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An Tard, 11, 2003

UNE GUERRE DE RELIGION : LES DEUX GLISES DAFRIQUE LPOQUE


An Tard, 11,
VANDALE
2003,

p. 21 21
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UNE GUERRE DE RELIGION :


LES DEUX GLISES DAFRIQUE LPOQUE VANDALE
YVES MODRAN

A war of religion: the two Churches of Vandal Africa


Soon after the invasion of Africa, Genseric began to establish an Arian Church to the expense of the
Catholic Church in the Proconsular province where he settled his people. This religious policy, which
continued until at least 523, is usually identified as a persecution, but from the time of their arrival in
Africa, the Vandals had intended to convert to Arianism the people among whom they settled. As a
result the Arian Church began against the Catholic Church a war of religion, which has been neglected
by historians and which is studied here under four headings: the theological debate, the fight for the
churches, the rivalry for the celebrations of the rites and the feasts of saints and the struggle over
assisting the poor. The results of what should be described as an Arian mission are difficult to measure,
but should not be underestimated as has been the case until now. [Author]

Lhistoire religieuse de lAfrique lpoque vandale a


t bien souvent rduite la chronique dun long supplice
inflig par de terribles barbares une communaut qui, au
dbut du Ve sicle, clatait comme la plus belle et la plus
sainte partie de lglise1 . Inter innumeras fere barbaras
nationes quae labente saeculo quarto et quinto ineunte in
Romanum orbem ac potissimum in imperii Occidentalis
provincias inundarunt, nulla sane Vandalorum gentem
saevitia et inhumanitate superavit In Vandalis quippe
nativa feritas, haereseos perfidia gentilium superstitionibus
permista, insatiabilis rapacitas, aliaque ejusmodi vitia ita
concurrebant, crivait au XVIIe sicle Sirmond2, ouvrant chez
les rudits de lpoque moderne une tradition
historiographique qui, pendant trois sicles, de Lenain de
Tillemont Fliche et Martin3, connut de multiples dvelop-

pements, parfois encore enrichis de nos jours4. Limage dune


perscution plus horrible que celle de Dce et de Diocltien 5 simposait dune manire telle quelle effaait demble presque ncessairement toute autre approche. Pour la
plupart des savants, le sicle vandale se rsumait dabord
une longue tyrannie exerce par un pouvoir hrtique et fanatique sur un peuple catholique et romain vou souffrir,
tout en conservant hroquement sa foi.
Dans une telle perspective, on ne parlait videmment jamais de guerre de religion, une expression qui aurait impliqu que lon considrt deux protagonistes dun conflit
spirituel sur un mme plan. Dans une problmatique de la
rpression et de la rsistance, il ntait question, en effet, de
vie religieuse que du seul ct des opprims : lglise arienne
vandale napparaissait que comme une glise fantoche, r-

1. Lenain de Tillemont, Mmoires pour servir lhistoire ecclsiastique des six premiers sicles, t. XVI, Paris, 1712, p. 492.
2. J. Sirmond, In historiam Vandalicae persecutionis, rimp. in
PL, 58, col. 141.
3. Histoire de lglise depuis les origines jusqu nos jours, sous
la dir. de A. Fliche et V. Martin, 4, De la mort de Thodose
llection de Grgoire le Grand, par P. Labriolle, G. Bardy,
L. Brehier, Paris, 1939, p. 379 : Ce qui rendit si terrible le sort
des glises africaines, cest que, chez les Vandales envahisseurs,
la frocit, lavidit du barbare se doublaient de haines confessionnelles particulirement agissantes [...]. Mme au temps des

Dce et des Diocltien, les groupements chrtiens navaient pas


subi des preuves aussi effroyables, ou tout au moins aussi prolonges . Ce texte est un bel exemple de la filiation unissant
cette Histoire de lglise, au demeurant encore parfois si utile,
avec lhistoriographie catholique des XVIIe et XVIIIe sicles.
4. Cf. ainsi F. B. Mapwar, La rsistance de lglise catholique
la foi arienne en Afrique du Nord : un exemple dune glise
locale inculture, in Cristianesimo e specificit regionali nel
Mediterraneo latino (sec. IV-VI), Roma, 1994 (Studia
Ephemeridis Augustinianum, 46), p. 189-213.
5. Lenain de Tillemont, op. cit., p. 492.

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duite au rle dinstrument ou dauxiliaire de la perscution,


dont laction ne relevait pas, en fait, de lhistoire religieuse,
mais de lhistoire politique.
Cette lecture quasi apologtique, qui ntait au fond
quune suite de variations sur les thmes dvelopps par la
principale source littraire sur le sujet, lHistoire de la perscution de la province dAfrique de Victor de Vita6, suscita
partir du dbut du XIXe sicle des ractions, dabord chez
les savants allemands qui redcouvraient alors le pass germanique de leur nation. Aprs le livre pionnier de Papencordt
paru en 18377, dautres essais, jusqu la synthse majeure
de Schmidt en 1901, fortement enrichie dans sa deuxime
dition de 19428, proposrent, de manire plus ou moins
avoue, des essais de rhabilitation des Vandales. Le mouvement, avec des motivations diffrentes, gagna vite lhistoriographie franaise, et aboutit en 1955, aprs des articles
prcurseurs de Saumagne9, louvrage exceptionnel de

6. Les ditions de rfrence de cette uvre crite par un tmoin


direct aprs 484 taient encore, au moment o fut prpar cet
article, celles de C. Halm, in MGH AA, III, 1, Berlin, 1879, et de
M. Petschenig, in CSEL, 7, Wien, 1881. Mais, depuis, a paru
ldition traduite et commente de S. Lancel, Paris, 2002 (Collection des universits de France. Srie latine, ), laquelle renverront toutes nos citations. Dans sa longue introduction (p. 7880), S. Lancel rappelle le succs du texte de Victor partir de
leditio princeps du dbut du XVIe sicle, et la prcocit de ses
traductions, la premire, partielle, ayant t luvre de Machiavel.
7. F. Papencordt, Geschichte des vandalischen Herrschaft in Africa,
Berlin, 1837. Le livre prsente nombre de points communs avec
celui de L. Marcus paru peu avant (Histoire des Vandales depuis
leur premire apparition sur la scne historique jusqu leur
destruction de leur empire en Afrique, Paris, 1836). Mais il sen
distingue, comme le notait judicieusement J. Yanovski quelques
annes aprs, par certaines ides trop systmatiques : lauteur,
en vertu dune opinion commune tous les Allemands qui ont
crit sur les invasions barbares, est toujours port dcouvrir
dans les moindres accidents de lexistence politique des Vandales [] ce que lon a appel de nos jours dun nom trs comprhensif et trs vague linfluence germanique (J. Yanovski,
Histoire de la domination des Vandales en Afrique, Paris, 1842,
p. 2). En revanche, Papencordt tait moins critique lgard du
tmoignage de Victor de Vita que Marcus, qui, en vrai prcurseur de Courtois, crivait : Je nai ma disposition que les
rcits du parti opprim et ce parti crit avec partialit, animosit,
avec haine et sous la dicte de la colre du fanatisme (op. cit.,
p. 241).
8. L. Schmidt, Geschichte des Wandalen, Leipzig, 1901; 2e d.,
Munich, 1942, partir de laquelle a t faite la traduction franaise, Histoire des Vandales, Paris, 1953.
9. Ch. Saumagne, tude sur la proprit ecclsiastique Carthage daprs les novelles 36 et 37 de Justinien, in ByzZ, 1913,
p. 77-87 ; La paix vandale, in Revue Tunisienne, 1930, p. 167184. On peut situer dans le mme courant dides E.-F. Gautier,
qui suit souvent L. Schmidt (Gensric, Paris, 1935, surtout
p. 197-203).

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Courtois, Les Vandales et lAfrique10, qui a inspir ensuite
nombre dautres recherches.
Certes, tous ces savants ont bien montr que laventure
africaine des Hasdings ne stait pas limite llaboration
dun long martyrologe, et il y a un abme entre les essais de
Marcus et Papencordt, encore tout empreints dune mthode
historique balbutiante, et la synthse de Courtois, chef
duvre drudition et de virtuosit intellectuelle. Mais leur
approche de lhistoire religieuse du royaume vandale nest,
au fond, pas trs diffrente. Tous veulent dabord expliquer
la politique rpressive des rois vandales, en cherchant toujours plus ou moins rquilibrer, sinon inverser, les responsabilits dans le dclenchement des violences
anticatholiques. Schmidt crit ainsi quau dpart, du point
de vue des Vandales, les punitions dictes contre ceux qui
contrevenaient leurs ordres ntaient que justice11 , et
ailleurs, il nhsite pas parler dune conspiration du clerg
contre le roi12. Courtois, dont on semble penser aujourdhui
quil innova en la matire13, ne fit que reprendre cette interprtation, en lui ajoutant des arguments qui trahissent parfois un vritable anticlricalisme personnel. De ses considrations sur certaines religieuses violes peut-tre de bonne
grce14 ses interprtations fantaisistes du texte de Victor
de Vita quant un prtendu armement du clerg catholique
dans les annes 45015, ses excs sont manifestes, et certains
avaient t nots ds sa soutenance de thse par Marrou et
Courcelle16. Invitablement, son livre a donc son tour pro-

10. C. Courtois, Les Vandales et lAfrique, Paris, 1955 et sa thse


complmentaire, Victor de Vita et son uvre, Alger, 1954.
11. Schmidt, Histoire des Vandales, p. 92.
12. Ibid. p. 116.
13. Il y aurait en effet beaucoup dire sur les rapports entre Schmidt
et Courtois. la lecture du premier, le livre du brillant professeur dAlger napparat plus aussi neuf et original quil ny parut
en 1955. Schmidt avait dj recens la plupart des sources crites, mme les plus rares, et il esquisse souvent en quelques lignes des hypothses que Courtois dveloppe plus longuement,
en les faisant purement siennes
14. Les Vandales et lAfrique, p. 166 ( propos du rcit de Possidius
sur linvasion vandale) : Le seul fait qui soit prcisment confirm, cest le viol de religieuses. Encore semble-t-il que certaines dentre elles aient t prdisposes la rsignation (sic).
15. Ibid., p. 291, propos de Victor de Vita, I, 39, qui voque
lordre donn aprs 457 aux prtres catholiques de Proconsulaire de remettre aux Vandales les livres et les objets du culte,
avec cette remarque : lennemi rus pouvait ainsi plus facilement les capturer, une fois dsarms . Victor voque naturellement les armes spirituelles que constituent les livres sacrs, mais
Courtois crit : il nest pas douteux que les barbares naient
commis cette occasion quelques excs. Mais on ne doit pas
oublier que le commissaire royal dut dabord procder au dsarmement du clerg [...] .
16. Cf. les comptes rendus de la soutenance de Courtois par
P. Rich, in Revue historique, 215, 1956, p. 228-232, et par
P. Courcelle in Revue des tudes latines, 34, 1956, p. 362-365,

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voqu des ractions, notamment dans des publications italiennes17, sans que celles-ci sortent cependant de la querelle
sur les causes et lampleur des violences ariennes.
Depuis 1955, les sources sur lpoque vandale se sont
profondment renouveles. De nouvelles ditions de textes,
de nouveaux instruments de travail ont t procurs18, et larchologie et lpigraphie ont largement ouvert les perspectives de recherche. La perscution nest plus aujourdhui
ncessairement au centre de toute enqute sur la priode.
Mais le problme historique quelle reprsente na pas disparu, et peut-tre est-il temps dsormais de le faire sortir de
lornire dans laquelle il se trouve depuis trois sicles. Car,
sur le fond, force est de constater quil est, en fait, toujours
rest enferm dans la logique foncirement politique dans
laquelle lavaient plac les premiers rudits de lpoque
moderne. Sirmond ou Lenain de Tillemont opposaient un
pouvoir et une glise ; Schmidt et Courtois justifiaient laction de ce pouvoir : dans les deux cas, pour les uns et les
autres, lexistence dune glise arienne, les aspects proprement religieux de la perscution, et la nature confessionnelle du conflit que celle-ci exprimait, taient inexistants ou
secondaires. Or, et ce sera la principale ambition de cet article, nous voudrions montrer quune autre approche est possible, fonde sur une problmatique qui rinsre la perscution dans son vritable contexte, celui dune guerre de religion, dans laquelle saffrontaient, avec des moyens ingaux
videmment, deux glises.
Le sujet, on le verra, est immense, et notre tude ne prtendra pas lexhaustivit. Elle sefforcera seulement de
prsenter les faits qui justifient le mieux son titre, en faisant
ressortir dabord le projet religieux qui accompagnait les
initiatives vandales, avant de mettre en valeur trois des grands
terrains daffrontement entre les deux glises : la thologie,
lexercice du culte, et lassistance. Un second article envisagera, part, la forme extrme (et videmment la plus dsquilibre) du conflit, la perscution dHunric en 484,
travers un document longtemps sous-estim dans cette perspective.

o le passage cit la note prcdente nest cependant pas comment ; galement H.-I. Marrou, La valeur historique de Victor
de Vita, in Cahiers de Tunisie, 1967, p. 205-208.
17. Cf. ainsi A. Isola, I cristiani dellAfrica vandalica nei sermones
del tempo (439-534), Milano, 1990 (Edizioni universitarie Jaca,
74), p. 39-45 particulirement.
18. Les instruments de travail fondamentaux apparus aprs Courtois sont dabord les prosopographies : le tome 2 de la PLRE par
J. R. Martindale (Cambridge, 1980), et la somme dirige par
A. Mandouze, Prosopographie Afrique. Parmi les nouvelles ditions de textes, les plus notables sont celles des uvres de
Quodvultdeus par R. Braun, Turnhout, 1976 (CCL, 60) ; de Fulgence de Ruspe par J. Fraipont, Turnhout, 1968 (CCL, 91-91A) ;
et tout rcemment de Victor de Vita par S. Lancel (cite supra
n. 6).

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I. LA POLITIQUE RELIGIEUSE DE LTAT VANDALE


1. Lvolution de la politique suivie
lgard de lglise catholique
Si lAfrique avait depuis longtemps une relle exprience
des conflits religieux, notamment par laffaire donatiste, elle
navait jamais t vraiment trouble par la querelle arienne.
La lgislation impriale en tmoigne par son silence, par
exemple en 407. Deux textes19 dnoncent, aprs dautres,
les dviances, schismes ou hrsies qui, aux yeux de Rome
et de Ravenne, affectaient les provinces africaines : ils condamnent ple-mle les manichens, les donatistes, les paens
et mme les priscillianistes Mais ils ne nomment pas les
ariens, manifestement parce quils apparaissaient ici sans
importance. Le sac de Rome de 410 et lafflux des rfugis
modifirent quelque peu la situation, mais sans grande consquence. Saint Augustin eut certes, ds lors, rpliquer
quelques missionnaires isols de la secte20, notamment Maximin lArien avec qui il eut en 427 ou 428 un clbre dbat.
Celle-ci ne simplanta cependant jamais rellement21.
Le problme a donc vraiment dbut pour les Africains
avec linvasion vandale de mai 429, lorsque Gensric fit
traverser le Dtroit de Gibraltar tout son peuple, une
majorit de Vandales Hasdings convertis larianisme, mais
aussi, avec eux, une masse htrogne dAlains, de Suves,
de Goths, et probablement aussi dindividus issus dautres
communauts. Quelles que soient les causes immdiates de
cette invasion, le but de Gensric tait avant tout de senrichir aux dpens de lAfrique, inviole jusque-l, et vraisemblablement, ds le dbut aussi, de sy installer, en conqurant pour cela les provinces les plus prospres, celles de
lEst. Do une longue marche depuis le Maroc jusqu la
Tunisie, accompagne dune guerre contre les armes romaines qui dura six ans, jusqu un trait de paix sign
Hippone en 435, qui thoriquement installait les Vandales
en Numidie et en Maurtanie Sitifienne. Mais cette pause
fut trs brve, puisquen 439 Gensric repartit lassaut,
pour prendre alors Carthage en octobre 439 et surtout fonder dsormais un vritable royaume, indpendant de fait
jusquen 533.
Les annes 429-435, qui prcdrent le premier tablissement vandale, sont dj marques par des traits de guerre
religieuse. Aux dires en effet de toutes les sources contem-

19. CTh, XVI, 5, 41 et XVI, 5, 43 (date corrige).


20. Cf. dsormais sur le sujet le livre, cependant parfois dcevant
et superficiel, de W. A. Sumruld, Augustine and the Arians. The
Bishop of Hippos Encounters with Ulfilan Arianism, Selinsgrove,
1994, particulirement les p. 62-119.
21. Outre louvrage cit note prcdente, cf. J. Zeiller, Larianisme
en Afrique avant linvasion vandale, in Revue historique, 173,
1934, p. 535-541 ; G. Folliet, Lpiscopat africain et la crise
arienne au IVe sicle, in RByz, 24, 1966, p. 196-223 ; M.
Simonetti, S. Agostino e gli ariani, in RAug, 13, 1967, p. 55-84.

