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UNE LETTRE INDITE

DE JEAN-JACQUES ROUSSEAU

La lettre de Rousseau prsente ici a t dcouverte il y a


quelques sem aines dans le fonds Sonnaz d Habres des archives
de l'Acadm ie chablaisienne (Thonon). Ce docum ent se trouvait au
m ilieu d 'un lot assez confus de p ap iers divers du x v i h * sicle non
encore classs. Il s'agit d 'une lettre de 8 pages, de form at 225165 mm date du 17 janvier 1742 ne com portant ni nom de lieu
d origine n i adresse; la signature elle-mme a t partiellem ent
rature. Mais avant mme toute analyse du contenu et du style,
le seul aspect de r c ritu re la clbre critu re de Jean-Jacques,
rgulire et harm onieuse et les traces dcelables de la signature
perm ettent d 'authentifier le docum ent de faon certaine (1).
L 'origine du fonds qui a liv r cet indit nous fournit le nom
du correspondant probable de Rousseau, Conzi des Charm ettes.
La fam ille Sonnaz d'H abres tait en effet allie au comte FranoisJoseph de Conzi seigneur des C harm ettes et baron d Arenthon,
avec lequel Jean-Jacques tait encore en 1742 en relations d am iti.
Conzi lgua sa sur com tesse de Sonnaz la baronnie d Aren
thon, situe en tre Bonneville et Annemasse, o il avait lui-mme
pass une p artie de sa vie p artag ean t son tem ps entre Chambry
et le chteau d A renthon. Il n 'est videm m ent pas possible de dire
si la lettre dont il est question ici s'est trouve entre les m ains des
Sonnaz p o u r avoir t prte p a r Conzi a sa s ur comme une
curiosit dont il ngligea, p a r la suite, de solliciter la restitution,
ou pour avoir sim plem ent t glisse avec ses pap iers dans la p a rt
de l'h o irie d A renthon qui chut cette famille. La signature ra tu
re pose un au tre problm e. Devons-nous croire que Conzi des
Charm ettes, en ru p tu re com plte, depuis 1768 au moins, avec
Jean-Jacques qui le rangea ds lors dans le clan innom brable de
ses perscuteurs (2), voulut confirm er aux yeux de ses proches et
(1) Nous exprim ons n o tre g ra titu d e a u p rsid e n t de l'A cadm ie cha
blaisienne et k son secrtaire perptuel, M. Jo h n B aud, q u i o n t bien
voulu nous a u to rise r co n su lte r le fo n d s Sonnaz d H abres.
(2) Cest propos de Conzi que R ousseau criv ait, le 23 ao t 1768 :
D ans un voyage que j a i fa it C ham bry, o j*ai vu et a p p ris les
choses les plu s dch iran tes, Ja i trouv que 1 am i su r lequel j v com ptais
avoit t flagn > (C.G., T. XVIII p. 269). On co n n at, d a u tre p a rt, la .
lettre de Conzi M. de M ellarde o 11 accuse R ousseau d v oir eu"
u n m pris in n des h o m m es et u n e co n stan te mfiance de le u r pro
bit (C.G, T. I, p. 340).

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I NK I.K TT R K IN D IT E 1>K J . - J . KOI>SSKAH

de scs h ritie rs qu'il avait ren i l'am iti de celui qui tait devenu
le dangereux au teu r d u Contrat soviai ? II ne serait pourtant pas
all jusqu'au bout du reniem ent, puisque le docum ent liii-meinc est
parvenu jusqu nous. On p o u rra it ra p p ro ch er ce dtail la signa
tu re biffe de l'absence, dans la bibliothque les Charm ettes du
comte de Conzi, inventorie en 1793 p a r les soins de com m issaires
de la m unicipalit de Chambry des uvres de Rousseau, de scs
apologistes ou de ses d tracteurs, alors que presque tous les auteurs
du x v n r sicle sont p a r ailleurs rem arquablem ent reprsents dans
cette rich e collection de p rs de 2 500 volumes (3). 1/am i qui avait
sduit Jean-Jacques p a r la douceur de son caractre , sa culture,
son got p o u r les ides gnrales le gentilhom m e jeune et ai
mable > dont il p arle avec une telle m otion dans les Confessions
et ailleurs au souvenir de ce tm o in de sa jeu n esse , pouvait-il
ngliger des ouvrages dont il av ait vu n atre les thm es m ajeurs au
gr des conversations des C harm ettes ? Quelle excessive prudence
ou quelle rancune tenace fu ren t lorigine de cet ostracism e des
ouvrages, du nom mme de l'am i d autrefois ?
*

