Vous êtes sur la page 1sur 15

L'autobiographie

Natacha Allet et Laurent Jenny, 2005


Dpt de Franais moderne Universit de Genve

Sommaire
I.
1.
1.
2.
II.
1.
1.
2.
3.
2.
1.
2.
III.
1.
1.
2.
2.
1.
2.
3.
3.
4.
5.

Dominance contemporaine de l'autobiographie


Autobiographie et fiction
Pacte fantasmatique
Pacte fictif
Histoire du genre autobiographique
Les conditions culturelles de l'mergence du genre
Un intrt collectif pour l'histoire de la personnalit d'un individu
Une importance significative accorde l'enfance
La forme du roman psychologique
Les
anctres
religieux
de
l'autobiographie:
l'exemple
des Confessions d'Augustin
La double adresse. Trahison du modle
Vracit, conversion, exemplarit. Persistance du modle
Dfinition de l'autobiographie
L'autobiographie comme rcit
Rcit et conversion. Proximit du mythe ou du roman
Ordres du rcit. Frontire avec l'autoportrait
L'autobiographie comme rcit rtrospectif
Un point de non existence
L'illusion d'un pass en soi
Autobiographies historiques et autobiographies discursives
L'autobiographie comme rcit en prose
L'autobiographie comme histoire de la personnalit d'un MOI
Le pacte autobiographique comme critre absolu
Conclusion
Bibliographie

I. Dominance contemporaine de l'autobiographie


L'autobiographie reprsente de nos jours un genre littraire dominant.
Si l'on consulte les catalogues d'diteurs ou si l'on parcourt les rayons
de librairies, on s'aperoit en effet qu'elle occupe, comme la littrature
intime d'une manire gnrale (journaux, mmoires, tmoignages, etc.),
une place absolument centrale. Indpendamment mme des crivains

qui ont produit des autobiographies proprement littraires, et dont le


nombre s'est prodigieusement accru au cours du 20me sicle, que l'on
pense Sartre, Sarraute, Leiris ou Michon, pour ne mentionner
qu'eux, il n'est aujourd'hui aucune personnalit mdiatiquement connue
qui ne se sente tenue nous faire part de son enfance et des
vnements qui ont marqu sa carrire, en publiant le rcit de sa vie.

I.1. Autobiographie et fiction


L'autobiographie non seulement l'emporte quantitativement sur les
autres genres, mais elle tend aussi les contaminer. De fait, on value
dsormais tout roman l'aune de sa relation l'autobiographie. Il
semble qu'une fiction gagne un surcrot d'intrt pouvoir tre
envisage comme une autobiographie dguise, qu'elle acquire de la
sorte un crdit de vrit et, corrlativement, un crdit de valeur. Le
lecteur actuel parat ainsi reprendre son compte, mais sous une forme
nave et caricaturale, une interrogation qui hante la littrature moderne:
Quelle est la nature des rapports qui existent entre le sujet crivant et le
texte crit? Qu'il se trouve face un roman ou un pome, il cherche
invariablement (et symptomatiquement) en extraire la valeur
autobiographique.
Dans un ouvrage important intitul Le pacte autobiographique, Philippe
Lejeune fait remarquer que les lecteurs ne sont cependant pas seuls
responsables de cette attitude interprtative; les crivains l'ont d'aprs
lui vivement encourage, en brouillant dlibrment les frontires entre
les genres.

I.1.1. Pacte fantasmatique


Certains d'entre eux auraient en effet largement contribu tendre la
signification autobiographique l'ensemble de la littrature. Andr Gide
par exemple, qui soutient dans Si le grain ne meurt:
Les Mmoires ne sont jamais qu' demi sincres, si grand que soit leur souci
de vrit: tout est toujours plus compliqu qu'on ne le dit. Peut-tre mme
approche-t-on de plus prs la vrit dans le roman. (p.278. Je souligne)

Il suggre ainsi que la fiction est susceptible d'atteindre plus


de vrit que l'autobiographie, toujours sujette caution. Franois
Mauriac partage manifestement cette opinion, puisqu'il affirme dans
ses crits intimes:

Seule la fiction ne ment pas; elle entrouvre sur la vie d'un homme une porte
drobe, par o se glisse, en dehors de tout contrle, son me inconnue.
(p.14. Je souligne)