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poraines, en mme temps quils marchaient vers lEst, en


pillant tout ce quils trouvaient sur leur route, les Barbares
sen prenaient violemment aux glises et au clerg catholique, brlant les btiments, profanant les autels, violant les
religieuses et tuant au besoin les prtres22. Schmidt et Courtois ont banalis ces vnements, en parlant de simples faits
de guerre dans la norme de lpoque. Dautres ont t tents
dimputer le rle dirigeant des vques dans les cits, qui en
aurait fait, dans une perspective purement politique, des cibles privilgies pour des conqurants, au mme titre que
les militaires23. On ne retrouve cependant pas dans les invasions barbares contemporaines de telles attestations dun
acharnement anticatholique. Mme si le clerg arien nest
jamais voqu cette poque, lhypothse de motivations
religieuses au comportement vandale est donc dj envisageable, sans que lon puisse encore supposer lexistence dun
vritable projet24.
La prise de Carthage et la constitution du royaume en
octobre 439 changrent compltement les donnes du problme. Aprs les violences du sac de la capitale, se mit en
place en effet, jusquen 523, une politique rpressive mthodique de ltat vandale lgard des catholiques, pour
22. Cf. notamment Victor de Vita, I, 4 : Les glises et les basiliques des saints, les cimetires ou les monastres, excitaient surtout leur rage la plus criminelle, au point quils brlaient les lieux
de prire par de plus grands incendies que ceux qui frappaient
les villes et toutes les bourgades ; Possidius de Calama, Vie de
saint Augustin, 28, 7 : Cet homme de Dieu voyait les glises
prives de prtres et de desservants, les religieuses et tous les
continents disperss, parmi eux les uns sans courage dans les
tortures, dautres mis mort par lpe, dautres traits en captifs, esclaves de lennemi dans des conditions pnibles et cruelles, aprs avoir perdu lintgrit de lme, du corps et de la foi ;
il savait les hymnes et les louanges Dieu disparues des glises,
les difices ecclsiastiques brls en beaucoup dendroits, les
sacrifices solennels dus Dieu expulss des lieux qui leur sont
rservs, les sacrements divins dlaisss ; saint Augustin, Epist.
228 Honoratus de Thiabena, citant une lettre de ce dernier :
Si nous devons rester dans nos glises, je ne vois pas en quoi
nous serons utiles au peuple fidle, plus qu nous-mmes. Le
seul rsultat sera de voir sous nos yeux tuer les hommes, violer
les femmes, incendier les glises ; nous prirons dans les tortures ; et la lettre dsespre de Capreolus de Carthage, Epist. 1
(PL, 53, col. 845) au concile dphse : La masse ennemie sest
dverse sur nous ; partout la dvastation des provinces est sans
mesure [...]. Limage dune complte dsolation, de quelque ct
que lon se tourne, soffre aux yeux . Sur ce dossier, ltude de
P. Courcelle, Histoire littraire des grandes invasions germaniques, 2e d., Paris, 1964, p. 118-125, na pas t remplace.
23. Ctait dj la position de Courtois pour expliquer les violences vandales anticatholiques en Gaule entre 406 et 409 : cf. Les
Vandales et lAfrique, p. 62.
24. Certains sermons de Quodvultdeus dnonant laction de missionnaires ariens semblent bien, cependant, antrieurs octobre
439 : dans le royaume fdr dHippone, la future politique religieuse de ltat vandale sesquissait donc peut-tre dj.

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lensemble de laquelle on peut contester la pertinence du
terme perscution, mais dont les grands traits apparaissent dsormais assez bien, avec deux caractristiques essentielles25. Sauf en 484, les mesures punitives ne furent
dabord jamais gnrales. Luvre, pourtant virulente, de
Victor de Vita rvle que Gensric limita ds le dpart la
plupart de ses dcisions la seule province de Proconsulaire, et plus prcisment aux portions de cette province o
avaient t lotis les guerriers vandales, in sortibus
Wandalorum. Ici le roi, rsolu implanter une glise arienne,
confisqua dabord les glises26, puis il dcida aprs 457 linterdiction de toute ordination piscopale, la saisie des objets de culte, et finalement la prohibition de toute crmonie
religieuse catholique27. Mais, lexception de certains vques, comme Quodvultdeus de Carthage, il nexpulsa pas le
clerg, dsormais priv de moyens de clbrer le culte, et ne
prit aucune mesure contre les monastres. Quant aux autres
provinces, elles subirent seulement des expulsions isoles
de prlats jugs hostiles. Ceux-ci ne pouvaient cependant,
en cas de dcs, tre remplacs28, ce qui rvle, ds ce mo-

25. Cf. sur tout ceci notre chapitre LAfrique et la perscution vandale, in J.-M. Mayeur, Ch. et L. Pitri, A. Vauchez et M. Venard,
Histoire du Christianisme, t. III, Paris, 1998, p. 247-278.
26. Cf. Victor de Vita, I, 14 : En outre, sans tarder, Gensric
donna lordre aux Vandales de chasser de leurs glises ou de
leurs demeures les vques et les notables lacs aprs les avoir
dpouills (Praeterea praecipere nequaquam cunctatus est
Wandalis ut episcopos atque laicos nobiles de suis ecclesiis vel
sedibus nudos penitus aufugarent). Et surtout ibid. I, 18 : Ils
(les vques des rgions que Gensric avaient partages entre les
Vandales : I, 17) se retirrent, accabls de tristesse et de chagrin,
et, leurs glises confisques, se mirent clbrer les divins mystres comme ils le pouvaient et l o ils le pouvaient (Recedentes
illi tristitia et paerore confecti coeperunt qualiter poterant et ubi
poterant ablatis ecclesiis divina mysteria celebrare). galement
Hydace, Chronique, 118 : Gensric, emport par limpit,
chasse lvque et le clerg de Carthage hors de cette ville : ainsi,
selon la prophtie de Daniel, les ministres des saints sont changs et il livre les glises catholiques aux ariens (ecclesias
catholicas tradit Arrianis).
27. Interdiction des ordinations, cf. Victor de Vita, I, 29 : On en
arriva au point que, la mort de lvque de Carthage, interdiction fut faite dordonner des vques pour la province de
Zeugitane ou Proconsulaire ; saisie des objets de culte, ibid. I,
39 : Gensric envoie en Zeugitane un certain Proculus pour
obliger les ministres du Seigneur livrer les objets du culte et
tous les Livres . La prohibition du culte se dduit de ibid., II, 1 :
pendant la courte tolrance du dbut du rgne dHunric, mme
l o sous le roi Gensric il avait t interdit de tenir des assembles spirituelles, les fidles se rassemblrent en runions ; et
aussi du prambule de ldit du mme Hunric en mai 483 (ibid,
II, 39) : Ce nest pas une fois, mais bien souvent, la chose est
notoire, que dfense a t faite vos sacerdotes de tenir des assembles dans les territoires attribus aux Vandales, pour quils
ne pervertissent pas par leur sduction des mes chrtiennes .
28. Victor de Vita, I, 23.

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ment, un souci plus long terme de dsorganiser lensemble de lglise africaine, en la privant de son encadrement.
Cette politique connut parfois des phases plus douces,
comme entre 454 et 457, quand le roi autorisa llection
dun nouvel vque Carthage, vite dcd, et au dbut du
rgne dHunric en 477-480/481, mais sa ligne ne changea
pas fondamentalement jusqu cette date. Aprs 480/481, et
jusqu la mort du roi fin 484, une tape nouvelle et exceptionnellement grave commena au contraire, qui mrite, au
plein sens du terme, le nom de perscution. Le souverain
vandale ordonna dabord une dportation massive et meurtrire de clercs (probablement de Proconsulaire), puis, aprs
lchec dune confrence entre les deux glises au dbut de
fvrier 484, lexpulsion de lensemble de lpiscopat et la
conversion immdiate de tous les Africains larianisme,
ce qui dclencha, pour quelques mois, une vague de tortures ou dexcutions dans tout le royaume.
Mais cette crise ne dura pas. Ds lavnement de
Gunthamund fin 484, le pouvoir vandale fit marche arrire,
sans cependant que stablit, comme on le dit parfois, une
vritable tolrance29. Cette interprtation de lhistoriographie moderne, ne de la perception dun net contraste avec
le temps dHunric, nest en ralit taye par aucun document explicite. Larrt du rcit de Victor de Vita la fin 484
nous place, il est vrai, dans une situation de pnurie documentaire qui ne permet gure daffirmations catgoriques.
Mais divers indices, fournis notamment par la Vie de saint
Fulgence de Ruspe, laissent deviner un maintien probable
de la politique dfinie par Gensric dans les parties de la
Proconsulaire loties aux Vandales, et la poursuite des entraves apportes aux lections piscopales. Ces deux caractristiques de la perscution sont, dans tous les cas, clairement rtablies sous Thrasamund (496-523), qui tendit linterdiction de remplacer les vques dcds la Byzacne,
et expulsa immdiatement ceux qui contrevinrent la loi30.
Tout en poursuivant vraisemblablement la consolidation
dune Proconsulaire arienne, le roi allait plus loin que Gensric sur ce second point. Mais il resta fidle aussi aux limites traces par le fondateur du royaume : le culte catholique
ne fut jamais interdit en Byzacne, et les monastres y connurent un dveloppement sans prcdent.
Lavnement dHildric, petit-fils de Valentinien III par
sa mre, mit fin lessentiel de cette politique en 523. Tous
les exils furent rappels, toutes les lections et conscra29. Lide a surtout t dfendue par Courtois, Les Vandales et
lAfrique, p. 299-301. Nous exposons les arguments contraires
dans La chronologie de la vie de saint Fulgence de Ruspe et ses
incidences sur lhistoire de lAfrique vandale, in MFRA, 105
(1), 1993, p. 135-188.
30. Vita Fulgentii, XIII (d. Lapeyre p. 69 et 71) : sed quia tunc
regalis auctoritas episcopos ordinari prohibuerat; Regis
quoque commoto saevitia cunctos jam decreverat exilio
mancipandos. Les textes sont muets sur la Numidie et la Tripolitaine, qui ont pu connatre le mme sort.

25

tions permises, et le culte partout autoris. Mais ce ne fut


pas pour autant un retour intgral lordre ancien : le roi
nenleva pas lglise arienne les biens et les glises qui lui
avaient t attribus depuis 439, ce qui laissa donc subsister
une cause essentielle de conflit entre les communauts religieuses, que seule la reconqute byzantine rgla aprs 533.
Tel est, en rsum, lenseignement des sources crites.
Elles dmontrent sans ambigut que, sauf en 484, ce que
lglise catholique dfinit uniformment comme une perscution neut que rarement un caractre sanglant, et quelle
se dveloppa essentiellement deux niveaux : sous une forme
radicale, dans les parties de la Proconsulaire loties aux Vandales, avec confiscation des glises et des objets du culte,
interdiction des ordinations, et mme interdiction du culte ;
sous une forme plus cible, dans les autres provinces, avec
des mesures tournes presque exclusivement contre lpiscopat, parfois expuls, et souvent empch de se renouveler. Dans tous les cas cependant, il est vident que linitiative appartint constamment aux Vandales durant cette longue priode de rpression, ce qui oblige sinterroger sur
leurs raisons dagir ainsi.
2. Le projet missionnaire arien
Courtois et nombre de ses prdcesseurs estimaient que
Gensric navait gure eu le choix dune autre politique,
parce quil avait rencontr demble une glise rsolue
mener un combat pour la dfense de la romanit et des intrts de laristocratie romaine, durement spolie en 439.
Lobstination du clerg contester les confiscations domaniales opres en Proconsulaire, dont il avait t aussi victime, aurait t la cause de laggravation continue des mesures rpressives des souverains germaniques. force de
vouloir rester dans les zones interdites, et de dnoncer ailleurs
par des sermons ou des traits le serpent arien et la brute
barbare, qui on promettait la damnation ternelle, il aurait
cr un climat de tension permanent entre les communauts, qui nuisait lquilibre intrieur recherch par les Vandales, et devait attirer invitablement sur lui les catastrophes31. Au fond donc, ces historiens dplorent que le clerg
catholique nait pas su se soumettre et faire la part du feu,
en reconnaissant en 439 aux Vandales ariens la place qui
leur revenait, du fait de leur victoire militaire, dans la nouvelle Afrique32.
31. Cf. Courtois, Les Vandales et lAfrique, particulirement p. 288,
o il est question de linsaisissable complot mont contre les
Barbares , et p. 289 : Lglise a cru devoir utiliser le prtexte
arien pour dfendre la cause de la romanit, que la prsence des
Barbares compromettait irrparablement ses yeux. Contre lenvahisseur, elle a dclench la guerre religieuse (). Devant cette
rsistance chaque jour affirme, le roi vandale prit, semble-t-il,
des mesures de rpression assez diverses (nous soulignons).
32. Certains historiens ont t tents aussi dexpliquer la perscution par des raisons plus idologiques, aux consquences
politiques : larianisme aurait mieux servi le projet de Gensric

26

YVES MODRAN

Or supposer cela, cest rduire en fait abusivement la


porte de la politique religieuse de Gensric. Certes, lhypothse dune glise catholique sinclinant devant des dcisions quelle aurait considres comme invitables aurait
peut-tre un sens sil ne stait vraiment agi, pour le souverain Hasding, que de faire une place son glise arienne,
comme il voulut aussi en mme temps faire une place ses
hommes en leur donnant des terres en Afrique. Sur ce plan
en effet, on voit bien que les tensions entre Romains et Barbares sapaisrent assez vite. La spoliation de 439 toucha
les aristocrates propritaires de grands domaines, et un certain nombre de notables de Proconsulaire, avec les terres
desquels on constitua les sortes Wandalorum. Mais parce
que les Vandales ne formaient peut-tre que 15 000 familles,
les confiscations naffectrent surtout quune province, et
dans celle-ci une partie minoritaire de la population, puisque la masse des Africains, qui taient des fermiers ou des
colons, ne firent en fait que changer de propritaires33.
Dautre part, terme, on ne voit pas que le roi chercht
tendre continment ces spoliations : au contraire, lexemple des Gordiani, la famille de saint Fulgence, montre quil
procda des restitutions ds avant 46834. Tout cela explique que, sur le plan civil, lhistoire intrieure du royaume
fut plutt paisible aprs 439, et quil y eut mme trs vite de
multiples formes de ralliement, avec de nombreux exemples ensuite de Romains au service du pouvoir35.
Faut-il stonner de labsence dune telle pacification des
rapports intercommunautaires sur le plan religieux, et mettre en cause la responsabilit dune glise catholique intransigeante, arc boute sur le pass ? La comparaison na
en fait aucun sens, parce que ds le dbut Gensric na jamais plac sur le mme plan la question de ltablissement
de ses hommes et celle de son glise. Il seffora, certes, de
donner aussi celle-ci, dont nous ignorons ltat en 439,
mais qui coup sr tait encore jeune et navait jamais connu
de vritable implantation territoriale, les moyens dentourer
de construction dune monarchie forte. Par sa conception hirarchique de la Trinit, lhrsie favoriserait en effet laffirmation
de la supriorit dessence religieuse du souverain sur ses sujets
(cf. un expos rcent de cette thorie, dans le contexte europen
et non africain, par M. Rouche, Clovis, Paris, 1996, p. 264-266).
Gensric, pntr de cette ide, aurait ainsi voulu faire triompher larianisme dans toute lAfrique pour consolider son rgime. Sans entrer dans le dbat sur la justesse des prmisses de
cette vieille thorie, chre en particulier la science germanique,
son application lAfrique parat dans tous les cas difficilement
dfendable, puisque la perscution, nous lavons vu, ne fut jamais gnrale, sauf en 484.
33. Cf. notre article in AnTard, 10, 2002, p. 87-122.
34. Vita Fulgentii, I (p. 11 Lapeyre) : sed possessionibus suis ex
parte per auctoritatem regiam repetitis, ad Byzacium pervenerunt
ibique in Telepte civitate
35. Cf. F. Clover, The Symbiosis of Romans and Vandals in Africa,
in Das Reich und die Barbaren, E. Chrysos, A. Schwarcz (ed.),
Wien, 1989 (Verffentlichungen des Instituts fr sterreichische
Geschichtsforschung, 29), p. 57-73.

An Tard, 11, 2003


de prs son peuple, et procda pour cela, comme il lavait
fait avec les lacs, dimportantes confiscations de biens et
de sanctuaires36. Mais nous avons vu que la perscution,
ds 439, ne se limita pas, en Proconsulaire, des spoliations
limites et destines un transfert direct de responsabilit.
Le roi ne se contenta pas, en effet, de saisir les seuls difices
de culte ncessaires aux prtres qui encadreraient ses guerriers, mais au contraire toutes les basiliques situes in
sortibus Wandalorum37 ; et il en vint trs vite, partir de
457, dcider, lencontre des catholiques de la province,
linterdiction de toutes les ordinations piscopales et la confiscation de tous les livres et objets liturgiques, et bientt
mme prohiber toute clbration religieuse38. Rien de tel
ne fut dcid dans le domaine civil : il ne fut jamais question dexproprier ou de chasser de leurs terres la totalit des
Africains de Proconsulaire, ou, par exemple, de les empcher de parler le latin.
Loffensive religieuse tait donc, en Proconsulaire, dune
ampleur exceptionnelle. Pourrait-on cependant, dans une
perspective encore essentiellement politique, la considrer
comme la consquence logique et invitable de la volont
dtablissement dune glise arienne, sans que soit intervenue une animosit spcifique du pouvoir vandale lgard
des catholiques ? Les travaux rcents de Wolfgang
Liebeschuetz et Peter Heather, qui insistent sur lhtrognit extrme de la horde initialement conduite par Gensric, et expliquent ensuite son uvre aprs 439 par un dsir
dunifier politiquement et idologiquement cette masse humaine, pourraient aujourdhui redonner vigueur cette hypothse, dj envisage par Courtois39. Le roi, usant dli36. Cf. Y. Modran, art. cit n. 33, p. 102-103, 107-109, et 118.
37. Le fait ressort de Victor de Vita, I, 14, 17, 18, dj cit supra
n. 26, et surtout de I, 22 : Il (Gensric) rpandit une si grande
terreur quau milieu des Vandales les ntres ne pouvaient plus
du tout respirer et quen dpit de leurs plaintes nul lieu ne leur
tait concd pour prier ou pour offrir le sacrifice (ut in medio
Wandalorum nostri nullatenus respirarent neque usquam orandi
aut immolandi concederetur gementibus locus).
38. Cf. supra n. 27.
39. Sur le problme de lidentit vandale aprs 439, cf.
W. Liebeschuetz, Gens into Regnum : the Vandals, in Regna and
Gentes : the relationship between late antique and early medieval
peoples and kingdoms in the transformation of the Roman world,
H. W. Goetz (d.), Leiden, 2003 (Transformation of the Roman
world, 13), p. 55-83. Avec une problmatique du mme ordre, P.
Heather a prsent au sminaire sur les Vandales et les Suves
organis par G. Ausenda Saint-Marin, en septembre 2002, une
longue tude sur les problmes religieux dans le royaume des
Hasdings, qui paratra bientt. Pour laisser cette recherche son
caractre encore indit, nous nous limitons ici volontairement
une brve allusion ce qui constitue une de ses thses, en reprenant les arguments que nous lui avons opposs alors, et que nous
avions dj exposs dix-huit mois auparavant, lors dune confrence dont est issu cet article et qui portait le mme titre (confrence au Centre Lenain de Tillemont, en Sorbonne, amphi Guizot, le 10 mars 2001).

