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NOTES DE LECTURE

Max Weber Ethique protestante et Esprit du Capitalisme 1905


traduit et publi en franais en 1964

Le problme que pose Max Weber dans ce texte est celui-ci :


Pourquoi est-ce en Occident (Europe et Amrique du Nord) que le capitalisme s'est dvelopp
sous une forme spcifique "l'organisation rationnelle capitaliste du travail libre " et avec la plus
grande extension? Dans d'autres parties du monde et bien avant le capitalisme moderne il y a eu
des formes de capitalisme marchand et financier, formes d'action conomique"capitaliste" au sens
o elles reposent sur l'espoir d'un profit par l'exploitation des possibilits d'change .C'est
seulement en Occident qu'est apparu et que s'est dvelopp un capitalisme caractris par:
-l'organisation rationnelle de l'entreprise, lie aux prvisions d'un march rgulier et non
aux occasions de spculation
-la sparation du mnage et de l'entreprise
-une comptabilit rationnelle
-l'organisation du travail libre
Premier lment de rponse :
Le capitalisme conomique moderne ainsi dfini n'est possible que s'il y a un " esprit du
capitalisme " c'est dire une mentalit qui rend licite et lgitime la recherche du profit. En effet
ces comportements conomiques allaient l'encontre des traditions religieuses et morales
tablies. L'apparition d'une nouvelle mentalit tait donc une ncessit historique pour le
capitalisme moderne.
Pour illustrer cet esprit du capitalisme Max Weber se rfre 2 textes de Benjamin Franklin ,
imprimeur-journaliste Boston et homme politique, Conseils ncessaires pour ceux qui
voudraient tre riches (1736) et Conseil un jeune marchand (1748) :
"Souviens-toi que le temps c'est de l'argent .....que le crdit c'est de l'argent.....que l'argent est
par nature gnrateur et prolifique..."crit Benjamin Franklin . Gagner de largent, toujours plus
dargent ; se garder den jouir ; faire de la recherche de largent dans un travail une obligation
morale ;ce sont les lments dune thique qui dfinit la vocation de lhomme
Ce rapport largent et au travail est un renversement par rapport aux valeurs chrtiennes
antrieures. St Thomas qualifiait de turpitudo la recherche du profit .Dans les cits italiennes
des 14/15emes sicles la recherche du profit est au mieux tolre par lEglise, dans tous les cas
considre comme dangereuse pour le salut de lame ; la pratique de versements financiers
importants lEglise au moment de la mort, pour assurer le salut de son ame ,tait
trs rpandue
Comment cette recherche du profit, pendant longtemps condamne par lEglise (notamment
lusure) au mieux tolre, a-t-elle pu devenir lgitime et considre comme une obligation
morale ?
Du cot des ouvriers la conception du travail comme obligation morale, associe un esprit de
stricte conomie, manifeste symtriquement lesprit du capitalisme
Enrichissement dans leur activit professionnelle pour les capitalistes, travail pour les ouvriers,
dans les deux cas le concept de beruf - terme allemand qui signifie la fois mtier et vocation
est llment central de lesprit du capitalisme.
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Do vient ce nouveau rapport largent et au travail ? Cest du cot du protestantisme et