R etournant son correspondant une traduction de lEssai sur


l'hom m e de Pope, en mme tem ps quune critiq u e anonym e de ce
livre p aru e dans un journal littraire du tem ps, Rousseau accom
pagne cette restitution d'une lettre qui est bien autre chose quun
sim ple mot de rem erciem ents (4). Il s'agit, en vrit, d un tm oi
gnage de son exigeante rech erch e intellectuelle travers les grandes
uvres philosophiques qui branlent alors les certitudes les mieux
assises. Cette lettre nous perm et de p rciser utilem ent lattitude de
Jean-Jacques face aux questions religieuses et m orales qui assaillent
le c u r et lesp rit de l'hom m e de tren te ans, en cette anne trouble,
incertaine et exaltante : 1742, lanne du reto u r de Lyon, de la
ru p tu re avec les C harm ettes et du d p a rt P aris.
Sans nul doute, Rousseau est en sym pathie intellectuelle et
sentim entale avec Pope. Cette sym pathie n est pas neuve, puisque
Pope est cit p arm i ses lectures d an s Le verger de Madame la Ba
ronne de W arens, pome publi en 1739(5). La critique de l*ssat
su r Fhomme n est donc pas le rsu ltat d'un mouvement d hu
m e u r , la suite d une p rem ire rencontre, m ais le fruit de
rflexions m ries. La lettre de jan v ier 1742 n'est pour Jean-Jacques
qu'une p rem ires occasion d 'ex p rim er sa pense sur des problm es
qui resteront au c u r mme de sa conscience et de son uvre.
Les proccupations m taphysiques et m orales de Rousseau et
de Pope sont identiques. Mais le ch rtien quest Jean-Jacques pro
teste contre le dism e im plicite de Pope : tel est, en effet, le sens
de la critiq u e de la fam euse thorie de la chane des tres qui,
selon Pope, a tta c h e et ru n it toutes les p a rtie s de la cration.
Dualisme de la substance et incom m unicabilit entre le fini et l'in(3) Cf. C. B o u v i e r , La b ib lio th q u e de C harm ettes, C ham bry, 1914.
(4) La trad u ctio n anonym e d o n t il est question, si in frieu re, aux
yeux de H ousseau, celle de K esnel, d o n t le succs fu t considrable lors
de sa p aru tio n , en 1737, est p robablem ent celle de M. de Ser, publie
sans nom d 'a u te u r en 1739 (B.N., Yk 2404).
(5) uvres de R o u siea a , d. de la P liade, T. II, p. 1129.

JE A N N IC O LA S

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fini d une p art, anthropocentrism e d autre p a rt sont les fondem ents


mmes de la thologie et du spiritualism e chrtiens dalors, aux
quels Rousseau adhre de toute la force de sa volont et de son
sentim ent, auxquels il restera fidle sa vie durant. Rem ettre ces
p rin cip es en question, cest tom ber dans lhrsie, cest e n trouvrir
la porte lathism e ou au dism e, confondus cette poque dans
la mme rprobation.
La thorie de la chane des tres de Pope prten d tablir une
filiation continue, proportionnelle, sans faille, du vgtal lanim al,
de lanim al lhum ain, de l'hum ain langlique et de langlique
Dieu, en d p it de la pnom bre potique que Pope, conscient de
la difficult, laisse p lan er su r cette d ernire relation (M ais qui
sait o la chane se p e r d ? ) . F aire du Crateur le term e de la
chane des cratu res tait inacceptable pour Rousseau; quatorze
ans plus ta rd il rev ien d ra su r ce p o in t dans la clbre lettre sur la
Providence adresse V oltaire (6) :
Au reste, vous avez fait un co rrectif tr s juste au systme
de Pope, en observant q u 'il n y a aucune gradation propor*
tionnelle entre les cratu res et le C rateur, et que si la chane
des tres crs aboutit Dieu, cest parce quil la tient, et non
p arce q u 'il la term ine. >
E t l'on v erra qu'il criv ait ds 1742 : L a raison ne trouvera
jam ais de ra p p o rt en tre Dieu et nul autre tre quelconque, entre
le C rateur et l'ouvrage, en tre le tem ps et lE ternit, en un mot,
entre le fini et l'infini. >
Les prem ires propositions de la th orie de Pope lui paraissent
galem ent absurdes et sujettes critiq u e : la distance qui spare
lhum ain du divin spare galement, p o ur un spiritualiste, lhum ain
de l'anim al, c a r on ne sa u ra it assim iler l'in stin ct la raison. Mal*
gr tous les soins, c rit ici Rousseau, que Montagne et Pope se
donnent p o u r ennoblir lin stinct, il reste toujours un furieux saut
de l la raison. > La critique, dirige contre Pope et, travers
lui, contre M ontaigne, annonce les divergences doctrinales qui le
spareront plus tard , au mme titre que les dissensions personnelles, de ses am is les E ncyclopdistes m atrialistes ou distes.
Bien avant le Vicaire savoyard, Rousseau a la conviction que Dieu
ne sau rait tre objet de dm onstration, qu 'il est logiquem ent im
possible de d duire le C rateur de la cration. Aux historiens de
la littratu re et aux psychologues de m esurer ici la force de la
trad itio n , des influences, des am itis, le souvenir, mme inconscient,
de lenfance et de l'adolescence genevoises sur un homme et un
crivain si intensm ent trib u ta ire du pass. La lecture de Mon
taigne, celle des crits de Port-R oyal ont renforc ce scepticism e
spontan su r la valeur de la connaissance rationnelle; aussi juge-t-il
trs absurde > le systm e de Pope autant pour sa mthode que
p o u r ses conclusions. Plus p ro ch e en cela de Pascal et des Jans
nistes que des thologiens trad itio n n els, il adm et dj en 1742 que
sa foi puisse se d term in er sans sa raison, sinon contre elle.