La fiction de ce point de vue serait plus fiable que l'autobiographie, dans


la mesure o elle exprimerait des aspects significatifs de la vie de
l'crivain, sans que la volont de celui-ci intervienne et entame leur
authenticit; elle manifesterait le MOI de l' me inconnue ou de
l'inconscient, autant dire le vrai MOI, et non celui de la conscience et
des vnements vcus positivement au cours de l'existence. Un tel
postulat implique comme on le voit de distinguer entre deux MOI, et
mme de les hirarchiser en se fondant sur des critres de valeur.
ce type d'attitude adopte par Mauriac ou par Gide, Lejeune a donn
le nom de pacte fantasmatique. Le lecteur est invit en effet lire les
romans non seulement comme desfictions renvoyant une vrit de la
"nature humaine", mais aussi comme des fantasmes rvlateurs d'un
individu (Le pacte autobiographique, p.42). Il doit comprendre en
somme que toute fiction est en ralit inconsciemment
autobiographique. Lejeune souligne enfin que les adeptes de ce pacte
ne visent pas vritablement dvaluer le geste autobiographique
qu'ils pratiquent eux-mmes; ils chercheraient au contraire l'largir, en
ouvrant un espace autobiographique dans lequel serait lue toute leur
uvre. On notera pour finir que cet apparent paradoxe est devenu un
des lieux communs de notre temps.

I.1.2. Pacte fictif


Ce lieu commun est toutefois rversible. Certains crivains prouvent
manifestement l'impossibilit de raconter leur existence, soit qu'elle se
soustraie la mmoire, soit qu'elle se trahisse ncessairement dans
l'criture, et en viennent noncer un pacte rigoureusement inverse
celui que Lejeune a mis en lumire, un pacte que l'on pourrait qualifier
defictif. Ils ne postulent pas en effet que tout roman est
autobiographique, mais, symtriquement, que toute autobiographie est
romanesque. Dans W ou le souvenir d'enfance, par exemple, Georges
Perec fait le constat du nant de sa mmoire:
Je n'ai pas de souvenir d'enfance. (p.13)
Je ne sais pas si je n'ai rien dire, je sais que je ne dis rien; [...] je sais que ce
que je dis est blanc, est neutre, est signe une fois pour toutes d'un
anantissement une fois pour toutes. (p.58-59)

Ce nant correspond d'ailleurs la disparition de ses parents dans son


enfance, son pre la guerre et sa mre dans les camps de
concentration. Perec entreprend alors de reconstituer laborieusement
ses souvenirs, en les tressant avec une histoire invente treize ans,
oublie puis rinvente bien plus tard, une histoire intitule W. Ce
faisant, il prsente ses souvenirs comme aussi hypothtiques que
la fiction qu'il propose.
Sur un mode plus frivole, Alain Robbe-Grillet signale lui aussi la part de
reconstruction imaginaire qui travaille son autobiographie, Le miroir qui
revient. Il commence cependant par formuler, la faon de Gide ou de
Mauriac, un pacte de type fantasmatique:
Je n'ai jamais parl d'autre chose que de moi. Comme c'tait de l'intrieur, on ne
s'en est gure aperu. (p.10)

Mais il contrebalance cette assertion en crivant:


Et c'est encore dans une fiction que je me hasarde ici. (p.13)

Il avance ainsi que l'histoire de sa vie est elle-mme un roman, scellant


un pacte strictement oppos celui qu'il vient de former, un pacte fictif.
Les tenants de ce pacte ont le mrite de mettre l'accent sur la
construction de sens que suppose toute mise en rcit: l'histoire d'une
existence, mais aussi l'histoire tout court, ne trouve sa signification que
par un acte qui la construit et qu'il importe chaque fois d'identifier. Le
geste autobiographique en effet n'est nullement vident: crire sa vie,
c'est lui imposer une orientation, c'est lui donner un sens.

II. Histoire du genre autobiographique


On peut se convaincre d'une autre manire que le geste
autobiographique n'a rien de naturel. Si l'on se tourne vers l'histoire
littraire, on constate que l'autobiographie au sens strict, distincte de
l'autoportrait ou des Mmoires, est un genre moderne. Lejeune situe son
mergence la fin du 18me sicle, en choisissant comme point de repre
les Confessions de Jean-Jacques Rousseau (1782). On notera toutefois
que Georges Gusdorf conteste violemment cette dlimitation historique,
en mentionnant les travaux de certains chercheurs, en Angleterre ou en
Allemagne, qui recensent de nombreux rcits de vie au 16me sicle, au
Moyen ge et dans l'Antiquit. Lejeune rpond ces objections en
soulignant l'anachronisme sur lequel elles reposent, et tche de

ressaisir son travail dans une rflexion sur le genre, en rappelant que
celui-ci est indissociable d'un horizon d'attente (cf. Hans Robert Jauss).

