idiome national, au lieu d'une langue qui,
sans tre morte, puisque c'tait celle de la vie spirituelle, n'en avait pas moins d leur coter bien des
efforts avant de leur devenir familire, nous aurions
vu sans doute leur pense s'pancher, se prcipiter
en flots tumultueux, en mouvements abrupts, mais
frappe au coin d'une originalit puissante et passionne, comme les vers de Ceadmon ou du pome
de Beowulf. Et nanmoins, sous la forme artificielle
et un peu contrainte o les enserre l'usage du latin,

Caractre
passionn
des
lettres crites
par
les religieuses.

556

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

la
vie
la
sve
toute
la
dborder
et
avec
sent
on
vigueur d'une nature originale, sincre et vhmente.
Ce qui clate le plus dans ces lettres, o elles traduisaient d'une main inexprimente, en un latin
plus ou moins classique et en superlatifs plus ou
moins lgants, les bouillonnements de leur coeur,
c'est le besoin d'exprimer la tendresse, on dirait
volontiers la passion qui les anime. On peut juger
de l'intensit des affections qui unissaient certaines
d'entre elles les unes aux autres par le tendre lan
de leur parole quand elle s'adresse aux religieux qui
avaient su gagner leur confiance. En voici un chantillon tir d'une lettre adresse Winefred, aprs les
premiers succs de sa mission en Allemagne, par
l'abbesse Bugga, que l'on croit avoir t fille d'un
roi du Wessex, et qui tait par consquent de la
mme tribu que son illustre correspondant1 :
Je ne cesse de remercier Dieu de tout ce que j'ai
appris par votre bienheureuse lettre ; de ce qu'il
vous a conduit misricordieusement travers tant de
pays inconnus ; de ce qu'il a favorablement inclin
vers vous le coeur du pontife de la glorieuse Rome ; de
1. Il y eut deux et peut-tre trois religieuses du nom de Bugga,
parmi les correspondantesde Boniface. Nous supposons, avec l'diteur
des Notes sur les tombes monastiques dcouvertes Hackness, 55,
p.
que celle dont il s'agit ici est la mme dont un pome de saint
Aldhelm a clbr les constructions ecclsiastiques (MIGNE, Patrologie, t. LXXXIX, p. 289) et qui saint Boniface crivait lettre 86,
sa
d. Jaff, qui commence : O soror carissima.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

357

ce qu'il a prostern devant vous l'ennemi de l'glise


catholique, Radbod le Frison. Mais je vous dclare
qu'aucune rvolution du temps, aucune vicissitude
humaine ne changera l'tat de mon me envers vous
et ne la dtournera de vous aimer comme j'y suis
rsolue. L'ardeur de l'amour m'enflamme d'autant
plus que je suis intimement convaincue d'arriver
un certain repos par la grce de vos prires. Je vous
renouvelle donc mes instances pour que vous intercdiez en faveur de ma bassesse auprs du Seigneur. Je n'ai pas pu encore obtenir les Passions
des Martyrs que vous m'avez demandes. Je le ferai
ds que je le pourrai. Mais vous, mon trs-cher, envoyez-moi, pour me consoler, ce recueil d'Extraits
des saintes critures que vous m'avez promis dans
votre lettre si douce. Ensuite je vous supplie d'offrir
l'oblation de la sainte messe pour l'un de mes parents, qui s'appelait N..., et que j'aimais par-dessus
tout. Je vous envoie par le porteur de ces lignes cinquante sols et un drap d'autel : je n'ai pas pu
me procurer quelque chose de mieux. C'est un
petit don, mais qui vous est offert avec un grand

famulo... Bonifacio sive Wynfritho dignissimo


Dei presbytero Bugga vilis vernacula, perpetuae caritatis salutem...
Eo magis confiteor, quod nulla varietas temporalium vicissitudinum
statum mentis meae inclinare queat... Sed ardentius vis amoris in me
calescit, dum pro certo cognosco... Et tu, mi carissimus (sic), dirige
meae parvitati ad consolationem, quod per dulcissimas litteras tuas
promisisti. Epist. 16
1. Venerando Dei

MOINES D'OCC

338
Rponses
non moins
affectueuses
de
Boniface

et
de ses
compagnons.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

Boniface et ses compagnons de mission ne met-

taient gure moins d'affection et d'abandon dans


leurs communications pistolaires avec leurs soeurs
celles qu'il comp
d'avance
crivait
Il
religion.
en
tait attirer auprs de lui et associer son oeuvre de
propagande apostolique : A mes vnrables, estimables et trs-chres soeurs, Leobgitha, Thekla et
Cynegilda, et toutes les autres soeurs qui demeurent avec vous et qu'il faut aimer, comme vous, en
Jsus-Christ, le salut d'une ternelle affection ! Je
vous conjure et vous enjoins d continuer faire ce
que vous avez dj fait et ce qu'il vous faut faire
toujours, c'est--dire de prier le Dieu qui est le refuge des pauvres et l'espoir des humbles, de me
dlivrer de mes ncessits et de mes tentations, moi
le dernier et le pire de tous ceux qui l'glise romaine a confi la prdication de l'vangile. Implorez la misricorde de Dieu pour qu'au jour o le
loup viendra, je ne m'enfuie pas comme un mercenaire; mais pour que je puisse, l'exemple du bon
pasteur, dfendre courageusement les brebis et les
l'glise
c'est--dire
catholique avec ses
agneaux,
fils et ses filles contre les hrtiques, les schismatiques et les hypocrites. De votre ct, dans les mauvais jours o nous sommes, ne soyez pas imprudentes. Recherchez avec intelligence o est la volont
de Dieu. Agissez virilement, avec la force que donne
la foi, mais faites tout avec charit et patience. Puis
souvenez-vous des aptres et des prophtes qui ont

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

559

tant souffert et qui ont reu une rcompense ternelle 1.


.
Une confiance encore plus tendre semble l'inspirer, quand il crit aux abbesses des grandes communauts anglaises et surtout cette Eadburga qui
devait succder sainte Mildreda dans le gouvernement du monastre fond par sa mre sur la plage
o avait dbarqu saint Augustin 2. Il l'appellebienheureuse vierge et sa trs-aime dame, matresse
mrite de la rgle monastique3. Il la conjure de
prier pour lui pendant qu'il est ballott par tous les
orages qu'il lui faut braver au milieu des paens, des
faux chrtiens, des faux prtres et des clercs fornicateurs4. Ne vous fchez pas de ce que je vous demande toujours la mme chose. Il faut bien que je
demande souvent ce que je dsire sans cesse.
Mes tribulations sont quotidiennes, et chaque jour
elles m'avertissent de solliciter les consolations

Venerandis et amandis carissimis sororibus.. aeterne caritatis


salutem obsecro et praecipio quasi filiabus carissimis... Quia ultimus
et pessimus sum omnium legatorum. Ep. 91.
2. Voir plus haut, p 275 de ce chapitre. L'abbesse Eadburga ne
mourut qu'en 751, quatre ans avant saint Boniface. Il tait dj en
correspondance avec elle, comme avec l'abbesse de Barking, avant
son dpart pour l'Allemagne.
5. Beatissimae virgini immo dilectissimae dominae Eadburge, monasticae normulae conversationis emeritae. Ep. 10.
4. Epist. 87, d. Jaff; 27, d. Serrarius. Celui-ci conclut,
d'aprs certains passages, que cette ptre a d tre adresse Eadburga, bien que l'intitul ne porte pas de nom et dise seulement ;
Reverendissimae ac dilectissimae ancillae Christi N.
1.

540

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES

spirituelles de mes frres et de mes soeurs 1.


Plus sa lche lui semble laborieuse et plus son
vieille
amie.
s'pancher
de
besoin
sa
avec
coeur a
A ma bien-aime soeur, l'abbesse Eadburga, depuis
longtemps entrelace mon me par les liens de la
clientle spirituelle... A ma soeur Eadburga que
j'enserre avec les liens dors de l'amour spirituel et
que j'embrasse avec le divin et virginal baiser de la
charit, Boniface, vque, lgat de l'glise romaine,
serviteur des serviteurs de Dieu... Sachez que,
grce mes pchs, le cours de mon plerinage est
battu par la tempte. Partout la peine, partout la
tristesse. Et ce qu'il y a de triste par-dessus tout,
c'est que les embches des faux frres l'emportent
sur la malice des infidles. Priez donc l'Agneau de
Dieu, unique dfenseur de ma vie, de me protger
au milieu de tous ces loups... Priez aussi pour ces
paens, qui nous ont t confis par le Sige Apostolique, afin qu'il daigne les arracher l'idoltrie
et les agrger notre mre l'glise catholique, lui
qui veut que tous les hommes soient sauvs et que
tous arrivent la connaissance de la vrit... Que
l'ternel rmunrateur de toute bonne action fasse
triompher jamais, dans la glorieuse compagnie des
anges, ma soeur chrie, qui, en m'envoyant un
exemplaire des saintes critures, a consol le paunon indignemini... quia cotidiana tribulatio divina solamina fratrum ac sororum me quaerere admonet. Ep. 87, d Jaff.
1. Rogo ut

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

541

vre exil germanique. Lui qui doit parcourir les recoins les plus tnbreux de ces nations germaines
ne pourrait que tomber dans les embches de la
mort s'il n'avait pas la parole de Dieu pour clairer
ses pas... Priez, priez toujours pour que Celui qui
du haut des cieux regarde tout ce qu'il y a de plus
humble ici-bas, me pardonne mes pchs et me
donne, quand j'ouvre la bouche, l'loquence ncessaire pour que l'vangile de la gloire du Christ
coure et brille comme une flamme parmi les nations
paennes1.
Il crivait, avec non moins d'effusion et de tendresse, l'abbesse Bugga 2, elle aussi accable d'preuves dans le gouvernement de son double mo1. Dilectissimae sorori et jamdudum spiritalis clientelae propinqui-

tate connexae... Aureo spiritalis amoris vinculo amplectendae et divino


ac virgineo caritatis osculo stringendo sorori Eadburgae abbatissae ..
Undique labor, undique moeror... Carissimam sororem remunerator
aeternus... laetificet .. quae, sanctorum librorum munera transmittendo, exulem Germanicum... consolata est... Qui tenebrososangulos
Germanicarum gentium lustrare debet... Epist. 75. 75, d. Jaff.
Ut praestet mini verbum in apertione oris mei (Ephes., VI, 19); ut
...
currat et clarificetur inter gentes Evangelium gloriae Christi (11 Thessal., III, 1).
2. Cette Bugga s'appelait aussi Eadburga. Est-ce bien, comme on l'a
souvent dit, la mme que la Heaburg cognomento Bugga, qui figure
dans l'intitul de l'ptre 14, d. Jaff; 38, d. Serrarius; 50.
d. Giles? Rien n'est plus douteux, notre sens; mais la force et le
temps nous manquent pour discuter cette question d'ailleurs peu
importante. Cet usage anglo-saxon de porter deux noms, que nous
avons dj rencontr chez Domneva ou Ermenberga, fondatrice de
Minster, chez Winefrid ou Boniface, etc., ajoute la confusion et la
difficult, souvent inextricable, des tudes sur les premiers temps
de l'glise anglo-saxonne.

542

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

nastre, qui avait cherch auprs de lui des consolations, et qui dsirait achever sa vie par un plerinage Rome. A ma bien-aime dame el la
du
Christ,
mieux
l'amour
dans
j'aime
que
soeur que
toutes les autres cratures du sexe fminin, le petit
Boniface, vque indigne... Ah ! trs-chre soeur,
depuis que la crainte de Dieu et l'amour des voyade
de
mis
et
tant
tant
terres
entre
ont
nous
mers,
ges
j'ai appris de plusieurs quelles temptes de tribulations ont assailli votre vieillesse. J'en suis profondment attrist, et j'ai gmi de ce que, aprs avoir
cart les principales sollicitudes du gouvernement
de vos monastres, par amour de la vie contemplative, vous ayez rencontr des croix plus frquentes
et plus douloureuses encore. Or donc, soeur vnrable, plein de compassion pour vos maux, plein aussi
du souvenir de vos bienfaits et de notre ancienne
amiti, je vous cris pour vous exhorter et vous consoler, comme un frre... Je veux que vous soyez
toujours heureuse et joyeuse dans cette esprance
dont parle l'aptre, qui est enfante par l'preuve et
qui ne trompe jamais. Je veux que vous mprisiez
de toutes vos forces les tribulations mondaines,
comme les ont toujours mprises les soldais du
Christ de l'un et de l'autre sexe... Au printemps
de votre jeunesse, le pre et l'amant de votre chaste
virginit vous a appele lui, avec l'accent irrsistible de l'amour paternel : c'est celui-l mme qui,
aujourd'hui que vous tes vieille, veut accrotre et

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

345

orner la beaut de votre me par tant de labeurs et


d'preuves. Opposez donc, trs-chre, toutes les
souffrances du coeur et du corps le bouclier de la
foi et de la patience, afin d'achever dans votre belle
vieillesse l'oeuvre commence dans la fleur de votre
jeunesse. Cependant, je vous en conjure, souvenezvous toujours de votre ancienne promesse, et ne
cessez jamais de prier le Seigneur pour qu'il dlivre
mon me de tous ses prils... Adieu, et sachez bien
que la foi que nous nous sommes jure l'un
l'autre ne faillira jamais 1.
Quant au projet de plerinage Rome, il ne
veut s eprononcer ni pour ni contre; mais il l'engage
attendre l'avis que lui transmettrait, de Rome
mme, leur amie commune, une abbesse nomme
Wethburga, qui y tait alle chercher la paix de la
soror carissima, postquam nos timor Christi et amor peregrinationis longa et lata terrarum ac maris intercapedine separavit..
Nunc autem... beneficiorum tuorum et antiquarum amicitiarum memor... Epist. 86, d. Jaff Quia omnes milites Christi utriusque
sexus tempestates et tribulationes infirmitatesque hujus saeculi despexerunt... Qui pater et amator castae virginitatis tuae, qui te primevo
tempore juventutis tuae... Ut quod in bona juventute coepisti, in
senectute bella ad gloriam Dei perficias... Domina; dilectissimae et
in amore Christi omnibus caeteris feminini sexus praeferendae sorori...
Bonifacius exiguus... Fidem antiquam inter nos nunquam deficere
scias. Epist. 86, 88, d. Jaff.
Cette abbesse Bugga, qu'il ne faut pas confondre avec celle dont on
a cit un passage plus haut, survcut Boniface; elle est qualifie
d'honorabitis abbatissa dans une lettre de l'archevque de Cantorbry
au successeur de Boniface (Ep. 115, d. Jaff). C'est probablement la
mme qui alla en plerinage Rome, et dont il sera question plus
1. O

loin.