(6) L ettre M. de V oltaire d u 18-&-1756, C.G T. II, p. 314.

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U N E L E T T R E IN D IT E D E J . - J . HO U SSEA H

Dans la seconde p artie de lu lettre, Jcan-Jacqucs abandonne


l'in ten tio n , le ton et les p rocds polm iques pour se liv rer
rloge lyrique, sans rserve, de la quatrim e pitre de YEssai sttr
f hom m e, laissant p a ra tre sa proccupation fondam entale ds ce
m om ent, la M orale. Les co nsidrations de dogme cdent le pas
aux considrations m orales et personnelles; leur intrt n*cst pas
m oindre.
Sans p rten d re rem onter p a r cet c rit aux sources de la pense
de Rousseau, indiquons que nous voyons voqus ensem ble, pour
la p rem ire fois, tro is term es constitutifs de la mythologie rousseauiste : N ature, Vertu, B onheur. Le thm e, esquiss dans le pome
Le verger de Madame de W arens, sous une forme encore bien
conventionnelle et idyllique, p ren d ici son lan, nourri p a r l'ap p o rt
de Pope qui thorise des v rits que Jean-Jacqucs n'avait encore
que pressenties. Voil qui nous explique son enthousiasm e la
lecture du m oraliste anglais et surtout de la quatrim e pitre de
son pom e : < 11 n 'y a p o in t d'hom m e un peu sensible au beau,
crit-il, qui ne sente son Coeur chauff p a r les Sublimes maximes
qui y sont rpandues. >
A uparavant, la lecture du bon Fnlon, chrtien selon son
c ur, avait sem en lui les germ es de ses rveries futures : l'loge
de la sim plicit, de la vie p atriarcale et rustique, la pratique mo
deste des vertus vangliques font la tram e du Tlmaque, ce
Tlm aque qui le ravissait dans la solitude des Charm ettes (7).
L'vocation fnelonienne de l'Age d o r a d rejoindre dans son
souvenir les conversations religieuses avec Mme de W arens, catho
lique sincre sans doute, m ais im prgne de pitism e. Or les pitistes affirm aient l'acco rd profond de lEvangile et de la loi morale
ou relig io n n a tu re lle , en m ettant davantage l'accent sur la
p ratiq u e de la vertu que su r le dogme ou la Rvlation. Nous com
p renons aism ent qu'un esp rit ain si p rp ar s'exalte la lecture
des m axim es de Pope et que Jean-Jacques soit prt convenir
avec lui, bien avant de songer exposer la Profession de fo i dn
vicaire savoyard, que quiconque est dou d'un sens droit et d un
bon c u r a la source d u b onheur dans son propre fond (lettre
du 17 jan v ier 1742). Ce bonheur, q u i reprsente pour son intelli
gence laspiration suprm e de tout tre, son coeur en rclam e des
images m atrielles et concrtes. La recette de la vie heureuse p ro
pose p a r Pope dans la quatrim e p itre : la sant, la paix, le
sim ple ncessaire , satisfait pleinem ent les exigences de sa propre
sensibilit, celles de ses tendances profondes et aussi du moi
que son im agination se forge dj l'usage d 'a u tru it : Jcan-Jacqucs,
l'o b scu r et lib re citoyen, fils d 'une rpublique vertueuse, juste,
pacifique, ennem ie d u luxe et de la pom pe. Sil s'est laiss tenter
un moment, l'anne prcdente, lors de son sjour Lyon chez
M. de Mably, p a r l'opulence lyonnaise, au point de clbrer l'in
d ustrie et les agrm ents de la fortune (8), la rencontre de janvier
(1) Cf. le Verger de M adam e la ftaronne de W arens, op. c it^ p. 1128.
(S) Cf. VEpitre M. Bordes, C.G., T. 1, p. 144