II.1. Les conditions culturelles de l'mergence du


genre
Sans vouloir tout prix clore ici ce dbat, on remarquera cependant qu'il
existe un certain nombre de facteurs qui permettent d'expliquer
l'apparition tardive du genre. Pour que naisse l'autobiographie, il semble
effectivement qu'un ensemble de conditions culturelles devait tre runi.

II.1.1. Un intrt collectif pour l'histoire de la


personnalit d'un individu
Tout d'abord, il tait essentiel que l'histoire de la personnalit d'un MOI
puisse susciter un intrt gnral, et cela n'allait pas de soi jusqu' la fin
du 18me sicle. La majorit des textesautobiographiques antrieurs
cette priode n'ont t publis qu'avec un ou deux sicles de retard,
constate effectivement Lejeune, et ceux qui ont t publis ont t trs
peu lus. On se souvient par ailleurs de la fameuse formule de Pascal,
blmant chez Montaigne le sot projet de se peindre (Penses, no 62,
dition Lon Brunschvicg).

II.1.2. Une importance significative accorde


l'enfance
Il fallait en particulier que l'enfance prenne une importance significative
et devienne un objet digne de rcit. Les ractions critiques
aux Confessions de Rousseau sont ce titre exemplaires: elles ne
dnoncent pas seulement l'indcence de certains pisodes enfantins
rapports, celui notamment de la fameuse fesse, mais aussi leur
ridicule insignifiance (cf.Le pacte autobiographique, pp.49-52). Il est
vident que la psychanalyse la fin du 19me sicle rachte le long
silence des sicles sur l'enfance, en soulignant sa place cruciale dans
la construction de la personnalit; elle a contribu de la sorte au
dveloppement considrable du rcit autobiographique.

II.1.3. La forme du roman psychologique

Enfin, il tait indispensable que l'entreprise autobiographique rencontre


la forme du roman psychologique. Cette forme est essentiellement celle
de la fiction romanesque moderne o le rcit des vnements, tendu
vers une fin significative, est ponctu par des analyses psychologiques
qui visent les interprter tout en marquant la progression qu'ils font
faire au sujet. Pour parler vite, La Princesse de Clves devait exister
afin que puisse merger la Vie de Henry Brulard.

II.2. Les anctres religieux de l'autobiographie:


l'exemple des Confessions d'Augustin
Avant la fin du 18me sicle, le geste autobiographique est li le plus
souvent une pratique religieuse ou morale; il n'existe pas
vritablement pour lui-mme. Il vaut la peine pour s'en convaincre de se
pencher sur ce qui fut le lointain modle de Rousseau, savoir
les Confessions de Saint Augustin.

II.2.1. La double adresse. Trahison du modle


Comme l'indique assez bien le titre de son ouvrage, Augustin se
retourne sur sa propre existence en inscrivant son geste dans le cadre
religieux de la confession:
Je veux me souvenir de mes hontes passes et des impurets charnelles de mon
me. Non que je les aime, mais afin de vous aimer, mon Dieu. (II, 2)

Son discours ainsi n'est pas orient vers la reconstruction du MOI, mais
vers la concidence avec Dieu: c'est ce trajet en effet que
les Confessions mettent en uvre, un trajet qui ncessite une certaine
forme d'abandon de soi. Augustin certes convoque son histoire
individuelle (ses souvenirs, ses sentiments, ses sensations), mais pour
la congdier finalement. Les vnements particuliers de sa vie ne sont
d'ailleurs pas remmors en tant que valeurs personnelles, mais en tant
qu'errements propres toutes les cratures de Dieu; ils sont vids de
toute porte anecdotique et deviennent par l-mme minemment
partageables.
Les Confessions se distinguent des autobiographies modernes, non
seulement par cette espce de dissolution du MOI, mais aussi par le
cadre interlocutoire qu'elles mettent en place. L'auteur s'adresse avant
tout Dieu, ce qui en soi est dj tonnant puisque l'tre suprme est
par nature omniscient: Augustin l'informe de ce qu'il sait de toute
ternit! En faisant de lui son interlocuteur privilgi, remarque Jean

