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BIBLIOTHQUE CLASSIQUE

DE LA LIBERT
Collection dirige
par
Alain Laurent

ESSAI SUR LES LIMITES


DE L'ACTION DE L'TAT

DANS LA MME COLLECTION


Benjamin Constant,

Commentaire sur l'ouvrage de Filangieri

WILHELM VON HUMBOLDT

ESSAI
SUR LES LIMITES
DE L'ACTION
DE L'TAT
Traduction de l'allemand par Henry Chrtien (1867),
revise par Karen Horn
Prface de Alain Laurent et Karen Horn

bibliothque classique de la
les belles lettres

Tous droits de traduction, de reproduction et d'adaptation


rservs pour tous les pays.
2004, Socit d'dition Les Belles Lettres

Socit d'dition Les Belles Lettres


95, bd Raspail 75006 Paris.
www.lesbelleslettres.co111
ISBN: 2-251-39036-7

UN MANIFESTE PRCOCE
DE L'INDIVIDUALISME MORAL (ET LIBRAL)

Issus d'une famille prussienne de rcente noblesse, deux


frres furent, la fin du XVIIIe sicle, chacun sa manire
appels connatre leur poque un destin intellectuel des
plus remarquables, sinon illustres. Mais si Alexander von
Humboldt (1769-1859) demeure actuellement fort renomm
comme naturaliste et grand voyageur scientifique qui sillonna
l'Amrique du sud (au large de la Cte Pacifique de ce continent, le courant froid remontant de l'Antarctique qui porte
son nom en tmoigne), son frre an, Wilhelm von Humboldt
(1767-1835) a nettement moins bnfici de cette clbrit posthume. Lorsqu'on parle en France simplement de Humboldt
au dbut du XXIe sicle, c'est souvent seulement ou en tous
cas d'abord Alexander qu'on pense. Et quand par chance
le nom de Wilhelm von Humboldt voque encore quelque
chose, c'est la plupart du temps comme linguiste ou critique
littraire, ou grand rformateur de l'ducation, fondateur de
l'Universit ... Humboldt Berlin. Comme s'il n'avait pas t
aussi (d'abord?) ds 1791/92 l'auteur inspir de l'Essai sur les
limites de l'action de l'tat, l'un des plus fondamentaux ouvrages
de l'Histoire de la philosophie politique qui, lui seul, pourrait suffire assurer la postrit de son nom. Texte canonique
o s'exprime sur un mode concis et lumineux l'essence des
Lumires librales, il est d'ailleurs mme bien souvent ignor
dans les rfrences de ceux qui font profession de libralisme

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

(une exception tant par exemple celle de Hayek) ou de son


tude (belle exception, l, que celle de L. Dumont dans
L'Idologie allemande ... ).
une poque o, part l'Angleterre et les tats-Unis naissants, tous les tats demeurent despotiques ou au mieux paternalistes, quand, l'instar de la France jacobine, ils n'inventent
pas de nouvelles formes de tyrannie, le propos de l'Essai n'est
autre que de rsolument inverser la hirarchies des normes
sociales et politiques tablies. Soit de partir de l'individu et
de son exigence de libert pour remonter au minimum d'tat
ncessaire la garantie constitutionnelle de sa sret afin que
puisse librement se dvelopper l'individualit de chacun. Et
d'tablir que l'attribution de toute autre mission l'tat ne
peut qu'tre liberticide et nuisible tous. Imprgne de la philosophie morale de Kant, la rflexion de Humboldt s'y rvle
anime par un insistant et humaniste souci de dfinir des rgles
de juste conduite pacifie tant au niveau interindividuel que
politique. Les principes en sont plus particulirement exposs dans le premier tiers de l'ouvrage (soit jusqu'au chapitre
VI) qui constitue son moment thorique fort -la suite se composant de chapitres en dtaillant, jusqu' parfois frler la
redondance, le mode d'application pratique (<< lois de police ,
lois civiles , lois pnales ... ). Leur articulation logique
peut se reconstruire comme suit :
1) Pour prmisses (et cela est sans prcdent dans l'histoire
des ides), il y a moins l'individu au sens politico-conomique
abstrait tel qu'on peut le trouver chez Locke ou Smith que la
libre individualit considre dans l'aspiration son accomplissement singulier et son perfectionnement intrieur - renvoyant la Bildung, notion si minemment matricielle qui
ordonne toute la pense de Humboldt et surgit maintes fois
dans le texte allemand de l'Essai. Idal d'ducation de soimme issu de la raison et cher toute la tradition allemande
de 1' AufkHirung de la fin du XVIIIe sicle qui s'exprime
ds 1788 dans un opuscule consacr la religion, la Bildung
mobilise les ides cardinales de force , d' activit , de
spontanit , d' originalit et de diversit pour prendre

PRFACE

tout son sens et rvler sa fcondit. Et elle implique la disposition de la plus intgrale libert individuelle. Tout, ou peu s'en
faut, est en la matire nonc et explicit ds le chapitre 1 de
l'Essai: La dernire et la plus haute fin de chaque homme
est le dveloppement le plus lev et le mieux proportionn
de ses forces dans leur individualit propre et particulire (. .. )
Pour moi, l'idal le plus lev de la socit des tres humains
serait l'tat o chacun se dvelopperait par lui-mme et suivant sa propre volont (... ) La vraie raison ne peut dsirer pour
l'homme d'autre tat que celui o non seulement chaque individu jouit de la plus entire libert de se dvelopper de luimme et dans sa personnalit propre; mais encore o la nature
ne reoit des mains de l'homme d'autre forme que celle que lui
donne librement chaque individu lui-mme et suivant sa propre
volont dans la mesure de ses besoins et de ses penchants borns seulement par les limites de ses forces et de son droit ...
2) Suppose la chose la mieux partage du monde, cette
aspiration l'accomplissement moral et spirituel de soi ne
peut s'oprer que selon une voie propre chacun, rigoureusement originale. L'originalit n'y est pas l cultive pour ellemme ni un luxe esthtique. Elle signe, exprime la singularit
ncessaire du cheminement par lequel chaque tre doit se
dvelopper et pleinement s'humaniser. Du dploiement de
cette multitude de crations individuelles de soi par soi rsulte
une infinie varit d'expriences en laquelle Humboldt repre
la non moins ncessaire richesse de l'humanit -le sens ultime
et fcond de l'aventure humaine.
3) Mais la ralisation de cet impratif du dveloppement
de soi-mme n'est bien entendu possible que si l'individu jouit
d'une parfaite libert de disposer de soi et de choisir les voies
qui lui conviennent le mieux: ce qui dfinit son droit naturel , expression fortement connote que Humboldt emploie
quatre reprises (ch. X, XI, XIV et XVI). Ladite libert, son
tour, n'existe que si l'individu peut vivre dans un contexte o
sa sret est assure (<< Sans sret, il n'y a pas de libert et
la sret, c'est l'assurance de la libert lgitime rappellet-il dans les ch. IV puis IX) la fois contre le viol de son droit

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ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

naturel par autrui et contre toute intrusion ou contrainte arbitraires d'ordre institutionnel (politique). Cette double exigence
sur laquelle Humboldt insiste avec constance et vigueur tout
au long de l'Essai ( c'en est d'ailleurs l'objet spcifique) le
conduit confier le soin de garantir et enforcer la sret de
chacun la seule instance que, selon lui, sa nature et son extension dotent de suffisamment d'autorit lgitime et d'efficience :
l'tat. Car isol et ou en association de taille rduite, l'individu se trouve dans l'incapacit de se dfendre par ses propres
forces. l'tat seul incombe donc la charge de faire respecter le droit naturel des individus la libert. Mais, corollaire:
c'est sa seule mission, son objet propre (ch. IX), soigneusement et drastiquement limiter - et entirement ngative (elle se borne prvenir ou empcher des actions
illgitimes), car il n'y a que les vritables violations du droit
qui appellent l'intervention d'une puissance autre que celle
dont dispose l'individu. (id.). Humboldt expose en consquence les fondements et finalits d'une philosophie du droit
pnal qui aurait pour principe la poursuite svre de toutes
les infractions rellement commises ... l'irrmissibilit de la
peine, la raret de l'impunit (id.), tant bien entendu que
la sanction du viol du droit naturel d'un individu doit tre
physiquement aussi douce que possible tout en tant inluctable et moralement dure. Par suite, la conviction que
les citoyens tireront d'une exprience continue qu'il ne leur
est pas possible d'usurper le droit d'autrui sans subir une
lsion proportionne de leur propre droit, me parat l'unique
rempart de la sret publique, le seul moyen de fonder le
respect indestructible du droit d'autrui (ch. XIII). Utile prcision d'inspiration elle aussi toute librale: du champ pnal
seront exclus les actes qui causent du scandale du point de
vue de la religion et des murs puisque dans ce cas l'individu ne blesse aucun droit d'autrui (ch. X) ... Les (ventuels) vices ne sont en effet pas des crimes!
4) Humboldt exclut radicalement l'ide de toute autre possible intervention de l'tat quand bien mme et surtout si elle
est motive par la recherche du bien positif des citoyens,

PRFACE

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savoir leur utilit et leur bonheur personnel: l'tat s'ingre de faon immorale dans les affaires prives des citoyens
toutes les fois que celles-ci n'impliquent pas immdiatement
une atteinte porte au droit de l'un par un autre (ch. III).
Longue est l'numration des consquences fcheuses de
toute action tatique allant au-del de la production de scurit publique, qui en fixe les frontires draconniennes. Une
telle transgression ne peut qu'aller contre l'objectif humaniste
de la Bildung. Dans la mesure o l'tat ( ... ) prend un soin
positif, ne serait-ce que de ce bien extrieur et physique qui
se relie toujours intimement l'tre intrieur, (il) ne peut
s'empcher de devenir un obstacle au dveloppement de la
personnalit individuelle (id.). Ncessairement de plus
accompagne de contrainte , toute ingrence politico-administrative dans la vie sociale entrane en effet forcment uniformit et passivit des citoyens. Elle tue dans l' uf diversit,
originalit fconde et activit propre des individus; elle
s'effectue toujours au grand prjudice de leurs facults
(ch. III). Et elles habituent l'homme compter sur un enseignement tranger, sur une direction trangre, sur un secours
tranger, plutt qu' chercher lui-mme des ressources (id.).
C est pour ces raisons que sont rvoques toutes perspectives
d'intrusion tatique dans le domaine de la religion comme
celui de l'ducation - qui doit imprativement tre prive. Et,
bien sr, l'tat n'a aucune lgitimit pour contraindre un individu se voir sacrifi pour le bien d'un autre (ch. X). Mais
l ne se borne pas l'tablissement du caractre intrinsquement pervers de l'excs d'action de l'tat. Humboldt relve
en outre tout un ensemble de dommages humains collatraux
invitablement impliqus par l'extension positive des missions de la puissance publique. Cela va de l'inutile et coteuse
prolifration des fonctionnaires (ch. III) et de l'accroissement
des impts directs (ch. XIII) la diffusion de l'irresponsabilit individuelle et de l'indiffrence mutuelle des individus
chez lesquels s' affaiblit l'intrt qu'ils devraient se porter les
uns aux autres (ch. III), ce qui n'est pas le moindre des
dsastres aux yeux de l'auteur de l'Essai. Conclusion concise

