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Pierre-Ambroise Choderlos de Laclos (1741-1803)

Les liaisons dangeureuses = l'unique roman de Laclos (avant, il ne publiait que de petits
vers, lgants, mais ne s'levant pas de la banalit) ;
- soldat professionnel, il l'crit pendant les annes d'accalmie aprs la guerre de
l'Indpendance amricaine et avant la Rvolution, o les militaires ont peu faire,
- fils d'un secrtaire dans l'administration de l'Etat; une carrire militaire officier qui se
dplace de garnison en garnison ; certains critiques voient la source du livre dans ce qu'il
a pu observer dans les diffrentes villes les manges (spletke) entre les femmes du
monde et les officiers
/ d'autres estiment qu'il y a une complte discontinuit entre l'exprience de
l'auteur et l'oeuvre, c--d. que c'est justement cause de la solitude et de l'ennui de
certains de ses postes (dans une petite le sur la cte atlantique, par ex.) qu'il rve des intrigues qui
se nouent dans la socit mondaine de la capitale et invente ce monde de libert, de
volupt et de passions destructrices
- sans doute, une relation existe entre la spcialit militaire de Laclos (les fortifications et
les siges) / et la grande habilet dans le dveloppement de l'intrigue et dans la
composition
aussi : dans le systme libertin qu'il dcrit, les femmes sont des forteresses
conqurir
En avril 1782, la premire dition est aussitt puise et Laclos devient clbre ; les
ditions se multiplient le long de l'anne, tandis que les journalistes avertissent que ce
roman est dangereux (un livre trs noir, plein d'horreurs et d'infamies, o Laclos a peint
des monstres, mais lui reprochent aussi que les personnages ressemblent trop la vrit
sociale ; certains affirment qu'il y a des portraits des personnalits connues et mme un
modle de comportement que pratiquent beaucoup de hauts reprsentants de cette
socit),
Toutes ces accusations ont produit un excellent effet sur la vente, mais
la critique continur dnoncer et rejeter le livre durant deux sicles suivants
(condamn pour l'outrage aux bonnes moeurs sous la Restauration et ce n'est qu'en
1968 que la Sorbonne accepte la premire thse d'Etat sur Laclos; en 1979 il entre dans la
bibliothque de la Pliade)
Lorsque le livre est finalement accept par l'institution scolaire et universitaire, ce n'est
pas comme la Bible du libertinage, mais comme un livre qui raconte l'histoire d'un amour
fou (ce qui le rapproche de l'Hlose) et la sduction (mchante) de jeunes innocents;
ce qu'on y admire est la mcanique prcise du livre - la virtuosit de sa
construction
Le roman : pistolaire par sa forme
- 4 parties quilibres (50, 37, 37, 50 lettres)
- le rcit oppose les libertins, les rous: la marquise de Merteuil, le vicomte de Valmont
/ aux jeunes, inexpriments, innoncents: Ccile et Danceny
+ une femme vertueuse : la prsidente de Tourvel