Starobinski, il se voue essentiellement une vracit absolue (cf. La


relation critique). Mais le rcit comporte un second destinataire,
l'auditoire humain qui est obliquement pris tmoin. La narration en
effet se justifie fondamentalement par une vise dificatrice: Augustin
retrace son cheminement dans l'espoir que l'exemple de sa conversion
soit suivi. Cette duplicit de l'adresse qui caractrise galement d'autres
textes religieux tels que les Exercices spirituels ou les Mditations
instaure ainsi un cadre interlocutoire triangulaire.
Or on retrouve en apparence le mme dispositif dans
les Confessions de Rousseau. On se souvient de la dclaration clbre
qui figure la premire page de son livre:
Que la trompette du jugement dernier sonne quand elle voudra; je viendrai ce
livre la main me prsenter devant le souverain juge.

Le souverain juge est toutefois devenu ici une troisime personne.


Rousseau le tutoiera quelques lignes plus loin, comme le faisait
Augustin, mais trs brivement et selon un type d'adresse assez
ambigu:
tre ternel, rassemble autour de moi l'innombrable foule de mes
semblables: qu'ils coutent mes confessions, qu'ils gmissent de mes
indignits, qu'ils rougissent de mes misres. Que chacun d'eux dcouvre son
tour son cur aux pieds de ton trne avec la mme sincrit; et puis qu'un seul
te dise s'il l'ose: je fus meilleur que cet homme l. (Je souligne.)

Il lui confie la mission de rassembler l'auditoire et d'instituer les hommes


en destinataires mus de ses confessions. Dieu apparat ainsi comme
un simple mdiateur qui lui permet de s'adresser la terre entire. Cette
invocation liminaire est aussi une faon pour Rousseau de se prserver
du jugement des autres, en se donnant d'avance un tribunal qui
l'acquitte. Et de fait l'interlocuteur divin est rapidement oubli, cdant la
place au public humain.

II.2.2.
Vracit,
conversion,
Persistance du modle

exemplarit.

Au terme de cette lacisation de l'adresse, l'autobiographie moderne


peut natre. Elle garde cependant certains caractres de ses
prcurseurs religieux.
L'autobiographe tout d'abord nourrit l'intention de dire toute la vrit et
rien que la vrit, mme si la caution divine n'est plus de mise. Dans la
prface L'ge d'homme intitule De la littrature considre comme

une tauromachie, par exemple, Leiris formule ainsi son projet: Rejeter
toute affabulation et n'admettre pour matriaux que des faits vridiques
[...], rien que ces faits et tous ces faits, tait la rgle que je m'tais
choisie. (p.16) L'obdience cette rgle implique ses yeux une mise
en danger sur laquelle repose en grande partie l'analogie qu'il tablit
entre l'entreprise autobiographique et le rituel de la corrida.
L'autobiographe par ailleurs raconte le plus souvent une conversion, au
sens laque du terme, ou encore une transformation du sujet. On
pourrait sans doute riger en maxime de l'autobiographie la remarque
que Starobinski formulait au sujet de Saint Augustin: Il ne racontera pas
seulement ce qui lui est advenu dans un autre temps, mais surtout
comment d'autre qu'il tait il est devenu lui-mme (p.119). Lejeune note
explicitement propos de Sartre, en analysant Les mots: Le nouveau
converti examine ses erreurs passes la lumire des vrits qu'il a
conquises (cf. Le pacte autobiographique, p.206). Sartre ne fait pourtant
pas le rcit de sa conversion elle-mme, il ne rapporte pas sa prise de
conscience politique, mais il dcrit en revanche le passage d'un tat
un autre, du vide initial la fixation de sa nvrose. Et la distance ironique
qu'il instaure entre le jeune hros et l'adulte revenu de sa folie est bien
le signe d'une mutation essentielle.
L'autobiographie moderne possde enfin une valeur exemplaire, bien
que celle-ci ne rside plus dans la foi (Augustin) ou dans la vertu
(Rousseau). L'crivain y affirme son extrme singularit, mais il la
pourvoit simultanment d'une valeur collective. Sartre entre autres
achve le rcit de son existence par cette formule significative: Tout un
homme, fait de tous les hommes et qui les vaut tous et que vaut
n'importe qui. L'autobiographie en somme invite implicitement une
imitation qui rappelle l encore une attitude religieuse (la reviviscence
des actes et des penses du Christ), mais sous une forme lacise.