An Tard, 11, 2003

UNE GUERRE DE RELIGION : LES DEUX GLISES DAFRIQUE LPOQUE VANDALE

brment de larianisme comme dun instrument dhomognisation du peuple conqurant, aurait jug ncessaire,
titre prventif, de neutraliser les clercs catholiques, parce
quils pouvaient, par leur prdication, sduire certains Vandales immergs au milieu de leurs ouailles, priver ainsi
lglise arienne de fidles, et donc aussi terme fragiliser
son projet40. Cette interprtation, porte par les recherches
anglo-saxonnes des vingt-cinq dernires annes sur
lethnogense des peuples barbares, est sduisante et ses
prmisses semblent dsormais bien tablies. Mais son application lhistoire religieuse, sous la forme extrme consistant exclure toute agressivit vandale lgard des catholiques et supposer une perscution foncirement dfensive, se heurte des obstacles notre sens insurmontables. Elle suppose dabord, en effet, une fragilit spirituelle
des Vandales et une volont offensive chez les catholiques
de les convertir qui ne sont, en pratique, que fort peu attestes : contrairement ce que laisse parfois entendre Courtois, on ne connat que peu de Barbares catholiques41, et si
quelques indices tmoignent dun effort pour reconqurir
40. Cest, sans quelle soit jamais nonce compltement, dj
vers cette thse que tend en fait aussi le livre de Schmidt, qui
parle plusieurs reprises dune propagande catholique dans
les lotissements vandales que le pouvoir sefforait, juste titre, dempcher. Cf. particulirement Histoire des Vandales,
p. 132 : Les mesures anticatholiques de Gensric avaient touch, au dbut surtout, seules les personnes qui, dune manire
quelconque, pouvaient prsenter un danger pour lexistence de
ltat et le maintien de la religion du peuple vandale ; ibid., un
peu plus loin, propos des causes de la perscution dHunric :
Le clerg orthodoxe avait immdiatement mis profit la plus
grande libert de mouvement qui lui avait t accorde pour reprendre sa propagande lintrieur des lotissements des Vandales [...] . Et Schmidt ajoute, prfigurant Courtois : [Les catholiques], excits par leurs prtres, agissaient comme sils voulaient inciter les autres commettre des actes de cruaut (sic).
41. Si on laisse de ct les pitaphes de personnages nom germanique trouves dans des glises dont on ignore le statut avant
533, deux seulement nous sont nommment connus par les textes : Muritta (Victor de Vita, III, 34-37) et Arbogast (ibid., I, 4346). Lorigine vandale de ces catholiques se dduit de leur nom,
mme si un doute subsiste pour le premier : cf. N. Francovich
Onesti, I Vandali. Lingua e storia, Roma, 2002, p. 168 (Muritta)
et p. 148-149 (Armogast). Dagila (Victor de Vita, III, 33) est
aussi un Vandale (le nom se retrouve sur une des inscriptions de
la basilique occupe par les ariens Hippone, sous la forme
Dagili : cf. H.-I. Marrou, in RAug, 6, 2, 1960, p. 140), mais
seule son pouse est catholique. De mme, Maioricus (Victor de
Vita, III, 24) au nom partiellement germanique, a une mre et
une tante romaines (Dionisia et Dativa) et catholiques. En revanche, Victor de Vita (III, 38) mentionne aussi, sans les identifier, deux Vandales, souvent confesseurs de leur foi sous Gensric, accompagns de leur mre, et mprisant toutes leurs richesses [qui] sen allrent en exil avec les clercs , en 484. Un
peu avant aussi, pour voquer cette perscution, il crit (III, 31) :
Mais qui pourrait exposer ou rassembler en une narration approprie les divers mauvais traitements que sur lordre du roi les

27

des mes passes lennemi42, nous navons aucun texte qui


illustre une relle volont de mission auprs des conqurants43.
En revanche, et cest ce qui surtout contredit lhypothse
dune politique purement dfensive lgard de lglise,
les indices ne manquent pas qui prouvent lexistence dune
vritable mission arienne auprs des catholiques de Proconsulaire44. Ds 439 en effet, les sermons de Quodvultdeus de
Carthage dnoncent sans ambigut lentreprise de conversion lance par les Vandales : Mes trs chers frres , rpte-t-il sans cesse ses ouailles, en voquant de toute vidence le risque dapostasie, prenez garde aux ruses des
hrtiques ! Brebis du Christ, prenez garde aux tratrises des
loups45 . Cest un loup , redit-il de larien, cest un
Vandales eux-mmes firent subir leur propre peuple ? (ipsi
Wandali in suos homines exercuerunt). La suite du texte se limite cependant lhistoire du diacre Muritta. Linterdiction formule au dbut de lpiscopat dEugne de laisser entrer dans
son glise de Carthage des gens en costume barbare (ibid., II,
8), mme si Victor de Vita indique aussitt que beaucoup dentre
eux taient des serviteurs romains du Palais, permettrait dajouter certainement quelques noms, mais tout cela reste modeste, et
nombre de ces convertis ont pu ltre dans un contexte familial,
comme lexemple du jeune Maioricus, dj cit, le laisse supposer. Dans lautre sens, outre labondance des textes tmoignant
dune propagande arienne intensive, le nombre de convertis
lhrsie portant un nom romain que nous livrent explicitement
les sources est beaucoup plus lev (cf. infra n. 165).
42. Cest ainsi que lon pourrait comprendre par exemple un passage de la Vita Fulgentii (XXI), o les ariens conseillent
Thrasamund dexpulser Fulgence de Carthage, parce que son
enseignement a dj eu un tel succs quil a ramen son glise
plusieurs de ses prtres .
43. On ne peut totalement exclure que la remarque dHunric dans
le prambule de ldit de mai 483 (Victor de Vita, II, 39 : dfense a t faite vos prtres de tenir des assembles dans les
lots des Vandales, pour quils ne pervertissent pas par leur sduction des mes chrtiennes ) voque une propagande catholique auprs des domini vandales. Mais il est plus vraisemblable, tant donn le contexte et les mesures que prendra le roi peu
aprs, que cest une action auprs des Africains disperss sur
les domaines vandales et rallis lhrsie quil est ici fait allusion.
44. Il va de soi que nous laisserons ici de ct tous les cas de passages forcs larianisme. Ceux-ci, jusquen 484, concernrent surtout des Romains au service de la Cour : ds 437, Gensric avait
voulu imposer la conversion quatre de ses conseillers espagnols
(Prosper, Chronica, 1339) ; aprs 457, il lexigea de tous ceux qui
exerceraient des charges la Cour (Victor de Vita, I, 43) ; la mesure fut rpte et largie par Hunric au dbut des annes 480
(ibid., II, 23). En 484, tous les Africains furent menacs, mais
dans un contexte trs particulier et qui ne dura pas. Plus tard, certains textes de Fulgence font encore allusion des pressions, mais
de manire trop imprcise pour en tirer des conclusions.
45. Quodvultdeus, Sermo de ultima quarta feria, VII, 9
(p. 405 Braun) : Cavete, dilectissimi, fraudes haereticorum ; oves
Christi, timete insidias luporum

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YVES MODRAN

serpent ; fracassez ses ttes. Il flatte, mais il trompe ; il promet beaucoup, mais il ne tient pas ses promesses [...] ; Mchant loup ! Serpent diniquit ! Esclave impie ! Tu foules
aux pieds lglise ; tu combats ta vraie mre ; tu veux exorciser le Christ, tu veux rebaptiser les catholiques [...]46 . La
menace exprime par cette dernire affirmation tait pressante, en juger par dautres sermons : Prenez garde, mes
frres, la peste arienne ; quils ne vous sparent pas du
Christ par leurs promesses de biens terrestres Celui que
le Christ a fait vivre par le baptme, pourquoi larien veut-il
le tuer en le rebaptisant ? Honte toi, honte toi hrtique47 ! Parfois cependant, lirrparable tait accompli, et
Quodvultdeus ne pouvait que sen dsoler en lanant alors
un cri dsespr au Christ : Pourquoi ce silence ? Tes ennemis sagitent bruyamment ; ceux qui te hassent lvent la
tte. Pourquoi ce silence ? Les ennemis qui te hassent tont
dit infrieur ; ils ont humili tes membres en les rebaptisant.
Pourquoi ce silence ? Vois, ils complotent contre ton peuple48
Dix ans aprs, alors quil tait en exil en Italie, lvque
de Carthage revint sur le sujet de multiples reprises dans
son Liber de promissionibus et praedictionibus Dei et dans
le Dimidium temporis, notant par exemple, aprs la citation
de 1 Jean 2, 18 ( Vous avez entendu que lAntchrist vient
et beaucoup dAntchrists sont dj venus ) : Il montre
ainsi quil sagit de tous les hrtiques et surtout des ariens,
qui, comme nous le voyons, abusent beaucoup de monde,
soit par leur puissance temporelle, soit par le zle de leur
nature perverse, soit mme par la retenue de leur modration ou avec la tromperie de toutes sortes de prodiges49 .
Le phnomne dnonc ntait donc pas troitement li aux
circonstances de la conqute, et lusage de la menace (le
recours la puissance temporelle) tait loin dtre le seul
facteur de conversion. Ctait un effort de propagande
arienne de longue dure qui tait entrepris, avec une stratgie mthodique que couronnait cette ritration du baptme
sur laquelle Quodvultdeus revient constamment, comme dans
46. Quodvultdeus, Sermo de symbolo I, XIII, 4 et 6 (p. 334 Braun) :
Lupus est, agnoscite : serpens est, eius capita conquassate.
Blanditur, sed fallit : multa promittit, sed decipit [...]. O lupe male !
o serpens inique ! O serve nequissime ! Dominam calcas, veram
matrem impugnas, Christum exsufflas, catholicum rebaptizas
47. Quodvultdeus, Sermo de tempore barbarico I (p. 436 Braun) :
Cavete, dilectissimi arrianam pestem ; non vos separent a Christo
terrena promittendo [...]. Quem Christus per baptismum
vivificavit, quare eum arrianus rebaptizando occidit ? Erubesce,
erubesce, haeretice.
48. Quodvultdeus, De tempore barbarico II (p. 486 Braun), 14 :
Quare taces ? Inimici tui sonnuerunt, et qui te oderunt
levaverunt caput. Quare taces ? Inimici tui, qui te oderunt,
ipsi te minorem dixerunt, ipsi membra tua rebaptizando
humiliaverunt. Quare taces ? Ecce super plebem tuam
machinati sunt consilium.
49. Quodvultdeus, Dimidium temporis, V, 7 (d. R. Braun, Paris,
1964 [SC, 102]).

An Tard, 11, 2003


cet autre passage du Dimidium temporis, propos dun verset de lApocalypse : Et certainement il veut nous faire
reconnatre tous les ariens hrtiques quand il dit : Ils feront la guerre lAgneau et lAgneau les vaincra. Et en
effet ils combattent lAgneau quand ils exorcisent et rebaptisent les membres de lAgneau, que le Christ avait consacrs par son sang50 . cette date, Gensric navait pourtant nulle part impos, mme aux fonctionnaires du Palais,
la conversion larianisme51 : cest donc bien luvre de
missionnaires ariens que dnonait Quodvultdeus.
Un peu plus de quarante ans plus tard, un passage de la
Vie de saint Fulgence de Ruspe que nous avons rcemment
mis en valeur dans un autre contexte, permet de saisir sur le
vif le travail de ces missionnaires, l o il devait tre le plus
mthodiquement men, dans les campagnes de Proconsulaire o la paysannerie africaine tait passe sous le contrle de propritaires vandales. Oblig de fuir, vers 496 ou
497 son monastre de la rgion de Thlepte, Fulgence gagna cette province et parvint avec son compagnon Flix dans
la rgion de Siccca Veneria, en pays de lotissement vandale
o les prtres taient interdits de sjour. Ils furent donc vite
arrts, mais dans des circonstances pour nous ici fort clairantes : Un prtre de la secte arienne prchait la perfidie
dans le Fundus Gabardilla ; son nom parmi les hommes
tait Flix, mais sa volont tourne contre Dieu tait toujours malheureuse ; il tait issu de la nation barbare, de
murs cruelles, puissant par ses richesses, et ctait un perscuteur acharn des catholiques. Voyant que le nom du bienheureux Fulgence devenait illustre dans ces rgions, il pressentit que beaucoup de ceux quil avait dtourns allaient
secrtement revenir la vraie foi52 . Ce Flix fit donc
bastonner Fulgence et son compagnon, avant tout parce quil
les prenait pour des prtres53. Et il ne les relcha quaprs
leur avoir fait raser le crne, pour bien marquer leur tat
monastique, qui seul leur valait droit de sjour dans la province.
Comment donner ce presbyter praedicans un autre nom
que celui de missionnaire ? Sa capacit dinitiative prouve

50. Ibid., VIII, 16.


51. Cf. supra n. 44 : Victor de Vita mentionne lordre de conversion force du personnel de la cour aprs la mort de Deogratias
de Carthage, soit aprs 457. Or le livre de Quodvultdeus est antrieur la mort de Valentinien III, le 16 mars 455 (cf. lintroduction de R. Braun, SC, 102, p. 16).
52. Vita Fulgentii, VI (p. 35 Lapeyre) : presbyter quidam sectae
arianae, in fundo Gabardilla perfidiam praedicans, cui nomen
quidem fuit inter homines Felix sed voluntas adversus Deum
semper infelix, natione barbarus, moribus saevus, facultatibus
potens, catholicorum persecutor acerrimus, beati Fulgenti nomen
in illis regionibus clarum fieri sentiens, reconciliandos occulte
multos quos deceperat suspicatur.
53. Ibid. : Il ne croyait pas que Fulgence, qui tait digne du sacerdoce, ne ft encore que moine [...] . (Neque virum dignum
sacerdotio, vere adhuc, esse monachum credidit).

An Tard, 11, 2003

UNE GUERRE DE RELIGION : LES DEUX GLISES DAFRIQUE LPOQUE VANDALE

bien que lglise arienne, au moins cette date, tait capable, localement, dagir librement, sans en rfrer constamment au pouvoir politique. Et sa prdication dans un fundus
montre clairement que sa tche ne se limitait pas au seul
encadrement des familles de guerriers loties en 439. Elle ne
pouvait tre tourne que vers les colons africains du domaine, et elle savrait efficace en croire la remarque finale de lextrait cit54. Bien plus, elle seffectuait aussi normalement sans violence, comme le rvle lpilogue de lpisode. La nouvelle de la bastonnade, ajoute lauteur de la
Vita, parvint en effet aux vques ariens, et un des ces vques, qui connaissait les parents de Fulgence et avait eu
pour lui, alors quil tait encore dans le monde, une affection particulire, fut gravement irrit contre lauteur de ce
forfait qui tait un prtre de sa secte et de sa parochia : il se
dclara prt venger le bienheureux Fulgence sil voulait
dposer une plainte (querelam deponere) contre le prtre en
question55 . Flix en recourant la force contre Fulgence
avait donc viol une loi, infraction, doit-on supposer considrer la raction de son suprieur, quil ne devait pas commettre en temps normal en sadressant aux Africains de la
rgion.
Encore vingt ans plus tard, sous le rgne de Thrasamund,
peu avant lannulation des lois rpressives dcide par
Hildric en 523, luvre du mme Fulgence de Ruspe atteste de la continuit tardive de cette action missionnaire.
Dnonant une attitude, qui ne devait pas tre exceptionnelle, il mettait en garde les catholiques dans son Psaume
abcdaire56 : Mes frres, gardez-vous dentrer jamais prier
54. Cette prdication dans les campagnes devait videmment se
faire en latin, ce qui contredit largument de Schmidt pour qui, le
vandale tant la langue liturgique des ariens, une mission auprs
des Africains ne pouvait aussi se faire que dans cette langue,
avec alors un public ncessairement restreint. En fait, de mme
que ladministration vandale usa vite du latin, lglise arienne
dut ladopter pour sa propagande, et peut-tre mme parfois pour
ses crmonies. Cest ce que suggrent en tout cas les fragments
dune Bible bilingue du Ve ou du VIe sicle dcouverts en gypte
et conservs aujourdhui Giessen, qui, selon certains savants,
proviendraient dAfrique vandale (mise au point rcente, avec
une autre hypothse cependant, de P. Scardigli et M. Manfredi,
Note sul frammento gotico-Latino di Giessen, in Geist und Zeit.
Wirkungen des Mittelalters in Literatur und Sprache. Festschrift
R. Wisnievski zu ihrem 65. Geburtstag, Frankfurt am Main, 1991,
p. 419-437).
55. Vita Fulgentii, VII (p. 43 Lapeyre) : Fama inter alios vanos
quoque arianorum episcopos docet mactatum gravi caede beatum
Fulgentium et, quia parentes ejus cognitos habebat episcopus
ipsumque beatum Fulgentium singulariter adhuc laicum
dilexerat, adversus presbyterum suae religionis et parochiae, qui
caedis auctor extiterat, graviter commovetur : vindicare beatum
Fulgentium parans, si querelam de memorato presbytero
deponere voluisset.
56. Fulgence, Psalmus contra Vandalos Arrianos, v. 294-295
(p. 885 Fraipont) : caute vos ipsos servate/ ut in ecclesiis illorum
nunquam intretis orare.

29

dans leurs glises ! la mme poque, selon son biographe, il sadressait aux catholiques qui staient fait rebaptiser, [ qui] il apprenait pleurer leurs erreurs [...]. Et il en
exhortait dautres ne pas sacrifier leurs mes des avantages temporels57 . Mais dans le De remissione peccatorum,
crit vers 520, prenant acte des ralits, il ne pouvait qunoncer les conditions du retour pour ceux que retient captifs
le crime de la ritration du baptme, et aussi ceux qui, peuttre sans ritrer le baptme, reniant le contenu de la foi
catholique sous leffet de la sduction des faveurs ou la peur
du chtiment, sont passs dans la communaut des hrtiques58 . Le passage trouve un cho direct dans la notice de
Procope sur le rgne de Thrasamund : Il contraignit les
chrtiens abandonner leurs croyances traditionnelles [...]
en leur confrant des prrogatives et des charges pour se les
concilier, et en les comblant de richesses59 . Cest un autre
type duvre de conversion qui est ici dnonc, vraisemblablement en milieu urbain, et qui visait peut-tre dabord
les lites. Mais de nombreux textes sur lutilisation de lassistance aux pauvres dans un but missionnaire, sur lesquels
nous reviendrons plus loin, montrent que la plbe urbaine
intressait tout autant encore alors le clerg arien.
La politique religieuse de Gensric et de ses successeurs
jusquen 523, la diffrence de leur politique sociale, ne se
tournait donc pas vers les seuls Vandales lotis en Proconsulaire, mais aussi vers tous les Africains qui vivaient au milieu deux. Il ne sagissait pas seulement de priver ces catholiques de leur religion, mais aussi de les convertir larianisme, ce qui tendait grandement les responsabilits du
clerg arien. la diffrence des autres Barbares, pour qui
on ne retrouve que des formes attnues ou parses de cette
politique, les Vandales ont eu ainsi un vrai projet missionnaire60, qui sapparentait clairement au fameux adage cujus
regio, ejus religio.

