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LA

RIVALIT ENTRE LA RELIGION TRUSQUE ET


LE CHRISTIANISME DANS LE MONDE ROMAIN
propos de :

Chrtiens & haruspices.


La religion trusque, dernier rempart
du paganisme romain.
par Dominique BRIQUEL
Presses de lcole normale suprieure, 1997.

Lhomme a toujours voulu connatre lavenir. Entre les paroles des


voyants ou des astrologues et les rapports des experts en prospective, nos
contemporains ne savent pas toujours choisir. Mais presque plus personne
ne penserait ausculter les entrailles dun animal pour connatre son destin.
En revanche, cette technique faisait partie intgrante de la religion trusque.
Cette dernire, dont lpanouissement remonte au 1er millnaire avant le
Christ, possdait en effet toute une doctrine consigne dans des livres sacrs
et rvls qui traitaient de cette forme de divination. Si un animal, par
exemple, navait plus de foie, les matres de cette science religieuse quon
appelait des haruspices prdisaient une catastrophe imminente. Ctait un
signe des Dieux. Toutefois cette discipline ne se cantonna pas au monde
trusque. Quand celui-ci fut compltement romanis la suite de conqutes
militaires, lharuspicine cest--dire la science divinatoire des haruspices
sintgra au fonctionnement de ltat romain et y joua un rle important.
Ctait la revanche des vaincus. Elle en vint mme reprsenter la tradition
aux yeux de ses vainqueurs. Et cest ce titre quelle se vit confronte au
dveloppement du christianisme. Les disciples du Christ et les haruspices
reprsentaient en effet deux mondes antagonistes. Ainsi, quand Rome lutta
contre linfluence croissante du christianisme, elle trouva dans ces gardiens
de la vieille science sacre des trusques un soutien indfectible. Les
chrtiens, sinspirant dautres livres sacrs, offrant une vue diffrente de laudel et rivalisant sur linterprtation des signes divins, y virent aussi des
adversaires abattre. Cest ce combat oubli que Dominique BRIQUEL
nous raconte avec prcision dans ce livre (voir sommaire p. 4), qui nous
permet de mieux comprendre les circonstances de limplantation de la religion
chrtienne dans le monde romain.
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Comment expliquer le succs des haruspices Rome ? Les Romains


avaient bien des spcialistes de lobservation des signes que les dieux
adressaient aux hommes (les augures), mais leur comptence consistait
uniquement, partir dun vol doiseaux ou de la chute de la foudre,
dterminer si les dieux approuvaient ou non telle ou telle dcision. En outre,
ils taient impuissants devant les prodiges qui rompaient le cours naturel des
choses. En revanche, les haruspices se faisaient fort de dgager la
signification de tous les signes envoys par les dieux, et mme de provoquer
leur rponse par des sacrifices consultatoires. cette supriorit technique
des trusques sajoutait une vision de leschatologie, de la cosmologie, voire
de la thologie, plus globale que celle des Romains. Toutes ces raisons
expliquent la place quallaient occuper les haruspices au sein de la cit. Au
niveau officiel, un collge, l ordre des soixante haruspices , qui avait pour
fonction de rpondre aux demandes formules par le snat, fut mis en place
dans le courant du II e sicle avant J.-C. Auprs de la population, ou de
personnages

bien

en

vue,

les

haruspices

trouvrent

aussi,

contre

rmunrations, le moyen dexercer leur talent. Et quand vint la priode


impriale, il apparut tout naturel aux empereurs de sattacher leurs services.
Occupant ainsi une place importante dans lorganisation de lEmpire, les
haruspices auraient jou, selon Dominique Briquel, un rle direct et non
ngligeable dans la perscution des chrtiens. On peut voir dans cette
hostilit une raction la haine que leur vouaient les disciples du Christ. Si
ces derniers reconnaissaient en effet une certaine validit aux techniques
divinatoires des haruspices, ils attribuaient cette prescience du futur aux
dmons. Or la diffrence des paens, les chrtiens avaient une trs
mauvaise image des dmons. En tant quanges dchus ayant voulu rivaliser
avec le seul Dieu vritable, ils se servaient de leur connaissance de lavenir
pour tromper les hommes qui utilisaient des procdures divinatoires. La lutte
contre la divination prit alors une allure de croisade. Si la science trusque
navait t que du charlatanisme, elle aurait mrit le simple mpris. Mais la
divination tant considre comme une manifestation des puissances du mal
dans le monde, il fallait que les chrtiens sy opposent de toutes leurs forces.
Le conflit fut dautant plus virulent que la divination tait le point fort du
paganisme dans la perception quen avaient les paens. Il ny avait en effet,
leurs yeux, aucun moment o les signes de communication avec le divin
taient plus manifestes que lors de la prvision de lavenir. Aussi, pour
prouver que leur Dieu tait le vrai, les chrtiens se devaient-ils de faire taire
les dmons et en loccurrence de rduire au silence les haruspices. Ils
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sestimaient mme tre en mesure de rendre inoprants les procds