III. Dfinition de l'autobiographie


Comment
caractriser
plus
prcisment
l'autobiographie?
Dans L'Autobiographie en France, Lejeune avance la dfinition
suivante:
Rcit rtrospectif en prose qu'une personne relle fait de sa propre existence,
lorsqu'elle met l'accent sur sa vie individuelle, en particulier sur l'histoire de sa
personnalit. (p.14)

Cette dfinition prsente l'avantage de circonscrire rigoureusement un


genre. En analysant ses composantes et en les faisant varier, on

cherchera dsormais mieux cerner la spcificit de l'autobiographie;


on se confrontera par l-mme des genres qui lui sont connexes.

III.1. L'autobiographie comme rcit


III.1.1. Rcit et conversion. Proximit du mythe ou
du roman
L'autobiographie est un rcit, et cette dimension est importante dans la
mesure o seule une forme narrative est mme de restituer une
conversion ou une transformation d'tat. ce titre, l'autobiographie est
proche du mythe ou du roman. Elle est destine comme on l'a dj vu
faonner l'existence, lui confrer une direction et une signification, elle
est une construction de sens. Dans le premier livre des Confessions par
exemple, Rousseau adopte une forme narrative archtypale, celle du
mythe antique des quatre ges, dont il a certainement lu une version
dans les Mtamorphoses d'Ovide (livre I). Comme l'a montr Lejeune,
l'autobiographe transpose les tapes de l'histoire universelle, conue
comme dgradation progressive, au droulement de sa propre enfance,
dcrite elle aussi comme une chute: depuis sa naissance jusqu' sa fuite
de Genve, il aurait pass de l'ge d'or (le temps o il vivait avec son
pre) l'ge de fer (celui de son apprentissage chez Monsieur Du
Commun). Il attache ainsi aux vnements de sa petite enfance une
signification collective.

III.1.2. Ordres du rcit. Frontire avec l'autoportrait


En rgle gnrale, les autobiographes s'astreignent raconter
chronologiquement les vnements de leur vie, un peu comme s'ils
taient les historiens d'eux-mmes. Pourtant, l'ordre chronologique n'a
rien de naturel, il ne correspond videmment pas celui de la mmoire
et le rcit qui le suit n'est jamais qu'une mise en forme parmi d'autres
possibles. On peut s'tonner ds lors que les autobiographes cherchent
prouver leur singularit par le contenu de leur existence ou par leur
style, mais rarement par la structure de leur rcit.
Il existe pourtant quelques cas de rcits autobiographiques non
chronologiques. Lejeune a constat que Les mots en particulier taient
soutenus essentiellement par un schma dialectique. Les vritables
subdivisions du texte n'obissent pas l'ordre temporel des
vnements, mais l'ordre logique des fondements de la nvrose (cf. Le
pacte autobiographique, p.209). Partant d'un vide initial, ou d'une libert

vide, l'enfant entre dans des rles que lui tendent les adultes, puis
dcouvre sa propre imposture et tente de se choisir d'autres rles, plus
satisfaisants et plus authentiquement libres, non sans faire une
exprience de la folie. L'ensemble des vnements rapports s'organise
ainsi selon une dialectique de la libert et de l'alination, laquelle est
soumise la chronologie.
On peut imaginer enfin qu'un rcit de type autobiographique repose sur
un principe associatif et analogique. C'est le cas de la Rgle du jeu de
Leiris. Dans le premier volume de cette somme, intitul Biffures, chaque
chapitre rassemble effectivement des souvenirs et des rflexions autour
d'un signe qui joue le rle de noyau associatif. Ce signe peut tre un
nom mythologique comme celui de Persphone ou une expression
demeure incomprise dans l'enfance et devenue par l carrefour
imaginaire, Billancourt par exemple, que le jeune Leiris entendait
comme habill en court. Leiris nous suggre de la sorte que la
personnalit se construit autour de configurations de langage. L'criture
qui vise en rendre compte consiste alors dployer ces nuds, selon
une technique qui voque l'analogie potique (aussi bien les rimes que
les mtaphores) ou l'association libre de la psychanalyse.
Cependant, au fur et mesure qu'on s'loigne de la forme narrative, on
s'loigne galement de l'autobiographie au sens strict. Ds lors que
l'histoire d'une vie fait place la saisie plus ou moins intemporelle des
caractres d'une personnalit, on bascule en effet dans l'autoportrait. La
limite entre ces deux genres n'est pas toujours vidente. La Rgle du
jeurpond cependant la plupart des critres que propose Michel
Beaujour pour dterminer l'autoportrait littraire. On notera que la
rupture avec l'ordre chronologique ainsi que la mise en place d'un ordre
topique (ou plus simplement thmatique) et associatif figurent
prcisment parmi eux (cf. Miroirs d'encre).