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ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

forme d'objurgation: Que l'tat se retienne de tout soin pour


le bien positif des citoyens; qu'il n'avance jamais plus qu'il
n'est ncessaire pour leur garantir la scurit entre eux et
vis--vis des ennemis extrieurs; qu'il ne restreigne jamais
leur libert en faveur d'un autre but (id.).
5) Enfin, il ne faut pas s'y tromper: l'accent si vigoureusement mis par Humboldt sur la responsabilit de chacun
de devoir s'accomplir activement dans l'indpendance sur le
plan moral et spirituel ne l'enferme d'aucune faon dans l'isolement ou l'gosme d'un autarcique repli sur soi - au contraire.
Tant le vritable bien des individus que le dveloppement
fcond de l'humanit appellent libre association, coopration volontaire et bienfaisance rciproque . C'est des efforts
volontaires et unanimes des citoyens (ch. VII) que tout
dpend, et non des rglementations de l'tat. Et le vritable effort de l'tat doit donc tendre conduire par la libert
les hommes former plus facilement des associations dont
l'action puisse ... remplacer celle de l'tat (ch. X). C'est des
libres conventions contractes par les individus et de l' activit spontane qui en rsulte que peut et doit jaillir la crative varit de l'aventure humaine. Socits et associations ...
sont l'un des plus srs et plus fconds moyens pour produire et acclrer le progrs humain (ch. XI) : l'individualisme de la Bildung selon Humboldt s'avre on ne peut plus
ouvert et convivial. Rien voir avec de quelconques maximisation goste de l'utilit ou lutte de chacun contre chacun!
On aura bien compris qu'en limitant trs troitement l'action de l'tat celle de ce que l'on dnomme de nos jours 1' tat
minimal et en proscrivant toute extension des interventions
publiques de type tat providence ou tat tutlaire , l'Essai
constitue un authentique manifeste de l'individualisme libral.
La tentation peut tre forte d'en conclure qu'il n'y a rien l d'exceptionnel ou d'original, que ces thses relvent d'une sorte
de vulgate librale radicale devenue des plus familires l're
du moins d'tat li au processus de globalisation. Mais,
l'aune des intentions de son auteur comme celle de l'histoire

PRFACE

13

des ides, ce serait l faire compltement fausse route et passer ct de points essentiels. Tout d'abord, il convient de
souligner qu'en entreprenant d'crire ces pages, Humboldt
avait moins pour projet de formuler une nouvelle conception
de l'tat ou de rvolutionner la philosophie politique que d'tablir les conditions politiques de possibilit de l'inscription de
la Bildung comme idal thique et existentiel dans la socit
europenne de la fin du XVIne sicle. C'est en quelque sorte
sans se l'tre expressment propos (et quelle que soit son envie
de critiquer les excs commenants de la Rvolution franaise)
qu'il en arrive poser les principes matriciels de la philosophie
librale - peut-tre du coup mieux objectivement fonds.
Ce qu'a, d'autre part, d'effectivement exceptionnel et remarquable l'Essai tient d'abord au fait d'avoir t l'uvre d'un
tout jeune homme (il a alors ... vingt-cinq ans) pratiquement
vierge en philosophie politique: une juvnile et gniale fulgurance, o tout est crit en trois mois et dit en peu de mots
bien sentis - dont il est peu de semblables exemples en ce
domaine. Mais plus encore d'avoir t conu, rdig et - discrtement - publi ds 1791-92, juste aprs un voyage Paris
accompli en aot 1789 en compagnie de Joachim Heinrich
Campe, o la proclamation des idaux mancipateurs de la
Rvolution l'enthousiasme en mme temps que l'alarment et
le rvulsent les premires drives annonciatrices du despotisme jacobin. Soit une date o rigoureusement personne ni Turgot, ni Smith, ni mme Kant et encore moins Rousseau
- n'avait jamais encore entrepris de radicalement repenser les
finalits de la puissance publique considre en elle-mme.
Chantre inspir de la crativit et de l'originalit individuelles,
Humboldt a ainsi prch lui-mme d'exemple - tout hritier
avou de l'Aufklanmg qu'il ft. Surgissant soudain nanti d'une
hardiesse intellectuelle pionnire proprement rvolutionnaire que rien d'antrieur n'annonce (les Droits de l'homme
de Paine paraissent au mme moment), il nonce dans l'Essai
des thses qui, allusivement certes, anticipent nombre de topos
que des penseurs libraux du XIxe sicle, voire du XXe, dvelopperont plus tard. Humboldt inaugure ainsi la rflexion sur

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ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

les avantages indits de la libert des modernes compare


celle des anciens (Constant), la critique de l'utilitarisme (Stal,
Constant), les bienfaits des associations (Tocqueville), les
mfaits de la rglementation tatique et du pouvoir envahissant des fonctionnaires (Bastiat), l'tat rduit la protection
de la libert des individus (Spencer), les vertus de la tolrance,
du pluralisme thique et de l'ouverture aux droits de la libre
individualit (J. S. Mill) et celles de l'activit sociale spontane (Hayek). En outre, et cette fois au large du libralisme, il
s'offre mme le luxe de prcder le Marx de la clbre parabole de l'individu polyvalent tour tour ouvrier et artiste dans

L'Idologie allemande ...


Manifeste de l'individualisme libral, l'Essai n'en a cependant pas pour autant t un manifeste publiquement fondateur dont auraient pu s'inspirer les penseurs susnomms. C'est
qu'il est arriv son manuscrit une bien curieuse et malencontreuse histoire. D'abord dans ses grandes lignes esquiss
dans une lettre adresse par Humboldt son ami Friedrich
Gentz et parue en janvier 1792 dans la Revue de Berlin
sous le titre dj bien arrt: Ideen ber Staatsverfassung durch

die neue franzosische Constitution veranlasst (Ides sur la constitution de l'tat occasionnes par la nouvelle constitution franaise),
ses points principaux sont aussitt dvelopps et prciss sur
la suggestion du coadjuteur Karl von Dalberg (reprsentant
Erfurt du Prince lecteur de Mayence). Ce qui se fait en trois
mois, d'avril juin 1792. Le rsultat manuscrit est relu mais,
en raison du caractre trs anti-tatiste du propos, critiqu par
le mme Dalberg qui, l'anne suivante (1793), publie Leipzig
un texte prenant le contre-pied de celui de Humboldt avec un
titre propre semer la confusion: Des vraies limites de l'action
de l'tat et de ses rapports avec ses membres. Pendant ce temps
Humboldt envoie (le 12 septembre 1792) son manuscrit ds
lors intitul Ideen zu einem Versuch, die Grinzen der Wirksamkeit
des Staates zu bestimmen Schiller, avec lequel il entretient
d'troites relations amicales et intellectuelles. Ille pressent en
vue d'une co-rdaction dfinitive tenant compte d'ventuels
obstacles crs par la censure et lui demande de solliciter un

PRFACE

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diteur de Leipzig, Goesche. Bien que quelques chapitres du


manuscrit soient alors malgr tout diffuss dans les trois derniers cahiers de la Revue de Berlin (fin 1792), Humboldt
hsite s'engager dans une publication complte sous forme
de livre. En 1793, il commence le retravailler puis, dfavorablement impressionn par l'chec des ides librales en France,
dcide de le laisser davantage mrir pour le refondre plus
tard totalement comme il l'indique dans une lettre adresse
Schiller au cours de l'anne 1794. Aussi trange que cela puisse
rtrospectivement paratre, l'affaire en reste l, Humboldt abandonne son projet d'dition non sans avoir confi un exemplaire
du manuscrit primitif Schiller et un autre Bresler, directeur
de la Revue de Berlin qui. . .le lui renvoie (cet exemplaire est
ensuite reprt par Humboldt un destinataire non identifi).
Et, pendant une soixantaine d'annes, on n'entend plus parler
de l'Essai, demeur l'tat d'ouvrage virtuel.
Humboldt a, de fait, ds aprs 1793 (anne o il fait paratre
un petit livre consacr l'histoire ancienne) cess de s'intresser directement la philosophie politique. Sans pour autant
renoncer sa prfrence librale, laquelle se manifeste par des
contacts privilgis avec les libraux franais (Daunou, Destutt
de Tracy, Sieys, Dupont de Nemours, Constant, G. de StaL .. )
lorsqu'il revient sjourner Paris de novembre 1797 aot
1799, il oriente dsormais sa rflexion et ses recherches exclusivement vers la linguistique et l'anthropologie compares
ainsi que la problmatique de l'historien. Quand, devenu en
1809/1810 un haut responsable du Ministre prussien de
l'Intrieur, il entreprend de rorganiser l'instruction publique
et fonde la clbre Universit de Berlin, cela ne contredit nullement les positions trs librales de sa jeunesse. La plus large
diffusion publique de la meilleure ducation possible selon
des principes modernes reprsente pour lui la pr condition
de l'accs du plus grand nombre aux jouissances du libre dveloppement de soi: la Bildung.
Tout, au sujet de l'Essai, redmarre en 1850 (soit quinze ans
aprs la mort de l'auteur) lorsqu' Ottmachau, un domaine
situ en Silsie et donn Humboldt au titre de rcompense

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ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

nationale), on dcouvre l'un des deux exemplaires originaux


du manuscrit - qui sera enfin publi un an plus tard par
Edmond Cauer, Son succs immdiat en Allemagne se propage d'abord en Angleterre, o John Stuart Mill va s'inspirer
des thses de Humboldt relatives l'interdiction signifie
l'tat d'intervenir dans le libre dveloppement de l'individualit et de contrarier le foisonnement de la diversit des
expriences humaines. Quand ce grand penseur libral anglais
fait paratre On liberty en 1859, une citation de l'Essai figure
en exergue de l'ouvrage et pas moins de quatre admiratives
rfrences Humboldt apparaissent au fil de ses chapitres.
C'est d'ailleurs par le biais de la traduction d'On liberty intervenue dans la foule grce Dupont-White que le public
clair franais apprend l'existence de l'Essai et s'empresse
tant bien que mal de le lire en allemand ou dans la version
anglaise. Si Dupont-White (en quelque sorte inventeur
aussi de Humboldt en France) se dmarque quelque peu des
thses anti-tatistes de l'Essai dans son L'Individu et l'tat publi
aussitt aprs la traduction de Mill, d'influents intellectuels
libraux de l'poque pousent totalement, eux, le propos de
Humboldt dans leurs propres crits: Laboulaye ds 1860 dans
L'tat et ses limites et Challemel-Lacour dans La philosophie individualiste, tude sur Guillaume de Humboldt (1864). Enfin arrive
la traduction franaise de l'Essai sur les limites de l'action de
l'tat ralise par Henry Chrtien en 1867, qui marque l'apoge d'un vritable moment Humboldt en France. Et puis ...
plus rien: si, bien entendu, les spcialistes de philosophie politique n'ont jamais manqu de signaler l'importance majeure
de l'Essai, il n'empche qu'en revanche jamais depuis lors,
de manire proprement stupfiante, ce texte n'a t rdit.
Le voici donc nouveau disponible, non sans que le texte
de sa traduction initiale, parfois entach d'approximations qui
en biaisent le sens et l'criture quelque peu vieillie, n'ait
t dment rvis et rafraichi ...
Alain LAURENT et Karen HORN

ESSAI SUR LES LIMITES


DE L'ACTION DE L'TAT

1
Introduction

Dfinition de l'objet de cette tude. - Son rare examen et son


importance. - Regard historique sur les bornes que les tats euxmmes ont rellement poses leur action. - Diffrence entre les
tats dans l'antiquit et dans les temps modernes. - Objectif gnral du lien tatique. - Celui-ci doit consister exclusivement dans le
soin pour la sret, ou dans le bien-tre de la nation en gnral ? Lgislateurs et philosophes affirment que c'est ce dernier. - Cependant
un examen plus approfondi de cette affirmation est ncessaire. - Cet
examen doit prendre comme point de dpart l'homme considr
comme individu, et ses fins dernires les plus leves.