544

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

vie contemplative aprs laquelle soupirail Bugga,


mais qui n'y avait trouv que des orages, des rbellions et la menace de l'invasion des Sarrasins 1.
Les moines anglo-saxons qui avaient accompagn

le futur martyr dans sa mission apostolique rivalisaient avec leur chef par la vivacit de leurs expressions, en crivant leurs soeurs clotres. Lulle,
qui devait remplacer Boniface sur le sige archipiscopal de Mayence, mandait, en mme temps
que deux de ses compagnons, l'abbesse Cuneburga,
issue d'une des dynasties anglo-saxonnes, qu'elle occupait la premire place, au-dessus de toutes les autres femmes dans le sanctuaire le plus intime de leur
coeur 2. Ce mme Lulle crivait l'abbesse Eadburga,
si chre son matre, pour le supplier de ne pas lui
refuser la douceur de recevoir des lettres d'elle, et
pour lui affirmer que la fraternit spirituelle qui les
unissait tous deux le rendrait capable de tout pour
lui plaire 5. Il nous reste enfin une lettre d'un religieux anonyme une religieuse galement inconnue,
lettre qui a eu l'honneur de traverser les sicles la
1. Epist, 88, d. Jaff.
2. Dominae dilectissimae Christique religiosissimae abbatissae,
regalis prosapiae generositate praeditae... Agnoscere cupimus almitatis
tuae clementiam, quia te prae caeteris cunctis feminini
in cordis

sexus

cubiculo cingimus amore... Epist. 41, d. Jaff.


5. Et si quid mihi... imperare volueris, scit caritas illa
quae inter
nos est copulata spiritali germanitate, id meam parvitatem totis nisibus implere velle. Interea rogo ut mihi litteras tuae dulcedinis destinare non deneges. Epist. 75, d. Jaff.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

515

suite des ptres de saint Boniface, ce dont il faut


se
rjouir, car elle jette un jour aimable sur les tendres et naves motions dont dbordaient les
coeurs
honntes et simples, humbles et ardents, qui ont
conquis l'Allemagne la foi de Jsus-Christ.
N., bien qu'indigne d'une affection vraiment
intime, N., salut et bonheur dans le Seigneur...
Soeur trs-aime, bien que la vaste tendue des
mers nous spare quelque peu, je m'efforce chaque
jour de redevenir votre voisin par la mmoire. Je
vous conjure de ne pas oublier les paroles que nous
avons changes et ce que nous nous sommes promis le jour de mon dpart. Salut, trs-chre ; vivez
longtemps, vivez heureuse en priant pour moi. Je
vous cris ces lignes, non pour vous imposer arrogamment mes volonts, mais pour vous demander
humblement les vtres comme ma propre soeur,
,
si j'en avais une 1.
1. Intimae dilectionis amore quamvis indignus... Amantissima soror.
licet longuscula alla marium aequalitate distam... Sis memor, carissima, verborum nostrorum, quae pariter pepigimus, quando profectus
fueram... Vale, vivens aevo longiore et vita feliciore, interpellans pro
me. Haec pauca ad te scripsi, non arroganter mea commendans, sed
humiliter tua deposcens seu.. propriae germanae nuper nanctae. Vale.
Epist. 159, d. Jaff. Cette aimable prose est malheureusement
suivie d'une effusion en vers latins, beaucoup moins de notre got :
Vale, Christi virguncula, Christi nempe tiruncula.
Mihi cara magnopere atque gnara in opere, etc.

les lettres 96 et 97 de la mme collection. Ajoutons que l'on


retrouve cette mme tendre et simple familiarit de religieux religieuse, cinq sicles aprs nos Anglo-Saxons, dans la trs-intressante
Cf.

346

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

Quelque tendre et expansif que ft le ton des


lettres qui arrivaient d'Allemagne dans les -clotres
anglo-saxons, il semble y avoir quelque chose de
plus intime et de plus ardent dans ce qui nous reste
de celles qui s'crivaient dans les cellules de Winbourne, de Minster, comme de bien d'autres monastres, et que l'on dpchait de l, quand un messager sr se prsentait, en y joignant force prsents
de livres, vtements, pices, linges sacrs, etc.,
aux religieux engags au del des mers dans la
grande oeuvre des missions germaniques.
On y trouve le plus souvent, comme nous l'avons
dj vu, un ardent et invincible dsir de voyager, de
courir Rome malgr les obstacles si nombreux et
si formidables que ce plerinage devait rencontrer,
malgr les prils de tout genre auxquels s'exposaient
les femmes qui l'entreprenaient, et que saint Boniface et ses collgues avaient si nergiquement signals. La dernire trace qui nous reste de l'activit
exemplaire de l'illustre Elfleda, abbesse de Whitby,
morte en 714, aprs soixante ans de religion,
est une lettre de recommandation adresse la fille
du roi d'Austrasie, abbesse d'un monastre prs de
Trves, en faveur d'une religieuse anglaise qu'elle
qualifiait de sa fille parce qu'elle l'avait leve depuis
collection des lettres du B. Jourdain de Saxe, deuxime gnral des
dominicains, aux religieuses de Sainte-Agns de Bologne et la
B. Diane, leur fondatrice, rcemment publies
par le pre Bayonne,
Paris et Lyon, chez Bauchu, 1865.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

347

l'adolescence : elle l'avait retenue le plus longtemps possible auprs d'elle pour le bien des- mes,
mais lui avait enfin permis de satisfaire son ardent
dsir de visiter les tombeaux de saint Pierre et
de saint Paul 1. L'une des principales amies de saint
Boniface, l'abbesse Bugga, qu'il ne faut pas confondre avec celle que nous avons dj cite, eut nonseulement la force et le droit d'accomplir ce voyage,
mais encore le bonheur de se rencontrer avec lui
Rome, d'o elle revint saine et sauve pour reprendre le gouvernement de sa communaut 2.
Une troisime Bugga, celle qui s'appelait aussi
Eadburga, partageait au plus haut point ce mme
dsir et l'a exprim dans une longue lettre crite
Boniface, de concert avec sa mre Eangytha, qui
tait abbesse du monastre o elles vivaient toutes
deux. Quel tait ce monastre? On l'ignore, mais il
est probable que c'tait Whitby ou Hartlepool, ou
quelque autre maison situe sur les rochers qui
dominent la mer du Nord : tant les images qu'emploient la mre et la fille semblent empruntes
une vie habitue aux motions d'une plage maritime. Toutes deux, en le consultant sur leur projet,
lui ouvrent leur coeur, lui confient leurs preuves :
1. Epist. 8, dit. Jaff.

2. Voir la lettre curieuse et intressante du roi de Kent, Ethelbert II, Boniface, sur laquelle nous reviendrons plus tard. Epist. 105,
dit. Jaff ; 75, dit. Giles. On y voit que cette Bugga tait issue
de la dynastie des Ascings : Utpote consanguinitate propinquitatis nostrae admonita.

Les

trois Bugga
et
les deux

Eadburga.

348

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

latin
leur
incohrent
brusque
et
style
leur
et
travers
incorrect, elles nous permettent de plonger un regard sur les agitations et les misres qui devaient
trop souvent troubler la paix et la lumire d'un intrieur claustral. Frre trs-aimant, lui
crivent-elles, a frre par l'esprit plutt que par la
chair, et enrichi des dons de l'esprit, dans ces pages
que vous verrez baignes de nos larmes, nous voulons vous confier vous seul, et avec Dieu seul pour

tmoin, que nous sommes accables des misres


accumules sur nous et par le tumulte des affaires
sculires. Comme les vagues cumeuses et tourbillonnantes de la mer viennent se briser contre les rochers du rivage, quand le souffle des vents furibonds
soulve l'immensit de l'Ocan ; lorsqu'on voit la
quille des bateaux en l'air et les mts sous l'eau,
ainsi la nef de nos mes est ballotte par un tourbillon de misres et de calamits. Nous sommes
dans la maison dont il est parl dans l'vangile :
Descendit pluvia, venerunt flumina et impegerunt
in domo illa (Matth., VII, 25, 27). Ce qui nous afflige par-dessus tout, c'est le souvenir de nos innombrables pchs et l'absence de toute bonne oeuvre
vraiment complte. Et outre le souci de nos propres
mes, il nous faut subir, ce qui est beaucoup plus
dur, celui de toutes les mes de tout ge et des deux
sexes qui nous ont t confies, et dont nous aurons
rendre compte devant le tribunal du Christ, et
nonseulement quant leurs actions, mais quant leurs

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

549

penses connues de Dieu seul ! A quoi il faut ajouter


le labeur quotidien des affaires domestiques, la discussion de toutes les querelles que l'ennemi de tout
bien se plat semer parmi les hommes en gnral,
mais surtout parmi les religieux et dans les monastres. De plus, nous sommes tourmentes par notre
pauvret, par l'espace restreint de nos terres cultives, et plus encore par l'hostilit de noire roi, qui
coute les accusations de nos envieux ; par les corves qu'impose le service de ce roi, de sa reine, de
l'vque, du comte, de leurs satellites et serviteurs,
toutes choses qui seraient trop longues numrer
cl qu'il est plus facile d'imaginer que de dcrire. A
toutes ces misres il faut ajouter la perte de nos amis
et de nos proches, qui formaient presque toute une
tribu et dont il ne nous reste plus rien. Nous n'avons
plus ni fils, ni frre, ni pre, ni oncle; nous ne sommes
plus qu'une fille unique, prive de tout ce qu'elle
aimait au monde, except de sa mre, qui est bien
vieille, et d'un fils de son frre, qui est lui aussi
bien malheureux, sans qu'il y ail de sa faute, mais
parce que le roi dteste notre famille. Il ne nous
reste donc personne qui nous puissions nous fier.
Dieu nous les a tous enlevs par diffrents moyens.
Les uns sont morts dans leur patrie et attendent
dans leurs noirs tombeaux le jour de la rsurrection
et du jugement dernier, ce jour o l'envie sera vaindouleurs
deuil
toutes
o
consume,
et
tout
et
et
cue
disparatront de la prsence des lus. Les autres

550

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

ont abandonn leur rivage natal pour se confier aux


plaines de l'Ocan et visiter les tombeaux des aptres et des martyrs. Par toutes ces raisons et par
d'autres qui ne pourraient tre racontes en un jour,
de
juillet
d'aot,
jours
longs
des
mme
ou
un
en
pas
la vie nous est charge.
dfiant
lui-mme
de
malheureux
Tout
tre
et
se

il
confier
qui
puisse
ami
fidle

cherche
et
se
un
se
livrer tous les secrets de son coeur. Ah oui ! on a bien
raison de le dire : quoi de plus doux que d'avoir quelqu'un qui l'on puisse parler de tout comme avec
soi-mme ! Or nous avons cherch cet ami fidle, en
qui nous puissions avoir plus de confiance qu'en nousmmes ; qui regarderait nos misres et nos douleurs
comme les siennes ; qui compatirait tous nos maux
et les consolerait par ses discours salutaires. Oui,
nous l'avons cherch longtemps. Et enfin nous
croyons avoir trouv en vous cet ami que nous avons
dsir et si ardemment espr.
Plt Dieu qu'il daignt nous transporter par le
bras de son ange, comme il l'a fait jadis pour le
prophte Habacuc et le diacre Philippe, dans ces
terres lointaines que vous parcourez, et nous y faire
entendre la vivante parole de votre bouche, qui
nous serait plus douce que le miel. Mais puisque
nous ne l'avons pas mrit et que nous sommes spares par tant de terres et de mers, nous voulons
nanmoins user de notre confiance en vous, frre
Boniface, pour vous apprendre que depuis longtemps

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

351

nous dsirons, comme tant de nos parents et amis,


aller visiter cette Rome qui fut autrefois la matresse
du monde, pour y obtenir le pardon de nos pchs.
Moi surtout, Eangytha, j'ai ce dsir, moi qui suis
vieille et qui, par consquent, ai beaucoup plus de
pchs que d'autres. J'ai confi mon dessein autrefois Wala, qui tait alors mon abbesse et ma mre
spirituelle, et ma fille, qui tait alors toute jeune.
Mais nous savons qu'il y a beaucoup de gens qui
rprouvent notre intention, parce que les canons
enjoignent chacun de rester l o il a fait son voeu
et d'y rendre compte Dieu de ce voeu. Agites par
ce doute, nous vous supplions toutes deux d'tre
notre Aaron et d'lever vos prires vers Dieu, afin
que, par votre intermdiaire, il nous montre ce qu'il
y a de plus utile pour nous, soit de rester dans notre
pays, soit de nous exiler pour ce saint plerinage.
Nous vous supplions de rpondre ce que nous vous
crivons dans un style rustique et qui n'a rien de
poli. Nous n'avons pas grande confiance dans ceux
qui se glorifient au dehors, mais nous en avons beaucoup en votre foi et en votre charit envers Dieu et
le prochain... Adieu, frre spirituel, frre trs-fidle,
trs-aimable et trs-aim d'un amour aussi pur que
sincre... Un ami se cherche longtemps, se trouve
rarement et se conserve plus rarement encore.
Adieu; priez pour que nos pchs ne nous portent
pas malheur 1 !
1.

Amantissime frater, spiritalis magis quam carnalis, et spiritalium

552
Comment
Lioba

entre
en relation
avec
Boniface.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

coutons maintenant la belle et savante Lioba


(die Liebe, la bien-aime), et voyons comment elle s'y

prend, toute jeune encore, pour entrer en relation,


du fond de son couvent de Winbourne, avec le grand
homme qui devait plus lard l'appeler lui, pour
l'aider initier les peuples de la Germanie aux lumires de l'vangile et la vie monastique :
Boniface,
seigneur
trs-rvrend
vque
Au
et

trs-aim dans le Christ, sa parente Leobgytha 1, la


gratiarum muniticentia magnificatus, tibi soli indicare voluimus et
Deus solus testis est nobis, quas cernis interlitas lacrymis... Tanquam spumosi maris vortices verrunt et vellunt undarum cumulos,
conlisos saxis, quando ventorum violentia et procellarum tempestates saevissime enormum euripum impellunt et cymbarum carinae
sursum immutate et malus navis deorsum duratur, haut secus animarum nostrarum naviculae... Quas seminat omnium honorum invisor ; qui... inter omnes homines spargit, maxime per monasticos et
monachorum contubernia... Angit praeterea paupertas et penuria
rerum temporalium et angustia cespitis ruris nostris ; et infestatio
regalis.. Et ut dicitur, quid dulcius est quam habeas illum cum
quo omnia possis loqui ut tecum?... Diu quaesivimus. Et confidimus
quia invenimus in te illum amicum, quem cupivimus, et optavimus
et speravimus... Vale, frater spiritalis fidelissime atque amantissime
et sincera et pura dilectione dilecte; ...Amicus diu quaeritur, vix invenitur, difficile servatur. Epist. 14, dit. Jaff.
On a vu la lettre dj cite o Boniface rpond une abbesse
Bugga au sujet du plerinage Rome (Epist. 88, d. Jaff). Je ne
pense pas que cette rponse s'applique la lettre que je viens de
citer, parce qu'il n'y est rien dit de la mre Eangytha et qu'il y est
rpondu divers objets dont il n'est pas question dans la lettre de la
mre et de la fille.
1. Elle aussi avait deux noms en anglo-saxon, Truthgeba et Leobgytha, mais elle reut le surnom de Lioba ou Lieba, sous lequel elle
est gnralement connue, parce que, selon son biographe, tout le
inonde l'aimait. ZELL, Op. cit.. p. 262.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

555

dernire des servantes de Dieu, sant et salut ternel.