III.2. L'autobiographie comme rcit rtrospectif


L'autobiographie se dfinit galement, suivant Lejeune, par son
caractre rtrospectif.

III.2.1. Un point de non existence


Se retourner sur les vnements de sa vie passe implique en ralit
une posture trs particulire. L'autobiographe en effet se projette en un
point fictif, un point vrai dire de non existence, d'o il fait mine de
surplomber l'ensemble de sa vie, comme si elle formait un tout rvolu et

saisissable. Le titre de Chateaubriand, Mmoires d'outre-tombe, est


cet gard exemplaire. Dans l'avant-propos cet ouvrage dat de 1846,
l'auteur note: [...] je prfre parler du fond de mon cercueil; ma narration
sera alors accompagne de ces voix qui ont quelque chose de sacr
parce qu'elles sortent du spulcre (p.2) Chateaubriand doit bien
reconnatre pourtant qu'il n'est pas mort au moment o il crit. La gne
financire dans laquelle il se trouve le contraint mme vendre son
ouvrage et le publier de son vivant; et il a cette formule
remarquable: Personne ne peut savoir ce que j'ai souffert d'avoir t
oblig d'hypothquer ma tombe. (p.1) Hypothquer sa tombe, c'est-dire parler de sa vie tout en s'en exceptant, c'est ce que fait peu ou prou
tout autobiographe.

III.2.2. L'illusion d'un pass en soi


L'autobiographe entretient l'illusion que le pass serait une chose en soi:
il l'ordonne, le dtache de lui et le clt. Pour ce faire, il tend occulter
son activit d'criture, faire fi du prsent d'o merge ce
pass. Supposer un pass en soi, crit Lejeune, c'est le couper du
prsent et s'exposer ne pouvoir jamais expliquer comment il se fait
que nous le percevions comme pass. (cf. Le pacte autobiographique,
p.235) Le pass est toujours celui en effet d'un sujet qui se souvient,
reconstruit, souvent rinvente, et intgre cette remmoration son
existence prsente. Toute autobiographie la limite est interminable,
dans la mesure o elle devrait rendre compte aussi de l'instant mme
o elle s'nonce qu'elle ne saurait logiquement exclure de la vie.

III.2.3.
Autobiographies
autobiographies discursives

historiques

et

On distinguera entre des types d'autobiographie selon qu'elles intgrent


plus ou moins ce moment de l'criture. En reprenant l'opposition de
Benveniste entre histoire etdiscours, on peut dire qu'il existe des
autobiographies centres sur l'histoire, c'est--dire sur le JE de l'nonc,
et des autobiographies centres sur le discours, c'est--dire sur le JE de
l'nonciation, tant bien entendu que ces deux JE sont inextricablement
mls dans l'usage de la 1re personne. Les unes tendraient crer
l'illusion d'un pass en soi qui se profrerait de lui-mme. Les autres
abandonner le rcit proprement dit pour devenir des mditations au
prsent.

mesure que le prsent de l'nonciation prend le pas sur le rcit au


pass et nglige sa dimension rtrospective, toutefois, on se rapproche
de genres distincts de l'autobiographie au sens strict:

soit de l'autoportrait, dfini prcisment comme un parcours au prsent


de l'criture, au fil duquel l'individu qui revient sur lui-mme s'efforce de
saisir les traits gnraux de sa personnalit;
soit du journal intime, qui ne fait la limite que traiter du prsent de
l'nonciation, prsent qui se dplace de jour en jour, sans chercher
synthtiser la signification de l'existence.