Quand on compare entre elles les constitutions d'tat les plus


dignes d'tre observes, quand on en rapproche les opinions
des philosophes et des politiques les plus autoriss, on s'tonne,
non sans raison peut-tre, de voir qu'un problme, qui semble
attirer toute attention en priorit, a t si incompltement examin et rsolu avec si peu de prcision. savoir: quel but
doit poursuivre l'institution tatique tout entire? Quelles
sont les limites qu'elle doit poser son action? Dfinir les
parts diffrentes qui reviennent la nation ou quelques-uns
de ses membres dans le gouvernement; distinguer les diverses
branches de l'administration comme il faut; prendre les dis-

20

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

positions ncessaires pour qu'une partie des membres ne s'accaparent pas les droits de l'autre partie: voil ce qui a exclusivement occup presque tous ceux qui ont soit eux-mmes
rform des tats, soit propos des plans de rformes politiques. Il me semble cependant que dans tout travail concernant une nouvelle constitution tatique, on doit avoir sans
cesse devant les yeux deux objets; et si l'on oublie l'un des
deux, on s'expose coup sr de graves inconvnients: il
faut dfinir d'abord les deux parties, gouvernante et gouverne, de la nation, puis tout ce qui fait partie de la constitution relle du gouvernement; il faut ensuite dterminer les
objets sur lesquels le gouvernement, une fois constitu, pourra
tendre ou devra limiter son action. Ce dernier point qui porte
particulirement atteinte la vie prive des citoyens, qui donne
la mesure de la libert et de l'indpendance de leur action, est
en fait le vrai, l'ultime but se proposer; l'autre n'est qu'un
moyen ncessaire pour arriver celui-ci. Si, toutefois, l'homme
poursuit avec une attention plus tendue ce premier but, il
affirme son activit dans sa marche ordinaire. Tendre un seul
but, y parvenir en dpensant beaucoup de force physique et
morale, c'est l le bonheur des hommes forts et vigoureux. La
possession, permettant la force qui s'est exerce de se reposer, n'agit sur nous que par la puissance de l'imagination illusoire. Il est vrai que dans cette situation de l'homme, o la
force est toujours tendue vers l'action, o la nature qui l'entoure
l'invite sans cesse l'action, le repos et la jouissance dans ce
sens n'existent qu' l'tat d'ides. Mais pour l'homme trivial
le repos est identique avec la cessation de toute manifestation
extrieure de son existence; et pour l'homme sans culture, un
seul objet ne permet que peu d'activits extrieures. Ce que
l'on dit de la satit cause par la possession, particulirement
dans la sphre des sensations dlicates, ne s'applique donc
nullement l'homme idal que l'imagination peut crer; cela
s'applique entirement l'homme sans culture, et s'applique
lui de moins en moins, mesure que la culture qu'il donne
son me le rapproche de cet idal. De mme que, pour le
conqurant, la victoire est plus douce que la terre conquise;

INTRODUCTION

21

de mme que le rformateur prfre la prilleuse agitation de


sa rforme la paisible jouissance des fruits qu'elle rapporte,
de mme pour l'homme en gnral, le commandement a plus
de charme que la libert, ou du moins le soin de conserver la
libert a plus de douceur que la jouissance mme de la libert.
La libert n'est, pour ainsi dire, que la possibilit d'une activit varie force d'tre indtermine; le commandement,
le gouvernement en gnral, c'est une activit isole, mais
relle. Le dsir de la libert ne vient trop souvent que du sentiment qu'elle nous manque. Il demeure donc incontestable,
que l'analyse du but et des limites de l'action de l'tat a une
grande importance, plus grande peut-tre qu'aucune autre
tude politique. On a dj remarqu qu'elle seule constitue
l'objet ultime, pour ainsi dire, de toute politique. Mais elle
est encore d'une application plus aise et plus tendue. Les
rvolutions d'tat proprement dites, les changements d'organisation gouvernementale ne sont jamais possibles sans le
concours de circonstances nombreuses et souvent fortuites;
elles entranent toujours diverses consquences pernicieuses.
Cependant, tout gouvernant, que ce soit dans un tat dmocratique, aristocratique ou monarchique, peut toujours tendre
ou resserrer les bornes de son action sans troubles et sans
bruit; plus il vite les innovations grand effet, plus il atteindra avec sret son but. Les meilleurs travaux de l'homme
sont ceux o il imite le plus exactement le travail de la nature.
Le petit germe inconnu que la terre reoit silencieusement rapporte un salut plus riche et plus gracieux que l'ruption du
volcan, ncessaire sans doute, mais toujours accompagne de
ravages. Il n'existe point de moyens de rformes qui, mieux
que ceux-l, conviennent notre temps pour qu'il puisse
juste titre se vanter de la supriorit de sa culture et de ses
lumires. Car l'importante tude des limites de l'action de l'tat doit, comme on l'aperoit facilement, conduire la plus
entire libert des facults et la plus grande varit des situations. La possibilit d'existence d'une plus grande libert exige
toujours un non moins grand dveloppement de civilisation.
Et le moindre besoin d'agir au sein des masses uniformes et

22

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

unies exige une plus grande force et une richesse plus varie
chez les agents individuels. Si notre temps se distingue par
la possession de ces lumires, de cette force et de cette richesse,
il faut aussi lui accorder cette libert laquelle il prtend avec
raison. De mme les moyens par lesquels la rforme pourrait se faire sont bien mieux appropris une culture progressive, pourvu que nous en admettions l'existence. Si, dans
d'autres occasions, le glaive menaant de la nation limite la
puissance matrielle du souverain, ici ce sont les lumires et
la civilisation qui l'emportent sur ses ides et sa volont; et
la transformation des choses parat tre son ouvrage plutt
que celui de la nation. En effet, si c'est un beau et noble spectacle que de voir un peuple qui, fort de la certitude de ses
droits humains et civiques, brise ses fers; c'en est encore un
plus beau et plus noble de voir un prince qui brise les liens
de son peuple et lui garantit la libert, non par bienfaisance
ou par bont, mais parce qu'il considre cela comme le premier et le plus absolu de ses devoirs: ce qui vient du respect
et de la soumission la loi est plus noble et plus beau que ce
qui est forc par la ncessit et le besoin. D'autant plus que
la libert laquelle une nation marche en changeant sa constitution ressemble la libert que peut donner un tat dj
constitu comme l'espoir ressemble la jouissance, l'bauche
la perfection.
Si l'on jette un coup d' il sur l'histoire des constitutions
d'tat, on voit qu'il serait difficile de limiter avec prcision
l'tendue que ces derniers ont rserve leur action; car en
aucun des cas, on semble avoir suivi en cela un plan rflchi,
reposant sur des principes simples. En gnral, on a restreint
la libert des citoyens en se plaant deux points de vue: ou
cause de la ncessit d'organiser, d'assurer une constitution,
ou cause de l'utilit qu'on trouve prendre soin de l'tat
physique et moral de la nation. Suivant que le Pouvoir, en possession d'une force intrinsque, a plus ou moins besoin
d'autres appuis, ou suivant que les lgislateurs ont tendu
plus ou moins loin leurs regards, on s'est arrt tantt l'un,
tantt l'autre de ces points de vue. Souvent aussi on a agi

INTRODUCTION

23

en vertu des deux considrations la fois. Dans les anciens


tats, presque toutes les dispositions qui touchent la vie prive des citoyens sont politiques, dans le vrai sens du mot.
En effet, comme la constitution avait peu d'autorit relle
sur eux, sa dure dpendant essentiellement de la volont
de la nation, il fallait songer trouver une foule de moyens
pour faire concorder son caractre avec cette volont. Il en
est encore de mme aujourd'hui dans les petites rpubliques;
et, en considrant les choses de ce seul point de vue, on peut
dire sans se tromper que la libert de la vie prive grandit
mesure que dcrot la libert publique, tandis que la sret
suit toujours la mme progression que cette dernire. Les
anciens lgislateurs se sont souvent, et les anciens philosophes
se sont toujours proccups de l'homme, dans le sens le plus
strict du mot; et dans l'homme c'tait toujours la dignit
morale qui leur parut la chose capitale. C'est ainsi que La
Rpublique de Platon, suivant la remarque fort juste de
Rousseau, est un trait d'ducation bien plus qu'un trait de
politique. Si l'on passe aux tats modernes, il est impossible
de ne pas apercevoir l'intention de travailler pour les citoyens
eux-mmes et pour leur bien, dans cette multitude de lois et
d'institutions qui, souvent, donnent la vie prive une forme
trs dfinie. La plus grande solidit intrieure de nos constitutions, leur plus grande indpendance d'une certaine mentalit des nations, puis l'influence plus nergique des
thoriciens, qui, suivant leur nature, sont en tat de cerner
les choses de plus haut et de plus loin, une foule d'inventions qui apprennent mieux tirer parti des objets habituels
sur lesquels s'exerce l'activit de la nation, enfin et surtout
certaines notions religieuses qui rendent le souverain responsable aussi bien de la moralit que du bien-tre futur des
citoyens, se sont runies pour produire ce changement. Or si
l'on parcourt l'histoire de certaines lois et ordonnances de
police, on voit qu'elles naissent souvent du besoin tantt rel,
tantt feint, qu'a le Pouvoir de lever des impts sur ses sujets;
et l'on retrouve la ressemblance avec les anciens tats, en ce
point que ces dispositions ont galement pour but le maintien

24

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

de la constitution. Mais quant aux restrictions qui ne concernent pas tant l'tat que les individus qui le composent, il existe
toujours une profonde diffrence entre les tats anciens et
les modernes. Les anciens se proccupaient de la force et du
dveloppement de l'homme, en tant qu'homme; les nouveaux
se proccupent de sa prosprit, de sa fortune, de sa capacit
de gagner sa vie. Les anciens recherchaient la vertu, les nouveaux recherchent le bonheur. Aussi les restrictions la libert
dans les anciens tats taient-elles d'un ct plus pesantes et
plus dangereuses. Car elles s'attaquaient l'lment vraiment
constitutif de l'homme, son existence intrieure. Pour cette
raison, les peuples de l'antiquit prsentent tous un caractre troit qui, sans parler de leur civilisation toute rudimentaire et de l'absence de toute communication gnrale, tait
en grande partie caus et aliment par l'ducation publique
introduite partout, et par la vie commune des citoyens organise de faon intentionnelle. D'un autre ct, chez les anciens,
toutes ces institutions de l'tat maintenaient et augmentaient
la force active de l'homme. Et prcisment ce point de vue,
le dsir de former des citoyens nergiques et contents de peu,
donna pourtant plus de ressort l'esprit et au caractre. Chez
nous au contraire, l'homme est directement moins gn, mais
les choses qui l'entourent revtent une forme plus comprime ; et c'est pourquoi il parat possible de commencer
diriger ses forces intrieures contre ces liens extrieurs.
Aujourd'hui, le dsir de nos tats est de toucher plutt ce
que l'homme possde qu' ce qui est l'homme lui-mme; ils
ne tendent nullement exercer ses forces physiques, intellectuelles et morales, ainsi que le faisaient les anciens, bien
que d'une manire exclusive, mais imposer comme des lois
leurs ides dterminantes et rien que leurs ides. Ainsi, la
nature des restrictions apportes par eux la libert supprime
l'nergie, cette source de toute vertu active, cette condition
ncessaire de tout dveloppement large et complet. Chez les
anciens, l'augmentation de la force compensait l'troitesse;
chez les modernes, le mal qui rsulte de l'amoindrissement
de la force est augment par l'troitesse. Partout cette diff-