- Au dbut, on distingue :
- 1 les lettres cyniques que les deux libertins changent entre eux, 2 les lettres
hypocrites par lesquelles les libertins manipulent les nafs et les sentimentaux, 3 les
lettres sincres entre ces derniers
mais la mfiance et la jalousie s'installent progressivement entre les libertins, qui
commencent perdre le contrle de leurs paroles et sentiments ;
- la guerre est dclare entre eux, et elle se termine d'abord par la rvlation de leur
correspondance, ensuite par la mort de Valmont (tu dans le duel avec Danceny) et de la
prsidente (blesse car trahie et rejete par Valmont), et par la fuite de Merteuil, qui est
dfigure par la vrole, donc morte pour la vie mondaine, mais qui a peut-tre eu une
petite victoire (car elle s'est jou des hommes)
Cela dit, comment interprter le dnouement (plutt condamnation ou apologie?)
Quel est le sens profond du roman, les vraies intentions et les convictions de
Laclos? Dans quelle mesure il dfendait une idologie, et dans quelle mesure il s'agissait
simplement de provoquer un scandale? Est-il sentimental ou cynique?
Les donns biographiques ne nous permettent pas de le dcider ; mais personne ne croit
plus que Laclos ait t un libertin cynique ; il est sans doute moralisateur qui souhaitait
donner un exemple par son ouvrage
La prface tmoigne que l'auteur est persuad de l'utilit morale de son oeuvre : il pense
rendre un service aux moeurs en dvoilant les moyens qu'emploient les dpravs, les
pervertis, pour corrompre ceux qui sont vertueux
La conclusion du roman semble en effet dmontrer le danger des liaisons ; les
coupables sont rduits au silence, Valmont par la mort, Merteuil par le dshonneur, la
maladie et la fuite ; leur victimes sont sanctiones aussi : Ccile doit se retirer au couvent,
la prsidente de Tourvel meurt de honte et de dsespoir
Certains ont vu dans ce roman une authentique tragdie et considerent Laclos comme le
plus pur continuateur de Racine
Sauf que les grandes tragdies sont d'habitude centres sur un hros tragique /
tandis qu'ici il y a deux personnages (le couple Merteuil-Valmont) dans lesquelles sont
runis le mal et l'intelligence, la volont de puissance et le dsir sensuel
Est-ce un livre rvolutionnaire?
Certains y voient une bombe destine servir d'arme la bourgeoisie, classe
montante, contre l'aristocratie, classe privilgie (Laclos, issu de la petite noblesse,
pauvre et vertueux, dtestait l'aristocratie, obstacle son avancement dans l'arme, et qui
reprsentait pour lui la dcadence et l'amoralisme contraire son idal)
Quoi qu'il en soit, les critiques ont soulign l'nergie des personnages et leur conscience
dans le mal, les rgles stratgiques de leur libertinage, leur sensualit, leur vanit, la
puissance de l'analyse psychologique, ainsi que la porte historique et sociale du roman,
c--d. qu'il associe la corruption l'aristocratie, tandis que Mme de Tourvel, la
vritable victime de ces moeurs prverties des aristocrates, est le seul personnage

bourgeois et pour elle il ne s'agit pas d'une aventure galante mais d'une vritable
tragdie dont elle meurt)
= donc une dnonciation claire de la malfaisance et de la hideur (rugoba) du
libertinage aristocratique
Cependant, il est galement clair que cet acte d'accusation comporte une part
d'admiration, de fascination que Laclos ressent pour les accuss car la marquise et
Valmont, bien que sclrats, sont des hros;
ils forment un couple parfait, un mariage du mal o lhomme est le plus beau et le
plus intelligent, et la femme la plus charmante et la plus raffine
ces hros du mal sont vous la dbcle et pourtant ils sont grands dans leur
chute ; en mal ils atteignent une espce de plnitude et de perfection presque inhumaine
Malgr l'objectif moraliste de Laclos (effrayer par un exemple ngatif, par l'ide d'un
chtiment juste et invitable pour ceux dont les moeurs son pervertis) le roman a
intresse ses contemporains surtout par les allusions qu'ils croyaient y voir ; plus tard, il
a t lu comme un manuel de la sduction o chacun pensait trouver la clef du succs en
amour, tout en vitant les erreurs qui ont entran la chte de Valmont
Le livre est construit comme une tragdie classique, situe dans un lieu unique, isol (un
chteau provincial)
Mais chez Racine tout est dcid par le destin, qui est plus puissant que les dieux /
Laclos est dterministe : son rcit se dveloppe selon une logique rigoureuse :
lissue de ces jeux de passions est comme le rsultat dune opration
mathmatique
Dans la prface, Jean Mistler compare la mcanique des Liaisons dabord un jeu de
billard o un seul joueur calcule les coups, puis un systme solaire o la marquise joue
le moteur central, le soleil ; Valmont ny serait quune plante (car il est simple agent
dexcution et non au mme plan que la marquise), mais une plante qui gouverne ses
propres satellites, Mme de Tourvel et Ccile
Donc comme les corps clestes sont soumis la loi physique de l'attraction
universelle, les corps humains obissent l'attraction sensuelle (cf. Voltaire : Nous
poursuivons ce qui nous fuit, nous fuyons ce qui nous poursuit) et dans les Liaisons,
toute relation humaine est celle de chasseur et de gibier
Victimes et prdateurs
Ccile
- une victime parfaite : 16 ans; ne connat rien du monde; folle amoureuse de Danceny,
mais ne peut rsister l'attaque de Valmont, qui en quelques nuits accomplit son
ducation = dmonstration de la puissance de la sensualit (Valmont : l'colire est
devenue presque aussi savante que le matre)
Valmont lui enseigne non seulement les gestes de l'amour mais aussi le
vocabulaire le plus cru. Son cynisme atteint le comble lorsqu'il dcrit la marquise son