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JE A N N IC O L A S

1742 avcc lope m arque un re to u r su r lui-mme, la dcouverte


d un idal thique auquel il restera fidle tout au long de son
uvre.
P ourtant les dispositions du m om ent ne sont gure en accord
avcc la belle et harm onieuse th o rie adm ire chez Pope. La con
clusion ironique et am re de la lettre, qui est un adieu hautain
Chambry et qui consacre la ru p tu re avec la vie provinciale
avant l'aventure parisienne, ne ren d pas le son du bonheur. C'est
que la rcente exprience lyonnaise a t dcevante : M. de Mably
n'a pas retenu son p rcep teu r; le reto u r aux Charm ettes, s'il a
guri les m isres physiques, n'a pas ressuscit le pass et auprs
de < Maman la place de Jean-Jacques se trouve p rise; la socit
cham brienne, com pose d* autom ates > incapables de penser et
de com prendre, le doit. 11 se sent exil et solitaire.
< B arbarus hic ego sum, quia non intelligor illis,
Et rid en t stolidi verba latin a Getae. >
(C'est moi ici qui suis un B arbare ca r ils ne m 'entendent
point, et les Gtes stupides se m oquent de mon latin.)
Reprise p a r lui en cette mme anne 1742 et mise en pigraphe
au recueil de pomes intitul la Muse AUobroge ou les uvres du
Petit Poucet, puis en 1750, encore en pigraphe, au fameux Discours
de Dijon, la citation d'O vide atteste ds cette poque, en dpit
d'un bouillonnem ent de projets, d'ides, de rves de gloire, le sen
tim ent trs vif de son tranget, ain si que l'orgueil du gnie
hum ili de ne pas se voir reconnu.
N'est-ce pas, en fin de com pte, en faveur de la perm anence
des grands thm es lyriques de la pense rousseauiste que tmoigne
la lettre du 17 jan v ier 1742 ? Avant le sjour P aris, l'homme
politique est encore n atre. L'hom m e sensible s'est dj rvl
lui-mme.
Jean N

ic o l a s .

J e v o u s s u is b ien o blig, M o n sie u r, de la b o n t q u e v o u s


avez eu d e m e p r te r P o p e avec les S e n tim e n s C ritiq u es. C ette
feu ille c o n tie n t d 'a s s e z b o n n e s c h o s e s; C e p e n d a n t, a so n S tile
N ologique, j e la p re n d ro is p o u r tre de q u e lq u e m e m b re de
l'A cad m ie, si d eu x o u tr o is in c o rre c tio n s d e lan g ag e, co m m e
p a r ex em p le, d es id es tin c e la n te s <ie fe u , et la m o rt pese
d a n s u n c e rta in g o t, n e m 'e n fa is o ie n t d o te r.
Q u e p e u t-o n p e n s e r d 'u n C ritiq u e q u i ose lo u e r la vivacit,
le to u r e t la fo rce d e l'e x p re s s io n d e c e tte tr a d u c tio n an o n y m e ,
co p ie m p risa b le de celle d e M r d u R esn el, e t, p a r to u t ou elle
s 'e n c c a rte , c h a rg e d e to u r s fo rc s, d 'e x p re s s io n s d u re s , s a n s

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l NE LETTRE INDITE DE J .- J . ROUSSEAU