57. Vita Fulgentii, XX (p. 101 Lapeyre).


58. Fulgence de Ruspe, De remissione peccatorum, I, 22, 1
(p. 671 Fraipont) : Verum etiam si qui forsitan sine iteratione
baptismatis delectatione munerum seu timore poenarum negantes
catholicae fidei sacramentum, ad haereticorum sunt mortiferum
dilapsi consortium, resumant fidem quam negaverunt, et ad
Ecclesiam celeriter revertantur [...]. Ce texte nest pas unique.
Dj Quodvultdeus voquait le sort des apostats, pour lesquels il
tait plus dur que Fulgence : si quelquun a abandonn la foi
catholique pour se livrer aux aberrations hrtiques, il sera jug
comme un esclave fugitif et non comme un fils adoptif ; il natteindra jamais la vie ternelle, mais plutt la damnation (Contra Iudaeos, Paganos et Arrianos, 20, 1 p. 255 Braun). Dautres
maldictions du mme genre pourraient tre cites, toutes aussi
indirectement rvlatrices de la ralit de la propagande arienne.
59. Procope, Guerre vandale, I, 8, 9.
60. Courtois lavait trs bien vu (cf. ainsi Les Vandales et lAfrique, p. 226), mais il ne lvoque que brivement, et parfois avec
ironie (ibid. p. 223 : si lglise arienne navait stupidement rivalis avec lglise catholique en matire de conversions [...] ).

30

YVES MODRAN

Face un tel projet, lhistorien ne peut que constater


dabord combien le dbat sur les responsabilits dans le
conflit religieux est dpourvu de sens. Il est absurde, en effet, de parler du prtexte arien61 et de rver un clerg
nicen qui aurait fait la part du feu, ds lors quon ne lui a
jamais vraiment laiss la possibilit dagir ainsi. Si laffrontement stait restreint au problme des spoliations domaniales ou de la dfense de la romanit, lide aurait un sens.
Mais tout cela fut trs vite dpass. Cest le rle spirituel
mme de lglise qui tait en jeu. Les Vandales tentaient la
conversion de ses ouailles : que pouvait-elle faire dautre
que rsister tout prix, sous peine de perdre sa raison dtre ?
Continuer argumenter aprs cela sur les dangers dun refus de se soumettre reviendrait ne plus rien comprendre au
fait religieux en lui-mme62, et renoncer en fait toute dmarche scientifique.
Mais comment expliquer ce projet missionnaire vandale ?
Sur le fond, sa logique initiale a pu, comme le pensait Courtois et comme le redisent aujourdhui les historiens anglosaxons, tre fondamentalement politique. Comme beaucoup
de chefs barbares du Ve sicle, le roi Hasding, bien conscient la fois de lhostilit de lEmpire au coup de force
quil avait ralis et de lhtrognit de la masse humaine
qui le suivait, voulut au dbut renforcer tout prix la cohrence de son peuple, dont la paix pouvait vite rvler la
fragilit. La manire dont se firent les lotissements dans la
seule Proconsulaire montre bien ce souci de scurit et de
cohsion : il sagissait dviter la dispersion excessive des
guerriers vandales, et de les garder en une masse relativement compacte au plus prs de Carthage. En mme temps,
plus encore que les autres rois barbares confronts au mme
problme, Gensric estima que lunit recherche ne pouvait se fonder sur des bases uniquement conomiques et
gopolitiques. Il fallait lui donner aussi une dimension culturelle, et larianisme apparut au souverain comme le meilleur
instrument dont il pouvait disposer.

61. Courtois, Les Vandales et lAfrique, p. 289.


62. Et tel est bien en dfinitive la vraie faiblesse de Courtois. Il
avait parfaitement compris lobjectif de Gensric et not la volont missionnaire des ariens, mais pour conclure : aucun
moment il ne parat que le catholicisme ait t poursuivi en tant
que tel (Les Vandales et lAfrique, p. 292). Manifestement pour
lui, et un certain nombre dautres savants qui lont suivi ou le
suivent encore, dtourner une communaut de la foi catholique
vers une religion remettant en cause sa conception mme de la
Divinit ntait pas lattaquer en tant que telle . Dans une logique danalyse purement politique (trs significativement
dailleurs, il lvoque dans son chapitre intitul Structure politique , et non dans celui consacr ce quil appelait la lutte
inexpiable ), laction missionnaire ntait pour lui que linstrument de renforcement dune institution, lglise arienne, aux
dpens dune autre, lglise catholique. La dimension spirituelle
du conflit lui chappe compltement.

An Tard, 11, 2003


Mais, et ce fut toute son originalit, encore souvent mal
distingue aujourdhui, il entendit crer non pas un, mais
deux niveaux diffrents, les conditions dun tablissement
durable : larianisme devait unifier les vainqueurs, et aussi
simultanment neutraliser les Africains au milieu desquels
ceux-ci allaient vivre. Le projet de conversion des vaincus
en Proconsulaire tait indissociable de lentreprise dhomognisation du peuple vainqueur. La communaut de religion entre toutes les composantes de la population serait
seule garante de lunit politique du pays o vivraient les
conqurants.
Considrer qu partir de l le conflit entre ariens et catholiques serait rest prisonnier dune logique exclusivement
politique constituerait cependant une erreur. Ds lors que
lglise arienne, dont les structures furent en place probablement ds le milieu des annes 440, intervenait, et que
lobjectif tait de convertir des masses, le discours et laction purement religieux ne pouvaient que tenir un rle croissant. Deux glises taient en concurrence, dans ce qui devenait une vritable guerre de religion, qui prit dabord la
forme la plus naturelle ce genre de conflit dans le monde
chrtien, celle dun dbat doctrinal.
II. LAFFRONTEMENT THOLOGIQUE
Pour prciser les positions des deux adversaires, lhistorien est demble confront un problme de sources. La
littrature arienne vandale a en effet presque totalement disparu, et le seul texte sr qui nous en reste est un sermon dun
Africain converti, Fastidiosus63. Mais elle fut prolixe, et suscita en retour une abondante production littraire catholique, qui a t en partie conserve. Or celle-ci ne fut pas
luvre de penseurs absorbs par des spculations abstraites, mais une vritable littrature de combat, qui avait dabord
pour but de rpondre aux ariens. Nombre de ses titres sont
dailleurs significatifs : Asclepius et Victor de Cartenna crivirent ainsi chacun un Adversum Arianos, Vigile de Thapse
un Contra Palladium, un Adversus Marivadum et un Contra Arianos, Cerealis de Castellum un Contra Maximinum
arianum, et Fulgence de Ruspe un Contra Fabianum, un
Contra Pintam et un Contra sermonem Fastidiosi64. Il faut
leur ajouter un nombre important de sermons, souvent anonymes ou faussement attribus saint Augustin,

63. Texte insr dans la lettre IX de Fulgence (p. 280-283 Fraipont).


64. Les uvres dAsclepius et de Victor de Cartenna, perdues,
sont connues par Gennadius, De viris illustribus, LXXIII et
LXXVII ; seul le Contra Arianos de Vigile de Thapse est conserv, mais lauteur y signale en II, 45 et II, 50 (PL, 62, col. 226
et 230) ses deux autres livres ; louvrage de Cerealis, fort court,
est dit dans PL, 58, col. 757-768 ; le Contra Pintam de Fulgence est perdu, mais cit dans la Vita Fulgentii, XXI ; il reste en
revanche dimportants fragments de son Contra Fabianum (d.
J. Fraipont, dans CCL, 91A, p. 763-866).

An Tard, 11, 2003

UNE GUERRE DE RELIGION : LES DEUX GLISES DAFRIQUE LPOQUE VANDALE

Quodvultdeus, Victor de Vita ou Fulgence65, qui, mme sils


attendent pour la plupart encore de faire lobjet dune dition scientifique globale et dun commentaire historique, sont
manifestement dpoque vandale. Ce sont des textes moins
labors que les traits cits prcdemment, mais qui nous
rvlent mieux, par leur vhmence, la violence du dbat
thologique de lpoque. Tous dnoncent, directement ou
indirectement, les ariens, en recourant souvent linvective
directe, la manire des dernires homlies de Quodvultdeus.
Dic mihi, haeretice, quis dixit in Genesi, lit-on ainsi dans un
de unico baptismo66, dont tout le dveloppement est rythm
par des formules du mme type : Da mihi, Et tibi
haeretice, Et tu dicis non esse rectum Sed ego justum
sum, inquis, et vos peccatores etc. Grce ces textes, construits pour rpondre point par point ce quils appellent
souvent les objections des hrtiques67, il est possible, en
faisant videmment la part des exagrations ou des dformations volontaires, didentifier les caractres essentiels de
la doctrine de lglise arienne vandale.
1. Un homisme vandale ?
Mais peut-on vraiment parler de doctrine arienne ? La
question pose tout le problme de la distance thologique
qui existait entre les deux glises, et donc de la nature mme
du dbat qui les opposa. Or nombre de savants ont estim

65. Une premire approche de ces sermons, fonde sur un corpus


dune quarantaine duvres, se trouve dans le livre pionnier de
A. Isola, op. cit. (n. 17), avec une liste commente p. 9-19.
Dautres rfrences sont glaner dans E. Dekkers, Clavis Patrum
Latinorum, 3e d., Steenbruge, 1995, p. 137-153 (sermons douteux ou placs par erreur sous le nom de saint Augustin), p. 159160 (sermons attribus Quodvultdeus), p. 272-273 (dubia et
spuria de Vigile de Thapse), p. 278-281 (dubia et spuria de Fulgence de Ruspe), ainsi que dans I. Machielsen, Clavis patristica
pseudepigraphorum Medii aevi, vol. 1A et B, Turnhout, 1990,
notamment pour Fulgence p. 730-756. Outre lHomilia de sancto
Cypriano prte Victor de Vita (PL, 58, col. 265), le groupe le
plus intressant est celui des LXXX sermones attribus Fulgence, dits par Th. Raynaud en 1633, et republis par Migne
en appendice des uvres de lvque de Ruspe (PL, 65, col. 858954) : sur lorigine africaine et la datation lpoque vandale
dune grande partie de ces textes (certains, un petit nombre en
ralit, sont en effet des copies plus ou moins compltes de sermons augustiniens), cf. G. Morin, Notes sur un manuscrit des
homlies du Pseudo-Fulgence, in Revue Bndictine, 26, 1909,
p. 223-228, et R. Grgoire, Homliaires liturgiques mdivaux.
Analyse de manuscrits, Spolto, 1980, p. 89-125 (particulirement p. 93).
66. PL, 65, col. 910-912 : il sagit du sermon XLV de la srie du
pseudo-Fulgence cite la note prcdente, que A. Wilmart
croyait augustinien (cf. Revue Bndictine, 29, 1912, p. 148-167),
mais que la critique rcente rend un anonyme africain postrieur, du Ve ou du VIe sicle (cf. R. Grgoire, op. cit., p. 119).
67. Ils reproduisent dailleurs parfois celles-ci : ainsi les questions
recopies au dbut du Contra Maximinum de Cerealis.

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que le terme tait trop fort, parce que larianisme vandale, comme celui des Goths, aurait t en ralit un arianisme modr. Et certains, la suite de Marrou, pour qui la
doctrine vandale tait issue de lhomisme et donc trs
proche de lorthodoxie 68, ont propos de privilgier plutt
ce nom. Il nest pas contestable, certes, que lhomisme, qui
tait au dpart, un compromis plus ambigu que ngatif sur
la question trinitaire, pouvait mriter ce jugement : il tait
n au concile de Rimini, en 359, de la volont de Constance II
dobliger les vques convoqus sentendre pour proscrire
le terme controvers dousia, au profit dune formule vague, le Credo dat, dfinissant simplement le Christ comme
semblable au Pre en toutes choses et selon les critures . Mais peut-on dire que les Vandales, un sicle aprs,
fondaient strictement leur croyance sur cette expression toute
de prudence et de neutralit ? En fait, cette opinion, qui revient la mode aujourdhui chez tous ceux qui sont soucieux de minimiser limportance du dbat religieux lpoque vandale, na jamais t jusquici rellement dmontre,
et relve surtout du postulat69. Son seul argument heuristique est en effet un passage de ldit de perscution dHunric
du 24 fvrier 484, qui cite les conciles de Rimini et de Sleucie de 359 lorsquil rappelle les premires discussions
de la confrence de 484 entre les deux glises : Le premier jour, nos vnrables vques leur proposrent dapporter, comme on les invitait le faire, la preuve rigoureuse
de lhomoousion partir des divines critures, ou du moins
(aut certe) de condamner ce qui avait t rejet au concile
dAriminum et Sleucie par plus de mille vques venus
du monde entier70 .
Mais ce texte nest en rien lexpos dun credo. La mention de Rimini ne constitue que loffre pralable de lglise
arienne pour louverture des dbats, une sorte de prliminaire (aut certe) jug indispensable, et non le formulaire
dune adhsion sans faille sa propre doctrine. La proposition est dailleurs ngative : on demandait aux catholiques
de prononcer une condamnation, celle de toute rfrence
la notion de substance, et non pas dadopter une formule.
Dans son nonc, des considrations tactiques sont, dautre
part, probablement aussi importantes que les soucis thologiques. Dans le contexte dun combat intellectuel, o les
68. H.-I. Marrou, La basilique chrtienne dHippone daprs le
rsultat des dernires fouilles, in RAug, 6, 2, 1960, p. 144. Le
grand historien formulait cependant ce jugement de manire trs
brve, avant tout pour souligner la ressemblance, indiscutable,
entre basiliques ariennes et catholiques. Il na, notre connaissance, jamais abord vraiment pour elle-mme la question de la
nature de la foi vandale.
69. Aucune tude qui prendrait en compte lensemble des textes
africains contemporains du sicle vandale na en effet t entreprise pour tenter danalyser les croyances des conqurants.
70. Victor de Vita, III, 5 : aut certe quod a mille et quot excurrunt
pontificibus de toto orbe in Ariminensi concilio vel apud
Seleuciam amputatum est praedamnarent.

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An Tard, 11, 2003

YVES MODRAN

catholiques usaient sans cesse de largument du nombre, on


le verra plus loin, Rimini et Sleucie taient en effet les seuls
exemples de conciles favorables larianisme o un corps
piscopal important avait sig (plus de 400 Rimini, 160
Sleucie). Y faire rfrence tait certainement un procd
courant de la propagande arienne.
La preuve textuelle manque donc la thse de lhomisme
vandale. Mais celle-ci sappuie aussi, lit-on parfois, sur un
argument de similitude plus gnral : larianisme modr
ou mitig serait en effet, de toute faon, la forme occidentale de lhrsie, laquelle Gensric et son peuple se rattachaient ncessairement, puisquils navaient pas reu directement leur foi dArius ou des Orientaux condamns Nice, mais dautres ariens rencontrs au long de leurs prgrinations vers lOuest.
Le deuxime terme de cette affirmation nest, en lui mme,
assurment pas infond, mme si la date et les modalits de
lvanglisation des Vandales restent mystrieuses, et divisent les historiens. Pour les uns, la conversion aurait eu lieu
en effet avant linvasion des Gaules, probablement dans les
rgions danubiennes, soit par laction de missionnaires latins, soit au contact des Wisigoths71. Dautres estiment que
les Vandales taient encore paens au moment de linvasion
de lEspagne, et que ce sont nouveau les Wisigoths, au
milieu des annes 410, qui leur auraient enseign la doctrine dUlfila. Le dossier des sources est en fait trs pauvre,
mais parat favoriser cette seconde datation. Une digression
dOrose, malheureusement assez obscure, en est llment
principal. la suite du rcit du passage des Vandales en
Espagne en 409, le prtre espagnol note : Si les Barbares
avaient t lancs sur les territoires romains seule fin de
remplir en foule travers lOrient et lOccident les glises
du Christ de Huns, de Suves, de Vandales et de Burgondes,
ainsi que dinnombrables peuples divers de croyants, la misricorde de Dieu paratrait louer et exalter puisque, mme
si cest au prix de notre branlement, tant de peuples recevraient la connaissance de la vrit quils ne pouvaient srement dcouvrir qu cette occasion72 . Orose inclut ici
les Vandales et les Suves parmi les peuples qui, suggre la
fin de la phrase, taient encore paens avant linvasion de

71. Ainsi Schmidt, Histoire des Vandales, p. 226. Mme position,


avec plus de prudence, chez Courtois, qui donne toutes les pices du dossier (Les Vandales et lAfrique, p. 35-36).
72. Orose, Historiae adversus paganos, VII, 41, 8. Il faut peuttre corriger la mention des Huns (Hunis) par celle des Alains
(Alanis), puisque les Huns ne se convertirent jamais, et que
lauteur associe peu avant Alains, Suves et Vandales dans le
rcit de linvasion des Gaules fin 406 (VII, 40, 3). Toutefois, les
Burgondes sont absents de cette premire liste, et la nomenclature de VII, 41, 8 peut tre sans rapport avec elle. Orose a pu
simplement vouloir donner ici les noms des plus grands des peuples barbares, en omettant volontairement les Goths, dj ariens
depuis longtemps.

lEmpire, en loccurrence, dans leur cas, celle de la fin 406.


Leur conversion dut donc tre postrieure, pour tre acquise
en tout cas, au moins officiellement, en 421 : cette date en
effet, Salvien signale quils usaient dj dun verset vanglique comme cri de ralliement lors de la guerre contre le
Romain Castinus73. Lhypothse dune vanglisation par
lintermdiaire de missionnaires wisigoths est donc la plus
vraisemblable, mme si, lchelle dune masse de 80 000
personnes fort htrogne, des ralliements antrieurs et minoritaires sont probables.
2. Une thologie volutive
Dans tous les cas, que la conversion ait t luvre de
Wisigoths ou de missionnaires latins de lIllyricum, lorigine de la foi vandale reste au fond la mme. Ulfila, laptre
des Goths, fut en effet en contact troit avec les grands docteurs de larianisme latin dIllyricum et dItalie, notamment
Palladius de Ratiaria. Le problme, partir de l, est cependant double. Se pose dabord, en effet, la question, pour
nous essentielle, du contenu doctrinal de cet arianisme occidental : mme sil drive de lhomisme de Rimini, peuton vraiment le qualifier de modr ? La rponse a jusquici beaucoup vari chez les historiens, souvent faute de
prendre en considration les mmes aspects du sujet, ou
surtout des textes de mme poque74. Or, si une vue nuance
peut simposer au regard des uvres des thologiens hrtiques des annes 360-379, Michel Meslin, puis
Manlio Simonetti ont fortement soulign lvolution doctrinale des homens aprs le concile dAquile (381) qui
leur fut fatal, tant chez les disciples dUlfila comme
Auxentius quensuite chez Maximin. La thse de
Michel Meslin, mme si elle a t conteste sur dautres
aspects, a marqu vritablement un tournant dans la connaissance de ce sujet, en montrant comment, dun certain
subordinatianisme hrit de la thologie conservatrice de la
Via Media, on est pass [alors] un anomisme de fait, dans
le mme temps o, de parti ecclsiastique puissant la Cour,
on se transformait en une glise schismatique, spare et
perscute 75. Ces pages, qui valaient leur pesant dor

73. Salvien, De gubernatione Dei, VII, 11.


74. Pour Ulfila et larianisme gothique, les seules rfrences furent longtemps deux livres crits dans lAllemagne nazie et ingalement marqus par lidologie germanique du temps :
K. D. Schmidt, Die Bekehrung der Ostgermanen zum
Christentum (Der Ostgermanen Arianismus), Gttingen, 1939 ;
et, encore plus contestable et scientifiquement peu document,
H. E. Giesecke, Die Ostgermanen und der Arianismus, Leipzig,
1939. Cf. dsormais M. Simonetti, Larianesimo di Ulfila, in
Romanobarbarica, 1, 1976, p. 297-323, et K. Schferdiek, Wulfila. Vom Bishof von Gotien zum Gotenbishof, in Zeitschrift fr
Kirchengeschichte, 90, 1979, p. 107-146.
75. M. Meslin, Les Ariens dOccident, 335-430, Paris, 1967
(Patristica Sorbonensia, 8), p. 324.

