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Montesquieu

(16891755)

Biographie.uvresprincipales
CharlesdeSecondat,barondeLaBrdeetdeMontesquieu,estnle18janvier
1689,prsdeBordeaux,LaBrde.De17001705,iltudieaucollgedeJuilly,
prsdeParis,chezdesOratoriens.Ausortirducollge,ilseconsacreaudroit.En
1708,ildevientavocatauParlementdeBordeaux,puisconseilleren1714et,en
1715,pouseJeannedeLartigue,protestante.Ilpublie,en1720,lesLettres
persanes.Immensesuccs!MontesquieusjourneenAngleterrede17291731,la
socitanglaisevalechoyeretilestprsentlaCour.
1734:ilpublielesConsidrationssurlescausesdelagrandeurdesRomainsetde
leurdcadence.DcadencedeMontesquieu,s'crientcertains!C'esten1748que
parait,Genve,l'uvremajeuredeMontesquieu,Del'espritdeslois,criteen
unevingtained'annes.Succsunefoisdeplusconsidrable:lelivres'arrache.Cet
ouvrageseramisl'index.
Aajouter:PensessuiviesdeSpicilge,LaffontCol.Bouquins1991.
Montesquieuestmort,en1755,Paris.

Racinesetconcepts
1lesracines
Montesquieualuetmditlesgrandesuvrespolitiquesdel'Antiquit

:La
RpubliqueetLesLoisdePlaton,laPolitique,d'Aristote,etc.Ilagalement
rflchisurlesouvragespolitiquesmodernes:LePrince,deMachiavel,leDroit
delaguerreetdelapaix,deGrotius,etc.
Montesquieuconnaissaitleshistoriensanciensetmodernes,Hrodote,Salluste,
etc.,maisaussiunmmorialistecommeRetz.
Enfin,lessciencesdelanatureretinrentl'intrtdujeuneMontesquieuetcesouci
permetdecomprendrelathoriedel'influencedescausesnaturellessurleslois,
dansL'EspritdesLois.(Unmdecinanglais,Arbuthnot,auraitjouiciunrle
important.)

2lesapportsconceptuels
Montesquieuvoitdanslesloisdesrapportsncessairesdrivantdelanaturedes
choses.Illessoumetunetudescientifiqueet,parcetteanalyse,prendplace
parmilespresfondateursdelasociologieetdelaphilosophiepolitique.
LesconceptsfondamentauxdeMontesquieusontlessuivants:
laLoi,conuedanssasignificationlarge,commeunrapportncessairedrivant
delanaturedeschoses.Laloidevient,chezl'homme,unerglevoulue,institue
pourassurerlascuritetlalibert("loipositive").Laloi"positive"estdonc
unespcificationdelaloidanssasignificationtendue;
ledespotisme,quidsignelaSouverainetabsolueexerceparunseulhomme:"
Unseul,sansloietsansrgles,entranetoutparsavolontetparsescaprices"
(L'Espritdeslois);
larpublique

:"Legouvernementrpublicainestceluiolepeupleouseulement
unepartiedupeuplealasouverainepuissance";
lamonarchie:legouvernementmonarchiqueestceluiounseulgouverne,par
desloisfixesettablies;
L'idedesparationdes

pouvoirs:lelgislatif,l'excutifetlejudiciaire

Cf.J.Russ,Lescheminsdelapense,Bordaspp.206207

Montesquieu (1689 1755)


Nouveau contexte au 18e sicle: Les Lumires
Le sicle avant la rvolution franaise est intellectuellement marqu par
la raison, la science, et le respect pour lhumanit. On a limpression de
sortir des sicles de lobscurit et de lignorance. Cest dans cette
priode quapparat lEncyclopdie de Diderot et dAlembert ( laquelle
aussi Rousseau et le physiocrate Quesnay font une petite
contribution) Cest lpoque de Voltaire. Montesquieu, un aristocrate,
labore une doctrine librale aristocratique.