grces, sans orneiuens, et ressen tan t m ieux la dclam ation


sche d 'u n Rgent de Collge, que les P eintures riantes dun
Pote. Le Critique peut tre fort bon philosophe, sans se
connoitre en Posie : niais en pareil cas, on se borne a faire
des raisonem ens, et on ne se mle point des choses de got.
Il y a bien d au tres reproches faire M onsieur Pope que
ceux que contient cette feuille, desquels plusieurs mme por
ten t faux. II n 'est pas vrai, p a r exem ple, que l'ouvrage de
cet A uteur ne soit q u 'u n tissu d'ides et d im aginations d*
nues d 'a c c o rd s et de solidit. C'est un Systme trs absurde,
m ais trs li, et quiconque n'en voit pas la chane et les cons
quences, doit s'en pren d re ses propres yeux.
Il n 'est pas vrai, non plus, que, suivant M. Pope, l'hom m e,
dans le Systme gnral soit in frieu r la Bte, ni mme en
galit avec elle. Il enseigne le contraire en m ots trs pompeux.
Quelle gradation trouvons-nous tablie
Depuis les verm isseaux d ont la terre est remplie,
Ju squ' Vhom m e, ce ch ef, ce R oi de VUnivers t
C'est un Sophism e de supposer que l'hom m e soit gal la
bte parce q u 'ils o n t besoin l'u n de l'au tre. Des besoins rci
proques lient le M atre et le D om estique, sans les rendre
paux p our cela.
T out est li. Q ui sait o la chane se perd ?
Le sens de ce vers est trs obscur. Mr de Crouzas lui-mme
dclare qu'il ne l'entend pas. N tre C ritique qui n y a rien
com pris du tout, le taxe a cause de cela d'im pit; c'est l'ordi
naire. Le C ardinal de Retz disoit u n jo u r Mnage, aprensmoi un peu me co nnatre en Posie : Cela dem anderoit trop
de tem s dit Mnage, m ais quan d on vous m ontrera des Vers,
dites to u jo u rs que cela ne v au t rien, vous ne vous trom perez
gures. On diro it que la p lu sp art des P rofesseurs donnent une
leon a peu prs sem blable, a leurs coliers : Q uand on vous
fera quelque argum ent ou vous n'entendrez rien, criz aussi tt
que cela est im pie : ce sera a u ta n t de gagn.
A h f Quelle im pie incertitude f Si le Critique a voulu dire
quelque chose p a r l, c'est assu rm en t q u on ne doit point
d oter que la chane des E tres n'aboutisse im m diatem ent
Dieu : j'ose le dfier de donner un au tre tour a son exclam a
tion sans tom ber dans le galim atias : O r cela tant, je dis que
cest su r lui m m e que doit p o rter le reproche dimpit.
Cest ici le n ud Gordien du Systme de Mr Pope, et je
me flate, M onsieur, que vous ne serez pas fch que je tche

JEAN NICOLAS

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de le dnouer : da u ta n t plus que de tous les Critiques de ce


Pote, nul ne paroit y avoir fait assez d 'attention.
Mr Pope suppose
Que des dcrets divins la sage profondeur
A u plan le plus parfait donnant la prfrence
Doit enfanter un m onde ou brille sa puissance.
Cest lH ypothse de tous les m ondes possibles, laquelle
fait p artie de ce fam eux Systm e de Leibniz qui a caus tant
de disputes; disputes qui mme ne sont pas prtes finir,
pu isq u elles sont la p lu sp art en tre des Thologiens.
Mr Pope continu, et dit que ce m onde prfr, cest-dire, celui que Dieu a cr rellem ent, doit tre co nstruit de
m anire
Que, quoique spar rien n y soit dsuni;
Que croissant par degres ju sq u es a V infini
Les E tres d iffren s, sans laisser d intervale,
Gardent dans leur progrs une justesse gale.
Voila donc une chane compose de tous les Etres, o
chaque espce occuppe son rang a proportion du dgr d ex
cellence et de perfection dont elle est doue : Car cest ainsi
que lentend Mr Pope :
Parcourez, rassem blez tous les E tres divers;
Commencez par ce Dieu q u i leur donna la vie.
Q uel Spectacle ton n a n t, quelle chane infinie t
E sprits purs dans les d e u x , hom m es, poissons, oiseaux,
Habitons de la terre, et des airs, et des eaux,
Insectes diffrens que Voeil dcouvre a peine.
A lgard des A nneaux de cette chane, nous en pouvons
soubsonner deux ou trois seulem ent des plus voisins de nous,
encore avec assez de difficult : Car, m algr tous les soins que
Montagne et Pope se donnent p our ennoblir linstinct, il reste
tojours un furieux sau t de l la raison, et je doute fort que
leurs paralogism es aient pu les persuader eux-m m es. Cepen
dant, nous ne connaissons aucun tre entre les A nim aux et
nous, pour en rem plir lintervale. De nous, aux natures Ang
liques, nos lum ires ne sont pas m oins bornes, et quand on
conviendroit avec M ontagne q u il y a plus de diffrence de tel
hom m e cet hom m e, que de tel hom m e telle Bte, cela ne
conclurroit encore rien ju s q u a ce q u on eut aussi prouv quil
y a plus de diffrence de tel hom m e tel hom m e, que de tel
hom m e tel Ange.