An Tard, 11, 2003

UNE GUERRE DE RELIGION : LES DEUX GLISES DAFRIQUE LPOQUE VANDALE

comme le nota aussitt Yves-Marie Duval76, et auxquelles


Manlio Simonetti a souscrit plus tard en parlant, propos
dUlfila, dun arianisme radical77, semblent avoir t ignores des historiens rcents des Barbares. La publication par
Roger Gryson au dbut des annes 80 des Scolies ariennes
sur le concile dAquile78, puis des uvres des ariens dOccident79, na pourtant pas remis en cause leur leon essentielle sur le plan thologique : Sil fallait lui assigner un
chef de file , crit ce savant propos de ceux que certains
appellent lcole dUlfila , ce ne pourrait tre
quEunome, dont la pense domine larianisme de la troisime gnration80 . Cette conclusion a t reprise rcemment par William A. Sumruld, qui identifie en Maximin le
tenant dun subordinatianisme net, dans lequel le Pre, le
Fils et le Saint Esprit forment une hirarchie , le Pre seul
tant vraiment Dieu et possdant tous les attributs de la
divinit81 . De manire gnrale, tous les textes appartenant ce que ce dernier savant qualifie dUlfilan Arianism,
comme ceux de Maximin, montrent bien, de fait, que ceux
quon appelle les homens nen taient pas rests aprs
359 au simple principe ngatif du refus de lousia. Certes,
Ulfila et ceux qui convertirent plus tard les Vandales se rfraient la formule de Rimini, mais ils ne se limitaient pas
cela, comme semblent parfois le croire certains chercheurs
modernes obnubils par la dfinition primitive de
lhomisme. La conclusion de Michel Meslin reste sur ce
point dactualit : Les dernires gnrations ariennes dOccident ne se sont pas contentes de ronronner passivement
les formules homennes qui triomphrent Rimini82 . Le

76. Y.-M. Duval, Sur larianisme des Ariens dOccident, in Mlanges de Science religieuse, 26, 1969, p. 145-153, la p. 147,
repris, sans changement, dans Y.-M. Duval, Lextirpation de
lArianisme en Italie du Nord et en Occident, Ashgate, 1998
(Collected studies, 611).
77. M. Simonetti, Larianesimo di Ulfila, art. cit n. 74. Cf. aussi,
du mme auteur, Arianesimo latino, in Studi Medievali, 8, 1967,
p. 663-744, et larticle Arianisme dans le Dictionnaire encyclopdique du Christianisme ancien, t. 1, Paris, 1990, p. 244.
78. Scolies ariennes sur le concile dAquile, introd., texte latin,
trad. et notes par R. Gryson, Paris, 1980 (SC, 267) : cf. notamment la quatrime partie de lintroduction, sur la thologie des
ariens qui apparaissent dans les diffrents textes, Palladius, Ulfila, Auxentius et Maximin, p. 173-200.
79. Scripta Arriana Latina. 1, ed. R. Gryson, Turnhout, 1982 (CCL,
87).
80. R. Gryson, op. cit. (n. 78), p. 175. Cf. p. 171, o il conclut la
prsence chez Ulfila dune tendance nettement
subordinatienne .
81. W. A. Sumruld, op. cit. (n. 20), p. 98 (The Theology of Ulfilan
Arianism). Cf p. 49 : The chief and most important teaching of
this category of Arians was their insistence on the Sons inferiority
to the Father and the Spirits inferiority to the Father and the
Son In their view, the three divine persons are three different
beings .
82. M. Meslin, op. cit. (n. 75), p. 324.

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Credo dat constitua seulement le socle dune pense qui


volua ensuite, et en vint se durcir progressivement ds
lors quelle eut rpondre aux catholiques et prciser sa
conception de la Trinit83.
Et nous touchons ici la deuxime difficult du problme,
ds lors quon envisage la thologie vandale : de mme que
lhomisme de 420 ntait pas simplement le compromis
fuyant de 359, il ny a aucune raison de penser quil nvolua pas encore ensuite linitiative des thologiens vandales confronts aux vques catholiques africains84.
3. Le subordinatianisme vandale
Or, de fait, les traits de ces derniers, en rponse aux attaques quils subissaient, confirment le jugement de Courtois85, qui parlait dun arianisme vandale extrmiste, et
celui plus rcent dAntonino Isola86, pour qui lglise officielle des Hasdings dfendait un arianisme rigoureusement
vertical . La question, comme nous lavions soulign lors
du congrs de Tunis, mriterait, certes, de faire lobjet dune
recherche spcifique87, qui examinerait dans le dtail lensemble du dossier. Nous navons pu jusquici lentrepren83. Ces remarques, qui paratront peut-tre fort banales aux spcialistes du christianisme ancien, ne sont ici rappeles que parce
que certains historiens rcents du monde barbare, souvent peu
ports aux lectures thologiques, nous semblent parfois bien trop
enclins minimiser lextrme loriginalit religieuse de leurs
hros.
84. Cette possibilit semble totalement limine par C. Markschies,
qui, dans un article rcent et fort intressant (malheureusement
publi dans un ouvrage la diffusion pour le moins confidentielle, et que nous navons pu lire, grce lobligeance et la
gnrosit de J. Debergh, que quelques jours avant la remise de
ce texte lditeur), attribue simplement aux Vandales la doctrine dUlfila, quil se refuse appeler arianisme (The Religion of the Late Antiquity Vandals : Arianism or Catholicism ?,
in The True Story of the Vandals, Vrnamo, 2001 [Museum
Vandalorum Publication, 1], p. 87-97). Nous le suivons volontiers lorsquil diffrencie Ulfila dArius, beaucoup moins lorsquil rduit lextrme les diffrences thologiques entre Ulfila,
puis les thologiens vandales, et lorthodoxie nicenne dfendue en Afrique.
85. Les Vandales et lAfrique, p. 223, n. 5. Cette opinion tait aussi
celle de G.-G. Lapeyre, un savant qui avait lu toutes les uvres
des thologiens africains rpondant aux ariens (Cf. Saint Fulgence de Ruspe, un vque catholique africain sous la domination vandale, Paris, 1929, p. 268 notamment).
86. A. Isola, op. cit. (n. 17), p. 127. Cf. p. 129 : un arianesimo
altrettanto radicale .
87. Larticle rcent de G. M. Vian, Ariani dAfrica, in Africa
cristiana : storia, religione, letteratura, M. Marin et
C. Moreschini (d.), Brescia, 2002, p. 241-254, simple inventaire des textes, vient de confirmer encore lintrt que reprsenterait une telle recherche, dautant que lauteur propose denrichir la collection patristique africaine dpoque vandale en lui
ajoutant les homlies ariennes latines du Codex de Vrone, que
M. Meslin attribuait Maximin.

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YVES MODRAN

An Tard, 11, 2003

dre, mais un premier sondage fond sur un corpus runissant les sermons de Quodvultdeus, le Contra Maximinum
de Cerealis, le Liber fidei catholicae prsent par les catholiques au moment de la confrence de 484, divers sermons
prts Fulgence de Ruspe, et les uvres polmiques authentiques de cet auteur, permet cependant dentrevoir assez bien
lampleur du dsaccord entre les deux glises.
Le Liber fidei catholicae est sur ce plan peut-tre le plus
significatif, par sa bipartition trop peu souvent aperue. Tout
le dbut en est, certes, une dfense de la doctrine nicenne
de la consubstantialit dans son principe, avec une dnonciation de ceux qui soutiennent que le Fils nest pas n de
la substance du Pre, mais a t cr du Nant , justifie
par un dveloppement sur le thme : celui qui croit quil
faut supprimer le mot homousios veut affirmer que le Fils
est sorti du nant88 . Cest bien la querelle sur les mots,
longuement dbattue Rimini, qui est ici en jeu, avec cependant un dveloppement qui aborde dj la question de
fond, pose ds le dbut par Arius, sur la nature du Christ.
Mais le plus intressant, et le moins souvent comment89,
est la suite, qui occupe plus de la moiti de luvre (vingtcinq paragraphes sur quarante-six), et qui est uniquement
consacre au problme de lEsprit Saint. Le texte insiste alors
sur sa consubstantialit avec le Pre et le Fils, mais bien
plus encore sur sa puissance, gale celle du Pre et du Fils,
comme pour rpondre au silence ou plutt la contestation
des ariens sur ce point. La conclusion est cet gard peuttre le passage le plus explicite: Si ainsi donc lEsprit Saint
procde du Pre, sil est le Seigneur, sil a la puissance en
compagnie du Pre et du Fils [...], pourquoi douter quil soit
Dieu ? [] Cest donc sans raison quon dnie le nom de
divinit celui dont on ne peut nier la puissance Sil ne
doit pas tre honor comme le Pre et comme le Fils, alors il
ne faut pas le professer dans le sacrement du baptme90 .
Certes, la mise en valeur de la divinit de lEsprit Saint,
quelque peu nglige Nice, tait un thme cher la
pneumatologie catholique depuis les annes 360, notamment
chez Basile de Csare et Grgoire de Nysse91. Mais la place

quelle occupe dans le Liber, et les allusions videntes sa


ngation sont telles quelles refltent de toute vidence la
ralit dun dbat trs vif dans lAfrique vandale. Celle-ci
est dailleurs largement vrifie par le Contra Maximinum
de Cerealis, qui a loriginalit de commencer par une liste
de questions transmise par larien son contradicteur catholique. Or prs du quart de celles-ci portent uniquement
sur le problme de lEsprit Saint, et nouveau dabord sur
sa puissance : Quia Deus est Spiritus Sanctus ; quia creator est Spiritus Sanctus ; quia vivificator est Spiritus Sanctus ; quia et ipse propriae potestatis est et voluntatis et
omnipotens92 La liste est dautant plus significative quelle
semble faire directement cho aux positions nonces dans
les Fragmenta Arriana, qui taient sans quivoque sur le
sujet : nam spiritum sanctum deum non dicimus quia nec
spiritus dicit ; nec creator est93 On ne peut, devant une
telle concidence, souponner le texte du Contra Maximinum
de dformations : le dbat sur lEsprit Saint tait rellement
port ce niveau par lglise arienne vandale94.
La mme insistance sur ce sujet parsme toute luvre
de Fulgence de Ruspe. Selon son biographe, la suite dune
question dun prtre nomm Abragil, probablement un Vandale arien 95 , il avait rassembl dans un court
commonitorium un grand nombre de tmoignages, enseignant quavec le Pre et le Fils, lEsprit Saint devait tre
confess comme Dieu96 . Ce trait spcifique est perdu97,
mais de nombreux autres textes attestent des positions ariennes que lvque semployait rfuter. Ainsi le Psaume abcdaire :
Etiam Spiritum Sanctum non cessant blasphemare,
quem negant esse deum addicunt in servitute
Adiuvat [me] spiritus sanctus quem deum non credunt
esse !98
De mme dans lAd Monimum : Dabord, donc, il nous
faut rappeler quen parlant de sa mission, nous ne devons
pas considrer lEsprit Saint comme infrieur ou mineur :
car sil est mineur, il est infrieur, et sil est infrieur, il est
mineur. Nous mettons cela en avant, sachant bien avec quelle

88. Victor de Vita, II, 57 : Et quia contra hanc catholicam vel


apostolicam fidem exorta heresis novitatem quandam induxerat,
adserens filium non de patris subtantia natum sed de nullis
extantibus, id est ex nihilo Qui ergo putat omousion auferendum
ex nihilo vult adserere filium extitisse.
89. Cette particularit a cependant t bien aperue par S. Lancel
dans lintroduction de son dition rcente de Victor de Vita (p. 64).
90. Victor de Vita, II, 95-96 : Si de patre procedit spiritus sanctus,
si liberat, si dominus est et sanctificat, si creat cum patre et filio
et si vivificat, cur de eo dubitatur quod deus sit ? ( ) Frustra
illi nomen divinitatis negatur, cuius potestas non potest
abnegari Aut si non est cum patre et filio colendus, ergo nec
confitendus in baptismo est.
91. Basile de Csare, Trait du Saint Esprit (crit en 375), d.
B. Pruche, Paris, 1968 (SC, 17 bis) ; Grgoire de Nysse, De la
divinit du Fils et du Saint Esprit (crit en 383), in PG, 46,
col. 554-576.

92. Cerealis, Contra Maximinum Arianum libellus, introductio, in


PL, 58, col. 757.
93. Fragments II et III attribus Palladius de Ratiaria par M.
Meslin, op. cit. (n. 75), p. 321 (lattribution est conteste par
R. Gryson, mais le texte serait bien issu des ariens latins de la fin
du IVe sicle).
94. Cf. aussi, parmi beaucoup dautres textes, les fragments conservs du Contra Fabianum de Fulgence, qui reviennent de
trs nombreuses reprises sur lEsprit Saint (d. J. Fraipont, in
CCL, 91A, p. 763-866).
95. Sur le nom, cf. N. Francovich Onesti, op. cit. (n. 41), p. 146.
96. Vita Fulgentii, XXI.
97. Les deux courts fragments extraits dun De Spiritu Sancto de
Fulgence proviennent en effet peut-tre dune autre uvre : cf.
J. Fraipont, in CCL, 91A, p. 869.
98. Fulgence de Ruspe, Abecedarium, v. 65-66 et 88 (d.
J. Fraipont, in CCL, 91A, p. 878-879).

An Tard, 11, 2003

UNE GUERRE DE RELIGION : LES DEUX GLISES DAFRIQUE LPOQUE VANDALE

vigueur cette objection notre foi est frquemment formule par les hrtiques, savoir quil faut croire lEsprit Saint
infrieur au Pre et au Fils parce quenvoy par le Pre et le
Fils99 . Le ton est le mme dans la lettre Donatus : Comment les ariens nient-ils que lEsprit Saint est Dieu, puisque
nous sommes lglise de lEsprit Saint, de mme que nous
sommes lglise du Pre et du Fils100 ? .
On ne peut, face un tel dbat sur la situation hirarchique et la puissance de lEsprit, et non seulement sur sa consubstantialit, continuer parler dun homisme vandale
au sens dun simple dsaccord sur un problme de mots.
Les thologiens vandales, peut-tre en rponse aux attaques
quils subissaient101, en taient venus tirer toutes les consquences de leur proposition initiale, pour aboutir un vrai
subordinatianisme, qui ne mnageait pas plus la situation
du Christ. Tu, Arriane, dicis maiorem esse qui mittit, minorem
qui mittitur, crivait ds la fin des annes 430 Quodvultdeus,
en interpellant ses adversaires102. Tu dis quune question
ta t pose par certains ariens propos du Pre et du Fils
et quils affirment que le Pre est plus grand et le Fils infrieur , lit-on de mme, trois quarts de sicle aprs, dans
une rponse de Fulgence un de ses correspondants103, dont
les propos faisaient cho des affirmations manifestement
courantes au dbut du VIe sicle. Le sermon de Fastidiosus,
notre seule vraie source arienne africaine, confirme sans
ambigut ces positions : Depuis longtemps maintenant,
une double erreur sest rpandue. Jusqu prsent, enchanant les mes perdues, elle ne leur a pas permis de chercher
la vrit, affirmant avec les Homoousiens que la Trinit est
insparable et indivise, et que le Fils nest pas infrieur au
Pre ou que le Pre non engendr est le crateur du Fils104.
99. Fulgence, Ad Monimum, II, 6, 2.
100. Epistula VIII, Ad Donatum, 17.
101. Les sermons de Quodvultdeus antrieurs la prise de Carthage laissent cependant penser, sauf caricature de la part de
lauteur, que les thses ariennes taient trs nettes ds 439. Cf.
par exemple le Contra Iudaeos, paganos, et Arrianos, XX
(p. 254 Braun) : Hunc etiam Arriani blasphemantes patre filioque
volunt esse minorem Quid est Arriane ? Sentisne quo progressa
fuerit immunitas tua. Dicis verbum in Filium hominis, quia
secundum divinitatem filium dei asseris esse minorem. Dicis
verbum in spiritum sanctum, in ipsa illa individua unitate etiam
filio esse minorem
102. Quodvultdeus, Tractatus adversus quinque haereses, VII, 5
(p. 293 Braun).
103. Fulgence, Epistula 8, Ad Donatum, 2 (p. 258 Fraipont) : Dicis
itaque a quibusdam tibi Arianis de Patre et Filio propositam
quaestionem, in qua Patrem maiorem et minorem Filium
asserebant
104. Sermon de Fastidiosus, 2, dans Fulgence, Epistula 9
(p. 281 Fraipont) : Bipartitus namque pridem error irrepsit, qui
hactenus perditorum animas vinciens, ad quaerendam veritatem
spirare non sinit, homousianis asserentibus inseparabilem atque
individuam Trinitatem, nec Patri Filium fuisse minorem, aut
Patrem ingenitum Filii sui esse factorem.