INTRODUCTION

25

rence entre les anciens et les modernes est vidente. Dans les
derniers sicles, ce qui attire surtout notre attention, c'est la
rapidit du progrs, la quantit et la vulgarisation des inventions industrielles, la grandeur des uvres fondes. Ce qui
nous attire surtout dans l'antiquit, c'est la grandeur qui s'attache toutes les actions de la vie d'un seul homme et qui disparat avec lui; c'est l'panouissement de l'imagination, la
profondeur de l'esprit, la force de la volont, l'unit de l'existence entire, qui seule donne l'homme sa vritable valeur.
L'homme, et particulirement sa force et sa culture, voil ce
qui excitait toute l'activit; chez nous, on ne s'occupe trop
souvent que d'un ensemble abstrait dans lequel on parat
presque oublier les individus; ou, du moins, on ne songe nullement leur moi intrieur, mais leur tranquillit, leur prosprit, leur bonheur. Les anciens cherchaient le bonheur 1
dans la vertu; les modernes se sont appliqus trop longtemps
dvelopper la vertu par le bonheur, et celui mme qui vit
et exposa la morale dans sa plus haute puret 2, croit devoir,
par une srie de dductions artificielles, donner le bonheur
son homme idal, non pas comme un bien acquis de son
propre chef, mais comme une rcompense trangre. Je ne
veux plus insister sur cette diffrence. Je finis juste par une

1. Cette diffrence n'est jamais plus frappante que dans les jugements
ports sur les philosophes anciens par les modernes. J'extrais comme
exemple un fragment de Tiedemann sur l'un des plus beaux morceaux
de la Rpublique de Platon: Quanquam autem per se sit justifia grata
nobis; tamen si exercitium ejus nul/am omnino afferret utilitatem, si justo ea

omnia essent patienda; qUa? fratres commemorant, in jus titia justitia? foret pra?ferenda; qUa? enim ad felicitatem maxime faciunt nos tram, sunt absque dubio
aliis prponenda. 'am corporis cruciatus, omnium rerum inopis, fames, infamis, qUa?que alia evenire justo fratres dixerunt, animi illam e justitia manantem voluptatem dubio pracul longe superant, essetque adeo in jus titia justitia?
antehabenda et in virtutum numera col/ocanda. (Tiedemann, In argumentis Oialogorum Platonis, lib. II, de Republica.)
2. Kant, Du plus grand bien dans les lments de la mtaphysique des murs
(plus exactement - Principes fondamentaux de la mtaphysique des murs,
Riga, 1785), et dans la Critique de la raison pratique.

26

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

citation de l'thique d'Aristote: Ce qui est propre chacun,


suivant sa nature, est la chose qui lui est la meilleure et la plus
douce. Aussi plus l'homme vivra selon la raison, dont il
consiste pour la plus grande partie, plus il sera heureux.
Les auteurs qui ont crit sur le droit public se sont dj
plus d'une fois disputs sur la question de savoir si l'tat doit
avoir en vue seulement la sret, ou le bien gnral, matriel
et moral, de la nation. La proccupation de la libert de la
vie prive a principalement conduit la premire de ces deux
assertions, tandis que l'ide naturelle que l'tat peut donner
autre chose encore que la sret, tant donn qu'une restriction abusive de la libert est certes possible mais non ncessaire, a fait admettre la seconde. Celle-ci est incontestablement
la plus rpandue dans la thorie comme dans l'application.
On le voit dans les principaux systmes de droit public, dans
les codes modernes, faits d'aprs les thories philosophiques,
et dans l'histoire des ordonnances de la plupart des tats.
Agriculture, mtiers, industrie de tout genre, commerce, arts,
sciences mme, tout obtient sa vie et sa direction de l'tat. Ces
principes ont fait que l'tude des sciences politiques a chang
de forme, comme le prouvent les sciences de l'conomie politique et de la police, d'o sont nes des branches d'administration entirement neuves, telles que des chambres de
commerce, d'conomie politique et de finances. Si gnral que
soit ce principe, il me semble qu'il mrite d'tre plus rigoureusement tudi, et cet examen 3 [doit prendre comme point
de dpart l'homme considr comme individu et ses fins dernires les plus leves].

3. Ici commence une lacune dans le manuscrit original.

II
tude de l'homme considr comme individu,
et des fins dernires les plus leves de son existence

La dernire et la plus haute fin de chaque homme est le dveloppement le plus lev et le mieux proportionn de ses forces dans leur
individualit propre et particulire. - Les conditions ncessaires pour
qu'elle soit atteinte sont la libert d'action et la varit de situations.
- Application immdiate de ces principes la vie intrieure de l'homme.
- Leur confirmation par l'histoire. - Principe fondamental pour cette
tude tout entire auquel conduisent les prsentes considrations.

Le vrai but de l'homme, non pas celui que le penchant


variable de chacun, mais celui que la raison ternellement
immuable lui assigne, c'est le dveloppement le plus large et
le mieux proportionn de ses forces afin qu'elles forment un
ensemble. Toutefois l'extension des forces humaines exige
encore une autre condition qui se relie troitement la libert,
la diversit des situations. L'homme, mme le plus libre, le
plus indpendant, quand il est plac dans un milieu uniforme,
progresse moins. Il est vrai que cette diversit est d'une part
une consquence de la libert, et d'autre part il existe aussi
une forme de rpression qui, loin d'enchaner l'homme, donne
aux objets qui l'entourent une forme quelconque; de sorte que
ces deux choses n'en sont pour ainsi dire qu'une seule. Il est

28

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

plus appropri cependant, pour la clart des ides, de bien les


distinguer l'une de l'autre. Chaque homme ne peut agir en
une fois qu'avec une seule et mme force, ou plutt son tre
ne se livre tout entier qu' une action donne la fois. Ainsi
l'homme parat-il cr pour la spcialit exclusive, puisqu'il
affaiblit son nergie ds qu'il l'tend plusieurs objets. Mais
il chappe cette spcialisation troite quand il travaille
runir ses forces isoles, souvent exerces isolment, faire
agir, dans chaque priode de sa vie, l'tincelle qui est prs de
s'teindre tout comme celle qui ne brillera qu'ultrieurement,
et multiplier en les runissant ces forces au lieu de multiplier les objets sur lesquels il agit. Ce que produit ainsi l'union
du pass et de l'avenir avec le prsent rsulte encore, dans la
socit, de l'union avec nos semblables. Car mme travers
toutes les priodes de la vie, chaque homme n'atteint cependant qu'une seule des perfections qui forment pour ainsi dire
le caractre de tout le genre humain. Par les liens qui naissent des qualits essentielles des tres, les uns doivent s'approprier les richesses des autres. Un tel lien, favorable au
progrs du caractre, dont l'exprience nous montre l'existence chez tous les peuples, mme les plus incultes, c'est, par
exemple, l'union des deux sexes. Or si, dans ce cas, la diversit aussi bien que le dsir de l'union se manifestent d'une
faon plus nergique, ni la premire ni le second ne sont moins
forts; ils sont seulement moins apparents, quoiqu'ils agissent
d'autant plus puissamment, mme sans gard cette diversit, et entre personnes du mme sexe. Ces ides, poursuivies plus loin et dveloppes plus exactement, conduiraient
peut-tre une plus juste explication du phnomne des liens,
une explication utilise dans l'antiquit, surtout chez les Grecs,
par le lgislateur lui-mme: savoir ces liaisons que l'on a
souvent traites soit du nom trop peu noble d'amour ordinaire, soit du nom toujours faux de simple amiti. L'utilit des
liens de ce genre pour le progrs de l'homme est toujours fonde sur le degr auquel l'indpendance que garde chacune
des parties se maintient en mme temps que l'intimit de leur
union. Car si sans cette intimit, l'un ne peut pas suffisam-

TUDE DE L'HOMME CONSIDR COMME INDIVIDU...

29

ment comprendre l'autre, l'indpendance est ncessaire pour


faire que celui qui comprend puisse intgrer dans son propre
tre ce qu'il a compris. Toutefois ces deux conditions exigent
la force des individus et une diffrence pas trop grande afin
que l'un soit capable de comprendre l'autre; et pas trop petite,
afin que l'un puisse admirer et dsirer pour soi-mme ce que
l'autre possde. Cette nergie et cette diffrence varie s'unissent dans l'originalit. Ce dont dpend en dernire analyse
toute la grandeur de l'homme, ce vers quoi l'individu doit
toujours tendre, et ce que celui qui veut agir sur les hommes
ne doit jamais perdre de vue, c'est la particularit de la force
et de l'ducation. Autant cette proprit individuelle, ce caractre propre est le produit de la libert de l'action et de la diversit des agents, autant celle-ci les cre son tour. La nature
inanime elle-mme, dont la marche est toujours rgulire et
soumise des lois ternellement immuables, parat cependant
avoir plus d'originalit aux yeux de l'homme qui s'est form
lui-mme. Il se projette sur elle pour ainsi parler, et il est vrai
de dire, dans le sens le plus lev, que chacun aperoit l'abondance et la beaut qui l'entourent, suivant qu'il garde l'une
et l'autre dans son sein. Mais combien plus la consquence
doit-elle ressembler la cause quand l'homme ne se borne
plus sentir et percevoir des impressions extrieures, mais
quand il devient lui-mme actif?
Si l'on cherche analyser ces ides avec plus d'exactitude, en les appliquant plus immdiatement l'individu, tout
se rduit ici la Forme et la Matire. La forme la plus pure,
avec la plus dlicate enveloppe, nous la nommons ide; la
matire la moins pourvue de forme, nous la nommons perception sensible. La forme nat de la combinaison des matires.
Plus la matire est abondante et varie, plus la forme est
sublime. Un enfant divin ne peut tre le fruit que de parents
immortels. La forme redevient pour ainsi dire la matire d'une
forme plus belle encore. Ainsi la fleur se change en fruit, et
ce fruit lui-mme fournit la semence d'une nouvelle tige qui
se couvrira de fleurs. Plus la varit augmente avec la dlicatesse de la matire, plus grande est la force, car plus intime

30

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

est la liaison. La forme parat pour ainsi dire se fondre dans


la matire et la matire dans la forme; ou bien, pour parler
sans figure, plus les sentiments de l'homme contiennent
d'ides et plus ses ides contiennent de sentiments, plus sa
supriorit devient sans gal. De cet accouplement ternel
de la forme et de la matire, de la diversit et de l'unit dpend
la fusion des deux natures runies dans l'homme, et de cette
fusion dpend sa grandeur. Mais la force de cet accouplement
dpend de la force de ceux qui s'unissent. Le plus beau
moment dans la vie de l'homme est le moment de la fleur 1.
Le fruit de forme moins gracieuse, simple, fait deviner la
beaut de la fleur qui s'panouira travers lui. Et tout se
prcipite vers la floraison. L'objet qui nat immdiatement du
germe est encore bien loign de la forme charmante de la
fleur. La tige grosse et lourde, les feuilles larges, pendant
chacune de leur ct, ont encore besoin d'une forme plus acheve. Celle-ci augmente graduellement lorsque le regard
remonte la tige; des feuilles plus tendres se montrent comme
languissantes de s'unir; elles se resserrent de plus en plus
troitement, jusqu' ce que le calice paraisse donner satisfaction au dsir 2. Cependant la race vgtale n'est pas favorise
du sort. La fleur tombe et le fruit reproduit encore la tige,
qui, d'abord tout aussi informe, se parfait galement. Quand
la fleur se fltrit chez l'homme, elle fait seulement place au
fruit qui est plus beau; et l'infini ternellement insondable
voile d'abord nos yeux le miracle du fruit le plus magnifique. Or, ce que l'homme reoit du dehors n'est que la
semence. Si belle qu'elle soit en elle-mme, c'est l'nergie de
son activit qui doit la rendre fconde. Mais sa bienfaisante
influence sur l'homme existe toujours en proportion de ce
qu'elle est elle-mme vigoureuse et originale. Pour moi, l'idal
le plus lev de la coexistence des tres humains serait celui
o chacun se dvelopperait par lui-mme et pour lui-mme.