plaisir couter Ccile utiliser ces mots avec ingnuit (iskrenost, prostodunost) il est fier
de son travail
Valmont
- un libertin fortun et orgueilleux, qui sduit les femmes plutt pour se gurir d'ennui
que par vritable plaisir ; mais il le fait avec habilet et stratgie d'un excellent joueur
d'checs
- un coureur de jupes qui collectionne ses succs, ses conqutes, comme d'autres font
avec les timbres, mais il en tire plus de vanit que de plaisir;
- bien qu'il dclare dans une lettre
Il n'y a plus que les choses bizarres qui m'intressent,
il n'est certainement pas un obsd sexuel ni un perverti, mais plutt un manipulateur
froid et parfaitement matre de lui-mme; surtout un grand stratge du libertinage qui
obtient ce qu'il veut avec habilet et lgance;
- un homme intelligent, goste et mchant jusqu' la cruaut, parfois sans raison, pour le
seul plaisir de nuir
(comme dans la scne o il confesse son envie de tirer sur le domestique que
Tourvel a envoy pour le suivre, juste pour lui donner une leon sur la curiosit)
- pour atteindre ses buts, il invente mille petites ruses, ne connaissant aucune moralit; il
n'hsite pas simuler la maladie, imiter le cachet de la poste, intercepter des lettres,
pier par un trou de serrure, s'insrer dans le lit d'une jeune fille endormie et fouiller
son secrtaire
- plus il est scandaleux dans sa conduite, plus il est libre et admirable ; la seule faute qu'il
pourrait commettre serait de rvler des signes d'une faiblesse sentimentale (et c'est ce
qui lui arrive, en effet)
- Meurteuil, qui est plus intelligente et plus ingnieuse que lui, le portraiture sous une
autre lumire : elle affirme qu'il reste un colier, qui ne sait que ce qu'il a appris, et qui
n'invente rien donc il ne sait pas se dbrouiller dans des situations inattendues; ses
actions sont prvisibles, et ne reprsentent aucun danger pour une femme avertie
- et il est vrai que malgr le sang-froid qu'il garde en principe, il s'est laiss
emptrer (dit la marquise) dans une aventure sentimentale. Bien qu'homme de systme
qui mesure ses pas l'avance, dans le roman il n'a fait qu'un seul choix de victime
fminine (pour les autres, soit il n'est pas ncessaire de les sduire, soit c'est sur
commande = Ccile). Ce seul choix de Mme de Tourvel est une erreur, car il devient luimme la victime d'un sentiment qu'il ne peut pas commander
- il agit partir de ce moment-l sans savoir ce quil fait, donc il est dupe de lui-mme ;
en ralit il est sous le pouvoir de la marquise et rien de ce quil dit et de ce quil fait
nest authentique ; parce que bien que sensible et capable dmotions fines, ayant accept
un rle dans le projet de la marquise, il devient son jouet, prisonnier dun systme qui ne
lui demande ni nergie ni initiative, donc qui le maintient dans un gosme vide
La prsidente de Tourvel
- diffrente des femmes auxquelles Valmont est habitu dans son milieu, celles qu'il
attaque d'ordinaire = dans Tourvel sont runies la passion et la vertu ; tant la seule

reprsentante de la bourgeoisie, elle est le contraire de la mlancolie et de la strilit


