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LA PEUR VIRALE

Henri-Pierre Jeudy
Editions Lo Scheer | Lignes
2004/3 - n 15
pages 78 88

ISSN 0988-5226

Article disponible en ligne l'adresse:

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Pour citer cet article :

-------------------------------------------------------------------------------------------------------------------Jeudy Henri-Pierre, La peur virale ,


Lignes, 2004/3 n 15, p. 78-88. DOI : 10.3917/lignes1.015.0078

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La peur advient souvent sous leffet grandissant dune autopersuasion. Elle trouve sa raison dtre dans les seules raisons que nous
lui donnons. Elle nous dpossde en nous rendant incapables den faire
cesser lampleur, mais, quand il en est ainsi, elle nous appartient, elle
est notre peur. Nous croyons la connatre sans pour autant russir la
conjurer. Elle disparat, elle peut revenir chaque moment o nous
apprhendons les signes devenus familiers de sa manifestation. Nous
aurions des pousses de peur auxquelles nous serions plus ou moins
habitus, ce qui nous permettrait, du moins le croyons-nous, dviter
dtre ptrifis par des situations bien plus effrayantes. Ces petites
peurs qui entranent quelques prcautions maniaques, parfois peu
sduisantes au regard des autres, forgeraient leur manire un dispositif
mental et scnique, conjuratoire de plus grandes peurs. La peur se
combat-elle par la peur ?
Il a peur de son ombre dira-t-on dun homme si craintif quil
nose plus marcher dans la rue. La peur joue des tours aux hommes les
plus avertis, elle nous trompe quand nous nous apercevons que ce qui
vient de la provoquer nexiste pas, et que nous avouons avoir eu une
sacre frousse pour rien. Si la prudence nat du trompe-lil des
causes et des objets que nous attribuons la peur, lacceptation de la
mort est souvent prise pour le meilleur moyen den diffrer les effets.
Si lide que je puisse mourir ne mangoisse plus ce qui reste difficile
admettre suis-je en meilleure posture pour me confronter ce qui
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Guy de Maupassant, dans sa nouvelle intitule La Peur, dit parler


de la vraie peur en la distinguant de tous les prils qui peuvent
rendre la mort imminente. Cette peur-l naurait pas dobjet
visualisable, elle surgirait sans que celui quelle habite soit en mesure
de reconnatre dans la ralit ce qui le terrifie. Ainsi la ralit de la peur
serait la peur elle-mme, tout entire, et non la cause de ce qui la
produit. Aucun raisonnement ne permettrait alors de suspendre sa
puissance en confrant sa violente manifestation une quelconque
origine causale. La vraie peur ignorerait tout apprentissage de sa
possible dissuasion. On peut dcouvrir les moyens de dominer
momentanment langoisse, de matriser des craintes, mais la peur
demeure irrductible parce quelle abolit le sens de la prvision. Il est
habituel de se construire mentalement une certaine hirarchie des
apprhensions, entre lanxit et leffroi, la vraie peur nest pas au
sommet de cette classification, elle est virtuellement prsente au
moindre moi comme linstant imprvisible dune ultime frayeur.
Curieusement, certaines expressions ptrifi par leffroi, trembler de
peur semblent indiquer des ractions corporelles presque contradictoires, comme si le dsarroi provoqu par la peur adoptait, linsu
mme de la conscience, la figuration dun comportement rendue
prvisible par des strotypes de notre physionomie. Cette
reconnaissance pralable des manifestations physiques de la peur,
consignes par le langage, confirme que la peur se donne voir et
lire. Mais le strotype nimpose pas pour autant un sens la peur, il

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est le plus terrifiant ? Dire : Je nai pas peur de la mort devrait tre
une condition idale pour affirmer cette dduction : Je nai donc peur
de rien. Ce raisonnement commun demeure caricatural cause de
lincrdulit quil suscite. Il fait sourire parce quil nest rien dautre
quune manire plaisante de se moquer de la peur que la mort pourrait
provoquer le cas chant. Je peux toujours me donner comme
alternative quil est prfrable de mourir de rire que de mourir de peur,
le fou rire de celui qui est en train de mourir, mme sil est lultime
rponse humaine au dsarroi, me glace deffroi.