1. De la fleur, de la maturit (Nouveau Museum allemand, 1791, 22, 23 juin).


2. Goethe, Des mtamorphoses des plantes.

TUDE DE L'HOMME CONSIDR COMME INDIVIDU...

31

La nature physique et morale rapprocherait quand mme


ces hommes les uns des autres, et, de mme que les luttes de
la guerre sont plus glorieuses que celles du cirque, de mme
que les combats des citoyens irrits sont plus honorables que
ceux des mercenaires qu'on pousse, de mme les luttes entre
les forces de tels hommes prouveraient et produiraient en
mme temps la suprme nergie.
N'est-ce pas l ce qui nous attache si vivement l'antiquit
grecque et romaine? Et ce qui attache tous les ges une autre
poque loigne, rvolue? N'est-ce pas principalement parce
que les hommes dans ces temps avaient soutenir de plus
rudes combats contre le sort et contre leurs semblables? Parce
que la plus grande force et originalit s'y rencontrait et crait
de nouvelles formes admirables? Chaque ge qui suit doit
tre en dessous de ceux qui l'ont prcd en termes de varit;
- et avec quelle rapidit cette dcadence ne s'augmentera-telle pas dans l'avenir! - Il est en dessous pour la varit de
la nature, les immenses forts sont dfriches, les marais desschs, etc. ; pour la varit de l'homme, elle se dtruit par le
progrs de communication et d'union dans les uvres
humaines; et cela par les deux raisons indiques plus haut 3.
C'est l une des principales causes qui rendent tellement plus
rare l'ide du nouveau, de l'insolite, de l'tonnant, qui transforment la stupfaction et l'effroi presque en dshonneur, et
qui ne requirent que bien moins frquemment la dcouverte
de ressources nouvelles et jusqu'ici inconnues, tout comme
les seules rsolutions subites, non prpares et urgentes, Car
d'une part, la pression des faits extrieurs sur l'homme est
moins considrable parce que l'homme est muni de plus d'instruments pour y obvier; d'autre part, il n'est plus gure possible de leur rsister avec les seules forces que la nature a
donnes chacun et que chacun n'a qu' employer. Enfin la
science plus perfectionne rend l'invention moins ncessaire,

3. Cette observation a t faite une seule fois par Rousseau dans


l'mile.

32

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

et l'enseignement qu'on reoit vient encore mousser la facult


que nous avons d'apprendre. Mais il est incontestable que
quand la varit physique s'amoindrit, une varit morale et
intellectuelle plus riche et plus satisfaisante vient prendre sa
place; des nuances, des diffrences frappent notre esprit plus
raffin; elles pntrent notre caractre moins fortement accus,
mais plus dlicatement cultiv, et influent sur la vie pratique.
Si ces nuances eussent exist, sans doute l'antiquit, ou du
moins les penseurs de ce temps ne les eussent pas laisses passer inaperues. Il en a t du genre humain tout entier comme
de l'individu. Ce qu'il y avait de grossier a disparu; ce qu'il
y avait de dlicat est rest. Sans doute cela serait heureux si
le genre humain tait un seul homme, ou si la force d'une
poque, de mme que ses livres et ses dcouvertes, passait
aux ges suivants. Mais il n'en est pas ainsi. Il est vrai que
notre raffinement a aussi son genre de force; et c'est peut-tre
par la mesure de ce raffinement qu'elle surpasse la force de
l'antiquit; mais reste savoir si tout ne doit pas commencer par une civilisation primitive. Partout la sensibilit est le
premier germe et la plus vive expression de toute ide. Ce
n'est pas ici le lieu, ne ft-ce que de tenter cette recherche.
De ce qui prcde, il rsulte toutefois sans doute que nous
devons veiller soigneusement sur notre originalit et sur notre
force, et sur tous les moyens de les entretenir.
Je considre donc comme acquis que la vraie raison ne peut
souhaiter pour l'homme d'autre tat que celui o non seulement chaque individu jouit de la plus entire libert de se
dvelopper de lui-mme et dans sa personnalit propre; mais
encore o la nature ne reoit des mains de l'homme d'autre
forme que celle que lui donne chaque individu, lui-mme et
en suivant sa propre volont, dans la mesure de ses besoins
et de ses penchants, sous contrainte seulement des limites de
sa force et de son droit. mon sens, la raison ne doit s'loigner de ce principe que dans la mesure o ceci serait ncessaire pour la conservation mme du principe. Celui-ci doit
toujours servir de base dans toute politique, et spcialement
pour la solution de notre question.

III

Transition notre vritable tude. - Plan. Du soin de l'tat pour le bien positif, et en particulier
pour le bien-tre physique des citoyens.

tendue de cette section. - Le soin de l'tat pour le bien matriel des citoyens est nocif: - il produit l'uniformit; - il diminue
la force; - il trouble et empche l'influence des activits extrieures
et purement corporelles, et celle des circonstances extrieures en
gnral, sur l'esprit et le caractre des hommes; - il s'exerce ncessairement sur une foule htrogne, et il nuit ainsi l'individu en
dfinissant des rgles gnrales, des rgles qui ne s'appliquent chacun qu'au prix d'erreurs considrables; - il empche le dveloppement de l'individualit et de l'originalit personnelle de l'homme;
- il rend plus difficile l'administration mme de l'tat, multiplie
les moyens ncessaires pour y arriver, et devient ainsi la source d'inconvnients de toute sorte; - enfin il dplace les points de vue justes
et naturels de l'homme concernant les matires les plus importantes.
- Justification contre la prtendue exagration des inconvnients
signals. - Avantages du systme oppos au systme que l'on combat. - Principe fondamental tir de ce chapitre. - Moyens employs
par l'tat dans sa proccupation pour le bien positif des citoyens. La nocivit de cette dernire. - Diffrence du cas o une chose est
faite par l'tat, en tant qu'tat, et celui o elle est faite par les
citoyens individuels. - Examen d'une objection: le soin de l'tat
pour le bien positif des citoyens n'est-il pas ncessaire! Sans lui,

34

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

ne serait-il pas impossible d'arriver au mme but, d'obtenir les mmes


rsultats ncessaires? - Preuve de cette possibilit, surtout grce
l'action spontane et commune des citoyens. - Supriorit de cette
action sur l'action de l'tat.

En se servant d'une formule tout fait gnrale, on pourrait dterminer comme suit la vritable tendue de l'action de
l'tat: tout ce qu'il pourrait faire pour le bien de la socit
sans porter atteinte au principe tabli plus haut. Et il s'en
dduirait directement cette dfinition plus prcise: l'tat s'ingre de faon immorale dans les affaires prives des citoyens,
toutes les fois que celles-ci n'impliquent pas immdiatement
une atteinte porte au droit de l'un par un autre. Toutefois,
pour puiser entirement la question propose, il est ncessaire de passer en revue les divers aspects de l'influence ordinaire ou possible de l'tat.
Car son but peut tre double. Il peut chercher promouvoir
le bonheur, ou bien il peut se borner vouloir empcher le
mal; et, dans ce dernier cas, empcher le mal venant de la
nature ou le mal caus par les hommes. S'il se contente du
second de ces maux, c'est la sret seule qu'il cherche; et c'est
cette sret que j'opposerai tous les autres buts possibles compris sous le nom de bien-tre positif. De plus, la diffrence des
moyens employs par l'tat donne son action une tendue
diverse. En effet, ou bien il cherche raliser immdiatement
son but, soit par la contrainte, par des lois impratives et prohibitives, par des peines, soit travers l'encouragement et le
bon exemple; ou bien, de quelque manire que ce soit, il donne
la situation des citoyens la forme favorable la ralisation
de ses vues, et les empche d'agir dans un autre sens; ou enfin
il travaille mme mettre leurs inclinations en harmonie avec
sa volont, agir sur leur tte et leur cur. Dans le premier
cas il ne dtermine d'abord que des actes isols; dans le second,
il dtermine dj davantage leur faon d'agir en gnral; dans
le troisime, enfin, il dtermine leur caractre et leur manire
de penser. Aussi, dans le premier cas l'efficacit de la restric-

TRANSITION NOTRE VRITABLE TUDE ...

35

tion est-elle la plus faible, dans le second elle est plus grande;
norme dans le troisime, en partie parce que l'on agit sur les
sources d'o dcoulent plusieurs actions, en partie parce que
la possibilit de l'action mme exige plus de dispositions.
Toutefois, autant les branches de l'influence de l'tat paraissent diffrentes, autant il est impossible de trouver une disposition de l'tat qui ne touche pas plusieurs de ces branches
la fois: car, par exemple, la sret et le bonheur dpendent
troitement l'un de l'autre. Ce qui ne restreint que des actions
isoles agit d'une manire gnrale sur le caractre, lorsque
la frquence de l'emploi qu'on en fait devient une habitude.
Ainsi, il serait fort difficile de trouver une distribution de tout
ceci convenable pour la marche de notre tude. Le mieux sera
toutefois de vrifier avant tout si l'tat doit viser galement
le bien-tre positif de la nation, ou seulement sa sret; d'examiner dans toutes ses prescriptions seulement ce qu'elles ont
principalement pour objet et pour consquence, et d'tudier
les moyens dont l'tat peut se servir pour atteindre chacun
de ces deux buts.
Je parle ici de tout travail de l'tat pour augmenter le bientre positif de la nation, de tout soin pour la population du
pays, pour l'entretien des habitants, soit direct, par l'tablissement de maisons de charit, soit indirect, par l'encouragement de l'agriculture, de l'industrie et du commerce; je parle
de toutes les oprations financires et montaires, de toutes
les prohibitions d'importer ou d'exporter (en tant qu'elles sont
tablies pour cette fin) ; en un mot, de toutes les dispositions
prises pour viter ou rparer les dommages causs par la
nature; bref, de toute disposition de l'tat ayant pour intention de maintenir ou de promouvoir le bien matriel de la
nation. Quant au bien moral, en effet, ce n'est pas prcisment
pour lui-mme, mais pour le maintien de la sret qu'on le
recherche. Par consquent, je n'en parlerai que plus loin.
Toutes ces dispositions ont, suivant moi, des consquences
fcheuses; elles ne sont pas conformes la vraie politique,
celle qui procde de points de vue levs, mais toujours
humains.