35

Cette dnonciation des erreurs des Homoousiens laisse


clairement apparatre lattitude de lglise arienne en la
matire : elle prchait alors une conception hirarchique de
la Trinit.
4. Un dbat multiforme et virulent
Dans de telles conditions, un compromis tait difficilement envisageable, et on ne voit pas, au vrai, quil ait jamais
t tent, mme lors de la confrence de 484. Des deux cts, le dbat dides fut donc un vritable combat, qui fut
fond avant tout sur des arguments scripturaires. Ctait,
depuis les origines, la mthode choisie par les ariens en
Orient, et elle ne cessa de sintensifier au cours du sicle
vandale, avec en retour des ripostes vigoureuses des catholiques, comme lannonce Quodvultdeus dans un de ses sermons : Nous dmontrons donc selon les critures que le
Fils est omnipotent lgal du Pre, pour jeter la face
impudente des hrtiques non seulement les preuves de la
raison, mais aussi celles des tmoignages divins105 . On
sadressait donc mutuellement des rafales de citations, en
privilgiant parfois le nombre la valeur des textes produits, comme si le vainqueur devait tre celui qui pourrait
noncer la plus longue srie de testimonia, la manire du
Contra Maximinum de Cerealis. larien qui lui dclare en
effet, au dbut du texte : si ta foi est vraie, je veux qu
chacune de mes questions tu mapportes deux ou trois tmoignages en ta faveur , Cerealis rpond : non duo vel tria,
sed plura106 ! Et il tient largement parole.
Largumentation ntait cependant pas que thologique
et scripturaire. As-tu vu ce quont produit vos pchs ?
cause deux, Dieu vous a abandonns , dclare Maximinus
Cerealis au dbut de leur controverse107, en recourant donc
la preuve morale dans le dbat. Celle-ci, en elle-mme, est
fort banale, mais elle tmoigne bien de lintensit des changes entre les deux camps. Le thme du chtiment divin, cher
Salvien, avait t en effet longuement utilis par les prdicateurs catholiques africains au dbut de lpoque vandale
pour expliquer leffondrement du pouvoir romain, notamment par Quodvultdeus en 439 : Au milieu de tant de tueries, de ruines, de captivits et de morts, qui, nous le savons,
fondent sur nous parce que nos pchs les ont mrites, quelle
ressource nous reste-t-il, trs chers frres, nous qui dsirons tre librs de ces maux ? Rien dautre que de nous
tourner vers notre Crateur et lapaiser par une expiation
convenable108 . Trs subtilement, les polmistes vandales
avaient pris sur ce point les catholiques au mot, et ils avaient
retourn largument : instrument du chtiment divin, lglise
105. Quodvultdeus, Sermo 1 de symbolo, IV, 7 (p. 313 Braun).
106. Cerealis, Contra Maximinum arianum libellus, in PL, 58,
col. 757.
107. Ibid.
108. Quodvultdeus, Sermo de tempore barbarico II, 1
(p. 473 Braun).

36

An Tard, 11, 2003

YVES MODRAN

arienne devenait donc pour eux lincarnation de la vraie


morale chrtienne ! Lide mettait videmment en fureur
leurs adversaires, qui en riposte usaient volontiers de la rhtorique du pch la plus brutale pour les dnoncer : La
fornication corporelle, qui a dabord pris possession de son
esprit et de sa chair, la entran au dsastre de la fornication spirituelle109 , nhsite pas ainsi crire Fulgence
lgard de son contradicteur Fastidiosus
De manire plus prcise, les catholiques recouraient aussi
largument du nombre, auquel ils donnaient une valeur
quasi thologique. La mthode tait familire aux Africains,
car elle avait dj beaucoup servi au temps du donatisme.
Saint Augustin avait alors souvent oppos aux schismatiques leur ancrage exclusivement africain, alors que lglise
catholique tait tablie dans tout lEmpire. En retour, les
donatistes staient vertus multiplier les vchs, ce qui
avait provoqu, au dbut de la confrence de 411, une terrible bataille dans le dcompte des forces de chaque camp et
la vrification des pouvoirs de chacun. Ailleurs dans lEmpire, le thme de luniversalit de lorthodoxie oppose la
situation minoritaire des hrsies avait souvent t repris au
cours du Ve sicle, au point que Vincent de Lrins en avait
fait une preuve de vracit de la foi : il faut tenir pour vrai
ce qui a t cru partout, toujours, par tous , proclamait-il
ainsi dans le Commonitorium110. Les catholiques ne se privrent donc pas dy recourir contre lglise arienne, dont le
clerg et les ouailles taient minoritaires. La dmarche de
lvque Eugne de Carthage la veille de la confrence de
484, outre son aspect tactique, avait certainement aussi pour
but de rappeler cette vidence : Au notaire susnomm (envoy par le roi Hunric), mon humilit a expos que [le
mandement royal de convocation] devait aussi tre port
la connaissance de ceux, de toutes les rgions doutre-mer,
qui nous sont unis dans la mme religion et la mme communion [...], car la cause est celle du monde entier et pas
seulement celle des provinces africaines en particulier111 .
Les ariens navaient gure de moyens de rpondre sur ce
terrain, mais ils tentaient cependant de riposter en voquant
les seuls vnements o leur doctrine avait paru majoritaire,
les conciles de Rimini et Sleucie en 359-360 : nous avons
vu que le roi Hunric leur accordait une place de choix dans
les considrants de son dit de perscution, en nhsitant
pas parler de plus de mille vques qui auraient condamn le credo nicen. Le chiffre, trs exagr, et qui doit
se comprendre surtout dans le contexte dune confrence o
plus de quatre cents prlats catholiques taient runis face
un corps piscopal arien au nombre certainement infrieur

109. Fulgence, Epistula IX, Ad Victorem, contra sermonem


Fastidiosi, XXI, 1 : Fornicatio quippe corporalis, quae illius
primo mentem carnemque possedit, ipsa eum consequenter ad
praecipitium spiritalis fornicationis attraxit.
110. Vincent de Lrins, Commonitorium, 2.
111. Victor de Vita, II, 41.

cent, est probablement un bon cho de la frquence demploi de largument numrique dans le dbat religieux.
La polmique tait donc multiforme, et invitablement
elle conduisit souvent linsulte. Les ariens refusaient leurs
adversaires le nom de catholiques, quils se rservaient,
et les qualifiaient dhomoousiens112, ce qui, bien quobjectif, exasprait ces derniers. Parfois, si lon en croit la dfense offusque du Liber fidei, leurs mots taient plus durs,
et laccusation de sabellianisme tait, par exemple, probablement formule113. En retour, les catholiques usaient constamment des termes ariens et hrtiques, les associant
souvent114, et ils nhsitaient pas aussi assimiler leurs ennemis aux paens, la distinction accentue des personnes de
la Trinit tant alors rapproche du polythisme115.
Tout cela envenimait un dbat qui se maintint jusqu la
chute du royaume vandale, sans que ne se dessinent ni un
compromis, ni une victoire idologique de lun ou lautre
camp. Mais, mme si cet affrontement thologique suscita
une littrature polmique volumineuse, il ne constitua cependant que laspect le moins violent de la guerre de religion, qui connut des formes beaucoup plus graves, mettant
en jeu la survie mme de lglise catholique en Afrique.
III. LA

RIVALIT DES CULTES

1. La similitude des rites


Violemment opposes sur le plan thologique, les deux
glises clbraient pourtant le culte de manire quasi identique, tant pour ce qui concernait lamnagement des glises que la liturgie eucharistique et les autres rites. LOpus
imperfectum in Mattheum, que Michel Meslin attribue
Maximin lArien, en tmoigne sans ambigut dans un passage commentant la prophtie du Christ sur les faux prophtes et visant les catholiques : Ils sont sducteurs ces
faux prophtes, parce que dans leurs glises leurs clercs semblent donner le mme baptme, le mme sacrement du corps
et du sang du Christ, parce quils honorent pareillement les

112. Fulgence, Epistula 9 (p. 284 Fraipont) : vocans nos


homousianos [...].
113. Les catholiques sen dfendent avec une telle vigueur dans le
Liber fidei que le mot devait tre utilis par les ariens pour les
dsigner. Cf. Victor de Vita, II, 69 : En effet nous professons
que le Fils est de mme substance que le Pre, repoussant avec
horreur lhrsie sabellienne qui brouille ce point la Trinit
quelle dit que le Pre est le mme que le Fils et quelle croit que
lEsprit Saint est aussi identique, en ne conservant pas dans lunit
la distinction de trois personnes .
114. Cf. ainsi par exemple Fulgence, Epistula 8, Ad Donatum, 21
(p. 269 Fraipont).
115. La fin du Liber fidei nest peut-tre pas loigne, sous forme
allusive, de ce genre dinsulte : Nous ne croyons donc pas,
comme le font les paens, la diversit des puissances [...] (in
Victor de Vita, II, 100).

An Tard, 11, 2003

UNE GUERRE DE RELIGION : LES DEUX GLISES DAFRIQUE LPOQUE VANDALE

Aptres et les Martyrs116 . La seule vraie discordance apparaissait en fait, malgr une ressemblance densemble, dans
la liturgie du baptme. Les diffrences de conception de la
Trinit sexprimaient en effet au moment o tait prononce
la formule sacramentelle. Contre les catholiques qui baptisaient au nom du Pre, du Fils et du Saint Esprit , les
ariens latins de la fin du IVe sicle avaient forg des formules qui rsumaient leur doctrine : Je te baptise au nom du
Pre incr, du Fils cr, et de lEsprit sanctifiant cr par le
Fils cr117 . Cette formule radicale a peut-tre t employe
en Afrique, mais elle ne semble figurer dans aucun texte. En
revanche, une anecdote difiante rapporte par Victor de
Tunnuna signale une autre formule, plus simple, et peut-tre
plus courante, employe par un vque arien, probablement
africain, nomm Barbas : baptizat te Barbas in nomine Patris
per Filium in Spiritu Sancto118.
Autant si ce nest plus que la formule, cest cependant la
pratique de la ritration du baptme comme acte essentiel
de la conversion larianisme qui dchanait les catholiques, et leur apparaissait constitutive dhrsie. Luvre
encore proche de saint Augustin dans la lutte contre les donatistes leur fournissait ici une argumentation trs riche,
laquelle leurs adversaires rpondaient en puisant chez saint
Cyprien119. Ceux-ci innovaient cependant par rapport au
IIIe sicle, en faisant prcder le nouveau baptme dun rite
spcifique, valeur dexorcisme, dont tmoigne plusieurs
fois Quodvultdeus dans ses sermons : le prtre soufflait sur
lancien baptis catholique dsormais acquis lhrsie,
avant de lui administrer le nouveau baptme : pugnant enim
exsufflando et rebaptizando membra agni120.
Mais pour le reste les diffrences taient infimes, comme
le rvle lhistoire, rapporte par Procope, de la dernire
clbration arienne de la fte de saint Cyprien, en septembre 533, dans une des grandes basiliques qui lui taient con116. Opus imperfectum in Mattheum, in PG, 56, col. 905 (trad.
M. Meslin, op. cit. (n. 75), p. 381). Lattribution Maximin a
t fortement conteste (cf. R. Gryson, introduction, Scolies ariennes, op. cit. (n. 78).
117. Cf. M. Meslin, op. cit. (n. 75), p. 386.
118. Victor de Tunnuna, Chronique, 82. Lpisode est plac en
500, sous le consulat de Patricius et Ipacius. Toutefois, dans sa
rcente dition du chroniqueur, C. Cardelle de Hartmann montre que Victor dforme probablement ici sa source, Thodore le
Lecteur, mieux transmise par Nicphore : Barbas serait le nom
de celui qui fut baptis selon cette formule par un vque arien
qui sappelait Deuterius (Turnhout, 2001 [CCL, 173A], p. 26 et
87).
119. Rappelons en effet que Cyprien, dans sa controverse avec le
pape Etienne, avait soutenu la thse selon laquelle un baptme
dispens par des hrtiques ntait pas un baptme : lus par des
ariens qui se considraient comme les seuls chrtiens orthodoxes, les textes du grand martyr justifiaient la ritration du sacrement. Cf. infra.
120. Quodvultdeus, De promissionibus Dei, IV, 8. Cf. aussi le
Tractatus adversus quinque haereses, VII, 42 (p 299 Braun).

37

sacres Carthage. Alors que larme vandale tait en train


de combattre le corps expditionnaire byzantin quelques
milles de la ville, les ministres sacrs des ariens [...] purifiaient la totalit du sanctuaire, y suspendant les plus belles
offrandes quon y avait faites, prparaient les lampes, sortaient les trsors de leurs resserres et organisaient tout scrupuleusement pour que chaque lment ft appropri lusage
quon en attendait [...] . Mais la nouvelle de la dfaite vandale arriva : Alors les ministres sacrs des ariens prirent la
fuite ; quant aux chrtiens de croyance orthodoxe, ils se rendirent au temple de Cyprien, y allumrent toutes les lampes
et y clbrrent la solennit religieuse comme leurs usages
leur imposaient de le faire121 . William H. C. Frend, dans
une intervention orale lors dun colloque africaniste, a soulign lintrt de cet pisode122 : puisque les catholiques
neurent en fait qu allumer les lampes pour clbrer la
messe, cest, remarquait-il juste titre, que tout, dans la prparation liturgique et lamnagement cultuel, devait tre identique entre les deux religions. Mais il voulait y voir un symbole du rapprochement tardif (pas avant le rgne de
Thrasamund) entre Vandales et Romains en Afrique, parce
que, pensait-il, les ariens ne clbraient normalement pas le
culte des saints123. Or, en ralit, les similitudes cultuelles et
liturgiques entre les deux religions avaient toujours exist,
mme ce niveau : comme les autres ariens dOccident, les
Vandales honoraient la Vierge et les saints. Ainsi que lcrit
Michel Meslin la lecture de luvre de Maximin lArien124,
qui vivait plus dun sicle avant lpisode rapport par Procope, la prsence au frial dune fte de saint Cyprien et
de celle de tous les martyrs infirme lide que les ariens
dOccident aient pu systmatiquement refuser tout culte aux
martyrs [...]. Bien au contraire, lorsque Maximin se plaint
de la similitude des rites entre la Grande glise hrtique et
la sienne, lun des exemples quil cite est prcisment le
culte des martyrs rendu galement par tous : similiter
apostolos et martyros colunt125 . Et lhistorien relve de
fait, ct de mentions de la commmoration de saint Cyprien, des attestations de clbrations ariennes dune fte de
la Vierge en fvrier, de la fte de saint Jean Baptiste le 24 juin,
et de celle dEtienne le proto-martyr le 26 dcembre. Lpisode de septembre 533 claire donc une ralit qui ntait
pas nouvelle, et qui stait probablement constate ds 439.

121. Procope, Guerre vandale, I, 21, 23-25.


122. IIe Colloque de lAfrique du Nord (Grenoble, 1983), Paris,
1983, p. 290.
123. Ide raffirme rcemment aussi par M. Rouche, op. cit.
(n. 32), p. 265, avec renvoi un passage de la lettre de Nicetius
de Trves Chlodoswinde, texte du dbut des annes 560, o
lauteur dit pourtant que les Goths ariens vnrent les Aptres.
124. Lattribution des textes utiliss par M. Meslin Maximin a
cependant t remise en question par R. Gryson (in CCL, 87),
mais ce savant pense que certaines de ces uvres furent crites
dans lAfrique vandale, ce qui renforcerait plutt notre propos.
125. M. Meslin, op. cit. (n. 75), p. 406.

38

YVES MODRAN

2. La lutte pour les basiliques


Cette similitude des rites, qui constituait pour les ariens,
dans leur entreprise de conversion, un atout important et
inquitant pour leurs adversaires, les avait conduits trs logiquement saisir les basiliques catholiques sans avoir y
effectuer de transformations, et sans avoir besoin, l o elles existaient, den construire de nouvelles. La roccupation
de tels lieux de culte par des hrtiques constituait videmment un objet de scandale pour ceux qui en taient victimes,
surtout quand, comme Carthage dans lexemple rapport
par Procope, il sagissait ddifices particulirement prestigieux. La manire dont le clerg catholique se prcipita dans
la basilique cyprienne aussitt la nouvelle de la dfaite vandale connue est cet gard rvlatrice de la gravit des tensions qui existaient depuis un sicle sur ce sujet.
Mais ce qui entretint surtout celles-ci, notamment dans
lintrieur de la Proconsulaire, cest que beaucoup des basiliques saisies ntaient, en fait, pas rutilises, et restaient
fermes. Mme richement dots, les 15 000 ou 20 000 hommes, que Gensric avait lotis avec leurs familles en Proconsulaire, noccupaient pas en effet toute la superficie de la
province, et ils devaient mme probablement tre regroups
en certains secteurs ruraux seulement126. Engag dans son
uvre missionnaire, le clerg arien devait tre plus dispers,
mais la carte de ses diocses se superposait certainement
pour lessentiel celle des sortes Wandalorum. Comme les
guerriers, les vques pouvaient ainsi facilement et rapidement rpondre aux convocations royales, dont Victor de Vita
nous donne des exemples au moins quatre reprises, dans
les annes 440, aprs 457, vers 480 et en 484127.
Le clerg arien noccupait donc videmment pas toutes
les glises, citadines ou rurales, ce qui, malgr les interdictions officielles, suscitait invitablement des essais de rcupration de la part des catholiques, privs de tout lieu de
culte. La guerre de religion africaine prit donc aussi la forme
dune lutte pour les basiliques, dont les formes durent tre
aussi diverses, et parfois aussi pittoresques, quau temps o
catholiques et donatistes saffrontaient dans les campagnes
de Numidie. Victor de Vita, fidle son objectif essentiellement apologtique, en a surtout retenu un pisode sanglant
la fin des annes 450, probablement exceptionnel par sa

126. Cf. notre article Ltablissement territorial des Vandales en


Afrique, in An Tard, 10, 2002, p. 87-122.
127. Annes 440 : Sbastien, le gendre du comte Boniface, fut
convoqu devant le roi, en prsence de ses vques et de ses
courtisans (Victor de Vita, I, 19) ; aprs 457 : cest sur le conseil
de ses vques que Gensric ordonne que seuls des ariens serviront dsormais la Cour (ibid., I, 43) ; vers 480 : cest aussi la
demande de ses vques que Hunric laisse enterrer les victimes
de la purge quil vient de dclencher la Cour (ibid., II, 15) ; et
en janvier 484, cest encore avec les vques ariens ses cts
que le roi convoque laveugle Flix qui vient dtre miraculeusement guri de sa ccit par Eugne de Carthage (ibid., II, 51).