motive des aristocrates ; elle est capable de brler des feux de grandes hrones
tragiques et la fin littralement meurt damour
Par consquent, elle veille dans Valmont un dsir ardent et naturel; tandis que les
autres femmes ne demandent que le plaisir des sens, avec elle il ressent un bonheur et un
charme qu'il n'arrive pas s'expliquer (et qui appartiennent sans doute l'poque de son
innocence, o il avait encore des sentiments authentiques)
- pourtant, Valmont labandonne par rflexe (aprs lavoir use, comme il a fait avec les
autres) pour se prouver sa libert / mais cette fois il a honte de sa libert, car il na pas pu
sempcher de rejeter un sentiment de bonheur
La marquise de Mertueil
- elle est le moteur du roman, l'initiateur du drame, la cause de la mort de Valmont et
Tourvel, ainsi que du malheur de Ccile et de Danceny
- elle n'est pas guide exactement par le plaisir de nuire, il s'agit plutt d'un mlange
d'orgueil pouss l'extrme, de volont de puissance et d'aptit sexuel
- on l'a compare la mante religieuse (bogomoljka) qui dvore son amant aprs la
copulation (chez elle, l'amour sembl dpouill de toute gnrosit et presque de toute
spiritualit)
mais au lieu de rejeter ou tuer l'homme qui a satisfait son dsir sexuel, elle
l'asservit, l'utilise pour accomplir ses projets; en revanche, s'il est obissant (comme c'est
le cas avec Valmont), elle sait le rcompenser (l'aider conqurir d'autres femmes), dans
le cas o cela peut servir ses propres calculs et vengeances
- dans ses vengeances, la marquise n'est pas domine par une passion aveugle, mais agit
selon une logique stricte, trs rflchie, o chaque dette doit tre paye
- pour tout cela, la marquise est le personnage le plus marquant et le plus original
de Laclos
- elle est suprieure Valmont en nergie car le libertinage est la condition de son
existence; car elle a compris que cette libert sur laquelle est fond le libertinage
implique s'imposer la libert d'autrui, donc l'assujetir, faire de lui son esclave et son
jouet;
depuis l'enfance, elle prouve avec indignation l'esclavage o la socit maintient
la femme; pour s'manciper, elle a tabli ses propres principes et rgles, elle s'est cr une
image de femme invincible, ce qui ne lui permet aucune faiblesse ni aucune erreur ;
puisqu'elle se veut dominatrice, c--d. doit s'lever au-dessus des hommes, cela exige une
rsolution et une nergie surnaturelles / tandis que Valmont est dj privilgi pour ses
jeux libertins du fait qu'il est un homme ;
cette libert, elle a du la conqurir, l'arracher aux hommes, et c'est pour cela
qu'elle dclare: je puis dire que je suis mon ouvrage.
- elle n'est pas la premire femme mancipe dans la littrature, mais l'aboutissement des
revendications fministes qui aparaissent d'une manire intermittente depuis le Moyen
Age;
cependant, Merteuil n'est ni prcieuse, ni coquette, ni cynique, ni rvolte / elle
est hypocrite (une prude = stidljiva, pobona ena secrtement dbauche = razvratna)

ce caractre nest pas nouveau non plus dans la tradition litt., mais au lieu dtre
prsente comme une lchet vicieuse, lhypocrisie est chez Merteuil presque une qualit,
en tout cas une attitude travaille, exigenant une mthode et beaucoup d'invention
- les composantes de sa stratgie: liminer d'une liaison tout ce qui pourrait faire jaser
le monde = ogovarati; naklapati; ne jamais rencontrer publiquement l'amant prfr; accepter
les hommages uniquement des hommes auxquels elle ne veut pas cder, pour obtenir
ainsi une rputation de rsistance; ne jamais laisser aucune preuve de sa dfaite;
s'arranger pour que l'amant quitt garde le silence (par un chantage la possession d'un
secret dangereux)
- Merteuil n'a pas chang la structure des relations sociales entre les hommes et les
femmes, mais ce qui est normalement la servitude de la femme, elle a transform en
avantage, en une arme pour venger son sexe
Sauf que par sa conduite elle ne fait rien pour les autres femmes; justement, son
succs dpend de l'esclavage et de l'aveuglement gnral des femmes, c'est ce qui lui
permet de s'lever par rapport aux autres ; d'ailleurs, dans ses complots les femmes ne
sont pas pargnes
- Quelle est sa motivation principale et son objectif? = le plaisir, la satisfaction de ses
fantasies rotiques (l'amour que l'on nous vante comme la cause de nos plaisirs n'est au
plus que le prtexte) /
mais la jouissance rotique ne suffit pas (elle mprise Ccile d'tre devenue une
machine plaisir comme elle mprise un amant lorsqu'il n'est plus pour elle qu'un
manoeuvre d'amour)
Puisqu'elle ne peut pas aspirer une satisfaction publique de son amour-propre
(car elle est rserve aux hommes), elle tire sa force du secret qu'elle garde, de la richesse
intrieure de sa vie sensuelle
Elle ose rpondre librement l'appel de la nature, receuillir toute exprience pour
ressentir du plaisir et de la douleur, parfois s'infliger mme volontairement des
souffrances / mais elle dissimule tout, ne montre rien, ni le bonheur ni le chagrin;
l'enjeu est donc de ressentir, d'exister pleinement ; et en mme temps de se
rendre impassible, pour arriver une extraordinaire matrise d'elle-mme, qui lui est la
garantie de l'indpendance et de libert intrieure