I NE LETTRE INDITE DE J .- J . ROl'SSEAU

A la vrit. Cardan n au ro it pas v l grand em baras,


lui qui trouvoit en soi-minc une si h aute excellence q u il
soubsonnoit son m e de ten ir le m ilieu entre les substances
hum aines et la n a tu re divine* ce qui m e fait resouvenir aussi
de Galien qui se com paroit a lE m pereur T ra jan , et de Paracelse qui assuroit q u un de ses cheveux ctot beaucoup plus
savant que to u ttes les Universits. A la Modestie de ces trois
M essieurs les reconnatriez vous p our des Mdecins ? Mais
revenons a ntre chane.
A dm ettons, si Ton veut une gradation proportionnelle des
P lantes aux Insectes, des Insectes aux anim aux, des Anim aux
a lhom m e, de lhom m e aux Anges, et rem ontons p a r l'im a
gination ju s q u a Tordre le plus sublim e de la H yrarchie Ang
lique. Ne sents-vous pas, M onsieur, que nous voila arrts
tout court, et q u aprs avoir donn la to rtu re a ntre esprit
p our a rran g er u n trs petit nom bre de chanons, nous nous
trouvons invinciblem ent ignorans s u r les extrm its de la
chane.
T out est li. Q ui sait o la chane se perd ?
Poussons les conjectures et l'H ypothse aussi loin qu'elles
peuvent aller, et tenons p our reconnu que le plus vil des insec
tes, la m oins organise de to uttes les plantes, le plus im parfait
de tous les M inraux, ou enfin le d ern ier Atome de m atire est
l'A nneau infrieu r de cette Chane. Il sagit de dcouvrir
lau tre extrm it. Mr Pope suppose q u elle abotit a Dieu et
le dit en term es form els : Mais il ne le suppose pas sans en
avoir senti les consquences, du m oins on a lieu de linfrer
de ce re to u r de rflexion, qui dans u n doute forc lui fait
reconnatre comm e en trem blant, ou du m oins a son T raduc
teur, car effectivement cela n est pas dans l'Anglais, q u il ny
a que Dieu seul qui sache ou finit cette chane.
Cette chane se suit, rponds, ou finit-elle ?
Q ui p eu t ten info rm er ? La puissance ternelle.
C'est ainsi que Mr du Resnel a rendu ce passage : su r quoi
vous serez averti que c'est sa trad u ctio n que j'a i sous les yeux
en xam inant la feuille en question, ce qui est indiffrent ici,
puisque c'est Pope mme q u 'o n y critique.
Encore quelques claircissem ens su r une m atire aussi
im portante. P ourrions-nous occuper notre esprit d 'u n sujet
plus m ajestueux et plus digne de to u tte notre attention ?
Dire que la Chane des E tres abo tit im m diatem ent a

IRAN NICOLAS

Dieu, cest soutenir u n S entim ent condann par la Religion


comme impie, et com m e absurde p ar la raison.
Vous avez dit, (je parle a Mr Pope),
Que croissant par dgrs ju sq u es a l'in fin i
L es E tres diffren s sans laisser d intervale
Gardent dans leur progrs une ju stesse gale.
E t vous dites ailleurs que cette chane commence ou finit
a lE tre Suprm e, car cest ici la m me chose; cest a dire que
tous les intervales ta n t proportionnels, il n y a pas plus de
distance de Dieu a l'Espce qui le suit im m diatem ent, que
p a r exem ple, de lEspce h um aine a celle des Anges; Que non
seulem ent on doit reconnoitre u n intervale lim it entre un
E tre fini et u n infini, m ais encore que cet intervale nest pas
plus considrable que celui de St P ierre a l'Ange Gabriel. Ou
je n entends rien en fait de raisonnem ent, ou c'est l vtre
doctrine.
Que penserez vous, M onsieur, d 'u n Systm e qui tablit
u n ra p o rt en tre des choses q u i n en peuvent avoir, et qui
raproche mm e assez ce ra p o rt p o u r nous en donner une
ide ?
Vous rem arquerez que to u ttes les raisons q u'on pourroit
allguer en ad m ettan t les D ivinits Subalternes et les autres
im pertinences de Platon, ne d tru iro ien t jam ais lobjection :
Car on les p resserait to jo u rs p a r ce Dilemme : Ou vos Divi
n its subalternes sont infinies, ou elles ne le sont point. Si
elles sont infinies, il fau d ra p our la liaison de la Chane
adm ettre un rap p o rt en tre elles et les E tres infrieurs, c'est
a dire, en tre linfini et le fini; C'est le cas que vous voulis
viter; Si vous les reconnoissez finies, cest encore le mme
cas, parce que de l il fau t to jo u rs a rriv er a Dieu.
Un m athm aticien pourroit tre su rp ris de m 'entendre
dire q u il n y n point de rap o rt du fini a linfini: je sais qu*il
y en a un : m ais ce rnport tan t infini, avoir un raport infini,
ou n'en point avoir sont des term es synonim es dans la ques
tion dont il s'agit.
Concluons que la chane des E tres naboutit point Dieu,
du m oins p a r une gradation proportionnelle. La raison ne
trouvera jam ais de rap o rt en tre Dieu et nul au tre E tre q u el
conque, en tre le C reateur et louvrage, entre le lem s et Peter*
11it, en un m ot. en tre le fini et linfini. S'il y a donr le
lirrligion dans la pense de Mr Pope, c'est quand il dit que
la chane les E tres aboutit a Dieu, au lieu de dire f i e la