Je
conjure
clmence
de
daigner
votre
se souvenir

de l'amiti qui vous unit jadis mon pre, lequel se


nommait Tinne, habitant du Wessex, et qui a quitt
ce monde il y a huit ans, en sorte que vous vouliez
bien prier pour le repos de son me. Je vous recommande aussi ma mre Ebba, votre parente, comme
vous le savez mieux que moi, qui vit encore dans
une grande peine, et depuis longtemps accable
d'infirmits. Je suis leur fille unique; et plaise
Dieu, tout indigne que j'en suis, que j'aie l'honneur
de vous avoir pour frre ! car nul homme de notre
parent ne m'inspire autant de confiance que j'en ai
mise en vous. J'ai pris soin de vous envoyer ce petit
prsent, non que je le croie digne de vos regards,
mais pour que vous vous souveniez de ma petitesse,
et qu'en dpit de la distance des lieux, le noeud
d'une vritable tendresse nous unisse pour le reste
de nos jours. Voici donc, frre trs-aimable, ce que
je demande avec supplication : c'est que le bouclier
de vos prires me couvre contre les traits empoisonns de l'ennemi. Je demande aussi que vous excusiez
la rusticit de cette lettre, et que votre affabilit ne
lesaprs
rponse
de
quelques
point
mots
refuse
me

quels je soupire. Vous trouverez ci-dessous des vers


de l'art
rgle
la
selon

cherch
j'ai
composer
que
potique, non pas par confiance en moi-mme, mais
donn
m'a
Dieu
et
d'esprit
le
que
pour exercer peu
sais
je
appris
J'ai
conseils.
solliciter
que
ce
vos
pour
MOINES D'OCC. V.

23

354

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

d'Eadburga 1, ma matresse, qui ne cesse d'approfondir l'tude de la loi divine. Adieu : vivez d'une
vie longue et heureuse ; intercdez pour moi.
Que le Juge puissant, Crateur de la terre,
Qui rgne glorieux au royaume du Pre,
Vous conserve brlant de son feu chaste et doux,
Jusqu'au jour o le temps perdra ses droits sur vous 2 !

Cena

l'indigne.

une inconnue,
qui se qualifie de Cena l'indigne : Pontifici Bonifacio Christi amatori Cene indigna, mais qui n'hsitait pas crire au grand aptre avec une simplicit
fire et nave dont l'accent me touche et dont je remercie les anciens compilateurs de m'avoir conserv
le souvenir avec celui du grand aptre. Je vous
avoue, mon trs-cher, que, tout en ne vous voyant
que trs-rarement avec les yeux de mon corps, je ne
cesse de vous contempler avec les yeux de mon
coeur... Et je vous dclare ceci, que, jusqu' la fin
de ma vie, je me souviendrai toujours de vous dans
mes oraisons. Je vous conjure par notre affection et
notre bonne foi mutuelle d'tre fidle ma petitesse
comme je serai fidle votre grandeur, et de m'aider
A ct de la clbre Lioba, citons

1. Encore une Eadburga qu'il ne faut confondre, puisqu'elle tait


matresse des novices Winbourne, ni avec Eadburga, abbesse de
Thanet, ni avec Eadburga,surnommeBugga, qui figurent toutes deux
parmi les correspondantes de Boniface.
2. J'emprunte cette traduction au beau livre d'Ozanam : la Civilisation chrtienne chez les Francs, p. 226, et j'aurai bien d'autres
emprunts lui faire, s'il m'est donn de continuer mon oeuvre et de
raconter la conqute de l'Allemagne par les moines anglo-saxons.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

555

par vos prires, afin que le Tout-Puissant dispose


ma vie selon sa volont. Si jamais l'un des vtres
vient dans ce pays-ci, qu'il ne ddaigne pas d'avoir
recours ma pauvret ; et si je puis rendre un service quelconque, soit temporel soit spirituel, vous
ou aux vtres, je le ferai de toutes mes forces, au
trs-grand profit de mon me 1.
Cette lettre tait adresse Boniface, dj vque,
et trs-probablement par une de celles qu'il avait
transplantes d'Angleterre en Allemagne.
Voici maintenant une autre Anglo-Saxonne, contemporaine de sa jeunesse, Egburga, que quelques-uns tiennent pour cette fille d'un roi d'Est-Anglie, qui fut abbesse et amie de saint Guthlac 2. Elle
crit Boniface pendant qu'il tait encore abb d'un
monastre anglais, pour lui confier ses douleurs
intimes. Au saint abb, au vritable ami Winifrede, plein de science et de religion, Egburga, la
dernire de ses lves, salut ternel dans le Seigneur Depuis que j'ai got le lien de votre affection, il m'en est rest dans l'me une saveur d'une
incomparable suavit. Et bien que je sois dsormais
frustre de votre prsence corporelle, je ne cesse
d'enserrer votre cou de mes embrassements de soeur.
Vous tiez dj mon trs-aimable frre; vous tes
!

1. Jam fateor tibi, carissime... et hoc tibi notum facio, quod usque
ad finem vitre meae te semper in meis orationibus recordor, et le
creditam amicitiam ut meae parvitati fidelis sis, sicut in te

rogo per
credo... Epist. 94, dit. Jaff.
2. Voir plus haut, page 125 de ce volume.

Egburga
la
dsole.

718-722

556

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

maintenant mon pre. Depuis que la mort, l'amre


Oshere
frre
enlev
m'a
cruelle
propre
mon
mort
et
je
c'est
plus
j'aimais
vous
que
personne,
que
que
prfre tous les autres hommes. Il ne se passe ni
jour ni nuit que je ne me souvienne de vos leons.
Croyez-moi, car Dieu m'en est tmoin, je vous aime
d'un suprme amour. J'ai confiance que vous n'oublierez jamais l'amiti qui vous unissait mon frre.
Je suis bien peu de chose et bien au-dessous de lui par
le mrite et la science ; mais je ne lui cde en rien par
mon affection pour vous. Le temps a coul depuis
lors ; mais le sombre nuage de la douleur ne m'a jamais abandonne. Au contraire, plus j'ai vcu et plus
j'ai souffert ; j'ai prouv la vrit de ce qui est crit,
que l'amour de l'homme enfante la douleur, tandis
que l'amour du Christ illumine le coeur. Mon coeur
a reu une nouvelle blessure par la perte de ma
trs-chre soeur Wethburga. Elle a disparu subitement d'auprs de moi, elle avec qui j'avais grandi,
elle qui avait suc le mme lait que moi, j'en atteste

Jsus...
Ici la pauvre fille veut sans doute montrer
son
ancien matre qu'elle n'a pas t indigne de
ses
leons. Elle se met citer son Virgile
:

...Crudelis ubique
Luctus, ubique pavor, et plurima mortis imago1.

Mais elle le cite de travers


sans s'en apercevoir, pas
1. AEneid., II. 569, 570.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

557

plus que de deux ou trois solcismes terribles qui lui


sont chapps dans ce qui prcde 1. Aprs quoi elle
continue :
J'aurais voulu mourir si Dieu l'avait permis.
Mais ce n'est pas la cruelle mort, c'est une sparation plus cruelle encore qui nous a loignes l'une
de l'autre ; elle pour son bonheur, ce que je
pense, et moi pour mon malheur, puisqu'elle m'a
laisse comme une sorte de gage au service du sicle, elle que j'ai tant aime et qui est maintenant
renferme, ce que j'entends dire, dans je ne sais
quelle prison de Rome 2. Mais l'amour du Christ qui
fleurit dans son coeur est plus fort que toutes les
entraves. Elle gravit la voie troite et ardue; et
1. Ego autem licet scientia tardiora et meritis viliora illo
sim, tamen erga tuae caritatis obsequium dispar non sum.
On me reprochera peut-tre de m'arrter ces minuties. Je
le veux bien; mais tout ce qui touche l'histoire des mes,
surtout au berceau de la foi, me sduit invinciblement. Quoi de
plus touchant que cette inexprience de style, dans une langue
classique, sous la plume de cette femme barbare, qui veut
tout prix pancher dans un coeur ami les motions dont son me est
inonde !
2. Me vero infelicem, quasi quoddam depositum, huic saeculo servire permisit, sciens enim quantum illam dilexi, quantum amavi,
quam nunc, ut audio, Romana carcer includit. Epist. 15. L'auteur
anonyme des Notes sur sainte Hilda et saint Bega a conclu de ce
passage qu'Egburga avait remplac comme abbesse sa soeur Wethburga, et que celle-ci tait la mme dont il est question dans une
lettre dj cite de Boniface (voir plus haut, p. 541) comme tant
dj fixe Rome. Cette dernire conjecture parat assez plausible.
Ces deux soeurs, ainsi que leur ane, toutes trois filles d'un roi
d'Est-Anglie, auraient t successivement abbesses de Hackness. Voir le

tableau gnalogique D.

558

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

moi je suis encore gisante dans les bas-fonds, enchane par la loi de la chair. Au jour du jugement,
elle chantera joyeuse avec le Seigneur : J'ai t en
prison et vous m'avez visit. Vous aussi, dans ce
grand jour, vous sigerez l o sigeront les douze

aptres, et vous serez fier, comme un chef glorieux,


d'avoir conduit devant le tribunal du Roi ternel
tant d'mes conquises par vos labeurs. Mais moi,
dans cette valle de larmes, je pleure mes pchs
qui m'ont rendue indigne d'une telle compagnie.
battu
la
nautonier,
ni
le
pourquoi
C'est
par

tempte, ne dsire rentrer au port, ni les champs


altrs n'ont soif de la pluie, ni la mre qui erre
le long des sinuosits du rivage dans l'anxit de

l'attente n'attend son fils avec autant d'ardeur que


j'en prouve en dsirant jouir encore une fois de
votre prsence. Mes pchs empchent qu'il en soit
ainsi, et j'en suis dsespre. Mais toute pcheresse
que je suis, prosterne vos pieds, je vous implore du fond de mon coeur, je vous crie des extrmits de la terre, bienheureux seigneur, pour que
vous m'emportiez au sommet du rocher de vos
prires, car vous tes mon espoir et ma citadelle
contre l'ennemi visible et invisible. Pour consoler
mon immense douleur, pour apaiser les flots de ma
tristesse, pour donner quelque appui ma fragilit,
il faut m'envoyer du secours, soit sous forme de
saintes reliques, soit au moins par des paroles de
votre main, quelque courtes qu'elles soient, mais

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

559

que je pourrai toujours contempler comme si c'tait


vous-mme 1.
On voit quel point les affections naturelles
enflammaient encore ces coeurs imptueux, et cela
sans prjudice des amitis et des confraternits nouvelles que dveloppait en eux la vie religieuse avec
ses relations si actives et si tendues dans l'ordre spirituel. L'inapprciable collection des ptres de saint
Boniface en renferme plusieurs crites par des religieuses anglo-saxonnes leurs frres, toujours en
latin, et dans un latin fort peu classique, mais toutes
marques au coin d'une passion aussi tendre que sincre. A mon frre unique et bien-aim, crit
l'une d'elles qui se qualifie de la dernire des servantes du Christ. Comment, trs-cher frre, peuxtu me faire attendre si longtemps ta venue? Comment ne songes-tu pas que je suis seule au monde ?
que nul autre frre, nul autre proche ne viendra me
visiter? Tu en agis peut-tre ainsi, parce que je n'ai
Abbate (sic) sancto veroque amico. ..Wynfrido Egburg ultima discipulorum seu discipularum tuarum... Caritatis tuae copulam fateor;
ast dum per interiorem hominem gustavi, quasi quiddam mellitae
suavitatis meis visceribus hic sapor insidet. Et licet interim... ab
aspectu corporali visualiter defraudala sim, sororis tamen semper
amplexibus collum tuum constrinxero... Crede mihi, Deo teste, quia
summo te complector amore... Sed... ut scriptum est : Amor hominis
deducit dolorem, amor autem Christi illuminat cor... Non sic tempestate jactatus nauta portum desiderat, non sic sitientia imbres arva
desiderant, non sic curvo litore anxia filium mater expectat, quam ut
ego visibus vestris fruere cupio. . Vel paucula saltim per scripta beatitudinis tuae verba, ut in illis tuam praesentiam semper habeam.
Epist. 15.
1

360

Lamentations
d'une
religieuse

sur

l'absence
de
son frre.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

j'aurais
service
faire
que
ton
ce
pour
pas encore pu
voulu ; mais comment oublier ce point les droits
de la charit et de la parent? Ah ! mon frre, mon
cher frre, pourquoi remplir ainsi de tristesse mes
jours et mes nuits par ton absence? Ne sais-tu donc
chre
plus
m'est
vivante
qu'aucune
me
que
ne
pas
loi? Mais voici qu'il m'est impossible de dire par
crit ce que je voudrais. Je sens d'ailleurs que tu ne
te soucies plus de ta pauvre petite soeur 1.
On ne sait plus mme le nom de celle qui crivait ainsi ; on sait le nom, mais rien de plus, d'une
autre religieuse, dont le frre unique comptait
parmi les compagnons de Boniface. Elle ne pouvait
se consoler de son absence, et elle panche cette
tristesse en crivant ce frre avec un accent potique et poignant, qui rappelle les plaintes exhales
par sainte Radegonde, deux sicles plus tt, dans son
couvent de Poitiers, en songeant aux calamits de
sa jeunesse 2. Notre Anglo-Saxonne a voulu aussi
1. Fratri unico atque amantissimo... N. H., ultima ancillarum Dei...
Quare non vis cogitare quod ego sola in hac terra ?.. O frater, o frater

mi, cur potes mentent parvitatis meae assidue moerore, fletu atque
tristitia die noctuque caritatis tuae absentia affligere?... Jam certum
teneo, quod tibi cura non est de mea parvitate. Epist. 144, dit.
Jaff.
2 Voir tome II, p. 548. M. Zell a cru que cette Bertgytha tait la
mme que la religieuse de ce nom qui accompagna Lioba en Allemagne,
et que c'est de l qu'elle crivait son frre; mais cette supposition est
inconciliable avec le texte des lettres, o il est dit que la soeur fut abandonne toutejeune par ses parents, tandis que le seul historien qui parle
des compagnes de Lioba dit que Berchtgyd passa en Germanie avec
sa mre, et que toutes deux devinrent abbesses en Thuringe. OTHLO,

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

301

traduire en vers latins les gmissements de


son
coeur. Mais ses vers sont bien loin de valoir ceux
que Fortunat mettait au service de l'abbesse-reine
de Sainte-Croix de Poitiers.
Sa prose est la fois plus correcte et plus touchante, A Balthard, mon frre unique, si aim
dans le Seigneur, et plus aim que personne dans
le monde... J'ai reu avec une tendre reconnaissance le message et les dons que tu m'as envoys
par ton fidle messager Aldred. Je ferai, avec l'aide
de Dieu, tout ce que tu me recommandes, mais la
condition que tu daigneras revenir me voir. Je ne
puis plus tarir la source de mes larmes, quand je
vois ou entends que les autres vont rejoindre leurs
amis. Alors je me rappelle que j'ai t abandonne, toute jeune, par mes parents et que je suis
reste seule ici. Cependant je n'ai pas t abandonne de Dieu, et je bnis sa misricorde puisqu'il t'a conserv la vie en mme temps qu' moi.
Et maintenant, frre chri, je t'en conjure et je
t'en supplie, dlivre mon me de cette tristesse, car
elle m'est trs-nuisible. Je te le dclare, quand
mme tu ne resterais qu'un seul jour auprs de moi
pour te remettre en roule ds le lendemain, la douVita S. Bonifacii, dit. Jaff, p. 490. Le messager qui servait d'intermdiaire entre le frre et la soeur est ce mme Aldred ou Aldraed,
qui portait d'Allemagne en Angleterre les messages du diacre Lulle,
le principal coadjuteur de Boniface (Epist. 78), d'o l'on a conclu que
le frre de Berchtgyd devait tre employ dans la mme mission,

302

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

leur fuirait de mon coeur. Mais s'il te dplat trop de


m'accorder ma demande, je prends Dieu tmoin que
jamais du moins notre tendresse ne sera trahie par
moi. Peut-tre aimerais-tu mieux me faire venir o
tu es que de t'attendre ici. Pour moi, j'irais aussi volontiers l o reposent les corps de nos parents, afin
d'y achever ma vie temporelle et de parvenir de l
dans la rgion de ces vivants o la paix et la joie
sont ternelles... Adieu, cher disciple de la croix,
aim de ta soeur, garde jamais ta bonne renomme.
Un autre jour, elle lui crit encore : Mon me
est lasse de la vie, cause de mon amour pour loi.
Je suis ici seule, abandonne, dpourvue de toute
parent. Mon pre et ma mre m'ont dlaisse, mais
le Seigneur m'a adopte. Entre toi et moi il y a
l'abme des grandes eaux dont parle l'criture,
mais nous sommes runis par l'amour, car le
vritable amour n'est jamais vaincu, ni par l'espace
ni par le temps. Toutefois je t'avoue que la tristesse
ne me quitte jamais. Mon me en est trouble jusque
dans le sommeil, car l'amour est fort comme la
mort. Or, je te supplie, mon frre bien-aim, de
venir moi ou de me faire venir, afin que je te revoie avant de mourir ; car ton amour ne sort jamais
de mon coeur. Mon frre, ta soeur unique te salue
dans le Christ. Je prie pour toi comme pour moimme, jour et nuit, chaque heure et chaque
minute... Je prie en pleurant et prosterne
sur la

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

565

terre, afin que lu vives heureux ici-bas et que lu

deviennes tout simplement un saint 1..