An Tard, 11, 2003


violence, mais nanmoins trs significatif de tensions qui
durent se manifester souvent proximit des btiments ferms128. En Proconsulaire, dans la petite cit non identifie
de Regia129, lordre royal, postrieur 457, empchant de
facto toute clbration du culte catholique en Proconsulaire,
finit par dclencher une raction : la population africaine,
probablement sous la conduite de son prtre, dcida, le jour
de Pques, pour clbrer la fte, de roccuper son glise et
dy entendre la messe. On clbrait une fois la solennit
de Pques et comme, en lhonneur de cette fte pascale, en
un lieu nomm Regia, les ntres avaient rouvert lglise qui
leur avait t ferme, les ariens en furent informs. Aussitt,
un de leurs prtres, un nomm Anduit, rassemblant autour
de lui une troupe dhommes arms, les excite expulser la
foule innocente. Ils saisissent leurs armes, pntrent dans
lglise lpe dgaine ; dautres aussi montent sur les toits
et lancent des flches par les fentres de lglise130 . Lattaque fit plusieurs victimes, et les survivants, ajoute Victor,
furent plus tard presque tous mis mort sur ordre du roi.
Par del son aspect tragique, lpisode est surtout intressant nos yeux par deux dtails. Dune part, il confirme
le rle trs actif du clerg arien dans cette lutte contre lglise
catholique : ce fut le prtre Anduit131 qui ameuta les soldats,
et non un officier ou un policier vandale, comme plus tard
ce fut le prtre Flix qui dcida de faire bastonner le jeune
Fulgence132. Les clercs hrtiques, loin de se limiter tre
de simples auxiliaires de la politique royale, simpliquaient
pleinement dans ce qui tait pour eux une guerre de religion, et ils prenaient des initiatives. Mais laffaire de Regia

128. Victor de Vita mentionne ainsi, la mme poque que laffaire de Regia, des crmonies interrompues par les forces vandales Tunuzuda, Gales, Vicus Ammoniae et en dautres endroits, apparemment tous en Proconsulaire (I, 42), qui suivaient
probablement des roccupations illgales dglises (cf. infra).
129. Sagit-il vraiment dun nom de lieu, ou seulement dune pithte dont Victor omet le nom ? On connat en effet en Proconsulaire plusieurs cits surnommes Regia. En tout cas, rien ne
prouve, comme beaucoup lont avanc, quil sagisse de Bulla
Regia.
130. Victor de Vita, I, 41-42 : Quodam tempore paschalis
sollemnitas agebatur et dum in quodam loco quae Regia vocitatur
ob diem paschalis honoris nostri sibimet clausam ecclesiam
reserarent, conpererunt Arriani. Statim quidam presbyter eorum,
Anduit nomine, congregata secum armatorum manu ad
expugnandam turbam accenditur innocentum. Introeunt
evaginatis spatis, arma corripiunt ; alii quoque tecta conscendunt
et per fenestas ecclesiae sagittas spargunt.
131. Le nom est germanique, et est identique celui dun Ostrogoth mentionn par Cassiodore vers 523-526 (Variae, V, 29).
132. Vita Fulgentii, VI (p. 35-37 Lapeyre) : Flix, plaant des
gens sur toutes les routes, guette les moines qui cheminaient [...] .
Ils sont faits prisonniers : et ainsi chargs de chanes cruelles,
on les conduit au prtre (ad presbyterum) . Plus loin, le texte
prcise que Flix les interrogea et les fit bastonner dans sa propre domus (ibid., VII, p. 43 Lapeyre).

An Tard, 11, 2003

UNE GUERRE DE RELIGION : LES DEUX GLISES DAFRIQUE LPOQUE VANDALE

confirme surtout lincapacit des ariens occuper toutes les


glises confisques : dans cette bourgade, la basilique tait
reste ferme mme le dimanche de Pques, fte pourtant
clbre aussi par les hrtiques, probablement parce que
ne rsidait dans le secteur quun trop petit groupe de Vandales (ou peut-tre mme aucun). La troupe dhommes arms rassemble par Anduit dut tre constitue de guerriers lotis dans les environs, mais qui se runissaient dans
un difice de culte dun site plus important133. On peut supposer que la mme situation prvalut dans les trois autres
exemples donns par Victor de Vita : Et dautre part
ailleurs, comme Tunuzuda, Gales, Vicus Ammoniae, et
en dautres endroits, au moment o les sacrements taient
administrs au peuple de Dieu, les Vandales, entrant en
grande fureur [dans les glises], jetrent sur les dalles le
corps et le sang du Christ et les foulrent de leurs pieds impurs 134. Deux de ces lieux sont identifis et correspondent
de toutes petites cits (Gales neut mme jamais dvque
catholique), et le troisime, bien quinconnu, laisse deviner
par son nom mme sa modestie : dans les trois cas, laffrontement se produisit dans de modestes bourgades, o les glises navaient pas t roccupes par les Vandales.
Bien plus que les polmiques thologiques, cette rivalit
pour loccupation des basiliques dut constituer, dans les campagnes africaines, la forme peut-tre la plus vive et aussi la
plus banale de laffrontement entre les deux glises. Bien
prsent dans le paysage quotidien, le spectacle de ces difices occups par les ariens ou laisss labandon en restant
ferms devait entretenir constamment, en Proconsulaire, la
rancur et lanimosit des clercs catholiques.
3. Les ftes religieuses, moments des plus fortes tensions
Celles-ci atteignaient cependant leur point extrme lorsque les ariens pouvaient clbrer seuls les grandes ftes du
calendrier chrtien. Deux moments, selon nos textes, taient
cet gard particulirement difficiles, Pques et le jour de
la Saint-Cyprien. Les hrtiques accordaient, comme les
catholiques, une importance majeure la clbration pascale, quils appelaient au dbut du Ve sicle la Fte de la
Passion et de la Rsurrection135 , confondant les deux vnements. Un pisode postrieur la reconqute byzantine,

133. Le fait que Victor donne Anduit le simple titre de presbyter


pourrait confirmer la modestie du peuplement vandale dans le
secteur de Regia (pour laquelle le texte ne parle dailleurs pas de
cit, mais de locus) : ce prtre, comme Felix dans la rgion de
Sicca la fin du Ve sicle, dpendait dun vque (episcopus ou
sacerdos chez Victor) au diocse communautaire plus vaste.
134. Victor de Vita, I, 42 : Alibi namque, sicut Tunuzuda contigit,
Galibus, Vicu Ammoniae vel aliis in locis, tempore quo
sacramenta dei populo porrigebantur, introeuntes maximo cum
furore corpus Christi et sanguinem pavimentis sparserunt et illud
pollutis pedibus calcaverunt.
135. Cf. M. Meslin, op. cit. (n. 75), p. 401 et 403.

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la rvolte des soldats barbares ariens de larme de Solomon


en 536, illustre bien cette ferveur. Selon Procope en effet,
qui fut un tmoin direct de laffaire, les ministres sacrs
vandales , cest--dire les prtres ariens encore autoriss
demeurer en Afrique la diffrence des guerriers, tus ou
dports, faisaient tout leur possible pour pousser ces hommes la rbellion, car loin de pouvoir clbrer le culte de
Dieu conformment leurs habitudes, ils taient exclus de
tous les sacrements et de toutes les crmonies religieuses
Ils taient surtout bouleverss par la question de la fte pascale, durant laquelle ils ne pouvaient ni baptiser leurs enfants dans leau divine, ni accomplir un autre rite qui se rapportt cette fte136 . Or cette situation, qui les poussa la
rvolte, tait exactement celle quavaient vcue au temps de
Gensric les catholiques, et qui les avait conduits parfois
aussi, comme Regia, des violation des lois de ltat.
Dans les deux cas, la question du baptme, clbr de prfrence ce moment, aggravait les frustrations et les motifs
daffrontement. Et sans nul doute, ce devait tre ce moment surtout qutaient clames par les prtres catholiques
rests sur place ces interdictions formelles dentrer dans les
basiliques hrtiques qui parsment nombre de sermons
anonymes, et que Fulgence reprit dans son Psaume abcdaire : mes frres, gardez-vous soigneusement dentrer
jamais prier dans leurs glises. Ce ne sont pas des glises de
Dieu, mais des cavernes de brigands ; cest une boucherie
pour les mes ; cest le vestibule de la ghenne137
Mais au moins aussi critique tait dans lanne le jour de
la fte de saint Cyprien, parce quelle symbolisait vritablement aux yeux de lglise orthodoxe tous les dangers de la
concurrence et de lusurpation ariennes. La popularit de
Cyprien tait en effet immense chez les catholiques africains138. Carthage, on vnre tout spcialement un saint
homme du nom de Cyprien139 , constatait navement Procope, en arrivant en 533 dans une ville o pas moins de trois
basiliques lui taient ddies. Le phnomne affectait en fait
tout le pays. Saint Augustin, qui pronona plusieurs sermons
dans la capitale en son honneur, le proclamait dans lun dentre eux : Qui donc aujourdhui, je ne dirai pas dans notre
ville, mais dans lAfrique entire et dans les pays situs audel des mers, et pas seulement parmi les chrtiens, mais
parmi les paens ou les Juifs ou mme les hrtiques, qui
donc trouverait-on indiffrent ? Qui ne clbre pas avec nous
lanniversaire du martyr Cyprien140 ? la veille de linvasion vandale, il tait de fait, comme le notait Monceaux,
le grand saint et comme le patron de lglise dAfrique 141.
136. Procope, Guerre vandale, II, 14, 13 et 15.
137. Fulgence de Ruspe, Abecedarium, v. 294-297
(p. 885 Fraipont).
138. Cf. encore sur ce sujet les pages de P. Monceaux, Histoire
littraire de lAfrique chrtienne, t. 2, Paris, 1902, p. 359-386.
139. Procope, Guerre vandale, I, 21, 17.
140. Saint Augustin, Sermones, 310, 1.
141. P. Monceaux, op. cit., p. 371.

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YVES MODRAN

Or Cyprien tait aussi, de tous les Pres de lglise ancienne, celui qui tait le plus souvent cit par les ariens
lappui de leur cause. Deux thmes de son uvre leur fournissaient en effet une provision abondante de rfrences. Le
premier tait son affirmation vigoureuse du monothisme
chrtien, une poque o lennemi principal tait encore le
paganisme. Dans sa polmique contre le polythisme, lvque de Carthage en tait venu souvent exalter la figure du
Dieu unique, sans toujours entrer dans les dtails de la thologie trinitaire. Ainsi dans ce passage du Quod idola dii non
sint : Le Seigneur seul est Dieu. Dans sa grandeur, il ne
peut avoir aucun gal, parce que lui seul dtient le pouvoir142 [...] . Ce texte, comme un certain nombre dautres
du mme genre, faisait, au temps de Quodvultdeus et de
Fulgence de Ruspe, le bonheur des polmistes vandales, qui
le citaient lappui de leur interprtation hirarchique de la
Trinit. Mais cest videmment lengagement trs ferme de
Cyprien en faveur de la ritration du baptme dans sa controverse avec le Pape tienne qui valait surtout ses uvres
dtre une source inpuisable darguments pour les ariens,
puisquil y nonait le principe liant la validit du sacrement la rectitude du ministre : mais comment celui-l
pourrait-il purifier et sanctifier leau, qui est lui-mme impur et na pas le Saint Esprit143 ? Un baptme clbr par
un hrtique devait tre considr comme inexistant, et ce
que daucuns considraient comme une ritration ntait
en fait quun premier et unique baptme. Largument avait
t frquemment utilis par les donatistes. Il servit beaucoup aussi aux ariens, et renfora leur attachement la figure de Cyprien.
Celui-ci tait dj, avant linvasion vandale, trs vif chez
les thologiens illyriens, et surtout chez Maximin144. Il saccrut encore en Afrique aprs 439, pour des raisons aises
comprendre en fonction du projet missionnaire de Gensric : accaparer le souvenir et le culte de Cyprien, dans un
pays o il tait si apprci, ctait en effet se rapprocher des
masses que lon voulait convertir, en jouant sur une similitude avec le catholicisme qui touchait un des aspects les
plus simples et les plus ardemment ressentis de la pit populaire, le culte des saints. Les Vandales nhsitrent donc
pas, non seulement sattribuer le monopole des Cypriana,
mais aussi leur donner mme un clat tout particulier. Ils
142. Quod idola dii non sint, 8, 1. Lattribution de ce texte Cyprien a souvent t conteste, parce que Pontius nen fait pas tat
et que Cyprien lui-mme ny fait jamais allusion dans ses oeuvres.
Mais ds au moins la fin du IVe sicle, comme le prouvent des
passages de saint Jrme (Epist., 70, 5) et de saint Augustin (De
baptismo, 6, 44, 87 ; de unico baptismo adversus Petilianum, 4,
6) les chrtiens lattribuaient lvque de Carthage, ce qui pour
nous ici est lessentiel.
143. Cyprien Lettre 70, I, 3 : Quomodo autem mundare et
sanctificare aquam potest qui ipse inmundus est et apud quem
Sanctus Spiritus non est ?
144. Cf. M. Meslin, op. cit. (n. 75), p. 406.

An Tard, 11, 2003


avaient dornavant eux-mmes clbr la solennit religieuse, note Procope, en allguant quelle relevait des ariens.
Aussi les Libyens sen taient-ils indigns145 [...] . La mthode devait tre efficace, car elle suscita parfois chez les
clercs catholiques de vritables cris de dsespoir en mme
temps que de fureur, comme en tmoigne le sermon probablement le plus violent de tout notre corpus, lHomilia de
sancto Cypriano, attribue Victor de Vita146. Prononc prcisment loccasion des Cypriana (il commence par cette
phrase : Hodie nos solitum deferre sermonem beati Cypriani
natalitia festa compellunt), trs probablement de manire
clandestine, le texte voque dabord de manire gnrale
les populations dchires, les clercs disperss, les vques
en fuite, la chastet perdue, la pudeur viole, les sanctuaires
pollus, les autels profans , avant den venir prcisment
au saint : Nous avons dit cela, frres, pour vous prouver
que de nouveau le martyr souffre, de nouveau le martyr subit les tourments, de nouveau pour nous tous il supporte les
bourreaux [...]. Autrefois il mourut dun seul coup, la tte
tranche ; et maintenant il est tourment tous les jours dans
ses propres membres [...]. Et il dit au Seigneur : Seigneur,
pourquoi as-tu livr ta maison et ton hritage aux ennemis ?
Pourquoi as-tu livr les objets sacrs aux profanateurs, les
ornements ceux qui les souillent, les agneaux aux loups ?
[...] Pourquoi as-tu souffert que les membres qui tavaient
ainsi confess soient saisis ? Pourquoi as-tu abandonn un
tel mpris le tmoignage du sang que tu avais glorifi avec
tant dhonneur ?147 .
Les allusions loccupation des basiliques et la saisie
des reliques ne font lobjet ici daucune prcaution oratoire.
Elles rvlent tout le dsarroi du clerg face une concurrence assurment inquitable, dloyale et attentatoire, mais
qui finissait par remporter des succs auprs du peuple africain de Proconsulaire. Or celle-ci tait dautant plus dangereuse, comme il nous reste le voir, quelle sappuyait aussi
sur un monopole de lassistance aux pauvres auxquels les
plus humbles ne pouvaient qutre sensibles.

145. Procope, Guerre vandale, I, 21, 20.


146. Lattribution nest en gnral pas admise, mais certains passages font cependant clairement penser au contexte de 484 : le
texte nest peut-tre pas de Victor, mais assurment dun de ses
contemporains.
147. Homilia de sancto Cypriano episcopo et martyre, in PL, 58,
col. 265-266 : Hoc diximus, fratres, ut probaremus iterum pati
martyrem, iterum martyrem tormenta sentire, iterum pro omnibus carnifices sustinere [...]. Tunc semel caesus capite, nunc
quotidie propriis punitur in membris [...]. Dicit Domino : Domine, quare tradidisti adversariis domum tuam, inimicis
haereditatem tuam ? cur profanis sancta, cur munda pollutis, et
cur lupis agnos ? [...] cur membra quae te sic confessa sunt
passus es captivari ? cur testem sanguinis, quem tanto
sublimaveras honore, tanto despectui reliquisti [...] ?

An Tard, 11, 2003

UNE GUERRE DE RELIGION : LES DEUX GLISES DAFRIQUE LPOQUE VANDALE

IV. LASSISTANCE,
ENJEU DCISIF DANS LA CONCURRENCE RELIGIEUSE

Les Vandales semblent avoir compris demble combien


la prise en compte des difficults matrielles de nombre
dAfricains pouvaient servir leur projet religieux. Ils ne furent en cela que les hritiers de lglise du IVe sicle dans
son entreprise de christianisation des paens, du moins si
lon en croit les reproches que lui adressait alors Julien :
Les Galilens commencent par ce quils appellent agape,
hospitalit et service des tables, car chez eux le nom est
aussi vari que luvre elle-mme, puis ils entranent les
hommes en masse vers lathisme [...]148 . LApostat jugeait la mthode tellement efficace quil en vint tablir
lui-mme un programme dassistance paenne. Certes, les
voies de la conversion taient multiples, mais, en Afrique,
laide aux pauvres tait effectivement devenue la veille de
linvasion une activit essentielle de lglise, tant les problmes sociaux taient graves : dans ses dernires annes,
saint Augustin narrivait plus secourir tous les misreux
qui se pressaient devant son glise dHippone, et il lui avait
fallu faire tablir des listes de bnficiaires de laide ecclsiastique149. Linvasion elle-mme narrangea rien ensuite.
Les choses samliorrent peut-tre aprs 439, mais provisoirement : partir de la fin du Ve sicle, les signes de crise
dans les campagnes que rvlent les Tablettes Albertini, et
la multiplication des raids maures contriburent maintenir
ou dvelopper le nombre de ceux qui ne pouvaient survivre que grce la charit prive ou publique.
Les textes des polmistes catholiques montrent que le
clerg arien entendit rpondre aussitt cette demande, en
lutilisant au service de sa cause. Ds la fin des annes 430,
les sermons de Quodvultdeus dnoncent ces manuvres
de multiples reprises. Ainsi dans le sermo de symbolo I, dj
partiellement cit : Larien est un loup [...]. Il flatte mais il
trompe ; il promet beaucoup, mais il ne tient pas ses promesses. Venez, dit-il, je vous protgerai ; si vous tes dans
la ncessit, je vous nourrirai ; si vous tes nus, je vous vtirai ; je vous donnerai de largent, je fixerai la somme que
chacun recevra par jour (Venite, inquit, defendam ; si
necessitas est, pascam, si nuditas, vestiam : dabo pecuniam,
statuam quid per singulos dies quisque accipiat). Mchant
loup [...], ce qui est le pire dans ton talent est que tu accables les uns de ta puissance pour les perdre, et que tu achtes les autres prix dor pour les faire prir150 . Le thme
revient dans le sermon De tempore barbarico II : Quils
ne se fassent pas dillusion, ceux que lon voit donner
148. Julien, Lettres, 89 b (p. 173-174 Bidez).
149. Saint Augustin, Sermones, 355, 4, 5 (PL, 39, col. 1572).
150. Quodvultdeus, Sermo de symbolo I. Passage identique dans
le Sermo contra Iudaeos, paganos et arrianos, VII, 5
(p. 236 Braun) : Tu autem, haeretice, () seductus multos
seducere concupiscis, aliquos pecunia, aliquos potentia ; tales
tibi congregas, quos plurimos tecum simul perdas.