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Jamais le rcit de la peur ne parvient vraiment faire peur. Il suggre


limpression de ce que peut tre la peur en apprivoisant par son explicitation les conditions de son apparition. Il ny a pas de langage de la
peur. Ce qui ne manque pas dexciter le narrateur enclin mettre en
scne la concatnation des dtails de sa vertigineuse manifestation.
Supposant une prdisposition humaine la peur, lanticipation dune
situation effrayante appelle un rcit dans lequel le jeu des raisons dtre
ou non apeur entrane une rversibilit des causes et des effets. Ce qui
permet de comprendre aussi pourquoi les manires de se dfendre
contre la peur requirent elles-mmes le rcit des raisons de ne point
avoir peur. Le rcit de la peur joue le mme rle que lveil avant la fin
dun cauchemar, il arrte leffroi en lui infligeant lpreuve de la lumire
du jour. Le rcit ne dit de la peur que ce quelle a t, tandis que celleci dporte le langage vers le silence de la terreur.
Pour montrer quils sont capables dcouter des histoires
terrifiantes, les enfants aiment dire quils nont peur de rien. Sans doute
veulent-ils se prouver quils sont plus forts que la peur elle-mme. Ils
imaginent semparer de la puissance de ce qui les terrifie, non pour la
chasser mais pour la dfier. Ils sont prts se mesurer une telle
puissance pour voir si elle restera gagnante. Lide de ne pas avoir peur
du tout les incite attendre des images ou des rcits les plus effrayants
une perte de capacit produire un instant deffroi. Vaincre la peur
ne se rduit pourtant pas la faire disparatre. Et ce dautant plus que
son attraction accompagne les manires de la combattre. Les enfants
aiment trop avoir la peur , ils dcouvrent avec elle lintensit de
leurs motions. Si elle navait plus lieu dtre, elle retirerait lmotion
la puissance interrogative que produit son inintelligibilit. La

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est lui-mme dsarm, il ne dsigne a priori que ce que le corps est


destin rendre lisible, comme si je me voyais en train davoir peur.
Ce regard demeure impersonnel, il reflte dune manire spculaire
purement formelle ltat dans lequel je me trouve au moment o la peur
me prend.

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La suppression ventuelle de la peur dpend habituellement des


manires dont nous croyons prendre conscience de ses raisons dtre.
Toutefois, lambigut de son apparition persiste, puisque dire : Il ny
a aucune raison davoir peur laisse entendre que toutes les raisons
sont bonnes pour avoir peur . Pareille expectative semble bien
exprime par un proverbe Il ne faut trembler quon ne voie sa tte
ses pieds proverbe dont le sens de linjonction est lui-mme
quivoque. Ce renversement du corps qui rend mconnaissable sa
propre stature naturelle serait idalement vit par un certain travail
de la reprsentation. Une construction mentale, celle dun rcit qui
permettrait de se reprsenter la figuration insense que peut prendre
la peur. Mais la peur se joue de la reprsentation, puisant lapparence
de sa raison dtre dans laffolement dun enchanement des reprsentations. Elle rend hystrique le mouvement des reprsentations qui
tente de la conjurer. Et le corps se prte sans retenue aux brusques
garements quentrane ce quon appelle communment une perte
de sang-froid lorsque le pouvoir rassurant de la reprsentation
seffondre.
Heureux le phobique pour qui la peur est focalise sur un objet ! Il
lui suffit dviter de le voir. Certes, la ralit de ce qui apeure nest pas
aussi vidente. Lagoraphobe ou le claustrophobe ignorent les objets
dfinis de leurs craintes, puisque lun comme lautre sont confronts
chaque jour des espaces publics ouverts ou ferms. La phobie serait
une solution thrapeutique idale si elle orientait langoisse sur des
objets rares. La peur extrapole son objet, elle adopte une forme dautant
plus diffuse quelle sancre dans lespace urbain. Elle se soutient alors
dune polyvalence active des menaces dont lobjectivation distinctive