36

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

1. L'esprit du gouvernement domine dans chacune de ces


dispositions; et, quelque sage, quelque salutaire que soit cet
esprit, il impose la nation l'uniformit ainsi qu'une manire
d'agir trangre elle-mme. Les hommes alors obtiennent
des biens au grand prjudice de leurs facults, au lieu d'entrer dans la socit pour y augmenter leurs forces, ft-ce au
prix de quelques-uns de leurs avantages ou de leurs jouissances naturels, C'est prcisment la diversit naissant de
l'union de plusieurs individus qui constitue le plus grand bien
que puisse donner la socit; et cette diversit dcrot dans
la mesure de l'ingrence de l'tat. Ce ne sont plus vraiment
les membres d'une nation qui vivent en communaut; ce sont
des sujets individuels, mis en rapport avec l'tat, c'est--dire
avec l'esprit qui domine dans son gouvernement; et ce rapport est tel que la puissance suprieure de l'tat entrave bientt le libre jeu des forces. Semblables causes, semblables effets.
Par consquent, plus l'tat concourt l'action, plus la ressemblance grandit, non seulement entre les agents, mais encore
entre les actes. C'est l prcisment le dsir des tats. Ils veulent la prosprit et la tranquillit. On obtient l'un et l'autre
plus facilement lorsque les intrts individuels luttent moins
vivement entre eux. Mais ce que l'homme a en vue, ce qu'il
doit avoir en vue, c'est tout autre chose, c'est la varit et l'activit. Elles seules forment les caractres riches et puissants;
et certes il n'est pas d'homme, si abaiss qu'il soit, qui prfre
pour lui la prosprit et le bonheur la grandeur. Mais celui
qui raisonne ainsi pour les autres, se fait tout naturellement
souponner, et non tort, de mconnatre l'humanit et de
vouloir transformer les hommes en machines.
2. Le second mal caus par ces dispositions de l'tat est
qu'elles diminuent la force de la nation. De mme que la forme
qui nat d'une matire doue d'une activit consciente d'ellemme donne la matire plus de plnitude et de beaut; car le beau est-il autre chose que l'alliance d'lments qui
d'abord se combattaient ? alliance laquelle l'indication de
nouveaux points de jonction, et, par suite, un grand nombre
de dcouvertes nouvelles, est toujours ncessaire; alliance qui

TRANSITION NOTRE VRITABLE TUDE ...

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grandit toujours en mme temps que la diversit qui existait


avant elle; - de mme la matire est anantie par la forme
qu'on veut lui donner de l'extrieur. Car le Nant y supprime
l'tre. Tout dans l'homme est organisation. Tout ce qui est
cens crotre en lui doit tre sem en lui. Toute force prsuppose l'enthousiasme; et peu de choses l'alimentent autant que
l'ide que ce qui l'inspire est une proprit prsente ou venir.
L'homme considre comme lui, non pas tant ce qu'il possde que ce qu'il fait, et l'ouvrier qui cultive un jardin en est
peut-tre plus exactement le propritaire que l'homme oisif
et dsuvr qui en jouit. Peut-tre ce raisonnement trop gnral ne parat-il permettre aucune application la ralit des
faits. Peut-tre mme parat-il que l'extension de beaucoup de
sciences que nous devons surtout ces dispositions de l'tat,
qui seul peut faire des essais en gros, est plus utile au dveloppement des facults intellectuelles, et travers elles, de la
culture et du caractre en gnral. Or toute acquisition nouvelle de connaissances n'est pas immdiatement un perfectionnement, mme des seules facults intellectuelles, et quand
un tel perfectionnement se produit vraiment de cette manire,
il profite non pas la nation tout entire, mais une partie
seulement, ceux qui participent au gouvernement. En gnral, l'intelligence de l'homme, comme toutes ses autres forces,
ne progresse que par son activit propre, par sa crativit
propre, ou par l'usage qu'il tire lui-mme des dcouvertes
faites par autrui. l'inverse, les dispositions de l'tat sont
toujours plus ou moins accompagnes de contrainte, et mme
lorsqu'il n'en est point ainsi, elles habituent l'homme compter sur un enseignement tranger, sur une direction trangre,
sur un secours tranger, plutt qu' chercher lui-mme des
ressources. La faon presque unique dont l'tat peut instruire
les citoyens n'est pas autre que celle-ci: ce qu'il croit le meilleur,
pour ainsi dire, ce qui est le rsultat de ses recherches, il le
pose; puis il y conduit les citoyens, soit directement par une loi,
soit indirectement par quelque institution toujours obligatoire
pour eux, ou par sa bonne rputation, par la proposition de
rcompenses, par quelque autre moyen d'encouragement; ou

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ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

bien enfin il se borne le recommander par le seul raisonnement. Mais quelle que soit celle de ces mthodes qu'il prenne,
il s'loigne toujours beaucoup du meilleur procd suivre
pour enseigner. Car celui-l consiste incontestablement prsenter toutes les solutions possibles du problme, afin de prparer l'homme seulement choisir lui-mme la plus
convenable, ou mieux encore afin de le prparer trouver
cette solution lui-mme, rien qu' travers un expos adquat
de tous les obstacles. L'tat peut suivre cette mthode d'enseignement envers des citoyens adultes seulement d'une
manire ngative, par la libert qui, tout en laissant natre
les obstacles, procure aussi la force et l'habilet de les enlever; d'une manire positive, il peut la suivre envers ceux
qui sont seulement en train de se cultiver, travers une vritable ducation nationale. On examinera plus amplement par
la suite l'objection qui se prsente facilement ici. Elle consiste
dire que pour le soin des affaires dont nous parlons ici,
l'accomplissement de la chose est plus important que l'ducation de celui qui l'excute; il est plus important que le champ
soit bien cultiv, et moins que celui qui le laboure soit justement l'agriculteur le plus habile.
Les soins trop tendus de l'tat font souffrir encore davantage l'nergie d'action et le caractre moral. Ceci n'exige gure
plus de dveloppement. Celui qui est fortement et souvent
dirig en arrive facilement sacrifier soi-disant volontairement ce qui lui reste d'activit propre. Il se croit dispens du
soin qu'il voit dans des mains trangres; il croit assez faire
en attendant leur direction et en la suivant. Ainsi, les notions
du mrite et de la faute se dplacent en lui. L'ide du mrite
ne l'enflamme plus; le sentiment inquitant de la faute ne le
saisit que plus rarement et d'une manire moins efficace; il
la met sur le compte de sa situation et de ceux qui l'ont faite.
S'il en vient penser en plus que les intentions de l'tat ne
sont pas entirement pures, s'il croit voir que l'tat ne cherche
pas seulement son avantage mais qu'il poursuit en mme
temps un autre but secondaire et tranger celui-l, ce n'est
pas seulement l'nergie, mais aussi la qualit de sa volont

TRANSITION NOTRE VRITABLE TUDE ...

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morale qui est atteinte. Non seulement il se considre comme


affranchi de tout devoir que l'tat ne lui impose pas expressment, mais aussi de toute amlioration de sa propre situation; il en vient mme parfois craindre toute amlioration,
au sens qu'elle n'apporterait qu'une nouvelle occasion pour
l'tat d'en tirer profit. Il cherche chapper, autant qu'il le
peut, mme aux lois de l'tat, et il considre que chaque violation est un gain. Quand on songe que, pour une partie non
ngligeable de la nation, l'tendue de la morale ne dpasse
pas pour ainsi dire les lois et les ordonnances de l'tat, c'est
un spectacle dcourageant de voir les plus saints devoirs et
les ordres les plus arbitraires formuls par la mme bouche et
soumis souvent la mme sanction. Cette influence pernicieuse est tout aussi visible dans le comportement des citoyens
les uns envers les autres. Comme chacun compte pour soimme sur la sollicitude de l'tat, chacun lui confie aussi et
bien mieux encore le sort de ses concitoyens. Or cette
conscience qu'ils ont de l'intervention de l'tat affaiblit l'intrt qu'ils devraient se porter les uns aux autres, tout comme
l'impulsion de s'entraider. Au contraire, l'aide donne en commun est d'autant plus active que chaque homme sent plus
vivement que tout dpend de lui-mme; et, l'exprience
montre que dans les classes opprimes, soi-disant abandonnes par le gouvernement, le sentiment d'union redouble
d'nergie. Mais quand le citoyen est plus froid vis--vis de
son concitoyen, il en est de mme de l'poux vis--vis de son
pouse, du pre vis--vis de sa famille.
Abandonn lui-mme dans toute activit, priv de tout
secours tranger qu'il ne se serait pas procur lui-mme,
l'homme serait, par sa faute ou sans, souvent en butte l'embarras et au malheur. Mais le bonheur rserv l'homme n'est
autre que celui qu'il se procure lui-mme par sa propre force;
et ce sont ces situations-l qui aiguisent l'intelligence et forment le caractre. Quand l'tat entrave l'activit individuelle
par une intervention trop spciale, ces maux ne surgissentils donc pas? Ils y surgissent aussi, et ils abandonnent un
sort bien plus dsespr l'homme qui a pris une fois l'habi-

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ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

tude de s'appuyer sur une force trangre. Car autant la lutte


et le travail actif allgent le malheur, autant, et dix fois davantage, l'attente sans espoir, due peut-tre, le rend plus lourd.
Mme supposant le meilleur des cas, les tats dont je parle ici
ne ressemblent que trop souvent ces mdecins qui alimentent la maladie et loignent la mort. Avant qu'il n'existe des
mdecins, on ne connaissait que la sant ou la mort.
3. Tout ce qui occupe l'homme, que cela serve seulement
satisfaire directement ou indirectement ses besoins physiques ou, de faon plus gnrale, atteindre un but extrieur
quelconque, tout cela se relie intimement ses sentiments intrieurs. Quelquefois aussi le but ultime extrieur est accompagn d'un autre but intrieur; et parfois c'est celui-ci qu'on
vise vraiment. Quant l'autre, on ne fait que l'y rattacher
par ncessit ou par hasard. Plus l'homme a d'unit, plus
l'objet extrieur qu'il choisit jaillit librement de son tre intrieur; et l'un se relie l'autre d'une manire d'autant plus
troite et frquente qu'il n'a pas t choisi librement. C'est
ainsi que l'homme intressant est digne d'intrt dans toutes
ses situations et dans toutes ses activits; c'est ainsi qu'il fleurit et arrive une beaut sublime, dans une faon de vivre qui
concorde avec son caractre.
C'est ainsi peut-tre que l'on pourrait former tous les paysans et ouvriers, pour qu'ils deviennent des artistes, c'est-dire des hommes qui aimeraient leur industrie pour elle-mme,
qui l'amlioreraient par une direction et un gnie eux propres,
qui, par l mme, cultiveraient leurs forces intellectuelles,
ennobliraient leur caractre, lveraient leurs jouissances.
Ainsi, l'humanit serait ennoblie justement par ces choses, qui
maintenant, quoique belles en elles-mmes, ne servent souvent qu' la dshonorer. Plus l'homme est habitu vivre dans
le monde des ides et des sentiments, plus son intelligence
et sa moralit sont vigoureuses et raffines, plus il cherche
choisir exclusivement des situations extrieures telles qu'elles
enrichissent en mme temps son moi intrieur, ou du moins
saisir les cts qui prsentent un tel avantage dans toutes
les situations dans lesquelles le destin le jette. On ne saurait

TRANSITION NOTRE VRITABLE TUDE ...