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laumne avec le produit du butin et des vols faits aux morts


(Romains). Est-ce en effet une aumne de revtir tandis que
lon dpouille lautre ? Est-ce une aumne que de nourrir
lun et de tuer lautre151 ? Ou encore dans lAdversus
quinque haereses, dans lequel Quodvultdeus met en scne
un arien qui dit aux catholiques : Accipe a me pecuniam
[...], accipe a me aurum [...]152. Il ne sagit pas l de simples
lieux communs sur lhrtique corrupteur : lvque de Carthage dnonait un emploi systmatique de lelemosyna
auprs des ncessiteux fin de propagande, qui tait orchestr par lglise arienne avec lappui du pouvoir153. Un
peu plus de quatre dcennies plus tard, le 24 fvrier 484, la
conclusion de ldit de perscution gnrale dHunric permet de le vrifier, en justifiant ainsi les nouvelles confiscations hors de Proconsulaire : Quant aux vrais adorateurs
de la majest divine, cest--dire nos vques, nous dcidons par le prsent dcret quils doivent bnficier de toutes les glises sans exception, et des maisons de tout le clerg
de la susdite confession, tablies sur les terres et dans les
rgions qui par la faveur de la divinit sont soumises notre
autorit, ainsi que les biens qui en dpendent, ne doutant
pas que ce qui est justement confr nos sacro-saints pontifes nen sera que plus profitable lentretien des pauvres154 .
Ce passage, peu souvent comment, est pourtant extrmement rvlateur la fois de laction et de la propagande
menes par lglise arienne. Depuis 439, elle stait fortement investie dans les uvres dassistance, et prtendait
dsormais sy rvler suprieure lglise catholique. En
cela, la volont dinsulte tait certes vidente chez Hunric,
mais laffirmation recouvrait cependant une ralit fondamentale et rarement mise en valeur. Il ne pouvait y avoir en
effet dassistance sans patrimoine et revenus. Or, puisquelle
avait perdu presque tous ses biens et ses trsors sous Gensric, lglise catholique de Proconsulaire avait effectivement
t mise dans lincapacit dassurer son rle charitable auprs
des pauvres. Les deux phnomnes taient troitement lis,
et les Vandales lavaient certainement compris depuis le
dbut.
151. Quodvultdeus, De tempore barbarico II (p. 480 Braun).
152. Quodvultdeus, Adversus quinque haereses, VII, 39
(p. 299 Braun).
153. Il est probable que certaines allusions au rle de la corruption dans les tmoignages sur la propagande arienne voqus
au dbut de cet article se rapportent aussi, en fait, un usage
intress de lassistance (cf. notamment les textes cits supra
n. 46 et n. 55).
154. Victor de Vita, III, 14 : Veris autem maiestatis divinae
cultoribus, id est sacerdotibus nostris, ecclesias universas vel
domos totius cleri nominis supradicti quibuscumque terris et
regionibus constitutas quae propitia divinitate imperii nostri
regimine possidentur, una cum rebus quae ad easdem pertinent,
hoc decreto statuimus debere proficere, non dubitantes plus
alimoniae inopum proficere quod sacrosanctis pontificibus iuste
conlactum est.

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An Tard, 11, 2003

YVES MODRAN

Le clerg catholique perut lui aussi fort bien le danger,


comme le montrent dabord les textes qui font lloge de
luvre de charit et dassistance des deux seuls et phmres vques de Carthage sous Gensric et Hunric, Deogratias
entre 454 et 457, et Eugne entre 478 et 484. Linsistance
forte de Victor de Vita sur cet aspect de laction de lun et de
lautre ne peut se comprendre qu la lumire de laction parallle des ariens. Le phnomne est particulirement vident
dans son rcit de lpiscopat de Deogratias, qui, le lire, ne
se singularisa que par les efforts du prlat pour racheter les
captifs du sac de Rome, puis pour les nourrir et leur apporter
une assistance mdicale. Exploit digne de tous loges, mais
qui ne se fit, prcise-t-il, que parce que lvque vendit alors
tout le trsor des glises de Carthage, qui navait pas encore
t confisqu155 : ailleurs, il ne pouvait tre question de sinvestir autant dans laction de bienfaisance.
Mme si les pages qui lui sont consacres sont plus nombreuses, la charit fut aussi, en croire Victor, un des aspects majeurs de luvre dEugne. Ds son lection, lvque ralisa, en ce domaine, des prodiges : Cependant cet
homme de Dieu commena tre par sa pratique courante des bonnes uvres un objet de vnration et de respect mme pour ceux qui taient hors de lglise Par son
entremise, le Seigneur daigna accomplir de telles uvres de
charit quil paraissait incroyable quil pt dpenser de telles sommes une poque o lon sait que, parce que tout
tait aux mains des barbares, lglise navait mme pas un
solidus de disponibilit156 . Lglise prive de ses biens,
grait donc au jour le jour, comme la crit rcemment
Serge Lancel157, sa matricula pauperum. Presque tout est
dit dans ce texte, sauf lessentiel, ce qui tait la toile de fond
de laction quasi miraculeuse dEugne : la concurrence de
lglise arienne, qui stait accapare lassistance, et obligeait ainsi sa rivale tenter de maintenir cote que cote
son rle en ce domaine [...].
lpoque dEugne et Carthage, cela fut possible parce
que lvque, ordonn avec lappui des Byzantins et probablement venu dOrient, ntait pas arriv les mains vides
dans sa cit. Mais ctait une situation exceptionnelle. La
plupart du temps, la seule solution pour lglise fut dencourager vigoureusement les lacs catholiques remplir leur
devoir de solidarit avec leurs prochains, et la suppler
ainsi en matire dassistance158. Do ces appels rpts qui
155. Victor de Vita, I, 24-27.
156. Victor de Vita, II, 6-7.
157. Dans son dition rcente de Victor de Vita, op. cit. (n. 6),
p. 125, n. 127.
158. Et aussi dnoncer lavance la vanit des efforts des apostats qui pratiqueraient la charit, comme le montre par exemple
ce passage de Fulgence : Mme sil est trs gnreux en faisant
laumne et mme sil verse son sang pour le Christ, celui qui
durant sa vie nest pas rest dans lunit de lglise catholique
naura pas le salut ternel (De fide ad Petrum, 43,
p. 741 Fraipont).

parsment lhomiltique catholique de lpoque vandale, de


Quodvultdeus Fulgence de Ruspe159, o le thme est souvent abord sous la forme classique de la dnonciation de
lavarice, mais avec parfois des prolongements originaux.
Lavare est doublement coupable, affirment en effet les prdicateurs, parce quil naide pas son prochain, mais aussi
parce quil enrichit en fait les Barbares, qui finalement lui
prendront tout : Tu nas pas voulu partager avec le pauvre
et lindigent , dclare ainsi Quodvultdeus, Tu emplissais
tes greniers, tu verrouillais tes magasins, tu emplissais tes
jarres dhuile ; en ne prlevant rien de tes stocks pour les
pauvres, qui les rservais-tu sinon aux Barbares160 ?
Lide se retrouve dans lun des sermons du pseudo-Fulgence161 : Nos pres, qui connaissaient labondance de toutes les richesses, donnaient Dieu les dmes (decimas) et
payaient limpt Csar (census) [...]. Maintenant au contraire le fiscus prend ce que le Christ na pas reu. Et on
donne aux barbares ce qui na pas t donn aux pauvres .
Or ces regrets sur lenrichissement de ltat vandale ne sont
probablement pas seulement leffet dune xnophobie bien
atteste par ailleurs : il faut aussi restituer derrire eux le
soutien considrable accord par le pouvoir vandale son
glise, et lusage que celle-ci pouvait en faire en matire
dassistance.
Ctait l assurment un des terrains les plus disputs du
conflit religieux, et un de ceux qui permettent de souponner que les succs de larianisme en Afrique ne furent pas
seulement obtenus par la violence.
CONCLUSION
On aimerait naturellement, pour finir, pouvoir valuer ces
succs. Malheureusement, lorigine quasi exclusivement
catholique de nos sources empche ici desquisser la moindre hypothse : de lpoque vandale ne nous sont parvenus
en effet aucune liste piscopale arienne, ni aucun chiffre, de
mme que ne figure pas la moindre indication sur limportance de lglise arienne dans les lois de Justinien qui en
prononcrent lanantissement en 535. Seules des allusions
parses de Victor de Vita, parfois fort troublantes162, les appels inquiets de Fulgence dans les annes 510-520163, et la

159. Pour Quodvultdeus, cf. infra ; pour Fulgence, cf. par exemple Sermo I, De dispensatoribus Domini, 6-8 (p. 892893 Fraipont), et Sermo V, De caritate Dei ac proximi (p. 919923 Fraipont).
160. Quodvultdeus, Sermo de tempore barbarico II, 6, 10-11
(p. 478 Braun).
161. Appendix ad sancti Fulgentii opera, Sermo LXIV : De eo cui
uberes ager attulit fructus, in PL, 65, col. 935-936
162. Ainsi le discours son mari de lpouse de Saturus, intendant
de la maison dHunric que sa fonction oblige se convertir et qui
veut rsister : Dieu sait que tu feras contre ton gr ce que beaucoup peut-tre ont fait volontairement (Victor de Vita, I, 49).
163. Cf. supra n. 54-56.

An Tard, 11, 2003

UNE GUERRE DE RELIGION : LES DEUX GLISES DAFRIQUE LPOQUE VANDALE

politique prudente de Justinien entre 533 et 535 vis--vis du


clerg arien164, laissent deviner que celui-ci, aprs un sicle,
avait russi probablement se constituer auprs des populations africaines un public non ngligeable165.
Cette position, quelle que ft son importance, avait t
acquise de haute lutte, par une action dont on a essay ici de
mettre en valeur la diversit et la richesse. Lglise arienne
ne fut pas, en effet, linstrument passif du pouvoir royal
quune certaine historiographie sest longtemps plu voquer. Au service, certes, dun projet politique, et usant sans
vergogne des avantages que lui procurait une lgislation rpressive, elle ne cessa, ds 439, de vouloir concurrencer
lglise orthodoxe sur son propre terrain, en cherchant
attirer elle les populations de Proconsulaire au milieu desquelles les Vandales avaient t lotis. Disposant de thologiens et de polmistes parfaitement matres de largumentation scripturaire labore par leurs grands prdcesseurs
orientaux, illyriens ou goths, donnant ses pratiques cultuelles la plus grande publicit et jouant sur leurs similitudes
avec celles auxquelles taient habitus les Africains, ne ngligeant enfin en rien les uvres de bienfaisance, elle fut pour le
clerg catholique un vritable adversaire, dans une confrontation qui eut tous les caractres dune guerre de religion.
une exception prs cependant : elle seule disposa dun
bras sculier. L rside en effet, en dernire analyse, toute
lambigut de ce conflit religieux, qui na cess depuis lAntiquit den brouiller la lecture. Pour les catholiques, lglise
arienne et le pouvoir vandale ne pouvaient que se confon-

164. Cf. sur ce point notre article dans AnTard, 10, cit supra n. 33.
165. La liste des ariens noms latins ou grecs, bien plus longue
que celle des catholiques noms vandales, pourrait fournir un
indice. Citons, sans prtendre lexhaustivit, Agriustias
(computiste dnonc comme erroris amator dans le De ratione
Paschae, ouvrage africain de 455 : cf. Prosopographie Afrique,
p. 49), Antonius (vque arien en 484 : Victor de Vita, III, 42),
Barbas (cf. supra n. 118), Clementianus (clerc arien accus de
manichisme : Victor de Vita, II, 2), Elpidoforus (apostat tortionnaire en 484 : ibid., III, 34-37), Fabianus (adversaire de Fulgence vers 520 : cf. Vita Fulgentii, XXVII), Fastidiosus (cf. supra n. 63), Jucundus (prtre puis patriarche arien, excut par
Hunric : cf. Victor de Vita, I, 44 et II, 13) , Maximinus (adversaire de Cerealis : cf. supra n. 64), Palladius (un trait attribu
Vigile de Thapse porte le titre de Contra Palladium Arrianum :
cf supra n. 64), Proculus (agent perscuteur de Gensric : cf.
Victor de Vita, I, 39), Revocatus (apostat en 484 : cf. Grgoire
de Tours, Historiarum libri, II, 3), et Victorinus (episc(opus)
Vandalorum sur une inscription dAmmaedara : cf. N. Duval,
Recherches archologiques Hadra, I, Rome, 1975, p. 87-88).
Cependant, le cas du prtre hrtique Flix, qui fit bastonner
Fulgence, et qui tait natione barbarus, montre bien les limites
dune telle mthode. Il faut reconstituer en effet, en toile de fond
de lvolution onomastique du temps, un phnomne de mariages mixtes, bien attest par quelques exemples comme celui de
Dagila (cf. supra n. 41), qui a pu prendre une importance considrable, et rend vaine toute interprtation de notre corpus de noms.

43

dre, parce que lune nexistait pas sans lautre : basiliques,


argent, monopole du culte, des ftes et de lassistance, le
clerg hrtique devait tout, dans son fief de Proconsulaire,
la volont de Gensric et de ses successeurs. Or, dans de
telles conditions, ses adversaires pouvaient difficilement se
limiter, dans leur effort de rsistance, au seul domaine spirituel. Ils ont russi, certes, se contenir le plus souvent, mais
les dbordements taient invitables, et les sermons du temps
montrent quils allaient parfois trs loin. Ainsi dans lhomlie De vite vera, du pseudo-Fulgence. Lauteur, sur le ton de
la parabole, entend clbrer le Christ, qui est la vraie Vigne du Seigneur ; mais le thme nest quun prtexte pour
dnoncer, ds la premire phrase, les crudeles vindemiatores
qui arrachent les sarments de cette vigne, cest--dire, explique-t-il trs vite plus ouvertement, le sanglier barbare
(aper barbarus) sorti de sa fort pour tout dvorer et qui
ignore la misricorde humaine, lanimal sauvage (ferus), le
barbarus importunus qui a occup le pays des chrtiens,
souill les salles des glises (contaminatis atriis
ecclesiarum), fait crotre linjustice, bref lhomme des
alienae gentes, pour lesquelles il a ce mot dfinitif : nesciunt
putare, sed amputare [...]166. Ariens et barbares taient manifestement synonymes pour ce clerc anonyme, qui dniait
ainsi par principe toute pertinence aux prtentions thologiques de ses adversaires. Il sen tenait cependant encore
une simple dnonciation. Mais dautres ne respectaient plus
aucune limite, comme lauteur de lHomilia de sancto
Cypriano, dj cite, qui aprs avoir pareillement dcrit les
populations dchires, les clercs disperss, les vques en
fuite, la chastet perdue, la pudeur viole, les sanctuaires
souills, les autels profans , nhsite pas clamer : Que
prisse le barbare puisque le citoyen a pri ! Et que le perfide ne possde pas les autels dont le fidle pleure dtre
chass ! [] Seigneur, rend-toi ta propre gloire, rend ta terre
aux tiens ! [] Et quavec ton triomphe tes ennemis prissent, et que nous, nous puissions nous rjouir dans nos glises et selon nos lois !167
Il est difficile de nier le contenu politique dun tel discours, qui fut aussi celui de Victor de Vita la fin de son
livre. Si lglise arienne sappuyait sur le pouvoir vandale
et servait ses projets par son uvre de conversion, lglise
catholique, de son ct, ne pouvait ainsi concevoir dissue
au conflit sans la chute de ce mme pouvoir vandale. La
manire dont elle accueillit la tolrance tablie par Hildric
en 523 le montra dailleurs clairement : elle profita de la
situation pour se rorganiser, mais nabandonna pas son

166. Sermo XLVI, De vite vera (PL, 65, col. 912-913).


167. Homilia de sancto Cypriano episcopo et martyr (PL, 58,
col. 265-266) : Exstingueretur barbarus, quia civis habetur
extinctus ; nec teneret altaria perfidus, a quibus fidelis lugetur
exclusus [...] Domine [...], redde tibi tuam gloriam, terram tuam
tuis redde [...]. Ut te triumphante, et hostes tui pereant, et nos in
sedibus nostris nostro ordine gaudeamus.

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YVES MODRAN

hostilit un rgime dont elle pensait quil tait seul responsable du maintien dune rivale toujours abhorre. Lappel de certains de ses membres Justinien, et son enthousiasme manifeste au dbut de la reconqute de 533 neurent
pas dautre explication.
Les Africains ne la suivirent cependant gure ce moment, pas plus quils ne sinsurgrent en 439 ou en 484 contre les dcisions de Gensric et dHunric ou quils ne rpondirent aux appels enflamms de lauteur de lHomilia
de sancto Cypriano. Les mouvements de foule, comme ceux
qui se produisirent aprs 457 Regia, Gales ou Tunuzuda,
sont, en effet, trs rares dans les sources du temps, mme
chez Victor de Vita, ce qui doit nous ramener, pour finir, la
ralit essentielle de ce conflit, fondamentalement religieuse.
Pour la masse de ceux qui en furent les tmoins quotidiens,
en Proconsulaire, il dut surtout tre peru, sauf en 484,
comme lassociation dissymtrique dune rpression et dune
propagande : la premire frappait leur clerg, ses basiliques

An Tard, 11, 2003


et ses rites, la seconde voulait les sduire. Larrire-plan
politique de laction vandale et de la rsistance des clercs
ne leur chappa probablement pas, mais nen tirrent des
consquences que ceux qui le voulaient vraiment. Ce que
beaucoup de ces gens, qui dans leur grande majorit navaient
subi aucune confiscation de biens, virent finalement, ce furent des glises fermes, et dautres occupes par un clerg
actif, dynamique, au proslytisme vident, certes, mais qui
tait secourable, et qui clbrait, quelques dtails prs, les
rites de la mme manire quauparavant. Certains dentre
eux entrrent dans ces glises, dautres se rendirent aux runions clandestines des anciens prtres et prirent des risques,
parfois fatals ; beaucoup, probablement, restrent sur la rserve et attendirent. Pour la majorit des Africains, la guerre
de religion de lre vandale ne fut peut-tre au fond quune
guerre dglises.
Universit de Caen
UFR dHistoire - CRAHM (UMR 6577)