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disparition de la peur entrane une dralisation du monde, comme


dans les jeux vido dont lusage quotidien apprend aux enfants
supprimer ce qui, dans le rel, devrait tre lobjet de leurs frayeurs.
la diffrence dun rcit terrifiant, le jeu vido ne suggre plus la peur,
il lannule par la stratgie.

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Sans doute faut-il distinguer la peur du sentiment dinscurit


lequel demeure un objet privilgi de la gestion politique de la vie
sociale. Si un acte de violence produit un effet dobjectivation des
raisons davoir peur, il ne rvle pas pour autant ce quest la peur, il lui
donne seulement un sens momentan. Le sentiment dinscurit est une
mise en reprsentation de la peur qui permet au pouvoir politique de
lgitimer de multiples mesures de contrle prventif dans la vie
quotidienne. lui seul, ce sentiment forge un support idologique
utilisable pour modliser des types de comportement collectif. Quand
se ressent lchec des institutions produire du sens, langoisse
collective se focalise facilement sur le thme de linscurit. Il suffit,
pour le pouvoir politique, aid par les mdias, de montrer que linscurit publique est une source de tracas quotidiens. Prenant une forme
obsessionnelle, le sentiment dinscurit demeure prdispos
sentretenir de limaginaire des rumeurs inquitantes concernant
lhypothtique recrudescence des agressions. Le pouvoir politique tente
de dmontrer sa capacit matriser linscurit par la mise en place
dune relation plutt retorse entre la prvention et la rpression pour
en diminuer lampleur, tout en arguant que celle-ci persiste comme une
plaie. Le pathos quengendre la confrontation leffondrement du sens
des organisations institutionnelles de la vie citadine se rfugie dans le
spectacle de la disruption du lien social qui vient combler le vide du
discours politique. Pour calmer les esprits, le recours des stratgies
de mdiation ne semble gure convaincre lopinion publique qui doute
aussi de lefficacit des mesures adoptes lorsque celles-ci sont plus
visibles. Ce sentiment dinscurit se soutient autant du leurre de
la prvention que du dploiement ostensible des forces de protection.

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nest jamais rassurante, malgr tous les dispositifs scuritaires mis en


uvre pour limiter limpact de ses effets visibles. Elle devient latente,
toujours susceptible dtre brusquement exacerbe par des vnements
inattendus. Le pouvoir politique joue avec la peur, il trouve en sa
capacit de rebondissement et de propagation, un moyen de tenir en
tat dalerte le corps social . Mais de ce jeu, il ne sort pas vainqueur.

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Il est vrai quen deux ou trois dcennies, la peur en ville a t