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mesurer combien l'homme rcolte en grandeur et en beaut


quand il s'applique sans relche ce que la premire place
revienne toujours son tre intrieur, quand il considre celuici comme la source premire et le but final de tout son labeur,
tandis que le corps n'est pour lui qu'une enveloppe, l'objet
extrieur qu'un outil.
Pour choisir un exemple, combien le caractre dvelopp
dans un peuple par l'agriculture laisse libre ne se distinguet-il pas dans l'histoire? Le travail qu'il consacre au sol et la
rcolte qui l'en ddommage rapprochent tendrement l'homme
de son champ et de son foyer. La participation l'effort bni,
la jouissance en commun du gain, tablissent dans chaque
famille une douce liaison, dont n'est mme pas entirement
exclu le taureau, compagnon du travail. Les fruits qu'il faut
semer et rcolter, mais qui poussent chaque anne et ne trompent que rarement l'esprance, rendent l'homme patient,
confiant, conome. Le don toujours reu directement des mains
de la nature; le sentiment toujours s'imposant que, si c'est la
main de l'homme qui doit rpandre la semence, ce n'est pas
elle qui la fait germer et crotre; la continuelle dpendance de
la saison favorable donne aux curs la pense tantt terrible,
tantt douce d'tres suprieurs; elle inspire tour tour la
crainte et l'espoir; et cela pousse la prire et la reconnaissance. L'image vivante de la grandeur la plus simple, de
l'ordre le plus indestructible, de la bont la plus immense,
forme des mes dotes de grandeur, de simplicit, de douceur, soumises de faon heureuse la morale et aux lois.
Toujours habitue produire, jamais dtruire, l'agriculture
est pacifique; elle est loin de l'insulte et de la vengeance; mais
elle est remplie du sentiment que toute agression non provoque est injuste, et elle est anime d'un courage intrpide
contre tout destructeur de sa paix.
Toutefois la libert est la condition absolument ncessaire,
sans laquelle mme les activits qui portent le plus nettement
le cachet de l'me ne peuvent entraner aucune des consquences salutaires de ce genre. Ce que l'homme ne choisit pas
lui-mme, ce en quoi il est gn ou vers quoi il est men, ne

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ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

s'identifie jamais avec son tre et lui reste toujours tranger.


Pour l'accomplir, il n'emploie pas vraiment ses forces
d'homme, mais une adresse de mcanique. Les anciens, les
Grecs surtout, considraient comme nocive et dshonorante
toute occupation ayant pour objet, non le dveloppement du
moi, mais seulement celui des forces corporelles ou l'acquisition de biens extrieurs. Leurs philosophes les plus philanthropes approuvaient cause de cela l'esclavage. Pour eux,
c'tait un moyen, injuste et barbare sans doute, d'assurer le
dveloppement de la force ultime et de la beaut d'une partie du genre humain par le sacrifice de l'autre partie. Mais la
raison et l'exprience font aisment voir l'erreur qui sert de
base tout ce raisonnement. Toute activit est capable d'ennoblir l'homme, de lui donner une forme bien dfinie et digne
de son tre. Tout ce qui compte, c'est la manire dont l'homme
se livre cette activit; et ici, l'on peut certainement considrer comme rgle gnrale qu'elle produit des effets salutaires tant que l'activit elle-mme et l'nergie qui y est
consacre remplissent principalement l'me de l'homme;
qu'au contraire, ses effets sont moins bons, mme souvent pernicieux quand l'homme voit surtout le rsultat auquel elle
conduit, et quand il considre l'activit elle-mme seulement
comme un moyen. Car tout ce qui est attrayant en soi excite
l'estime et l'amour; ce qui ne reprsente qu'un moyen utilitaire n'veille que les intrts; et, autant l'homme est ennobli par l'estime et l'amour, autant il est expos au danger d'tre
raval par les intrts. Si donc l'tat prend des soins positifs
de la nature de ceux dont je parle ici, il ne peut se focaliser
que sur les rsultats, et que fixer les rgles dont l'observation est la plus utile pour leur bon accomplissement.
Ce point de vue troit n'est jamais plus pernicieux que
quand le vritable but de l'homme est purement moral ou
intellectuel; ou lorsque l'objet lui-mme est vis, indpendamment de ses consquences, et quand ces consquences
elles-mmes s'y rattachent seulement par ncessit ou par
hasard. Il en est ainsi des tudes scientifiques, des opinions
religieuses, de tous les liens qui unissent les hommes les uns

TRANSITION NOTRE VRITABLE TUDE ...

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aux autres, et du lien le plus naturel de tous, de celui qui est


le plus important pour les individus comme pour l'tat, du
mariage.
Une union de personnes de sexe diffrent, fonde justement sur cette diffrence de sexe, suivant la dfinition la plus
exacte peut-tre qu'on puisse donner au mariage, peut se comprendre d'autant de manires diverses qu'il y a d'expressions
diverses de cette diffrence, et qu'il existe de penchants du
cur, de buts proposs pour la raison, en tant que rsultats
de cette mme diffrence. Pour tout homme, on va y voir le
reflet de son caractre moral tout entier, et principalement
de la force et de la nature de sa sensibilit. L'homme se propose-t-il surtout d'atteindre un but extrieur, ou au contraire
prfre-t-il donner une occupation son moi intrieur? Estce l'intelligence qui en lui est la plus active, ou bien le sentiment? A-t-il l' entreprise prompte et l'abandon facile? ou a-t-il
plutt l'approche lente et un sens de la prservation fidle?
Les liens qu'il tisse sont-ils distendus ou troits? Jusqu' quel
point conserve-t-il son activit personnelle et spontane dans
l'union la plus intime? Tous ces points, et d'autres encore en
nombre infini, modifient de manire ou d'autre sa condition
dans la vie conjugale. Mais de quelque manire qu'elle soit
dtermine, son action sur la personnalit et sur le bonheur
de l'homme est vidente. L'effort qu'il fait pour raliser son
idal russit bien ou russit mal; mais de l dpend en grande
partie l'lvation ou l'affaissement de son tre. Cette influence
est grande surtout sur la partie la plus intressante de l'humanit, sur ceux qui ont la perception la plus dlicate et la
plus aise, et qui conservent le mieux leurs impressions dans
leur for intrieur. Dans cette classe il faut ranger les femmes
plutt que les hommes; et pour cette raison, le caractre de
celles-l dpend surtout de la nature des rapports de famille
dans une nation. Dispenses entirement d'un trs grand
nombre d'occupations extrieures; livres principalement
celles qui laissent le moi intrieur presque l'abri de tout
trouble; plus fortes par ce qu'elles sont capables d'tre que
par ce qu'elles peuvent faire, plus expressives dans le senti-

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ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

ment silencieux que dans sa description extrieure, plus richement doues de la facult d'exprimer directement et sans le
secours des signes, possdant une stature plus dlicate, un il
plus mobile, une voix plus saisissante; destines dans leurs
rapports avec autrui attendre et recevoir plutt qu' aller
au-devant; plus faibles par elles-mmes, mais s'attachant plus
profondment, non pour cela, mais par l'admiration de la grandeur et de la force d'autrui; aspirant sans cesse, dans l'union,
recevoir de l'tre auquel elles sont unies, former en elles
ce qu'elles ont reu, et le rendre tout form; en mme temps
plus animes du courage que la sollicitude inspire l'amour
et le sentiment la force, qui ne brave pas l'adversit, mais
qui ne succombe pas la douleur - les femmes approchent
plus que l'homme de l'idal de l'humanit; et, s'il n'est pas
faux qu'elles l'atteignent plus rarement que lui, c'est uniquement parce qu'il est partout plus difficile de suivre le sentier
direct et raide que de prendre le dtour. Mais aussi, il n'est
pas besoin de rappeler combien un tre qui est aussi rceptif
et qui a en soi tant d'unit, en qui, par consquent, aucune
influence ne reste sans effet, et en qui chaque influence se
saisit non seulement d'une partie mais de tout, combien un
tel tre est profondment troubl par les froissements extrieurs. Toutefois, on ne saurait numrer tout ce qui, dans la
socit, dpend du dveloppement du caractre de la femme.
Si je ne me trompe, et si je puis ainsi parler, toute qualit minente se manifeste dans une certaine classe d'tres: le caractre de la femme est ainsi de sauvegarder tout le trsor des
bonnes murs.
L'homme aspire la libert, la femme la puret 1

Et si, suivant ce mot profond et vrai du pote, l'homme


s'efforce de reculer les barrires extrieures qui font obstacle
la croissance, la main soigneuse de la femme pose les bien-

1. Goethe, Torquato Tasso, acte II, scne Fe.

TRANSITION

A NOTRE VRITABLE TUDE ...

45

faisantes limites intrieures sans lesquelles la plnitude de la


force ne saurait se transformer en fleur; elle tablit ces limites
avec d'autant plus de dlicatesse que la femme saisit plus profondment l'existence intrieure de l'tre humain, et qu'elle
comprend mieux ses conditions diverses; en effet, tous ses
sens se tiennent le plus volontairement sa disposition, ce qui
la dispense d'employer ces ratiocinations qui obscurcissent si
souvent la vrit.
Si cela paraissait encore ncessaire, l'histoire confirmerait
aussi cette proposition, et montrerait combien la moralit
des nations se relie troitement la considration dont jouissent les femmes. De ce qui prcde, il rsulte l'claircissement
que les effets du mariage sont tout aussi divers que les caractres des individus, et que les consquences les plus fcheuses
peuvent donc se produire si l'tat cherche dfinir par des
lois un lien aussi troitement jumel la nature personnelle
de chacun de ces individus, ou le rendre, par ses dcrets,
dpendant d'autres choses que du seul penchant. Ceci est
d'autant plus vrai qu'il ne peut, avec ces dcrets, que se proccuper des seules consquences du mariage sur la population, sur l'ducation des enfants, etc. On peut sans doute
dmontrer que justement ces choses-l conduisent aux mmes
rsultats, quand elles sont accompagnes du plus grand soin
pour la beaut de l'existence intrieure. Des tudes consciencieuses ont fait voir que l'union indissoluble et durable d'un
seul homme et d'une seule femme est la plus favorable la
population, et incontestablement, aucune autre ne saurait
dcouler de l'amour vrai, naturel et libre. Cet amour-l ne
conduit pas d'autres rapports que ceux que les murs et la
loi tablissent parmi nous, tels la procration, l'enseignement
priv, l'association de la vie, la communaut des biens, la direction des activits extrieures par l'homme, la gestion de la
maison par la femme. L'erreur consiste selon moi en ce que
la loi commande, alors que de tels rapports ne peuvent natre
que du penchant, point de prescriptions extrieures; et, lorsque
la contrainte ou la direction impose contrarient le penchant,
celui-ci ne se verra d'autant moins ramen au droit chemin.