Je plaindrais ceux qui par ddain sceptique pour


toute tradition religieuse, ou par rigorisme moderne,
pourraient couter avec indiffrence ou malveillance
ces cris de douleur et d'amour qui jaillissaient,
il y a plus de mille ans, du fond des clotres
anglo-saxons, et qui attestent, avant et aprs tant
d'autres tmoignages, l'immortelle vitalit des
ardeurs et des exigences du coeur humain, sous
tous les climats et dans toutes les socits. Quoi de
plus touchant que ces explosions de l'humaine tendresse, chez cette rude engeance des Anglo-Saxons,
et sous la rugueuse corce de leur sauvage nature?
Quoi de plus intressant que l'effort de ces mes
pour traduire, en une langue qu'elles rputaient plus
civilise que la leur, les motions qui les agitaient,
fratri in Domino et in carne carissimo Balthardo
Berthgyth... Et nunc, frater mi, adjurote atque deprecor, ut auferas
tristitiam ab anima mea : quia valde nocet mihi... Sin autem displicet tibi implere petitionem meam, tunc Deum testem invoco, quod
in me nunquam fit derelicta dilectio nostra...
1. Dilectissimo

Have, crucicola care. salutate a sorore ;


Fine tenus feliciter famam serva simpliciter.
...Taedet animam meam vitae meae propter amorem fraternitatis
nostrae... Multae suntaquarum congregationes inter me et te. .Tamen
caritate jungamur : quia vera caritas nunquam locorum limite frangitur... Neque per somnium mente quiesco.
Vale vivens feliciter ut sis sanctus simpliciter. . Precibus peto profusis fletibus; solo tenus saepissima... Epist. 148, 149, dit. Jaff.

564

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

et surtout pour se retremper dans les vrits et les


prceptes de la foi chrtienne, si rcemment substitue au culte de leurs aeux ! Pour moi, je prte
l'oreille, le long des sicles, ces cris du coeur,
plus
d'intrt
mille
fois
de
l'me,
voix
avec
ces
qu'aux victoires et aux conqutes qui ont absorb
l'attention des historiens; et je remercie mille fois
les biographes des saints et les compilateurs de leurs
oeuvres d'avoir admis et enclos dans leurs in-folios,
comme des fleurs dans un herbier, ces vestiges rudimentaires du coeur de l'homme et de ses orages.
Il serait singulier, a dit l'austre et tendre
Lacordaire, que le christianisme, fond sur l'amour de Dieu et des hommes, n'aboutt qu' la scheresse de l'me l'gard de tout ce qui n'est pas
Dieu... Le dtachement de soi-mme, loin de diminuer l'amour, l'entretient et l'augmente. Ce qui
ruine l'amour, c'est l'gosme, ce n'est pas l'amour
de Dieu; et il n'y eut jamais sur la terre d'ardeurs
plus durables, plus pures, plus tendres que celles
auxquelles les saints livraient leur coeur, la fois
dpouill d'eux-mmes et rempli de Dieu 1.
1.

LACORDAIRE

bre 1852.

lettres des jeunes gens. Toulouse,

9 novem-

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

565

VI

Mais les orages du coeur comme les orages de la

vie ont un terme qui est la mort, cette mort qui dlivre de tout, qui couronne tout et quelquefois explique tout. Comment mouraient nos religieuses anglo-saxonnes ? Autant que nous pouvons le savoir,
elles mouraient heureuses et mme joyeuses, sans
dmentir ou abdiquer les tendres affections qui La mort
ne
agit
leur
avaient
leur coeur ou anim
vie. On se met pas un terme
aux
tromperait fort en croyant qu'elles fussent les seuamitis
du cloitre.
les ou les premires, parmi les religieuses d'autrefois, entretenir jusqu' leur dernier jour ces
belles et saintes amitis. Saint Grgoire le Grand
nous a conserv le souvenir de cette noble Romaine,
Sainte
Galla, fille du patrice Symmaque, qui, devenue reliGalla.
gieuse dans un monastre prs de la basilique de
Saint-Pierre, et atteinte d'une maladie mortelle, eut
une vision trois jours avant sa mort. Le prince
des aptres lui apparut en songe et lui annona que ses pchs taient pardonnes. Elle ne se
contenta pas de celte grce suprme : elle osa de
plus demander son saint protecteur qu'une religieuse, soeur Benedicta, celle qu'elle aimait le plus

360

Hilda

et
son amie.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

dans toute la communaut, pt mourir avec elle !


L'aptre lui rpondit que cette amie ne mourrait
suivrait au bout
la
mais
qu'elle,
mme
temps
pas en
de trenle jours. Ds le matin, Galla annona sa suprieure ce qu'elle avait vu et entendu, et tout se
amies,
deux
Les
prdit.
l'avait
elle
au
comme
passa
bout d'un mois, furent runies par la mort 1.
La grande abbesse Hilda, dont nous avons tant
parl, qui fut pendant trenle ans la lumire et l'oracle de la Northumbrie, avait aussi dans sa communaut une religieuse prfre, ou du moins qui
l'aimait, dit le vnrable Bede, d'un immense
amour. Celte religieuse n'eut pas le bonheur de
mourir en mme temps que son amie. Mais lorsque la sainte abbesse, dvore depuis sept ans par
une fivre cruelle qui n'interrompit pas un seul
jour l'exercice de sa maternit spirituelle, fut arrive au terme de son preuve; lorsqu'elle eut rendu
le dernier soupir au milieu de ses filles runies pour
entendre sa dernire exhortation garder la paix de
l'vangile entre elles et avec tous les hommes, l'amie
qui tait en ce moment retenue au noviciat, situ
dans un coin fort loign du domaine monastique,
1. Gothorum temporibus, hujus urbis nobilissima puella... Examore
sumens audaciam... quia quamdam sanctimonialem feminam in
eodem monasterio proe caeteris diligebat... subjunxit : Rogo ut soror
Benedicta mecum veniat. Cui ille respondit : Non, sed illa talis veniat tecum : hase vero, quam petis, die erit trigesimo secutura.
S. GREGOR., Dial., 1. IV, ap. Brev. Boman. off. propr. Cler. Rom. die
5 Oct.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

567

eut la consolation de voir en songe l'me de ilda


conduite au ciel par un cortge resplendissant
d'anges 1.
Laeta mortem vidit : elle vit la mort
avec bonheur ! Ces paroles de Bede sur sainte Hilda semblent pouvoir s'appliquer toutes les saintes et
mme toutes les religieuses dont il nous a gard
le souvenir. Il y en eut une Barking, qui, aprs
avoir t longtemps l'humble et zle coadjutrice de
la premire abbesse, Ethelburga, fut avertie de la
mort de cette abbesse, qui tait en mme temps son
amie, par une vision nocturne o elle vit sa chre
Ethelburga enveloppe d'un linceul plus clatant
que le soleil, et enleve au ciel par des chanes d'or
qui reprsentaient ses bonnes oeuvres. Prive de sa
mre spirituelle, elle vcut encore pendant neuf
ans en proie aux plus cruelles infirmits, afin, dit
Bede, que la fournaise de cette tribulation quotidienne pt consumer tout ce qu'il pouvait rester de
souillure parmi tant de vertus. Elle avait fini par
tre paralyse de tous les membres et mme de la
In quo toto tempore nunquam.. commissum sibi gregem et
publice et privatim docere proetermittebat... Septimo infirmitatis
amio... cirea galli cantum, percepto viatico sacrosanetfe commnnionis cum accersitis ancillis Christi... de servanda eas invicem, immo
exhortatioms
cum omnibus pace evangelica admoneret : inter verba
laeta mortem vidit... Kunciavit matrem illarum omnium Hild abbatissam... se aspectante cum luce immensa ducibus angelis ad aeternae
lumina lucis... ascendisse... Ferunl quod eadem nocte... cmdam
virginum Deo devotarum quae illam immenso amore diligebat, obitus
illius in visione appartient. BEDE, IV, 23.
1.

Ethelburga

et
son amie.

308

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

langue. Trois jours avant sa mort elle retrouva la


vue et la parole : on l'entendit changer quelques
mots avec un visiteur invisible : c'tait sa trs-chre
Ethelburga qui venait lui annoncer sa dlivrance.
joie,
disait
la
peine
Je
puis
cette

supporter

malade, et ds la nuit suivante, affranchie la fois


des liens de la chair et de la maladie, elle entra
dans la joie ternelle 1.
On montre encore dans la belle glise de BeverLes
filles du comte
ley un monument spulcral qui se nomme la tombe

Beverley.
des vierges ; c'est celle des deux filles d'un comte,
bienfaiteur de la grande abbaye de Saint-Jean, o
elles avaient pris le voile. En la nuit de Nol, selon
la lgende, elles sortirent les dernires de la messe
de minuit et ne reparurent plus dans leurs stalles.
Aprs l'office de la nuit suivante, l'abbesse, inquite
de leur absence, alla les chercher et les trouva endormies dans les bras l'une de l'autre. Rveilles,
elles dirent qu'elles pensaient n'avoir dormi qu'une
heure, en rvant du paradis. Elles redescendirent
au choeur et l, agenouilles devant l'abbesse, aprs
1. Christi faraula Torchtgyd... adjutrix disciplinae regularis eidem
matri, minores docendo vel castigando curabat... Vidit quasi corpus
hominis, quod esset sole clarius, sindone involutum in sublime ferri...
quasi funibus auro clarioribus... Per annos noveni pia Redemptoris
nostri provisione fatigata, ut quicquid in ea vitii sordidantis inter

virtutesper ignorantiam

incuriam resedisset, totum hoc cominus diutine tribulationis excoqueret... Kequaquam haec laeta ferre
queo... Interrogata cum quo loquerelur : Cum carissima, inquit,
maire mea Mdilberge...Soluta carnis siniul et infirmitatis-rinculis,ad
seternae gaudia salutis intravit. BEDE, IV, 9.
vel

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

56!)

avoir demand et reu sa bndiction, elles moururent en s'embrassant 1.


L'un des plus clbres paens de notre sicle,
Goethe, est mort en demandant de la lumire. Plus
de lumire ! ce furent, dit-on, ses dernires paroles.
On se les rappelle involontairement en lisant le rcit des morts heureuses et joyeuses, douces et lumineuses de ces vierges, qui prparaient, au fond de
leurs clotres aujourd'hui oublis ou mpriss, la
conversion de la patrie de Goethe. C'est avant tout
la lumire, mais une lumire cleste et surnaturelle, qui inonde leurs lits de mort et leurs tombes.
Le privilge de ces visions lumineuses et de ces
douces morts semble avoir t accord nos AngloSaxonnes, et non-seulement celles qui mouraient
sur le sol natal, mais aussi celles qui avaient
pass leur vie dans les clotres trangers.
A Faremoutier en France, la fille d'un roi de
Kent, Earcongotha, dont nous avons dj parl 2,
avait difi tous les habitants par les prodiges de sa
vertu. Avertie de sa fin prochaine, elle alla dans
l'infirmerie du monastre solliciter de cellule en
cellule les prires des religieuses malades. Elle
1. Le comte Pueh, pre de. ces deux soeurs, est celui dont il est
question dans Bede (V, 4), o on raconte la gurison miraculeuse de
s'appelait Yolde
filles
Une
Beverley.
de
Jean
saint
ses
femme
par
sa
frida : l'histoire constate qu'elle fut religieuse Beverley et y mourut
Tuch avait
en 742. Puch ddit cum filia manerium de Walkington.
Beverley DUGDALC, MOson manoir South-Burton, deux milles de
nasticon, I, 170 ; MABILLON, Act. SS. 0: S. B., t III, p. 415.
2. Voir plus haut, p. 257 et 270.
24

Les

morts
lumineuses.

Faremoutier
la fille du roi
de Kent

370

et
la converse
Willesinda.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

mourut la nuit suivante, aux premiers rayons de


l'aurore. A cette mme heure; les moines qui occupaient un autre quartier du double monastre,
entendirent comme le bruit d'une multitude qui
venait, au son d'une musique cleste, envahir l'difice claustral. tant sortis en plein air pour savoir ce
qui en tait, ils se virent tout inonds d'une lumire prodigieuse au milieu de laquelle l'me de
la princesse trangre montait au ciel 1.
Dans ce mme clotre de Faremoutier, o la fille
des rois de Kent, petite-fille de Clovis et d'Ethelbert,
vivait et mourait de la sorte, une humble converse,
elle aussi Anglo-Saxonne de naissance, eut, comme
sa royale compagne, le pressentiment joyeux de sa
mort et le cortge lumineux des anges pour l'escorter au ciel. Un jour que Willesinda (c'tait son nom)
travaillait au jardin du monastre avecd'autres soeurs
converses, elle leur dit : Une de celles qui culti vent ce carr va mourir incessamment; soyons donc
prtes, afin que notre tideur ne nous porte pas
dommage dans l'ternit. En vain lui demanda1. Magnarum fuit virgo virtutum... Hujus muita ab incolis loci
illius soient opera virtutum et signa miraculorum usque bodie narrari... Coepit circuire in monasterio casulas infirmarum Christi famularum... Ipsa autem nocte... incipiente aurora...multi de fratribus...
eonitum quasi plurinise multitudinis monasterium ingredientis; mox
egressi dignoscere quid esset, viderunt lucern ccelitus emissam fuisse
permaximam, quoe sanctam illam animam... ad aeterna gaudia ducebat... Tantae fragrantia suvilatis ab imis ebullhit, ut cunctis qui
adstabant fratribus ac sororibus, quasi opobalsami cellaria esse viderentur aperta. BEDE. 111, 8.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

371

t-on quelle serait la premire mourir. Bientt elle


tomba malade, et pendant toute sa maladie elle
regardait le ciel avec des yeux rayonnants de bonheur,
en rcitant de iongs passages de l'criture sainte,

qu'elle n'avait cependant jamais appris par coeur.