traite de manire conceptuelle, et que sa gestion semble correspondre
un travail de requalification de la vie urbaine. Des dispositifs conceptualiss visant conjurer la peur dans lespace public ont t mis en
place. Ainsi en est-il de la gestion des liens de proximit . Ce concept,
dont le pouvoir pragmatique escompt est de limiter les risques de
linscurit par lentretien du lien social, sest impos comme une
alternative pour traiter de manire prventive le danger dagression. Du
seul point de vue conceptuel, tout se passe comme prvu : preuve en
est donne par la multiplication des modalits de mdiation dans
lespace urbain qui prtendent rgler les manifestations rptes de la
violence. Mais ce formalisme conceptuel de la mdiation se heurte
une ralit des faits quil ne cesse dutiliser comme fondement de sa
propre lgitimit. Du coup, le sentiment dinscurit collective,
exacerb par limagination de ce qui peut arriver chacun dentre
nous, est aussi lexpression de la sparation entre un langage institutionnel vocation thrapeutique et la violence vcue dans la ralit. Le
nouveau vocabulaire utilis pour grer les relations sociales ne semble
pas avoir la capacit de rintroduire une croyance efficace en des valeurs
thiques (comme celle du respect). Les concepts (citoyennet,
proximit) requis pour assurer un renouveau du civisme, auraient pu
exercer le rle dun retour des valeurs morales ; ils ont chou parce
que la gestion trop institue des relations sociales ne cre pas ncessairement de finalit thique.
Ce qui stimule le plus la peur, cest labsence de reconnaissance de
son objet quand celui-ci ne semble plus pouvoir tre circonscrit dans
lespace et dans le temps. Car la puissance de la peur tient la
destruction virtuelle des catgories de lespace et du temps. Les peurs
infantiles ignorent la chronologie humaine, elles changent la forme de
leur manifestation sans jamais disparatre. Chacun apprend en
grandissant se dfendre contre elles, les rendre insenses pour
quelles ne perturbent point la raison, mais ce qui perdure, ce ne sont
pas les objets de peur, cest la forme contagieuse que prend la peur elle-

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Cette scnographie contemporaine de la peur contagieuse semble de


plus en plus rgle comme un spectacle mondial qui permet au monde
des hommes de simaginer combien sa destruction est rendue impossible
grce au dploiement immdiat dune incroyable puissance de
protection. Le principe est rest enfantin : il faut savoir se faire peur,
trs peur mme, pour matriser la forme minemment contagieuse de
la peur. Ainsi, au mois de janvier 2004, la grippe aviaire a fait resurgir
la menace dune catastrophe qui sannonait terrifiante, puisque
lhumanisation du virus aurait pu, par leffet dune contamination
mondiale, provoquer des millions de morts. Mais lOrganisation
mondiale de la sant sest faite plus rassurante en disant que, malgr
quelques cas douteux, les prcautions sanitaires prises en toute urgence
devaient empcher un tel flau. Si les scnes dabattage systmatique
des poulets sont venues donner la preuve plutt affolante de cette mise
en uvre de la prvoyance, elles ont cependant provoqu la hantise
dune contamination extraterritoriale. Ce retour de la peur virale taitil d au souvenir de lpidmie du syndrome respiratoire aigu svre
(Sras) qui avait produit lan pass un dbut de psychose collective,
surtout en Asie ? Les images tlvisuelles montraient combien la
virulence dun sentiment dangoisse collective entrane une transformation immdiate et rapide des comportements dans la vie quotidienne
et dans lespace public. Les incertitudes ntaient pourtant pas les
mmes : rien ne prouvait que lpizootie stendrait lespce humaine.
Si ctait le cas, la confection et la mise en place grande chelle dun
vaccin qui empcherait la mort en masse savraient plus complexes. Il
semblait que plus vite les poulets disparatraient, moins il y aurait de

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mme. Cette forme de la peur qui exige de tout tre humain, de toute
collectivit, quelle soit combattue par des mises en scne .
Lacharnement combattre la peur est un aspect fondamental du
devenir des socits. Cest la mise en scne de sa survie qui semble
donner une socit lultime raison tlologique de sa construction de
lavenir. Et cest la peur de son anantissement qui stimule ses capacits
de rsistance la catastrophe.

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Jusqu prsent, la lgionellose, qui nest pas contagieuse, a durant