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UNE LETTRE INDITE DE J .- J . ROUSSEAU

chane des E tres crs aboutit on ne sait ou : E t le Critique,


qui a laiss passer tranquillem ent cette proposition pour venir
crier a l'im pie quand Mr Pope rpare son impit, fait voir
qu'il ne conoit pas ce q u 'il dit, et q u 'il juge des choses sans
les entendre.
Je crois du m oins que cela doit paroitre ainsi. Car il
est im possible de deviner les raisons d 'u n Censeur im prieux
qui se contente de dcider sans expliquer pourquoi, et qui,
du reste, veut ap parem m ent que ait pro ratione voluntas.
Ntes vous pas indign de voir Pope tax d'E picursm e
prcism ent d ans les endroits ou sa m orale s'lve et se m et
presque de niveau avec celle de lEvangile ? Il est certain
que les trois prm ires E p itres contiennent des sem ences
d 'e rre u rs extrm em ent dangereuses p our quiconque les mettro it au pire; Mais quan d a la quatrim e, il n 'y a point
d hom m e un peu sensible au beau qui ne sente son Cur
chauff par les Sublim es m axim es qui y sont rpandues.
Comparez les vers auxquels le C ritique sattache et qui, a la
vrit, sont extrm em ent m al faits, avec ceux-ci de Mr du
Besnel qui mm e rendent beaucoup plus prcism ent le sens
de l'Anglois.
Sachez que tous les biens dont la N ature sage
E n nous donnant le jo u r, nous procure Vusage,
Le charm e sducteur d ont s fenyvrent les sens,
L es plaisirs de VEsprit encor plus ravissons,
Ces biens q u i du bonheur portent le caractre
Sont, la san t, la paix, le sim ple ncessaire.
E t dites moi. M onsieur, si vous reconnaisss l les leons
d'E picure, telles, du m oins, qu'on nous les reprsente ordinai
rem ent. H y a plus : le grand d faut des Critiques est de
s'a tta c h e r a des penses particulires qui, susceptibles d'qui
voque prises sparm ent, ne peuvent tre dterm ines a leur
vrai sens q u 'en les xam inant dans leur liaison avec le corps
de l'ouvrage, et a la place ou elles doiveent tre. C'est su rto u t
l'abus ordinaire de tous ceux qui ju g en t superficiellem ent des
choses, et c'est, san s contredit, celui de ntre Critique. P our
l'en convaincre pleinem ent, il n 'y au ro it q u 'a faire ('Analyse
de cette quatrim e E pitre. Q u'est-ce q u 'y dit Mr Pope ? Que
quiconque est dou d un sens droit et d 'u n bon c ur a la
source du bonheur d ans son propre fond. Que le bonheur
ne peut exister sans la vertu et san s cette douce paix du
c ur q u 'il appelle la digne fille du ciel. Que, p ar consquent,