Comme le bouvier-pote que l'abbesse Hilda avait
initi la vie monastique et la connaissance de la
Bible, elle tonnait les assistants en leur racontant
par ordre l'Ancien et le Nouveau Testament.
Aprs cela elle se mit chanter avec une douceur
infinie les offices tels qu'elle les avait entendu chanter par les prtres. Puis tout coup elle dit ses
compagnes stupfaites : Place, place celles qui
vont venir ! On ne voyait personne, mais on l'entendit dire plusieurs reprises, en inclinant la tte
avec l'expression du respect et de la joie : Soyez les
bien-venues, mes chres dames, soyez les biendonc
parlez-vous ? lui dit-on.
A
qui
venues.
ce

rpliqua-t-elle,
Eh
quoi
!
ne reconnaissez-vous

celles
qui sont parties de
soeurs,
propres
pas
vos

cette communaut pour le ciel?... Regarde donc,


qui
Ansilde,
voil
Anstrude,toi,
ta
propre
soeur,

longtemps
il
! La voil revtue de la
morte
est
a
y

le
Sur
quoi
elle
rendit
lues.
des
robe
blanche

dernier soupir, et l'on entendit aussitt le choeur des


me
sauve
1.
de
au-devant
venait
qui
cette
anges
Mais c'tait surtout parmi les avantes de Barking,
1. Quoedamex genere Saxonum Willesinda nomine,... quadam die
dum in hortum intra monasterii septa laboraret, cum sodalibus lo-

572
A

Barking,
vision
du

linceul
lumineux.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

dans ce monastre o les enseignements classiques


d'Aldhelm et de Boniface devaient trouver tant
d'cho, que la mort apparaissait douce et radieuse.
Lors de la grande peste de 664, qui dsola si cruellement la naissante glise d'Angleterre, les religieuses tant sorties une nuit de leur glise, la fin
de matines, pour aller prier sur la tombe des moines
qui les avaient prcdes dans l'autre monde, elles virent tout coup le ciel s'clairer tout entier, et comme
un grand linceul lumineux les recouvrir toutes.
Elles en furent si effrayes que le cantique qu'elles
chantaient expira sur leurs lvres. Bientt cette
clart, plus clatante que celle du soleil, les guida
vers le cimetire o elles devaient reposer leur
tour, puis disparut; et alors elles comprirent que
cette lumire d'en haut leur indiquait la fois le ciel
qui attendait leurs mes et la terre o leurs corps
attendraient le jour de la rsurrection 1.
Cito a nobis quse in hac area excolimus una itura est...
Coepit laeta ad coelum vultus referre, et ignotas sibi dudum scripturarum paginas enarrare, exorsaque a principio libros Moysis per ordinem recitare, Evangeliique vitalia sacramenta ac Apostolica post ve-

cutaest:

terum documenta narrare. Omnesque deinceps scripturas ex ordine


memorare... Hilarivultu, capiteque inclinato dixit : Benedicite dominas meae, benedicite dominas meae. Inquirentesque quse adstabant
quibus salutem proemitteret, respondit : Son cerntis sorores vestras
quae de vestro collegio migraverunt ad coelos ? Quaerentesque illse si
agnosceret, increpanti voce ad unam earum Ansitrudem nomine loquitur : Vel tu, inquit, non agnoscis sororem tuam Ansildem, quae
dudum ad coelos migravit candidatarum chorisinsertam. Vita S. Burgundofarx, c. VII, ap. NABILLON, Act. SS. O. S. B., t. II, p. 425.
1. Egressae de oratorio famulse Christi... ecce subito lux emissa

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

575

Parmi celles qui moururent en si grand nombre


dans cette fatale anne, il en est deux dont l'historien national des Anglo-Saxons n'a pas ddaign de
mler le modeste souvenir ses rcits sur les vnements politiques et militaires de l'Essex et de l'EstAnglie. L'une d'elles se portait encore bien, lorsqu'on vint lui dire qu'un petit enfant, recueilli et
maternellement soign par les soeurs, venait de
mourir, et de son dernier soupir l'avait appele trois
fois par son nom : Edith ! Edith! Edith ! Aussitt
elle se mil au lit, et mourut le mme jour, pour
suivre au ciel son innocent prcurseur 1.
Une autre, toute jeune, mais malade depuis plus
longtemps, et toute extrmit, enjoignit tout -coup
celles qui la veillaient d'emporter la lampe qui
les clairait : Eteignez, teignez, disait-elle sans
cesse et sans qu'on lui obt. Vous me prenez pour
une folle, mais je ne le suis pas, et je vous dis que
je vois toute cette maison pleine d'une telle lu mire que votre lampe m'offusque de sa lueur
coelitus, veluti linteum magnum... tanto eas stupore perculit. ut etiam
canticum quod canebant tremefactae intermitterent. Ipse splendor
emissoe lucis, in cujus comparatione sol meridianus videri possit
obscurus... Utnulli esset dubium, quin ipsa lux qure animas famularum Christi esset ductura vel susceptura in coelis, etiam corporibus
earum, etc. BCDE, IV, 7.
1. Puer triutn circiter annorum... qui propter infantilem adhuc
oetatem in virginum Deo dedicatarum solebat cella nutriri ibique medicari Clamavit... proprio cam nomine quasi proesentem alloquens,
..
Eadgyd, Eadgyd, Eadgyd... Ipso quo vocata est die... illum qui se
vocavit adregnum coeleste secuta est. Ibid.,VI, S.

La

vierge
appele

par

l'enfant.

La

lampe teinte.

374

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

s'obstinait

tard,
Plus
obscure.
ne
on
comme

pas l'couter, elle reprit : Eh bien ! rallumez vos


Savoudrez.
gardez-les
lampes
tant
et
que
vous

besoin
de
n'ai
je
seulement
votre
chez
pas
que

lumire : la mienne est ailleurs, et, l'aube du


jour, elle viendra me chercher. A l'aube du
jour, elle tait morte 1.

VII

L'histoire n'a gard que ces noms, et encore


n'est-ce pas sans peine qu'il faut les arracher du
fond des chroniques et des lgendes. Le voile de
l'oubli et de l'indiffrence s'est abaiss entre nous et
ces sicles lointains. Ce grand foyer, allum par la foi
et la charit dans toutes ces mes de chrtiennes
neuves et ferventes, s'est teint ; c'est peine si quelques rayons affaiblis pntrent travers la nuit des
ges jusqu' nous. Ce grand jardin de fleurs parfumes, de fruits clatants et bnis, n'est plus vu et
1. Coepit subito circa mediam noctem clamare petens

ut lucer-

nam... extinguerent ; quod cum frequenti voce repeteret... Scio quod


me boec insana mente loqui arbilramini... Yere dico vobis quod domum hanc tanta luce impletam esse perspicio, ut vestra illa lucerna
mihi omnimodis esse videatur obscura... Accendite ergo lucernam
illam quamdiu vultis; attamen scitote quia non est mea : nam mea
lux, incipiente aurora, mihi advenlura est... Ibid.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

575

respir que de Dieu : c'est peine si un lger souffle


nous apporte le vestige phmre de ce parfum. On
ne saura jamais quelles myriades d'mes candides et
vaillantes, simples et dlicates, douces et ferventes,
ont d peupler ces immenses et innombrables monastres d'autrefois ! Que de jeunes et touchantes
destines ensevelies dans les tnbres de l'oubli,
jusqu'au jour o, devant l'univers assembl, elles
resplendiront des feux de la gloire ternelle !
Mais alors, en ces temps reculs, elles formaient
dj, pour la gloire et la consolation de leur patrie et
de l'Eglise, toute une arme nombreuse, aguerrie,
indomptable, portant les glorieuses enseignes du
sacrifice avec une srnit magnanime, avec une
humble ferveur. Elles confessaient victorieusement
devant la chrtient naissante et la barbarie refoule, comme leurs soeurs d'aujourd'hui, devant notre
civilisation trop orgueilleuse, la divinit de JsusChrist les souffrances expiatrices, l'empire im,
mortel de l'me sur la nature infrieure.
Dans toutes ces nobles filles, fiances Dieu, il
apparat quelque chose d'intrpide et de fort qui est
au-dessus de leur sexe. C'est le propre de la vie religieuse de transfigurer ainsi la nature humaine en
donnant l'me ce qui lui manquerait presque toujours dans la vie ordinaire. Elle inspire la jeune
vierge je ne sais quoi de viril qui la drobe toules
les faiblesses de la nature, qui en fait, au jour voulu,
douce,
tendre
hrone
et
surmais
hrone,
une
une

Caractre viril
de
la plupart
des religieuses
saxonnes.

576

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

gissant des abmes de l'humilit, de l'obissance et


de l'amour,
plus
des
gnreux
niveau
monter
au
pour
de
lumineux
de
qu'il
et
atteindre
tout
a
y
ce
essors et
puissant dans le courage humain.
Elle verse dans le coeur du moine, du vrai religieux,
du vrai prtre, des trsors d'une compassion intelligente, d'une tendresse sans bornes, d'une douceur
sans mollesse, d'une patience sans relche, tels que
le coeur d'une femme semble seul capable d'en con-

tenir.
Quelquefois l'une comme l'autre, la fiance
de Dieu comme son ministre, l'hrone de la
charit comme au matre de la doctrine et de la
parole, elle ajoute par un don surnaturel le charme
incomparable de l'enfant, avec sa candeur nave et

caressante ; et alors le regard attendri contemple sur


un visage vivant cette simplicit dans la beaut et
cette srnit dans la force, qui sont la plus belle
parure de la vertu et du gnie. De sorte que parfois
tout ce qu'il y a de grand et de pur dans ces trois
types si divers de l'espce humaine, l'homme, la
femme et l'enfant, se trouvent ainsi combins en un
seul tre, qui accomplit tout ce que l'me peut faire
de plus grand ici-bas pour se relever de sa chute et
se rendre digne du Dieu qui l'a cre et sauve 1.
Je parle au prsent, car tout cela subsiste encore
1. AUBRET DE VEEE, Thoughts on saint Gertrude. Cf T. W. ALLIES,
The formation of Christendom, 1805, part. I, lect. 6. Creation of vir-

ginal life.

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

377

Tout cela se retrouve et se reproduit chaque jour


au sein de notre civilisation moderne.
De ce monde perdu, dont nous nous efforons de
retrouver l'empreinte, tout a disparu, tout a pri
ou tout a chang, hormis l'arme du sacrifice.
Le vaste et magnifique difice de l'ancienne socit catholique s'est croul sans retour. Il en surgira, il en surgit dj une autre qui aura, comme
l'ancienne, ses grandeurs et ses misres. Mais ce
que nous venons de raconter a dur, dure encore et
durera toujours.
Douze sicles aprs ces Anglo-Saxonnes dont on
vient de parler, la mme main vient s'abattre sur
nos foyers, sur nos coeurs dsols, pour en arracher
nos filles et nos soeurs. Et jamais, depuis que le
christianisme existe, ces sacrifices n'ont t plus
nombreux, plus magnanimes, plus spontans qu'au-

jourd'hui.
Oui, chaque jour, depuis le commencement du
sicle o nous sommes, des milliers de cratures aimes sortent des chteaux comme des chaumires,
des palais comme des ateliers, pour offrir Dieu leur
tendresse
virginal,
leur
leur
leur
me,
corps
coeur,
et leur vie. Chaque jour, parmi nous et partout, des

filles de grande maison et de grand coeur, et d'autres


d'un coeur plus grand que leur fortune, se donnent,
ds le matin de la vie, un poux immortel.
C'est la fleur du genre humain ; fleur encore charge de sa goutte de rose, qui n'a encore rflchi

Tout a pri
de
l'ancien monde,
except
l'arme
du sacrifice.

578

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

poussire
qu'aucune
soleil
levant
du
le
et
rayon
que
terrestre n'a encore ternie ; fleur exquise et charmante, qui, respire mme de loin, enivre de ses
chastes senteurs, au moins pour un moment, les
mes les plus vulgaires. C'est la fleur, mais c'est
aussi le fruit ; c'est la sve la plus pure, c'est le sang
le plus gnreux de la tige d'Adam ; car chaque
jour ces hrones remportent la plus tonnante des
victoires, grce au plus courageux effort qui puisse
enlever la crature aux instincts terrestres et aux
liens mortels.
Avez-vousvu, en mars ou avril, un jeune enfant
respirer les premiers panouissements de la nature, et les premires lueurs de l'admiration tinceler dans son beau regard au contact du rveil de
la vie dans les bois et les champs ? C'tait le printemps de la vie en prsence du printemps de la nature,et c'tait un enchantement ! Mais il y a quelque
chose de plus enchanteur et qui ravit l'me aux
plus hautes cimes de l'motion humaine : c'est la
vierge dj adolescente, toute rayonnante de jeunesse et de beaut, qui se dtourne de tous les parfums de la vie pour ne plus respirer et regarder que
vers le ciel.
Quel spectacle! et o en trouver un qui manifeste
plus visiblement la nature divine de l'glise, qui
fasse mieux oublier les misres et les taches dont
sa cleste splendeur est parfois voile ?
Mais redisons-le sans cesse,
ce spectacle nous est

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

579

donn partout, et non-seulement dans notre Europe


Nombre
et
vieillie et malsaine, mais dans cette Amrique 1 que
persvrance
des
contemplent avec espoir et confiance tous les esprits
vocations
gnreux ; partout o l'vangile est prch, partout contemporaines.
o un crucifix est dress, car partout le Christ sait,
de ses bras invincibles, saisir et draciner ces fleurs
terrestres pour les transplanter dans une rgion plus
voisine du ciel.
Les spoliateurs et les prescripteurs auront beau
recommencer leur oeuvre, chaque jour prdite et
provoque par les scribes du csarisme rvolutionnaire. La chastet dvoue recommencera la sienne.
Dans les greniers et les caves des palais habits par
les triomphateurs de l'avenir, sur leurs ttes ou sous
leurs pieds, il y aura des vierges qui jureront JsusChrist de n'appartenir qu' lui, et qui garderont ce
serment, s'il le faut, au prix de la vie.
En ce sicle de grande mollesse et d'universel affaissement, ces victorieuses ont retrouv, ont gard
le secret de la force, et, dans' la faiblesse de leur
manielles
le
rpter,
de
lassons
pas
sexe, ne nous
1. Nous sommes pntrs du plus profond respect pour ces vierges
saintes qui remplissent nos communauts religieuses. Nous accomplissons un devoir bien doux, en rendant un tmoignage public la
rpand
vie
la
dont
chrtiennes,
vierges
de
l'hrosme

ces
vertu et
partout la bonne odeur de Jsus-Christ, et qui, par leur dvouement
qu'aucune
et leur esprit de sacrifice, ont contribu peut-tre plus
d'un grand
l'esprit
dans
changement
heureux
produire

un
autre cause
pastorale
nombre de ceux qui taient loigns de notre foi. Lettre
assembls en concile pltats-Unis
des
vques
archevques
et
des
nier Baltimore, le 21 octobre 1860