III.3. L'autobiographie comme rcit en prose


L'autobiographie selon Lejeune est un rcit en prose. On s'arrtera sans
insister sur ce critre de forme. La grande majorit des autobiographies
qui paraissent sont effectivement en prose, et le vers est rarement
associ une forme narrative, du moins au 20me sicle. Mais on peut
tout de mme s'interroger sur les limites du genre, et se demander s'il
est envisageable qu'un auteur fasse le rcit de sa vie en vers. On
remarquera que la posie a souvent pour objet l'existence intime du
pote.
Victor
Hugo
en
particulier
prsente
Les
Contemplations comme Les Mmoires d'une me, et la mort de sa fille
y occupe une place centrale (p.47). On peut ventuellement concder
Lejeune que le vers se prte moins au rcit rtrospectif des vnements
qu' l'expression de leur retentissement intrieur. Dans Une vie
ordinaire, pourtant, le pote Georges Perros rapporte certains faits de
son existence, sans attnuer leur porte anecdotique. Il crit par
exemple: Je suis n rue Claude-Pouillet (p.26) ou encore: Rennes je
vcus un an / Mes parents m'avaient envoy / dans le pays breton
craignant / que Belfort ne ft bombard (p.44). Mais il note galement,
dans le mme texte:
[...] j'ai trs souvent l'impression / de ne pas crire en mon nom / de n'tre l
que par hasard / Et si je me sers de ma vie / c'est par paresse nullement / par
got de vous la raconter / Que serons-nous dans deux cents ans / [...] / sinon
fantmes ambulants / [...] / Alors toi moi vous mon voisin / Quelle diffrence
aussi bien? (p.198. Je souligne.)

Il revendique ainsi une forme d'impersonnalit que le titre de son recueil


dj laissait entendre, et cette attitude nonciative est peu conciliable
avec le projet autobiographique. Il qualifie par ailleurs son ouvrage
de roman pome, nonant de la sorte un pacte fictif, la faon de
Perec ou de Robbe-Grillet. Il se situe donc manifestement aux confins
de l'autobiographie. La question du vers reste ouverte.

III.4. L'autobiographie comme histoire de la


personnalit d'un MOI
L'autobiographie se dfinit galement par la spcificit de son contenu:
elle vise non pas l'existence en gnral, mais la vie individuelle, et plus
spcifiquement l' histoire de la personnalit. Elle met l'accent sur
l'individualit de celui qui crit et dcline les tapes qui l'ont conduit
devenir ce qu'il est devenu; elle retrace la formation d'un sujet singulier.
Or il suffit que cet objet se gnralise ou se particularise pour que l'on
sorte l encore de l'autobiographie au sens strict. Ainsi, bien avant la fin
du 18me sicle, on trouve de trs nombreux recueils de Mmoires. Mais
le mmorialiste n'occupe pas une place centrale dans l'conomie de son
rcit: il s'attache aux vnements qui se droulent sur la scne de
l'histoire, et son rle est celui souvent de tmoin privilgi (par ses
fonctions politiques ou militaires), parfois d'acteur, mais d'acteur
secondaire. Les Mmoires d'outre-tombe cet gard sont
caractristiques: Chateaubriand y relate son destin en tant qu'il est
significatif de celui d'un groupe social, la noblesse mise pied par la
Rvolution et l'Empire; il ne lui accorde pas de valeur en soi. l'inverse
des Mmoires, le journal intime consiste en une microscopie des tats
d'me et de leurs variations. Le diariste s'efforce en effet rendre
compte de son existence sous son aspect le plus intrieur et le plus
mobile, au fil des jours et des instants. On notera au passage que
l'invention de ce genre est contemporaine de celle de l'autobiographie
(vers 1770, Lavater).

III.5. Le pacte autobiographique comme critre


absolu
Les diffrents critres qu'on a envisags jusqu'ici pour caractriser le
genre autobiographique sont des critres relatifs: une autobiographie en
effet peut tre plus ou moins narrative ou plus ou moins rtrospective,
elle peut tre plus ou moins centre sur l'histoire d'une personnalit.
Mais le rcit qu'elle propose est invariablement celui qu'une personne
relle fait de sa propre existence: tel est le critre absolu de la dfinition
formule par Lejeune. Cela revient dire que le narrateur (l'instance qui
dit JE), le personnage (le JE dont il est question) et l'auteur (le
producteur du texte) sont rigoureusement identiques, et renvoient en
dernier ressort au nom propre qui figure sur la couverture, lui-mme
essentiel au dispositif autobiographique. On conoit mal en effet une
autobiographie anonyme.