LEsprit des lois (1748)


Lesprit, ce sont les principes, motifs, pulsions et tendances daprs
lesquels on se dirige. Montesquieu constate une grande diversit des
lois et des murs, mais constate galement que ceux-ci ne sont pas
uniquement forms par la fantaisie des hommes, quil y a des
rgularits, des lois. Il existe unesprit des lois, diffrent pour chaque
nation. Toute loi suppose un rapport. Lesprit des lois, cest les divers
rapports des lois avec divers choses .
Il y a des causes physiques (i.e. climat) et des causes morales (religion,
tradition, murs et manires) lorigine de lesprit des lois. Une justice
primitive prcde les lois, il y a donc une logique. Lexistence dun esprit
des lois est vidente pour Montesquieu.

Thorie des gouvernements (Livre 1 8)


Il abandonne la classification courante de lpoque (dmocratie,
aristocratie, monarchie) et distingue selon le nombre de personnes qui
sont souverains :
o Rpublique : le peuple en corps (dmocratique) ou en partie
(aristocratique) est souverain. Petit territoire.
o Monarchie : un seul est le souverain, mais il existe des lois fixes
et tablies. Territoire de taille moyenne.
o Despotisme : un seule est souverain et rgne sans rgle. Trs
grande taille du territoire.
Chaque type de gouvernement a sa propre nature (structure) et ses
propres principes (ressort).
1a) Rpublique dmocratique
o

Nature : lensemble des citoyens = souverain. La volont du


souverain = souverainet (cf.Rousseau). La loi du suffrage est
donc trs importante. Mais le peuple, capable de choisir ses
reprsentants, nest pas capable de gouverner lui-mme
(analogie avec un mille-pattes) ; lesmagistrats font ce que le
peuple ne peut pas faire lui-mme.
Principe : Vertu (constante prfrence de lintrt gnral sur
lintrt individuel). Ne doit jamais cesser : importance de
lducation pour renoncer soi-mme, aimer son gouvernement,
lgalit et la tranquillit.

La dmagogie et la corruption sont des grands dangers qui peuvent


mener la tyrannie ou lochlocratie. Les conditions qui sont

primordiales pour la sant des rpubliques dmocratiques sont :


manufactures, commerce, finances, richesses, luxe.
Comme dans le despotisme, les hommes sont tous gaux. Mais
dans le despotisme, ils sont rien. Dans la rpublique dmocratique,
ils sont tout.
1b) Rpublique aristocratique
o
o

Nature : Certain nombre de nobles sont souverains (le plus


grand nombre, le mieux), distingues par la naissance,
prpares par lducation.
Principe : Esprit de modration (dignit humaine)

La corruption peut surgir si cet esprit de modration est oubli.


Cest une dmocratie restreinte, condense, pure.
2) Monarchie
o
o

Nature : Un seul est souverain, mais il y a des lois fixes et


tablis (dpt des lois, Parlement). Les pouvoirs intermdiaires
(noblesse, clerg, villes) sont aussi des contre-forces.
Principe : Honneur, soif de prfrences, de distinctions,
dhonneurs

La corruption peut apparatre si les pouvoirs intermdiaires sont


supprims (cf. Machiavel) ce qui peut mener au despotisme.
Ex : Venise, Pologne.
3) Despotisme
o
o

Nature : un seul dtient le pouvoir arbitraire et illimit.


Principe : la crainte, la violence, avec le but de la tranquillit.
Cest ce que Locke appelle la paix des cimetires . Le savoir,
lducation, peuvent tre dangereux parce que lobissance des
sujets suppose lignorance.

Montesquieu interprte la Constitution de la France. Il voit dans Louis


XIV quelquun qui a corrompu le vrai gouvernement monarchique
(tempr). Peu importe si on passe dune Monarchie une Rpublique
ou vice-versa. Mais le passage au despotisme, cest la catastrophe.
Malheureusement, cest le repoussoir de la vraie monarchie. On va vers
le despotisme chez tous les peuples (i.e. sultans turcs). Comment donc
viter le despotisme ?

Thorie de la libert politique (Livre 11)


Montesquieu fait un progrs : Il ne se contente plus dexiger un
gouvernement modr, mais la libert politique. La libert politique,
cest faire ce quon doit vouloir, ce que les lois permettent.
Montesquieu pense, suivant Aristote, Platon et Locke, que seul
le pouvoir peut arrter le pouvoir. Il analyse la Constitution de
lAngleterre (Monarchie modre) aprs 1688, dont le but est la libert et
le moyen le gouvernement mixte :
1)

Peuple en corps (Chambre des Communes). Dans les grands

Etats : des reprsentants. Droit de statuer.