580

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

festent la mle et persvrante nergie qui nous


manque pour aborder de front et dompter l'gosme,
la lchet, le sensualisme de notre temps et de tous
les temps. Celte tche, elles l'accomplissent avec une
chaste et triomphante hardiesse. Tout ce qu'il y a de
noble et de pur dans la nature humaine est men au
combat contre toutes nos bassesses et au secours de
toutes nos misres. Ne parlons plus du charme de
la vie contemplative, des joies suaves de la mditation, de la solitude. Ce n'est plus l que le lot du
petit nombre. La foule des dvoues se prcipite dans
une autre voie. Elles accourent, elles affluent pour
prodiguer des soins infatigables aux infirmits les
plus rebutantes, les plus prolonges de la pauvre
nature humaine ; pour dfricher les dserts de l'ignorance, de la stupidit enfantine, souvent si revche et si rtive. Bravant tous les dgots, toutes les
rpugnances, toutes les dnonciations, toutes les ingratitudes, elles viennent par milliers, avec un courage et une patience indomptables, courtiser, caresser et soulager toutes les formes de la souffrance
et du dnment.
Et comme elles ont la force, elles ont aussi la
lumire, la prudence, la vraie perspicacit. Elles ont
compris la vie avant d'en avoir got. Qui donc
leur en a enseign les douloureux secrets? A elles
si pures et si passionnes, elles, dans l'ge o le
coeur commence tre dvor par la soif insatiable
des sympathies et des tendresses humaines, qui

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

381

donc a appris que cette soif ne sera jamais assouvie en ce monde? Qui leur a rvl l'ignominieuse fragilit des affections d'ici-bas, des plus
nobles et des plus douces, des plus tendres comme
des plus enracines, de celles-l mme qui se
croyaient immortelles et qui tenaient le plus de place
dans les coeurs o elles ont misrablement pri ? Ce
ne peut tre qu'un instinct divinement librateur,
qui les affranchit en nous les drobant. Les voil
dlivres des cruels tonnements de l'me qui rencontre le mcompte, la trahison, le mpris dans le
chemin de l'amour, et quelquefois, aprs tant d'efforts et tant d'illusions, le silence de la mort dans la
plnitude de la vie. Elles ont devin l'ennemi, elles
l'ont tourn, djou, vaincu ; elles lui ont chapp
pour toujours : Anima nostra sicut passer erepta
est de laqueo venantium : laqueus contritus est et
nos liberatae sumus.
Elles vont donc porter Dieu, dans sa premire
fracheur, tout leur coeur, tous les trsors du profond amour, du complet abandon qu'elles refusent
l'homme. Elles vont tout ensevelir et tout consudes
volontaire,
dpouillement
du
le
dans
secret
mer
immolations caches.
Cela fait, elles nous affirment qu'elles ont trouv
la paix et la joie, et dans le sacrifice d'elles-mmes la
perfection de l'amour. Elles ont gard leur coeur
jamais.
change
trompe
qui
et
celui
ne
pas
ne
pour
Et son service, elles rencontrent des consola-

582

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

lions qui valent tout le prix dont on les paye, des

joies qui ne sont pas sans nuages parce qu'alors


elles seraient sans mrite, mais dont la saveur et le
parfum durent jusqu' la tombe.
Ce n'est pas qu'elles aient voulu nous oublier ou
qui
les
aiaimaient
qu'elles
trahir,
et
nous
nous
mions. Non, la flche qui est entre dans notre coeur
et qui y reste a d'abord travers le leur. Elles partagent avec nous le poids et l'amertume du sacrifice.
Le dtachement n'est point l'insensibilit. Il n'y a
que la fausse spiritualit qui rende dur, arrogant,
impitoyable. Toute religion qui dessche ou endurcit le coeur est une tyrannie menteuse. Ici, dans
le vrai sacrifice, dans la mortification suprme, l'affection humaine ne perd aucun de ses droits : ils
sont tous respects, mais tous purs, tous transforms en offrande au Dieu qui a promis de nous consoler plus qu'une mre ; Miserebitur tui magis
quam mater. L'ardeur d'une tendresse souffrante,
mais si pure, si droite, si sre d'elle-mme, se
rvle encore dans chaque accent, dans chaque
regard. Le bonheur d'tre Dieu ne ferme point
un coeur bien n aux peines d'autrui, et ne l'isole
d'aucune motion gnreuse. Ce coeur devient au
contraire plus tendre et plus intimement occup
de ceux qu'il aime mesure qu'il s'enlace d'une
treinte plus passionne au coeur de Jsus 1.
1. Quelque ferme que ft la rsolution de Thrse
en se sparant
de son pre, l'amiti tendre qu'elle lui portait rendit cette sparation

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

583

Est-ce l un rve ? une page de


roman ? Est-ce
seulement de l'histoire, l'histoire d'un pass jamais teint? Non, encore une fois, c'est
ce qui se
voit et se passe chaque jour parmi nous.
Ce spectacle quotidien, nous-mme qui
en parlons nous l'avons vu et subi. Ce qui
ne nous tait
apparu qu' travers les ges et travers les livres,
s'est dress un jour devant nos yeux baigns des
larmes d'une angoisse paternelle. Qui ne
nous pardonnera d'avoir, sous l'empire de cet ineffaable
souvenir, allong plus que de raison peut-tre
cette page d'une oeuvre trop longtemps inacheve? Combien d'autres n'ont pas, eux aussi, travers celte angoisse et contempl d'un regard
perdu la dernire apparition mondaine d'une fille
ou d'une soeur bien-aime !
Un matin elle se lve et s'en vient dire son
pre et sa mre : Adieu ! tout est fini. Je vais

mourir, mourir vous, mourir tout. Je ne serai


dchirante pour son coeur. Je crois, dit-elle, que quand j'aurais t
prs de mourir je n'aurais pas plus souffert que je le fis alors Il
me semblait que tous mes os se disloquaient, parce que mon amour
pour Dieu n'tait pas assez fort pour me faire entirement triom plier de la tendresse naturelle que j'avais pour mes parents. Je fus
oblige de me faire une extrme violence pour les quitter; et si le
Seigneur ne m'et aide, mes bonnes rflexions n'auraient jamais
suffi pour suivre jusqu'au bout mes rsolutions; mais sa bont me
pris l'habit,
donna du courage contre moi-mme. Au moment o je
violence
Dieu me fit sentir aussi combien il favorise ceux qui se font
de lui
pour l'amour de lui. Ce combat intrieur ne fut connu que
fer seul ; l'extrieur, on ne vit dans ma conduite que courage et
" met. Histoire de sa vie, c. III, ap. LE BOUCHER.

584

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

jamais ni pouse ni mre ; je ne serai plus mme


Dieu.
Rien ne
qu'
plus
suis
fille.
Je
votre
ne
la retient. Statim reliais retibus et paire, secuta est eum ! La voil qui apparat dj pare
charmante,
tincelante
et
sacrifice,
le
avec
pour
sereine,
ardeur
anglique,
sourire
une
avec
un
rayonnante de grce et de fracheur, le vrai chefd'oeuvre de la cration ! Fire de sa riante et dernire parure, vaillante et radieuse, elle marche
l'autel, ou plutt elle y court, elle y vole comme un
soldat l'assaut, contenant peine la passion qui la
dvore, pour y courber la tte sous ce voile qui sera
un joug pour le reste de sa vie, mais qui sera la
couronne de son ternit.
C'en est fait : elle a franchi l'abme avec cet lan,
cet essor, ce magnanime oubli de soi qui est la gloire
de la jeunesse, avec cet enthousiasme invincible et
pur que rien ici-bas ne saura plus ni teindre ni
galer.
Mais quel est donc cet amant invisible, mort sur
un gibet, il y a dix-huit sicles, et qui attire ainsi
lui la jeunesse, la beaut et l'amour ? qui apparat
aux mes avec un clat et un attrait auquel elles ne
peuvent rsister? qui fond tout coup sur elles et
en fait sa proie ? qui prend toute vivante la chair de
notre chair et s'abreuve du plus pur de notre sang ?
Est-ce un homme? Non : c'est un Dieu. Voil le
grand secret, la clef de ce sublime et douloureux
mystre. Un Dieu seul peut remporter de tels triom-

LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

585

plies et mriter de tels abandons. Ce Jsus, dont la


divinit est tous les jours insulte ou nie, la prouve
tous les jours, entre mille autres preuves, par ces
miracles de dsintressement et de courage qui s'appellent des vocations. Des coeurs jeunes et innocents
se donnent lui pour le rcompenser du don qu'il
nous a fait de lui-mme; et ce sacrifice qui nous
crucifie n'est que la rponse de l'amour humain
l'amour d'un Dieu qui s'est fait crucifier pour

nous.

Orlans, vendredi saint, 1866.

FIN DU TOME CINQUIEME

MOINLS D'OCC. V.

APPENDICE

LINDISFARNE
(Voir tome IV, p. 20.)

Lindisfarne porte aujourd'hui le nom d'Ile-Sainte,


Holy Island, qui lui a t donn en 1095 par les moines, alors transplants Durham, en mmoire du grand
nombre de religieux massacrs lors de l'invasion danoise, et vnrs comme martyrs.
Sauf l'lot noirtre et peine visible situ au sudouest, cinquante toises du rivage, qui porte encore
le nom de Saint Cuthbert's Isle, et o l'on prtend discerner quelques dbris de sa cellule, l' Ile-Sainte de Lindisfarne ne conserve aucune trace matrielle soit du
sjour de ce grand saint, si populaire, soit de l'ancienne cathdrale monastique de la Northumbrie. Mais
on y voit les ruines importantes et trs-pittoresques
de l'glise reconstruite, en 1095, par l'voque Carilef.
Cet voque s'est immortalis par la construction de la

388

APPENDICE.

magnifique cathdrale actuelle de Durbam. dont l'glise


de Lindisfarne, construite en belle pierre rouge, comme
les glises des bords du Rhin, est un diminutif. Elle
est du style roman ou normand le plus pur, sauf le
choeur et le chevet rectangulaire, ajouts au treizime
sicle. Elle a eu pour architecte le moine Eadward,
dont Reginald, dans son Libellus de miraculis Cuthberti,
fait un si bel loge, et qui fit venir, de la cit voisine,
avec l'aide empress des habitants, la bonne pierre qui
manquait Lindisfarne, celle de l'le tant trop friable
et trop prompte tre ronge par l'cume de la mer. On
y admire surtout un arc doubleau diagonal, orn de riches moulures denteles, seul dbris subsistant de la
vote centrale de la croise du transsept entre la nef et
le choeur. Cette arche, jete de l'angle nord-ouest l'angle sud-est et comme suspendue, se dcoupe sur le ciel
avec hardiesse et majest. Elle a vingt-quatre pieds
anglais de diamtre et s'lve quarante-quatre pieds
du sol surhauss par les dcombres. Le bas-ct du
nord est encore entier, ainsi que deux traves du mme
ct de la nef, qui en avait six. Le choeur primitif tait
termin par une abside circulaire : il en reste une moiti, dfigure et mutile par l'adjonction d'un chevet
carr en matriaux diffrents du reste. Le transsept
a deux absides circulaires, du mme style que le choeur
primitif. Le revers de la faade occidentale l'intrieur
de l'glise est d'un grand effet. Toute la ruine est fort
bien reproduite dans les Architectural antiquities of
Durham, par Billing, in-4.
Il y a quelques restes de l'ancien monastre autour
de l'glise. Un beau chteau fort du seizime sicle,

APPENDICE.

589

construit sous la reine Elisabeth, occupe un mle conique l'extrmit mridionale de l'le.
Il existe une description trs-dtaille de Lindisfarne dans l'ouvrage de l'rudit James Raine, intitul
:
The history and antiquities of North Durham, or the
sbires of Norbam, Island and Bedlington, now united
to the counly of Norlhumberland. London, 1852, infolio. L'article Holy Island est trs-long : il renferme
de minutieux dtails sur l'histoire du prieur fond en
1095 : il est accompagn d'une planche faite en 1728
par Buck, et qui montre l'tat des ruines de celte
poque; elles n'taient gure plus considrables qu'au-

jourd'hui.
Bamborough, l'ancienne rsidence des rois de Northumbrie, situ sur la plage, en vue de Lindisfarne,
est plac sur un roc immense, qui domine la mer et
tout le pays environnant : le chteau trs-modernis a
t transform, par lord Crewe, en cole charitable et
en tablissements divers, consacrs l'oeuvre du sauvetage, si ncessaire et si nergiquement dirige sur cette
cte dangereuse.
Je ne rsiste pas l'envie de citer ici les beaux vers
de Walter Scott, qui consoleront le lecteur de l'aridit
des dtails prcdents, et qui dpeignent si exactement
ce site de Lindisfarne, sauf en ce qui touche la grandeur des ruines : les Anglais exagrent toujours l'effet
de la dimension de leurs monuments, presque tous
bien moins vastes que les ntres.
And now the vessel skirts the stranrl
Of mountainous Northumberland...

590

APPENDICE.
...Thy tower, proud Bamborough, marked they there,
King Ida's castle, huge and square
From ils tall rock look grimly down,
And on the swelling ocan frown ;
Then from tue coast they bore away
And reacbed the Holy Island's bay.
The tide did now its flood-mark gain,
And girdled in the Saint's domain :
For with the flow and ebb, its style
Varies from continent to isle :
Dry-shod, o'er sands, twice every day,
The pilgrims to the shrine find way ;
Twice every day, the waves efface
Of slaves and sandalled feet the trace.
As to the port the galley llew,
Higher and higher rose to view
The castle wilh its battled walls,
The ancient monastery s halls,
A solemn, huge, and dark-red pile,
Placed on the margin of the isle.
In Saxon slrength that Abbey frown' d
With massive arches broad and round
That rose alternate, short and low,
Ruilt ere the art was known
By pointed aisle, and shafted stalk,
The arcades of an alley walk
To emulate in slone.
On the deep walls, the heathen Dane
llad poured his impious rage in vain ;
And needful was such strength to these,
Exposed to the tempestuous seas,
Seourged by the winds' eternal sway,
Open to rovers fierce as they,
Which coula twelve bundred jears withsland
Winds, waves, and northern pirates hand,
Not but that portions of the pile
Rebuilded in a later style,

391

APPENDICE.
Showed where the spoiler's hand had been;
Not but the wasting sea-breeze keen,
Had worn the pillar's carving quaint,
And mouldered in bis niche the saint,
And rounded with consuming power,
The poinled angles of each tower :
Yet slill entire the Abbey stood,
Like a veteran, worn, but unsubdued.
MAWIION,

cant. II.

II

PETERBOROUGH
(Voir tome IV, pages 174 184.)

Ce clbre monastre a t le berceau d'une ville

assez importante du Northampton-shire, qui envoie


deux reprsentants la Chambre des communes, et
qui a t rig en evch de l'glise anglicane par
Henri VIII. Le dernier abb devint vque en 1541,
et l'glise abbatiale fut transforme en cathdrale du
nouvel vch : elle conserve cette destination.
Peterborough avait t construit dans un lot de la
rgion marcageuse, qui recouvrait, lors de l'occupation saxonne, une portion considrable des comts actuels de Northampton, de Cambridge, de Lincoln et
de Norfolk, et qui est encore connue sous le nom de
the Fens. Il y avait, dans ces vastes marcages, quel-

392

APPENDICE

s'adaptaient
qui
solides,
terrains
plus
par
ques
un peu
cela mme au pturage, et que l'industrie des moines
devait promptement transformer en belles cultures.
De l le nom primitif de Peterborough, Medehamstede,
ou, en anglais moderne, the Home in the Meadows, la
demeure dans les prairies. Telle fut aussi l'origine des
abbayes encore plus clbres d'Ely et de Croyland,
ainsi que de plusieurs autres : Ramsey, Thorney, Kirkstead, etc. Toute cette contre est range aujourd'hui
parmi les rgions les plus fertiles de l'Angleterre.
II ne reste rien de l'glise du monastre construit
au septime sicle par les rois des Merciens. Les Danois le dtruisirent, lors de la grande invasion de 870,
aprs avoir massacr tous les moines. Reconstruit un
sicle plus tard, et de nouveau ddi saint Pierre,
par le fameux Ethelwold, vque de Winchester, le
sanctuaire fut de nouveau incendi, par accident, en
1067 et en 1118. C'est la suite de ce dernier incendie que fut commence, en 1118, par l'abb Jean de
Sez, la construction actuelle : le choeur fut consacr
en 1143, et les chapelles, l'orient du transsept, de
1153 1145, sous un abb fort distingu, nomm
Martin du Bec. La nef actuelle, commence en 1155,
ne fut acheve que vers 1190. Les bas-cts de la nef
remontent 1117-1145.
Comme toutes les cathdrales anglaises, celle de
Peterborough a conserv de vastes dpendances, et s'lve au milieu de jardins, de pelouses fleuries et de
plantations qui en relvent la grandeur et la beaut.
La tranquille majest du vaste enclos qui l'entoure
rappelle tout naturellement son origine monastique :

APPENDICE.