divinatoires en faisant, par exemple, fuir les dmons par le signe de la croix.
partir dun point de vue diamtralement oppos, les haruspices pensaient
que les chrtiens, en refusant dhonorer les Dieux, pouvaient susciter leur
colre et ainsi faire chec leur art divinatoire. On comprend alors quel
intrt ils avaient se dbarrasser de ces empcheurs de diviniser .
Mais il y avait aussi une autre raison lhostilit. La divination jouait un
rle politique. Elle tait mise au service de la dfense de lEmpire. Dans cette
perspective, les chrtiens, en raison de leur rejet de lharuspicine, pouvaient
tre vus comme des tratres dont il fallait se dbarrasser. Forts de leur
responsabilit envers ltat, les haruspices pouvaient donc se sentir obligs
dintervenir eux-mmes contre les disciples du Christ. Que ce soit en incitant
la perscution, comme ils lauraient parfois fait, selon Dominique Briquel, ou
en rappelant rgulirement aux Romains quil ne fallait pas se laisser sduire
par la nouvelle religion, les haruspices se prsentrent donc comme les
gardiens des valeurs traditionnelles.
La victoire du christianisme au IV e sicle fut, pour cette raison, fatale
lharuspicine. La vieille science trusque stait intgre dans les structures
religieuses de ltat romain. Elle faisait partie de la religion officielle et tait
influente auprs des empereurs. Son destin se trouvait donc li lEmpire. Il
suffit que celui-ci se tournt vers la religion chrtienne pour quelle se vt
prohibe. Constantin, peu aprs son arrive au pouvoir, promulgua ainsi un
dit contre les haruspices (319 aprs J.-C.). La rupture ne se fit pourtant pas
en un jour. Les snateurs, entre autres, encore majoritairement paens au
dbut du sicle, y restrent encore attachs. Et puis il y eut des tentatives de
renouer avec le paganisme (notamment avec lempereur Julien). Cest
pourquoi jusqu la fin du sicle les deux religions durent coexister. Mais la
christianisation de lEmpire aboutit finalement la lente disparition de
lharuspicine, et cela plus radicalement que pour les autres formes religieuses
du paganisme qui, plus indpendantes du pouvoir, subirent moins fortement
cette nouvelle orientation.
Voil esquisses sommairement les raisons de lhostilit entre chrtiens et
haruspices telles que nous les prsente Dominique Briquel dans ce livre trs
intressant qui associe, au rcit des vnements marquants de cette
opposition, une perspicace analyse des sources. Le destin de lharuspicine,

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entre son intgration dans le monde romain et le moment de sa disparition,


est ainsi retrac avec clart et prcision. La question qui se pose en filigrane
dans ce texte est alors de savoir si la victoire du christianisme tait
inluctable. Certes, le sentiment religieux dans le monde romain stait ouvert
aux religions orientales et les Romains se montraient sensibles aux doctrines
du salut. Mais Dominique Briquel souligne justement que lharuspicine avait
dvelopp une cosmogonie et avait donn un contenu moral sa vision de
lau-del. Elle tait ainsi plus mme de rpondre aux attentes dune
population en proie au questionnement sur la mort, et pouvait rivaliser avec
une religion comme le christianisme. Force est pourtant de constater quelle
ne rsista pas sa concurrente. Peut-tre ntait-elle pas assez sophistique
pour la sensibilit religieuse de lpoque, comme nous le suggre Dominique
Briquel, ou peut-tre que, tout simplement, elle avait fait son temps et que les
Dieux du paganisme staient retirs ?
Thomas LEPELTIER,
le 14 mars 1999.

Sommaire
Prface
I. La revanche des vaincus
II. Une position bien tablie dans lempire
III. Linvitable affrontement
IV. Du ct des chrtiens : une condamnation sans appel
V. Une certaine ide du monde et de Rome
VI. Un intellectuel sduit par la doctrine trusque : Cornelius
Labeo
VII. Quand ltrurie regarde vers Isral
VIII. Une lente mise lcart
IX. La fin dune tradition millnaire
Conclusion
214 pages
ISBN 2-7288-0232-7
145 FF (1998)

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