Noblesse (Chambre des Lords). Elle se trouve toujours en
danger de perdre ses prrogatives. Il faut donner la noblesse
un veto, spcialement sur les questions des finances. Pas le
droit de statuer.
3) Monarche, excutif, ou comit du lgislatif.
2)

Il y a un enchanement mutuel des forces:


1) Lgislative: annuelle (budget, arme permanent). Facult de
statuer. Contrle parlementaire. Impeachment contre un ministre.
2) Excutive : Seul droit de convoquer la lgislative (pour sa
sret). Facult dempcher. Monarche inviolable.
3) Judiciaire ( en quelque sorte nulle )
Ces trois branches sont force daller en concert. Dans tous les
gouvernements modrs,lindpendance de la juridiction est important
(dmocratie, aristocratie, monarchie)

Thorie des climats (Livre 14 18)


Jean Bodin prcde Montesquieu avec sa version de la thorie des
climats. Il distingue : Nord (force), Midi (religion), tempr (raison &
justice) mais prcise que la discipline (homme-esprit, vertu, honneur)
peut changer la nature (homme-animal).
Montesquieu va dans le mme sens. Il croit que la temprature a une
influence dcisive (fibres). Dans les rgions froids, lhomme est fort, a
beaucoup des connaissances et est peu sensible au plaisirs (il pense
aux Anglais), ont a la monarchie et la libert. Dans les pays chauds,
les gens paresseux prfrent le despotisme.
Pourquoi en Asie a-t-il un esprit de servitude, et en Europe un esprit de
libert ? Parce quil ny a presque pas de zones temprs en Asie, et la
surface des Etats est grands. En Europe, les zones temprs sont
tendues et les Etats ont une tendue moindre.
Donc tout est dtermin par la nature ? Montesquieu nous met en garde
contre ce dterminisme. Il y a quand mme des bonnes et des mauvais
lgislateurs. Le climat est seulement un facteur de ce quil appelle
l esprit gnral dune nation.

Thorie de lesprit gnral (Livre 19)


Lesprit gnral, cest le climat, la religion, les lois, les maximes du
gouvernement, linfluence des choses du pass, les murs et les
manires. La variable qui est dominante varie selon la nation : Les
sauvages sont domin par le climat, les Chinois par les manires, les
Romains par les maximes, et lespeuples civiliss par les murs. Il ne
faut pas tenter de changer lesprit gnral. Il faut changer les murs que
par des nouveaux murs, et les lois seulement par des nouveaux lois.
Mais les lois et murs sinfluencent mutuellement. Normalement, les
murs, qui donnent le ton lesprit gnral dans les pays civiliss,
devraient influencer les lois. Mais en Angleterre, o la libert politique est
le but de la Constitution, les lois influencent aussi les murs (mme si
ce nest pas leur but). Les gens ont le sentiment quil doivent tout
sacrifier pour ce grand but de la libert.

Acceuil
Il y a un grand enthousiasme; luvre est lu et discut partout, aussi
chez les puissants. Montesquieu est accus par des ecclsiastiques de
dterminisme (thorie des climats), de spinozisme (dterminisme et
athisme) et de panthisme. Les Encyclopdistes lui critiquent parce
quil nest pas assez philosophe pour eux ; il ne fait pas tabula rasa .
Montesquieu est seulement un conservateur clair.
Lauteur se dfend par un petit ouvrage (1750). La constitution des
Etats-Unis ( checks and balances ) est fortement influence par la
pense de Montesquieu.
Annexe : comparaison des classifications des rgimes politiques
Montesquieu
Soppose :
Rousseau
Soppose au :

Souverain = Gouvernement
2 types de Rpubliques : Aristocratie & Dmocratie
Monarchie
Despotisme (Monarchie sans limites)
Souverain \ Gouvernement
3 types de Rpubliques : Monarchie, Aristocratie &
Dmocratie (toujours Peuple = Souverain)
Despotisme (Gouvernement = Souverain)