593

le silence et la srnit qui y rgnent ne sont gure


troubls que par le vol et les cris des oiseaux, qui nichent dans les tours et les flches de l'immense glise.
Les vastes et nombreux difices que renferme ce close
semblent reproduire, au moins en partie, l'ensemble
des btiments claustraux qui constituaient la grande
abbaye avant sa scularisation. On pntre de la ville
dans l'enceinte sacre par un portail en forme de lour
carre, perc d'une arcade cintre, et surmont d'une
chapelle dite de Saint-Nicolas, qui sert aujourd'hui d'cole de musique. gauche est une autre chapelle, dite
de Saint-Thomas-Becket, qui sert aux exercices des
choristes. Ce portail franchi, on entre dans le spacieux
parvis qui prcde l'glise ; droite et au sud, on a
l'ancien palais abbatial, aujourd'hui piscopal, bti en
1519, dont la grande porte est flanque par deux statues l'une d'un abb et l'autre d'un moine, plus gran,
des que nature. A gauche et au nord, on a le Doyenn,
difice assez beau, de 1518. Mais les regards sont aussitt attirs et enchans par la magnifique faade occidentale de l'glise abbatiale. Cette faade, construite
de 1200 1227, dans le style ogival primitif, que les
Anglais appellent Early English, est aussi originale que
splendide : on la dit, et peut-tre avec raison , sans
pareille parmi tous les monuments de l'architecture
chrtienne. Elle se compose de trois immenses porches
ou arcades ogivales, d'gale hauteur, qui occupent toute
l'lvation de la faade; elles sont surmontes de trois
pignons ou frontons triangulaires, et flanqus au nord
et au midi de deux tours carres, fort lgantes, avec
des flches. Ces arcades sont d'une profondeur aussi

594

APPENDICE.

surprenante que leur hauteur; les flancs des parois


intrieures et tout l'ensemble de cette faade sont richement fouills par la sculpture, recouverts d'arcatures innombrables, percs partout o cela est possible
de baies et de roses du meilleur style. L'effet en est
vraiment prodigieux, grce aux dimensions tout fait
extraordinaires de ce triple porche et aux masses d'ombre et de lumire qui ressortent de l'enfoncement des
arcades.
Les deux faades du grand transsept, au nord et au
midi, flanques de tourelles polygonales et d'architecture normande ou romane, sont aussi d'un trs-bel
effet. Rien de plus beau que la faade du transsept nord
avec ses sept tages d'arcatures et de baies cintres.
Ce transsept est, l'extrieur, la partie la mieux conserve et la plus intressante de l'ancienne glise normande, qui y apparat sans le mlange dsagrable des
additions en style perpendiculaire ou flamboyant qui
ont t faites dans les bas-cts de la nef, dans les meneaux du triforium, dans le pourtour du choeur, et
mme dans certaines parties de la grande faade occi-

dentale.
On voit en outre l'abside circulaire de l'glise primi-

tive s'lever au-dessus du quadrilatre oblong qui y


a t accol au seizime sicle, et, malgr la disparate cause par l'architecture flamboyante des grandes
fentres de cette abside, l'effet en est encore considrable. Outre ce grand transsept, situ entre le choeur et la
nef, il y a un autre transsept, de moindre dimension,
situ entre la nef et la faade occidentale, et flanqu
de quatre tourelles, dont deux terrasses crneles et

APPENDICE.

595

deux autres flche, dj signales propos do la faade principale. Il y a aussi une tour centrale, mais
basse et disgracieuse; elle est, de plus, garnie aux quatre angles de ces horribles clochetons qui dfigurent la
plupart des clochers anglais.
Cette cathdrale de Peterborough a donc beaucoup
de tours et de tourelles ; leur peu d'lvation en diminue l'effet ; il en est de mme de l'ensemble de la
toiture, qui l, comme dans toutes les cathdrales anglaises, est trop basse et blesse l'oeil par l'absence de
cette belle proportion entre la hauteur et la longueur
de l'difice, laquelle nous ont habitus les grandes
cathdrales de France et d'Allemagne.
Mais ce qui peut manquer l'extrieur de Peterborough est grandement compens par la majestueuse et
solennelle beaut de l'intrieur. Je ne me rappelle pas
d'glise au monde qui frappe davantage, au premier
abord, par son unit. Tout semble y tre du plus pur
roman ou normand. Et il en est bien ainsi de la nef centrale, d'une longueur prodigieuse 1, puisqu'elle compte
onze traves (Notre-Dame de Paris n'en a que sept),
divises par de gros piliers, alternativement cylindriques et octangulaires. La vote, au lieu d'tre en berceau, est remplace par un plafond en bois, que l'on
croit de la mme date que l'difice, et revtu de peintures anciennes, qui rappellent celles qui ont t rcemment restaures avec tant de succs l'glise de
1. Elle a 260 pieds anglais de long, sur 55 de large et 85 de haufaade occiteur. La longueur totale de l'glise est de 479 pieds, la
dentale a 156 pieds de large. La lanterne de la tour centrale n'a que
435 pieds de liant,

596

APPENDICE.

Saint-Godehard Hildesheim. Le triforium, dont chaque


trave ne se compose que d'une arcade cintre et gmine, est d'une simplicit grandiose qui efface et remplace le fcheux effet des fenestrages flamboyants de la
claire-voie, dont les baies cintres sont d'ailleurs moins
hautes que celles du triforium.
Les bas-cts de la nef sont du mme style, mais
avec des votes plein-cintre en pierre ; leurs parois
intrieures sont entirement recouvertes d'une srie
d'arcatures cintres et entrelaces; malheureusement
les fentres de ces bas-cts ont t modernises au
seizime ou dix-septime sicle.
Le grand transsept est galement du plus beau style
normand, et rivalise de grandeur et de splendeur avec
la nef : il y a quatre traves dans chaque bras de ce
transsept, et six de ces traves s'ouvrent sur six chapelles orientes paralllement au choeur, dans le genre
des glises cisterciennes. Les deux faades de ce transsept, au nord et au midi, sont perces de trois rangs
superposs de baies cintres meneaux trfles.
Le choeur a quatre traves et se termine par un chevet cinq pans. Mais ce chevet est lui-mme inscrit
dans une vaste construction carre, oblongue, et beaucoup moins leve que le reste de l'glise. Ainsi se retrouve cette faon dsagrable de terminer les plus
belles glises par un paralllogramme, que les architectes anglais ont toujours affectionne et qui donne
leurs difices un caractre si infrieur aux ntres. Cette
addition, qualifie de Lady Chapel ou chapelle de Notre-Dame, a t rige en 1496, elle est recouverte
d'une vote trs-richement sculpte, et de cette forme

APPENDICE.

597

particulire aux monuments anglais de cette poque,


que l'on remarque surtout au Ring's Collge de Cambridge et la chapelle de Henri VII Westminster.
Dans le pourtour du choeur trouve le
monument
se
le plus ancien de l'glise c'est le tombeau de l'abb
;
Iledda, massacr par les Danois,
en 870. Il a la forme
d'une chsse : on y voit les statues de Notre-Seigneur,
et des douze aptres, en bas-relief : on l'attribue Goodric, qui fut abb de 1099 1105.
Un peu plus loin, on rencontre la pierre spulcrale,
peine visible, de Catherine d'Aragon, premire femme
de Henri VIII, et, vis--vis, l'emplacement de la tombe
de Marie Stuart, dont le corps y fut enseveli aprs
son supplice, au chteau voisin, de Fotheringay, et y
resta jusqu' ce que son fils, Jacques Ier, le fit transporter Westminster. Ces deux grandes victimes de la
Rforme reposrent donc ensemble dans la vieille
glise abbatiale de Peterborough, pendant que l'inique et sanguinaire Elisabeth achevait en paix son rgne
triomphal.
Cette admirable glise ne saurait nous donner une
ide des difices du temps des Anglo-Saxons : mais elle
reprsente, dans toute leur majest, les grandes constructions d'une des plus grandes poques de l'histoire
monastique, du douzime sicle, de l're de saint
Bernard et de Pierre le Vnrable 1.
Je rserve pour un volume subsquent mes notes sur
1. On trouve
une histoire abrge de ce grand monastre dans les
notes biographiques sur ses abbs, publies par STEVENS, Continuation
of Dugdale; London, 1722, t. I, p. 416. Je profite de cette occasion
antiquits chrtiennes cet
amis
des
les

recommander
tous
pour

APPENDICE.

598

l'tat actuel de deux autres monastres, Croyland et


Ely, qui comptrent, ds leur origine, parmi les plus
clbres de l'Angleterre, mais dont la grande splendeur est postrieure l'poque dont j'ai parl jusqu'ici.
Juillet 1862

III
HEXHAM
(Voir tome IV, page 238, note 1.)
CONSTRUCTION

DE

L'EGLILSE

CONSTRUITE AU MONASTERE DE HEXHAM

PAR SAINT WILFRID, DE 674 A

680.

lgitur profunditatem ipsius ecclesiae criptis et oratoriis subterraneis, et viarum anfractibus inferius cum
magna industria fundavit.
Parietes autem quadratis et bene politis columpuis
suffultos et tribus tabulatis distinctos, immensa longitudinis et altitudinis, erexit. Ipsos etiam et capitella
columpnarum quibus sustentantur et arcum sanctuarii,
historiis et ymaginibus et variis coelaturarum figuris ex
lapide prominentibus et picturarum et colorum grata
varietate mirabilique decore decoravit. Ipsum quoque
excellent ouvrage, plein de renseignements curieux et enflamm
d'un zle touchant contre les profanateurs sacrilges des monuments
et des institutions catholiques de l'Angleterre.

APPENDICE.

59!)

corpus ecclesiae appentitiis et porticibus nardique


circumdixit quoe, miro alque inexplicabili artificio,
per
parietes et cocleas inferius et superius distinxit. In
ipsis vero cocleis 1, et super ipsas, ascensoria ex lapide, et deambulatoria et varios viarum amfractus,
,
modo sursum, modo deorsum, artificiosissime ita
machinari fecit, ut innumera hominum multitudo ibi
existera et ipsum corpus ecclesia circumdare possit, cum
a nemine tamen infra in eo existentium videri queat.
Oratoriaque quam plurima, superius et inferius se,
cretissima et pulcherrima, in ipsis porticibus cum
maxima diligentia et cautela constituit, in quibus altaria in honore Beata Dei genitricis semperque Virginis
Marioe, et sancti Michaelis Archangeli, sanctique Johanis Baptiste et sanctorum Apostolorum, Martyrum,
Confessorum, atque Virginum, cum eorum apparatibus, honestissime proeparari fecit. Unde etiam, usque
hodie, quoedam illorum ut turres et propugnacula, supereminent. Atrium quoque templi magnae spissitudinis
et fortitudinis muro circumvallavit. Prater quem in
alveo lapideo aquaeductus, ad usus officinorum, per
mediam villam decurrebat.
RIGHARDI prioris historia Hagulstadensis
Ecclesiee, c. III, ap. TWYSDEN, Historiae
Anglicane scriytores decem, et RAINE'S
priory of Eexham, p. 11.
1. Ducange, au mot COCHLEA, dit : Cochleae sunt altae et rotundae
turres, et dictie cochleae quasi cycleae, quod in eis, tanquam per circulum orbemque, conscendotur.

B
TABLEAU GNALOGIQUE
Des religieuses issues de

la race de Hengist et de la dynastie des

AESINGS,

rois de Kent.

G
TABLEAU GNALOGIQUE
Des religieuses issues de la dynastie des pois de Mercie.

D
TABLEAU GNALOGIQUE
Des princesses de

la race des Uffmgs, rois d'Est-Anglie, qui ont pris le voile.

1. Selon quelques auteurs, Ilereswitha pousa, non pas Aima, mais son frre Edether, dont elle eut le roi Aldulplie, (Cf.

BEDE,

IV, 25;

liber Eliensis, p.

15;

LAPPENBERG,

p. 237.)

TABLEAU GNALOGIQUE
des rois de Wessex.
(Ligne directe sans tenir compte dos rois issus de branches collatrales.)

TABLE DES MATIRES


DU TOME

SUITE DU LIVRE XV
C0NTEMPORAINS ET SUCCESSEURS DE SAINT WlLTRID

(650-755)
CHAP.

III. Fin de la dissidence celtique. Adamnan, Egbert,


saint Aldhelm.

Le roi des Piets demande l'abb Ceolfrid des architectes et


des arguments en faveur de l'unit romaine
Rponse de Ceolfrid, qui cite Platon
Les Piets renoncent au rit celtique...
.
Les moines d'Iona abandonnent leurs colonies plutt que

...

Pages
5

6
8

d'adopter le rit romain


9.
ils ont pour abb Adamnan. biographe de Columba et le dernier grand personnage de l'glise celtique
10
Ses relations avec le roi Aldfrid et avec l'abb Ceolfrid.
11
. .
Il essaye eu vain de ramener les moines d'Iona aux usages
romains
15
15
Il russit mieux en Irlande, o il meurt
Iona n'est rduite l'unit que par l'Anglo-Saxon Egbert,
Ib.
chef d'une colonie de religieux saxons en Irlande.

...

MOINLS D'OCC

v.

20

402

TABLE DES MATIERES.


Pages
16

Sa vie austre et sainte

II perd son meilleur ami, qui lui reproche de vouloir vivre


sans lui
Il use de son influence sur les Anglo-Saxons pour en faire des
18
missionnaires en Germanie
Aprs treize ans d'efforts, il vient bout des rsistances
21
d'Iona
Il meurt le jour mme de la fte de la Pque clbre en
lb.
commun par les deux rits
.
L'Irlande et la Caldonie ainsi ramenes l'unit, il ne reste
en dehors que les Bretons de Cambrie et de Cornouailles,
25
par antipathie pour les conqurants saxons
24
Note sur l'injustice de Bede leur gard
26
Tentative de saint Aldhelm pour les runir
Sa naissance royale et son ducation moiti celtique, moiti
27
romaine, Malmsbury et Cantorbry
28
Il devient abb de Malmsbury
51
Sa grande renomme littraire, plus grande que mrite.
.
52
Ses chants en langue vulgaire
52
Dveloppement intellectuel des clotres anglo-saxons.
tendue et diversit des tudes d'Aldhemi
55
54
Sa sollicitude constante pour les mes
Sa grande existence monastique
58
Son zle pour la prdication
40
Il intervient en faveur de Vfilfrid
41
Il va Rome obtenir le privilge de l'exemption pour Malmsbury, dont les moines s'obstinent le garder pour abb,
mme aprs sa promotion l'piscopat...
45
Anecdote sur l'importation des bibles
46
Mort d'Aldhelm
40
Ce qu'il a lait pour ramener les dissidents celtiques.
47
Su lettre au roi de Cornouaille
50
Les Bretons de Cambrie, qui avaient rsist tous les efforts
des missionnaires saxons et romains, adoptent le rit romain la voix d'un de leurs vques
55
Leurs plerinages Rome
54
Fin de la lutte
Ib.
Jugement de Mabillon
55
La rsistance proportionne aux dangers que court la nationalit
50

17

...