notamment du protestantisme asctique que Max Weber va rechercher larrire-plan dides qui
a conduit considrer cette sorte dactivit, dirige en apparence vers le seul profit , comme une
vocation (beruf) envers laquelle lindividu se sent une obligation morale ? (1)
Deuxime lment de rponse : le protestantisme asctique
Cest Luther qui labore le sens moderne de beruf , la fois vocation et tache ,le fait
daccomplir sa vocation dans sa tache. Pour Luther le devoir saccomplit dans les affaires
temporelles, la place assigne chacun par Dieu ; le travail y a une place importante. Il est
oppos la vie monastique qui soustrait lhomme aux devoirs de ce monde.
Mais la religion luthrienne reste trs loigne de lesprit du capitalisme, la fois dans son
rapport critique- la recherche du profit et dans sa conception traditionaliste de la soumission
la Providence.
Cest du cot des formes de protestantisme asctique -calvinisme , pitisme, mthodisme ,
baptisme- que Max Weber recherche si ces mouvements religieux ont contribu crer une
nouvelle mentalit favorisant les pratiques conomiques du capitalisme moderne
Le calvinisme : le dogme le plus caractristique du calvinisme est celui de la prdestination :
Dieu a dcid de toute ternit qui serait lu et qui rprouv , sans que ces dcrets insondables
et irrvocables- puissent tre modifis sous influence humaine .Chacun est seul face son destin ,
sans que rien ni personne puisse lui venir en aide : ni lEglise ni les sacrements ne peuvent lui
assurer le salut ; pas dabsolution , pas de rachat par les bonnes uvres .
Pour chaque calviniste il y avait donc cette question angoissante : suis-je un lu ?
Pour Calvin pas de problme ,il se reprsentait comme un vase dlection et ne doutait pas de
son tat de grce. Pour lui une seule rponse la question de savoir comment tre sur de son
lection : savoir que Dieu a dcid et persvrer dans la confiance qui rsulte de la vraie foi Mais
pour la grande majorit des fidles une telle position tait intenable et les laissait dans une
angoisse insupportable.
Confronts cette angoisse du salut les pasteurs donnaient deux types de conseils :
- se considrer comme un lu est un devoir ; tout doute est le signe dune foi
insuffisante ; il faut gagner au quotidien la certitude subjective de son lection
- le meilleur moyen pour arriver cette confiance en soi est le travail sans relche dans
un mtier
Malgr des diffrences dans les reprsentations et les pratiques religieuses le pitisme, le
mthodisme et le baptisme avaient en commun avec le calvinisme de conduire un style de vie
asctique
Quel lien entre cet asctisme et lesprit capitaliste ?
Max Weber se rfre aux textes (2) dun pasteur presbytrien Richard Baxter conseillant
les bons chrtiens : ce qui est condamnable cest la jouissance de la richesse et ses
consquences loisivet , les tentations de la chair , le risque de dtourner son nergie de la
recherche dune vie sainte .Mais si Dieu vous dsigne tel chemin dans lequel vous puissiez
lgalement gagner plus que dans tel autre(cela sans dommage pour votre me ni pour celle
dautrui) et que refusiez le plus profitable pour choisir le chemin qui lest moins, vous
contrecarrez lune des fins de votre vocation , vous refusez de vous faire lintendant de Dieu et
daccepter ses dons et de les employer son service sil vient lexiger.Travaillez donc tre
riches pour Dieu ,non pour la chair et le pch (3)

Lgitimation de la recherche du profit mais mise en garde contre les jouissances que lon peut
retirer de la richesse, valorisation du travail pour tous comme commandement de Dieu, cette
thique puritaine est en mme temps un encouragement lesprit capitaliste .
Max Weber en conclut que le puritanisme a eu une influence directe sur le dveloppement de
lesprit du capitalisme :
-en sopposant la jouissance des richesses
-en lgitimant le dsir dacqurir et la recherche du profit
-en valorisant le travail mthodique comme preuve de foi authentique
Consommation limite et gains accrus ont permis laccumulation de capitaux
Max Weber prcise que son analyse des rapports entre protestantisme et capitalisme ne prtend
pas expliquer le capitalisme ni son esprit par le puritanisme mais se limite montrer linfluence
de ces ides religieuses, parmi beaucoup dautres forces historiques, sur le dveloppement du
capitalisme1 .

DANY CAUSSADE

Max Weber Ethique protestante et esprit du capitalisme P 78 Ed.Plon/pocket


2Richard Baxter An Christian Directory...1677/78
The Saints Everlasting Rest...1650
3Richard Baxter cit par Max Weber ibidem p 196/197