quelques mois provoqu une peur beaucoup plus vive. La menace, il
est vrai, frappait le territoire franais. Lincrdulit manifeste lgard
de lampleur quaurait pu prendre lpidmie aviaire tenait dabord
lloignement des territoires tenus pour dangereux. Le Sras tait, pour
ainsi dire, arriv dans diffrents pays occidentaux par avion . Pareille
incrdulit, parfois ironique, nest pas la preuve dune quelconque
irresponsabilit, elle est un moyen classique de rsistance contre lirrsistible progression dune panique. Elle semble bien vouloir dire que
toute socit active ses objets de peur pour mesurer, de manire
plutt imaginaire, lefficacit des moyens de se prmunir. La
construction dun gigantesque scnario de catastrophe, lgitime par
lmergence dun risque majeur, suppose quil faille envisager le pire
pour quil ne se produise pas. Lradication ostensible des foyers de
contagion, en se limitant aux territoires o le danger demeure patent,
carte temporairement la menace. Mais la propagation dun virus ne
dfie pas seulement lordre prophylactique mondial, il est aussi un dfi
lanc lordre symbolique des socits. Quand les leveurs de coqs
thalandais revendiquaient une conception sanitaire lie la culture de
leur pays, ils laissaient bien entendre que, si un virus est transculturel,
les manires de le combattre appartiennent dabord la socit qui se
trouve tre la plus directement menace.
Il est commun daffirmer que les peurs sont ancestrales ou infantiles
pour dsigner les effets surprenants du retour de notre archologie
humaine . Guy de Maupassant dit que la vraie peur, cest quelque
chose comme une rminiscence des terreurs fantastiques dautrefois .
Signes inluctables dune rgression, les effets de la peur feraient rapparatre des comportements archaques. Peu importe que cela soit vrai

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chance que le virus ait le temps de muter et datteindre lhomme luimme. Mais il aurait suffi que quelques humains eussent t reconnus
comme victimes de la grippe aviaire pour laisser se rpandre la rumeur
quun dsastre mondial avait peut-tre dj commenc.

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ou faux, il est indniable quun pareil postulat permet aux socits


modernes de dmontrer leur capacit contrler la ractivation de ces
vieilles terreurs . La pandmie rvle larchologie des socits
contemporaines en les plongeant momentanment dans un tat de
dsarroi. Avec le Sras, on la vu en Chine, toute une socit peut se
trouver accule changer ses comportements usuels pour se protger,
pour se mettre en tat de survie . Le port du masque hyginique,
quoiquil fut un moyen efficace contre la circulation du virus, signifiait
bien que tout individu devenait un danger potentiel. Ctait la masse
circulante des individus aux bouches masques qui entretenait ellemme la reprsentation dune hantise quotidienne de la contagion. La
mise en place des dispositifs de contrle sanitaire contre un grave
danger ressemble la rptition dun exercice de simulation. La peur
elle-mme pouse la forme virale, elle peut se propager de la mme
manire que le virus. Cest le strotype fondamental de cette
archologie : la relation mimtique entre les comportements adopts
pour conjurer la peur virale et les modalits de contamination par le
virus resterait lorigine de cette croyance primitive en une ractivation
de linstinct de conservation. Mais plus ces dispositifs de prvention
deviennent ostentatoires, plus ils augmentent la vitesse dexpansion de
langoisse collective. La socit tel un corps social menac de partout
se trouve contrainte de se voir en miroir de sa possible dcomposition.
On comprend pourquoi le phnomne de contagion inspire la sciencefiction : la vision de scnographies dune vie quotidienne de plus en
plus apeure impose cette projection futuriste dun ventuel retour
ltat sauvage. Au contraire, la gestion sanitaire dune pidmie semble
montrer idalement comment les mesures appliques sont des signes
gopolitiques de comportements civiques. Il ne sagit plus, pour
une nation, de cacher lampleur du danger, mais dentretenir le thtre
mdiatique mondial de lradication de ses causes.
On admet quune socit se rflchit dans les effets que produisent
les maladies qui la menacent, on en prend pour preuve les progrs scientifiques qui en dcoulent. Rflecteur de lorganisation dune socit, la peur