....

...

TABLE DES MATIRES

405

La runion est l'oeuvre des bndictins


Dans les les Britanniques, comme en Gaule, le monachisme
celtique demeure vaincu et clips par l'institut bndictin.

CHAP. IV.

Le

Pages.

56
57

vnrable Bede.

Toute cette poque se rsume dans le vnrable Bede.


. . .
Ses travaux
Caractre encyclopdique de son gnie
Ses crits thologiques et scientifiques
Son amour pour les classiques paens.
Son Histoire des Anglais
Ses prcautions scrupuleuses pour dmontrer sa vracit.
.
Son me
L'amour de la vertu et de la vrit ressort de tous ses rcits.
Il est le type des belles vies qu'il raconte
Sa vie s'coule tout entire dans le clotre de Yarrow.
. .
Il est pargn tout jeune par la peste qui enlve toute la
communaut, except lui et son abb
Ses matres divers.
Son assiduit au travail
Ses vastes relations
Son amiti avec l'voque Acca
Ses travaux sur l'criture sainte
Sa lettre clbre l'vque Egbert d'York sur les abus du
gouvernement ecclsiastique et de la vie monastique. . .
Sa rude franchise ne diminue en rien son autorit
Il est accus d'hrsie dans les chansons boire.
Son intimit avec les moines de Lindisfarne
Rcit de sa mort par un tmoin oculaire
Son culte et ses reliques
Contraste du pays qu'il habitait avec l'tat actuel de la

...

50
00
01

lb.
03
05
67

08
00
70
71

lb.
72
75

Ib.
75
70
78
00
01
92

05
97
101

Northumbrie.

CHAP. V.

Les rois moines.

L'toile de la Northumbrie plit, maigre l'rectron du siege


d'York
en mtropole

103

TABLE DES MATIRES.

404

Pages.

106
Triste fin de la ligne d'Oswy
Le roi Ceolwulf, qui Bede ddie son histoire, se l'ait moine
109
Lindisfarne
110
Son successeur Eadbert fait comme lui
Ib.
Autres rois moines
Presque chaque dynastie de l'Heptarchie fournit son con112
tingent
En Est-Anglie : Sigebert, qui meurt sur le champ de bataille lb.
En Essex : Sebbi, qui ramne son peuple la foi, et veut
lb.
mourir sans tmoins
115
Offa, qui va mourir Rome
Dans la Mercie, qui hrite de la prpondrance des Northumbriens : Coenred, compagnon du voyage et de la vocation
d'Offa

....

Ethelred, fondateur, moine et abb de Bardeney


Un autre roi mercien, Ceolred, meurt dans une orgie. . .
Ethelbald, poursuivi par ce Ceolred, se rfugie dans les marais de Croyland, auprs du solitaire Gulhlac qui lui prdit
qu'il sera roi de Mercie.
Ce qu'avait t Gutblac avant de se faire anachorte.
. . .
Sa vie de solitaire reproduit divers traits de celle des plus
illustres saints de l'ordre monastique
Mort de Guthlac
Fondation de la clbre abbaye de Croyland sur l'emplacement de sa cellule
Suite et fin du rgne d'Ethelbald
. .
Remontrances des missionnaires anglo-saxons en Allemagne.
La suprmatie passe de la Mercie au Wessex
Trois rois west-saxons abdiquent pour se faire moines ou
plerins Rome
Centwin, puis Ceadwalla, l'ami de Wilfrid, qui meurt peine
baptis par le pape
Et enfin Ina, l'ami de saint Aldhelm
Rgne d'Ina, lgislateur
Vainqueur et pacificateur des Bretons
Restaurateur du sanctuaire celtique de Glastonbury.
Premier protecteur de saint Boniface
A la suite d'une surprise prpare par sa femme, il
va
mourir en pnitent Rome, o il fonde la Schola Saxo-

...

num

114

110

lb.

117
120

Ib.
125
127
128

Ib.
150

lb.
151

155
154

lb.
155
150

138

TABLE DES MATIRES.

405

Affluence des plerins anglo-saxons des deux


159
sexes Rome.
Abus et dsordres
Les faux moines et les faux plerins
Ib.
L'ge d'or est une chimre dans l'histoire de l'glise
comme
ailleurs
142

141

LIVRE XVI
INFLUENCE SOCIALE ET POLITIQUE

DES

MOINES

CHEZ LES ANGLO-SAXONS.


CHAPITRE UNIQUE.

La conversion et l'organisation religieuse de l'Angleterre sont

l'oeuvre exclusive des moines


147
Leur patience et leur persvrance; lettre de l'vque Daniel
au missionnaire Boniface; nulle violence : douceur et tol149
rance relative
Leur influence sur la nation qu'ils avaient convertie; le
mal survit, mais le bien l'emporte
151
Alliance entre l'glise et la socit, sans prpondrance
152
exclusive
Ces moines aptres n'taient plus les Pres du dsert, mais
Ib.
les crateurs d'une glise et d'une nation
Des villes se forment autour des grandes communauts. . 155
lb.
Les monastres servent de cathdrales et paroisses.
155
Propagation de la rgle bndictine
Garanties assures l'ordre monastique par les conciles de
150-159
Beccancelde et de Cloveshove
160
Enseignement religieux en langue nationale
162
Liturgie musicale
Les croix en plein air
Services rendus l'enseignement par les monastres et les
164-105
moines eveques
Ib.
Beverley
de
Saint Jean
de
Passion des tudiants anglo-saxons pour les courses
107
chevaux
168
l'agriculture

rendus
Services

...

163

406

TABLE DES MATIRES.


Pages.

170
Rle des moines comme landlords
Alliance intime entre l'ordre monastique et l'aristocratie
172
anglo-saxonne
174
Intervention dans les pouvoirs publics.
Ib.
Leur place dans les assembles nationales.
Souverainet, composition et attributions de ces assem175-176
bles
La distinction entre le temporel et le spirituel n'y est pas
182
mconnue
Influence des moines sur les assembles et par l sur les lois
185
et les moeurs
Ils contribuent crer l'unit nationale qui n'a jamais t
185-184
entame depuis le neuvime sicle
Leur dvouement l'intrt des pauvres : l'assistancepublique
ne de l'expiation des fautes des riches
Leur zle pour l'affranchissement des esclaves
187
Lutte entre un archevque et un abb pour une jeune captive. 180
Les droits de l'homme revendiqus en mme temps que ceux
de Dieu dans toute l'histoire de la conqute de l'Angle101
terre par les moines
La religion reste trop souvent dsarme, mais ses ministres
respectent la libert des mes et l'honneur dans les choses
de Dieu
102
Les missionnaires monastiques perfectionnent le caractre

........

185

national sans l'altrer


L'me des Saxons se retrouve dans l'Angleterre moderne; la
libert moderne, le self-govermnent et le rgime parlementaire plongent leurs racines dans ce pass
Conformit de l'institut monastique avec l'esprit des institutions anglo-saxonnes
Munificence et prodigalit de l'aristocratie
.
Motifs de ses donations
Abus des libralits foncires
Le folc-land et le boc-land
Les terres monastiques exemptes du service militaire
et de
l'impt
Danger public-signal par Bede
Rpression de plusieurs abus par le concile de Clovesbove.
Ses dcrets contre le luxe et l'opulence monastiques.
. .
Contre les fausses notions qui se rpandaient
sur l'aumne.

105

190
197

Ib.
198
200

Ib.
205
204

lb.
207
210

MATIERES

TABLE DES

La richesse monastique ne de la munificence des rois


et

407
Pages

des nobles provoque bientt leur convoitise


212
Fluctuations et servitudes signales par saint Boniface.
214
. . .
Ncessit d'une limite que l'glise mme aurait d poser
aux
accroissements de la proprit monastique
215
Cette richesse servira de prtexte la spoliation et l'hrsie. 210
Lacordaire et Mabillon
210-218
Un bndictin espagnol martyr en 1008
220
Avant d'en arriver l, l'Angleterre devient le foyer de la propagande chrtienne et l'initiatrice des races germaniques. 222
Quand Bede disparat, Boniface est dj l'aptre de l'Allemagne
225

CHAPITRE XVII
LES RELIGIEUSES ANGLO-SAXONNES.

CHAPITRE UNIQUE.
I

Les clotres de femmes aussi nombreux et aussi importants

250
que les monastres d'hommes
Grand rle de la femme chez les races germaniques. . . . 251
252
Contraste avec les Romains de l'empire
Chez les Anglo-Saxons, descendants des Cimbres, l'influence
des femmes est plus considrable et plus heureuse que
lb.
partout ailleurs
Importance des alliances dynastiques; les reines anglo-

saxonnes

233

Les barbares germaniques, moins corrompus que les Romains, n'en exigent pas moins un immense effort de

l'apostolat chrtien pour rprimer leurs excs sensuels. . 257


230
Ce que les femmes doivent au christianisme
L'glise n'a mancip la femme que par l'idal de la virgi240
nite chrtienne
les Anglovirginit
que
plus
n'honore
cette
peuple
Micun
Saxons

241

408

TABLE DES MATIRES.


Pages.

Influence et autorit des abbesses


Elles figurent dans les assembles nationales
Crmonial de la bndiction solennelle d'une religieuse.

242
245
245
.

II
Les reines et les princesses anglo-saxonnes dans le clotre. 254
Les premires religieuses sont formes en France, Fare257
moutier, Jouarre et Chelles
Saint Botulphe et les deux princesses est-angliennes Chelles. 201
Chaque dynastie de l'Heptarchie fournit son contingent de
202
vierges, d'pouses et de veuves

Les Northumbriennes, dj suffisamment connues, sauf Bega. Ib.


205
Lgende de cette princesse, Irlandaise de naissance
264
Confusion perptuelle de l'histoire et de la lgende
270
Les Ascings ou princesses de la dynastie de Kent
Ethelburga,reine de Korthumbrie, puis fondatrice de Lyminge. Ib.
Sa soeur Eadburga et sa nice Eanswida, fondatrice de Fol-

....

271
kestone
La lgende de Domneva et de ses frres
274
La course de la biche dans l'le de Thanet
275
. .
Grande popularit de sainte Mildreda
278
Lgende du soufflet
279
Les soeurs de Mildreda : Milburga et l'enfant mort
280
Les princesses merciennes
282
La progniture du sanguinaire Penda est celle qui fournit le
plus de saintes et de religieuses
285
Il a trois filles religieuses et quatre petites-filles saintes.
Ib.
.
Les Uffings d'Est-Anglie
285
Les trois filles du roi Anna, mort sur le champ de bataille :
Withburga et sa communaut nourries par le lait des
biches
280
Trois gnrations de saintes du sang d'Odin Ely. qui a pour
trois premires abbesses une reine de Korthumbrie, une
reine de Kent et une reine de Mercie
288-290
Wereburga, la quatrime sainte abbesse d'Ely, et le berger de

Weedon
Religieuses de la race de Cerdic en Wessex
La femme et les soeurs du roi Ina
Sainte Cnthburga. fondatrice de Winbourne

292-294
295
290
297

TABLE DES MATIRES.

400

Le monastre de Frideswida,
princesse west-saxonne, est le

berceau de l'universit d'Oxford


Le baiser du lpreux

Pages.

298
509

III
Etudes littraires, bibliques et classiques chez les religieuses
anglo-saxonnes
Surtout Barking, sous l'abesse Hildelida
Saint Aldhelm leur adresse son loge de la virginit
. . .
Ses lettres d'autres religieuses
Winbourne, autre centre d'activit intellectuelle : l'abbesse
Tetta et ses cinq cents religieuses
Les novices dansent sur la tombe de leur matresse.
. . .

505
500
507
509
512
513

IV

Winbourne tait un double monastre; origine de ces singulires institutions


514
Elles fleurissent surtout dans les colonies irlandaises en Gaule. 517
518
C'est de l qu'elles sont introduites en Angleterre
A toutes les grandes abbayes de femmes est adjoint un monastre de religieux, toujours gouvern par l'abbesse.. . . Ib
Interdits par l'archevque Thodore, les doubles monastres
520
disparaissent aprs l'invasion danoise
Rapprochement avec les coles de garons diriges par les
521
jeunes filles aux tats-Unis
Au septime et au huitime sicle, aucun dsordre n'y est
522
signal, sauf Coldingham
324
Quels taient les abus des clotres anglo-saxons
525
Luxe des vtements
Attentats la pudeur des religieuses, prvus et punis par la
527
lgislation anglo-saxonne
Dcrets des archevques Thodore et Egbert contre les relations criminelles du clerg avec les religieuses; il ne faut
529-331
porte
la
exagrer
pas en

....

rvlations
La correspondance de saint Boniface contient les

les plus sres sur l'tat des mes dans les clotres anglo332
saxons

410

TABLE DES MATIRES


Pages.

554
Tout n'y tait pas douceur et bonheur
Caractre tendre et passionn des lettres adresses par les
555
religieuses Boniface et ses compagnons
558
Rponses non moins affectueuses des missionnaires
547
Les trois Bugga et les deux Eadburga
540
Dsir passionn des plerinages Rome
550
Dolances de l'abbesse Eangytha et de sa fille
Comment sainte Lioba entre en relation avec saint Boniface.. 551
Maires lettres crites au saint par ses amies : Cena, Eg554-555
burga
500
Lamentations d'une religieuse sur l'absence de son frre.
.

VI

du coeur disparaissent devant la mort, sans que la


mort elle-mme mette un terme aux belles amitis du
clotre
Sainte Galla
Hildaet son amie
Ethelburga et son amie ; les filles du comte Puch
Les visions lumineuses
La fille du roi de Kent et la converse jardinire Faremoutier
Le linceul lumineux Barking
La lampe teinte
Ces orages

505

lb.
500
507
509

570
572
575

VII
L'histoire n'a gard que ces noms; mais combien d'autres
n'ont pri qu'aprs avoir glorifi l'glise et la patrie.
Caractre viril de ces religieuses anglo-saxonnes
L'idal monastique runit les types de l'homme, de la femme
et de l'enfant
Conclusion. Tout a pri de l'ancien monde catholique, except l'arme du sacrifice
Nombre et persvrance des vocations contemporaines.

...
. .

574

575
570
577
579

TABLE DES MATIRES.

411

APPENDICE
Pages.

1. Lindistarne

II. Peterborough
11.

Hexham

Tableaux gnalogiques des religieuses issues

587
501

598

ERRATA DU TOME

Page 49, ligne 4, au lieu de : avec les Celtes, lisez : entre.


Page 177, supprimer le chiffre IV qui indique une nouvelle section.
Page 105, au lieu du chiffre V, lisez : IV.
Page 210, au lieu du chiffre VI, liiez :

PARIS.

V.

IMP. SIMON RACON ET COMP.,

ILE

D'ERFURTH. I