JEAN NICOLAS

395

le vice ne peut jam ais tre heureux. Que la vertu livre a la


douleur gote encore plus de contentem ent que le vice au
m ilieu des plaisirs, car il le d it en term es exprs.
E n proie la douleur, seule dans sa retrnitte
Elle gote tojours une douceur secrette;
Le vice en ressent m oins au m ilieu des plaisirs
Q ui sans rem plir son c ur irritent ses dsirs.
T out cela est rpt plus que vint fois dans cette Epitre
avec une force une vhem ence et u n p athtique qui touche
et qui ravit. Si ce sont l les principes d Epicure, tout honnte
hom m e doit faire gloire d tre son sectateur.
Il est vrai, p a r exemple, que Mr Pope ne dit pas absolu
m ent que la vertu seule puisse rendre un hom m e heureux,
et qui oseroit le dire ? Les Stociens ont fait sem blant de le
croire. Q uand Possidonius toit tourm ent de la gote et q u il
crioit sa douleur q u il ne conviendroit ja m a is q u elle fut
u n m al, peut tre toit-il asss sot p our s'im aginer q u il per
su ad erait a Pom pe que ses cris toient des cris de joie; m ais
je suis bien su r q u 'e n lui-m m e il se reconnoissoit trs sin
crem ent p o u r u n m en teu r et p our u n B avard. Un Chrtien
q u on tourm ente p our la foy serait rellem ent trs m alheureux
si la force de son E sp rit et le secours de la grce ne lui rap ro choient com me prsentes, les rcom penses qui seront le prix
des peines qu'il souffre. Mais que faut-il suivant Mr Pope avec
la vertu, ou la paix du c u r qui en est le fru it, pour m ettre
le comble a la flicit de lhom m e ? Deux choses seulem ent,
la sant et le ncessaire. H eureux le C ur asses m odr pour
sen contenter ! Cest u n triste spectacle de voir les hom m es
su r la te rre sem presser aprs des h o n n eurs et des biens chi
m riques et sloigner par l-m m e des vritables sources du
bonheur ou Mr Pope cherche a les ram ener.
A l'gard du silence de Mr Pope su r les m atires de
Rligion, on a u ra it droit de le lui reprocher au cas q u il eut
prom is une som m e de Thologie. Les Philosophes sont bien
a plaindre : sil leur arrive de p arler de quelques points de
la foy, la Sorbonne s'lve et leur dem ande de quoi ils se
m lent ? S'ils p rnent le p a rti de n'en dire mot, on no m an
que pas de les tra itte r d Athes et de Distes. En vrit, les
sots seraient trop contens de leur sort sils savoient quelle
m isre c'est, que d avoir de In raison.
Le C ritique finit son Exam en p ar une saillie laquelle
on doit faire grce en faveur de l'esprit et de lenjom enl.

396

t'N E I.ETTRE INDITE DE J .- J . R O tSSEAI'

En gnral, on doit lire ses observations avec plaisir a peu


prs com m e en prend a a d m irer la vivacit des couleurs de
Parc en Ciel, quoiqu'on sache qu*elles n ont rien de solide.
Je m appercois, M onsieur, q u en voulant vous crire une
lettre, j'a i presque fait une d issertatio n ; je vous en dem ande
pardon, m ais cest vtre faute en vrit, pourquoi n tes vous
pas com m e les au tres, et de quoi vous avisez vous ici de
vouloir tre raisonnable ? C ham bri est-il le pas de la raison,
et quan d il arrive a u n hom m e q u i pense d y en rencontrer
u n au tre, est-il possible de ne p as abuser d un avantage si
ra re ? J tois, il y a quelque tem s d ans une assem ble ou se
trouva Mr V aucanson; On p arla beaucoup de son F lu teu r
A utom ate, et avec des Eloges dont il d u t tre content, sil est
possible l'am o u r p ropre de ltre. Vous pouvez ju g e r que
les beaux E sp rits qui se tro u v ren t l ne lui pargnrent pas
la com paraison de P rom the do n t V oltaire Ta si pom peuse
m en t rgal. P o u r moi, dis-je alors, m on adm iration doit tre
da u ta n t m oins suspecte que je suis accoutum a des spec
tacles que j ose appeler encore plus m erveilleux. On me
regardoit avec tonnem ent. J e viens, ajotai-je, dun pais
rem pli de m achines asss bien faites, qui savent jo u e r le
Q uadrille et le P h arao n , qui ju re n t, boivent du vin de Cham
pagne, et passent la jo u rn e a dbiter des m ensonges a dau tres
m achines fort jolies qui leur rendent bien le change. On se
m it a rire ; et ce qui vous au ro it diverti, cest que deux ou
trois m achines qui toient l rire n t encore plus que les autres.
J espre, M onsieur, q u en p re n a n t m a franchise dans le
sens o je vous loffre, elle n a u ra rien qui vous dplaise, et
que vous la pardonnerez a un hom m e q u i parle p ar exprience,
et qui a eu plus d une fois occasion de dire comme Ovide
chez les Sarm athes.
Barbarus hic ego sum , quia non inteltigor iltis :
E t rident stolidi verba latina Getae.
J ai lh o n n eu r dtre avec u n profond respect.
M onsieur
Vtre trs hum ble et trs
obissant serviteur
17* 1742.

[signature rature]