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virale reste un moyen, pour elle, de se saisir en miroir delle-mme pour


mieux grer les capacits de se prmunir. Toutes les poques ont t
marques par lpidmie, et lon sait que lvolution de la prophylaxie,
cette conqute de la modernit, tient aux moyens de vaincre ce qui
demeure viral. En somme, la menace virale est plutt structurante
puisquelle oblige le corps social rpter des exercices de simulation
en temps rel pour en matriser les effets dvastateurs. Car la prsence
persistante du danger, venant autant de la dmonstration visible des
mesures de prcaution que de langoisse cache que celles-ci provoquent,
entretient la forme virtuelle de la peur. Le rythme dapparition et de
disparition des pidmies laisse bien imaginer que cette puissance du viral
demeure latente, telle une composante de la survie mme de lhumanit.
Exacerbant le risque de mourir en masse, la reprsentation collective
de la contamination est rgulirement soutenue par les mdias comme
si elle tait lvnement potentiel, lvnement qui toujours fera retour
un moment donn. La peur contagieuse ne semble jamais quitter le
registre dune mtaphore vive, toujours active, du devenir des socits.
Chaque catastrophe fait resurgir dans les mentalits collectives les
images de celles qui se sont produites, de telle sorte que toute logique
rationnelle qui gouverne le choix des mesures de prcaution se trouve
immdiatement confronte cette propagation mentale des menaces.
Ainsi, le phnomne de la peur contagieuse caractrise dsormais nos
manires dtre et de penser, nos manires culturelles et sociales de
vivre. notre poque, et pour la premire fois dans lhistoire de
lhumanit, le viral, en devenant une catgorie mentale, est entr dans
lunivers spculatif des hommes.
Et le terrorisme lui-mme semble de plus en plus adopter cette
forme de la propagation puisquil peut tuer tout moment dans lespace
public et que ses exactions en entranent dautres. Le dfi scnographique prend la tournure suivante : la peur contagieuse et invisible
rpond laccroissement ostensible des moyens mis en uvre pour la
conjurer et lentretenir. Ce cercle vicieux peut fort bien conduire, sous

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En effet, ce qui demeure tonnant, cest que la peur, malgr la gestion


politique et mdiatique dont elle fait lobjet, reste une motion. Elle a
beau tre manipulable, manipule, transforme en sentiment dinscurit, elle a beau tre provoque, elle reste une motion, voire lorigine
mme de nos motions. Si elle peut devenir, par la circonscription de
ses objets, de ses raisons dtre, la source de comportements, elle reste
irrductible malgr les modes dobjectivation de ses manifestations qui
viennent lui donner un sens. Elle chappe au processus de rflexivit
de la gestion des risques parce que son traitement spculaire nanantit
pas le fait quelle demeure en puissance . Certes, la rflexivit est un
moyen de la soumettre aux procdures objectives de sa rsolution, mais
cela suppose quelle ait le statut dune dfaillance de la raison.
Lapologie contemporaine de la rflexivit qui semble garantir loptimisation dune gestion des risques ne peut que mpriser la peur
toujours susceptible de provoquer le retour de linsens. Le protectionnisme de la survie nous apprend avoir honte de la peur elle-mme,
comme sil ntait pas digne dun tre humain de se laisser effrayer. Ce
qui est une manire de dconsidrer combien la peur est fondamentalement lie linstinct de vie, telle lirruption motionnelle de sa
stimulation. Demeurant ce qui fait lien entre linstinct de vie et linstinct
de mort, la peur branle lordre des reprsentations quimpose la
gestion contemporaine de la survie. Elle recre toujours cette tension
des contraires qui donne lambivalence affective toute sa puissance
motionnelle.

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lampleur des menaces, passer de ltat dalerte ltat dexception,


la peur tant une arme fondamentale de lgitimation du pouvoir
totalitaire. Autant dire que la peur contagieuse, mme si elle parat tre
une forme archologique des peurs humaines, nest pas prs de
disparatre. Et malgr les circonstances nouvelles, malgr les technologies nouvelles qui permettent de la provoquer ou den limiter les effets
destructeurs, elle semble bien persister dans sa forme archaque
toujours ractualise.