L'identit entre ces trois instances ne doit pas seulement exister, elle
doit tre affirme dans le texte, elle doit tre garantie par ce que Lejeune
nomme un pacte autobiographique. Ce pacte est une sorte de contrat
de lecture qui est souvent explicite: un titre comme les Confessions de
Rousseau ou Histoire de mes ides d'Edgar Quinet suffit le sceller.
Mais il est parfois implicite, et c'est le cas lorsque le nom du personnage
dans le cours du rcit s'avre concider avec celui de l'auteur. On
remarquera qu'il n'est pas suppos certifier au lecteur la vrit absolue
de ce qui est racont: il se contente de dcliner une identit, au niveau
de l'nonciation. Un roman autobiographique peut ressembler en tous
points une autobiographie sur le plan de sa forme ( la recherche du
temps perdu, par exemple), tant que cette condition n'est pas remplie, il
sera lu comme un roman. Cela nous enseigne qu'un genre littraire ne
se dfinit pas seulement partir d'un ensemble de formes, mais aussi
partir de certaines conventions contractuelles reliant l'auteur et le
lecteur. Il faut noter pour finir que l'autoportrait ou le journal
intime supposent l'existence de ce pacte, au mme titre que
l'autobiographie.

Conclusion
En tchant de mieux cerner l'autobiographie, on a t amen explorer
ses entours. travers ces variations de genres, il est apparu que des
notions aussi rassurantes apparemment que le pass, l'identit ou le
contenu de l'existence sont susceptibles d'tre saisies et dfinies de
faon extrmement diffrente. Bien loin d'tre des donnes de nature,
elles sont sans cesse forges et dplaces dans de nouvelles
constructions de signes; elles s'laborent et s'affinent dans les gestes
d'criture qui s'appliquent les saisir. Ce que la littrature rinvente
constamment, en somme, ce n'est pas seulement les formes littraires,
ce sont aussi les formes mmes de notre existence. C'est en ce sens
(et non pas au nom d'un ralisme naf) qu'on peut dire que la littrature,
c'est la vie...

Bibliographie

AUGUSTIN (Saint). Oeuvres, vol.XIV, Les Confessions. Paris: Descle de


Brouwer, 1962.
BEAUJOUR, Michel (1980). Miroirs d'encre. Paris: Seuil, Potique.
BENVENISTE, Emile (1966). Problmes de linguistique gnrale. Paris:
Gallimard.

CHATEAUBRIAND.
Mmoires
d'outre-tombe,
vol.I.
Paris:
Gallimard, Bibliothque de la Pliade, 1951.
GIDE, Andr. Si le grain ne meurt. Paris: Gallimard, Folio, 1972.
GUSDORF, Georges (1991). Lignes de vie, vol.I. Paris: Odile Jacob.
HUGO, Victor. Les Contemplations. Paris: Pocket Classiques, 1966.
LEJEUNE, Philippe (1971). L'Autobiographie en France. Paris: Armand
Colin, 1998.
LEJEUNE, Philippe (1975). Le pacte autobiographique. Paris:
Seuil, Potique.
LEIRIS, Michel (1946). L'ge d'homme. Paris: Gallimard.
LEIRIS, Michel (1966). Biffures, (La Rgle du jeu I). Paris:
Gallimard, L'Imaginaire.
MAURIAC, Franois (1953). Commencements d'une vie, dans crits
intimes. Genve-Paris: La Palatine, p.14.
PEREC, Georges (1975). W ou le souvenir d'enfance. Paris: Denol.
PERROS, Georges (1967). Une vie ordinaire. Paris: Gallimard.
ROBBE-GRILLET, Alain (1984). Le Miroir qui revient. Paris: Minuit.
ROUSSEAU, Jean-Jacques. Confessions, dans Oeuvres compltes, vol.I.
Paris: Gallimard, Bibliothque de la Pliade, 1959.
SARTRE, Jean-Paul (1964). Les mots. Paris: Gallimard, Folio.
STAROBINSKI, Jean (1970). La relation critique. Paris: Gallimard, Tel,
2001.
Source:
http://www.unige.ch/lettres/framo/enseignements/methodes/autobiographie/abintegr.html