46

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

Ainsi je pense que l'tat, non seulement devrait rendre les


liens plus libres et plus larges, mais, - s'il m'est permis de dcider ici, seulement d'aprs les hypothses prsentes plus haut,
alors qu'il est question, non du mariage en gnral, mais d'un
inconvnient spcial qui saute l' il dans ce cas prcis, qui
provient des prescriptions restrictives de l'tat - je pense
encore qu'il devrait s'abstenir de toute action sur le mariage,
le laisser entirement au libre arbitre des individus et aux
divers contrats qu'ils concluent autour, autant en gnral que
dans leurs modifications. La crainte de bouleverser par ce procd tous les rapports de famille, ou peut-tre d'en empcher la seule formation - quelque fonde qu'elle soit, cause
de telles ou telles circonstances locales - ne m'effraye point,
en tant que je considre exclusivement la nature des hommes
et des tats en gnral. Car l'exprience nous montre souvent
que les murs restreignent ce que la loi libre ; l'ide de
contrainte extrieure est entirement trangre ces rapports
qui, comme le mariage, reposent uniquement sur le penchant
et le devoir intrieur. D'ailleurs, les consquences des institutions coercitives ne rpondent en rien aux intentions 2.
[4. Le soin de l'tat pour le bien matriel des citoyens est
nocif aussi parce qu'il s'exerce ncessairement sur une foule
htrogne, et il nuit ainsi l'individu en dfinissant des rgles
gnrales, des rgles qui ne s'appliquent chacun qu'au prix
d'erreurs considrables.
5. Il empche le dveloppement de l'individualit et de
l'originalit personnelle de l'homme ... ] dans la vie morale et,
en gnral, dans la vie pratique de l'homme, pourvu que celuici observe peu prs les rgles, n'allant peut-tre pas plus loin
que les seuls principes du droit, qu'il ait sans cesse devant
les yeux le point de vue lev de son propre dveloppement
original et de celui d'autrui; qu'il soit en tout temps guid
par cette intention pure, et surtout qu'il fasse librement plier

2. C'est l que se termine le morceau insr par Schiller dans la ThaIia,


suivi par une lacune. (Note de l'diteur).

TRANSITION NOTRE VRITABLE TUDE ...

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tout autre intrt devant cette loi, reconnue sans y mler


quelque autre mobile que ce soit. Mais tous les cts que
l'homme peut cultiver en lui sont fort troitement lis; si cette
liaison dans le monde des choses intellectuelles, sans tre plus
intime, est dj plus importante et plus facilement remarquable
qu'elle ne l'est dans l'ordre des choses physiques, elle l'est
encore bien davantage dans le monde moral. Les hommes doivent donc s'unir les uns aux autres pour faire disparatre, non
leur personnalit originale, mais leur tat d'isolement exclusif. L'union ne doit pas fondre un tre dans un autre, mais
ouvrir les voies de l'un l'autre, si l'on peut ainsi parler; chacun doit comparer ce qu'il possde de son propre fonds avec
ce qu'il reoit d'autrui; il doit modifier, mais non laisser touffer l'un par l'autre. De mme, en effet, que dans l'ordre intellectuel pour la vrit, de mme dans le domaine de la morale,
les choses vraiment dignes de l'homme ne sont jamais en
conflit. Par consquent, les liens troits et varis qui unissent
entre eux les caractres originaux sont tout aussi ncessaires
pour anantir ce qui ne peut subsister cte cte, et ce qui, en
tant que tel, ne mne donc ni la grandeur ni la beaut
non plus, que pour conserver, alimenter, renouveler et faire
renatre plus belle la partie de nous-mmes qui reste intacte
dans nos rapports les uns avec les autres. De l un effort et un
dsir continu de bien comprendre le caractre le plus profondment personnel d'autrui, de l'utiliser et d'agir sur lui,
tout en conservant le plus grand respect pour ce caractre qui
est la proprit d'un tre libre. Pour cette action le respect dont
nous parlons ne permettra pas facilement un autre moyen que
celui de se montrer soi-mme dcouvert et de se livrer aux
yeux d'autrui, pour ainsi dire, comme objet de comparaison.
C'est l le principe le plus lev de l'art des relations, de l'art
peut-tre le plus nglig de tous encore jusqu'aujourd'hui. On
peut facilement puiser une excuse de cette ngligence dans
le fait que les relations doivent tre une dtente, non un travail fatigant, et que malheureusement bien des gens ont
peine en eux un ct intressant et original dont on puisse
tirer profit. Toutefois, chacun devrait avoir trop de respect

48

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

envers soi-mme pour rechercher des dtentes qui ne seraient


pas une autre occupation intressante, ou pire, pour rechercher un tel genre de dtente qui laisserait inactif justement ses
facults les plus nobles. Chacun devrait galement avoir trop
de respect envers l'humanit pour ne dclarer un seul de ses
membres entirement incapable d'tre utile ou modifi par
l'influence d'un autre. Du moins ce critre ne doit jamais tre
absent de l'esprit de ceux qui font une vraie profession de
manier et d'agir sur les hommes. Par suite, dans la mesure o
l'tat, quand il prend un soin positif, ne serait-ce que de ce
bien extrieur et physique qui se relie toujours intimement
l'tre intrieur, ne peut s'empcher de devenir un obstacle
au dveloppement de la personnalit individuelle, il s'agit l
d'une nouvelle raison de ne jamais admettre un tel soin, en
dehors des cas de ncessit absolue.
Telles sont peu prs les consquences les plus fcheuses
qu'entranent les soins positifs pris par l'tat pour le bien-tre
des citoyens; elles se rattachent, il est vrai, dans une plus forte
mesure certains modes spcifiques dont on peut appliquer
ces soins dans la pratique; mais on ne saurait, mon avis,
les en sparer d'une manire gnrale. Jusqu'ici, je n'ai voulu
parler que du soin pour le bien physique; videmment, je suis
toujours parti de ce point de vue, et j'ai laiss de ct tout ce
qui concerne exclusivement le bien moral. Mais j'ai rappel
tout au dbut que notre sujet lui-mme ne permet aucune distinction prcise. Que cela me serve donc d'excuse si beaucoup
d'lments des raisonnements que j'ai dvelopps prcdemment sont valables pour l'ensemble des soins positifs en
gnral. Toutefois, j'ai suppos jusqu'ici que les institutions
de l'tat dont nous parlons taient dj en place; je dois donc
maintenant m'occuper de certains obstacles qui se produisent
dans leur tablissement mme.
6. videmment, il serait tout fait ncessaire, lors de cet
tablissement, de peser les avantages que l'on vise, contre
les inconvnients et surtout contre les restrictions la libert
qui s'y rattachent toujours. Or une telle comparaison ne se
ferait que trs difficilement; en effet, peut-tre serait-il mme

TRANSITION

A NOTRE VRITABLE TUDE. ..

49

impossible de l'tablir d'une manire exacte et complte. Car


toute disposition restrictive entre en collision avec la manifestation libre et naturelle des facults; elle cre jusqu' l'infini de nouveaux rapports, et il est impossible de prvoir tous
ceux qu'elle entrane, mme en supposant la plus grande rgularit dans la marche des vnements, et en faisant abstraction de tous les hasards graves et imprvus qui ne manquent
cependant jamais de se produire. Tout homme qui a l'occasion de mettre la main au gouvernement suprieur de l'tat
reconnat par exprience, et ne point s'y tromper, que peu
de mesures sont vraiment d'une ncessit immdiate et absolue proprement parler, tandis que beaucoup d'entre elles
n'ont qu'une ncessit purement relative, indirecte, dpendante d'autres mesures prcdentes. Ainsi une quantit bien
plus considrable de moyens devient ncessaire, et ces moyens
eux-mmes nous loignent du vrai but atteindre. Non seulement un tel tat a besoin de plus de recettes, mais il requiert
aussi une organisation plus complique pour le maintien de
la sret politique proprement dite. Les parties ont moins de
cohsion entre elles, le soin de l'tat doit tre plus actif. De
l nat la question tout aussi difficile et malheureusement trop
souvent nglige de savoir si les forces naturelles de l'tat sont
suffisantes produire tous les moyens forcment ncessaires
dans ce systme. Si ce calcul est inexact, il existe une vritable
disproportion; des dispositions nouvelles et compliques
dpassent ncessairement les ressorts de l'tat. C'est l un mal
dont ne souffrent, et pour bien d'autres raisons encore, que
trop d'tats modernes.
Il ne faut surtout point oublier un dgt qui se produit
ici, car il touche de si prs l'homme et son dveloppement.
Ce mal vient de ce que l'administration proprement dite des
affaires d'tat devient tellement enchevtre que, pour ne pas
se transformer en une vraie confusion, elle rend ncessaire
une foule de dispositions de dtail et occupe un grand nombre
de personnes qui, pour la plupart, n'ont qu' noircir du papier
avec des signes et des formules. Non seulement un grand
nombre d'excellents esprits peut-tre sont ainsi empchs de

50

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

penser et beaucoup de mains qui pourraient s'occuper plus


utilement sont dtournes du travail honnte; mais de plus,
leurs forces intellectuelles elles-mmes souffrent de cette occupation en partie vaine, et en partie trop spcialise. Il nat alors
une nouvelle profession ordinaire, savoir le soin des affaires
d'tat, et celle-l rend les serviteurs de l'tat bien plus dpendants de la partie gouvernante, qui les paye, que de la nation
proprement dite. L'exprience nous prouve encore bien
d'autres maux qui en dcoulent incontestablement: l'attente
du secours de l'tat, le manque d'indpendance, la fausse prsomption, la paresse et l'insuffisance. Le vice d'o naissent
ces maux est ensuite engendr par eux, et ainsi de suite. Ceux
qui traitent ainsi les affaires d'tat tendent de plus en plus
ngliger les choses elles-mmes pour n'en considrer que la
forme; ils apportent celle-ci des amliorations peut-tre
relles; mais, comme ils n'accordent pas la chose principale une attention suffisante, ces amliorations lui sont souvent funestes. De l naissent des formes nouvelles, de
nouvelles complications, souvent de nouvelles prescriptions
restrictives qui tout naturellement donnent lieu une nouvelle prolifration des fonctionnaires. Pour cette raison, de
dcennie en dcennie, dans la plupart des tats, les effectifs
des fonctionnaires croissent et la bureaucratie se gonfle, tandis que la libert des sujets diminue. Dans une pareille administration, tout dpend de la surveillance la plus stricte, de
l'activit ponctuelle et consciencieuse, car les occasions d'y
manquer sont d'autant plus nombreuses. Aussi s'efforce-ton alors, et non sans raison, de faire tout passer par le plus
de mains qu'il se peut, et d'empcher jusqu' la possibilit
d'une erreur ou d'une malversation. Par suite, les affaires se
font de manire presque totalement mcanique et les hommes
deviennent des machines; la vritable habilet, la probit, disparaissent de plus en plus, et avec elles la confiance. Enfin,
comme ces occupations dont je parle prennent une grande
importance, et doivent la maintenir dans un simple souci de
cohrence, les points de vue de l'importance et du peu d'importance des choses, de l'honneur et de la honte, du but prin-

TRANSITION NOTRE VRITABLE TUDE ...

51

cipal et du but accessoire se voient bouleverss. Et comme la


ncessit des occupations de cette nature a aussi des consquences salutaires qui sautent facilement aux yeux et qui
ddommagent de leurs inconvnients, je ne m'attarde plus ici
et je passe la dernire considration, pour laquelle tous les
dveloppements qui prcdent taient ncessaires, pour ainsi
dire, en tant que prparation, savoir au bouleversement des
points de vue en gnral, qui est le rsultat du soin positif de
l'tat.
7. Terminons cette partie de notre tude par une considration gnrale qui dcoule des points de vue les plus levs. On nglige les hommes pour s'occuper des choses, et les
facults pour ne voir que les rsultats. D'aprs ce systme, un
tat ressemble un amas d'instruments, morts ou vifs, d'influence et de jouissance, plutt qu' une runion de forces
capables d'agir et de jouir. En ngligeant l'indpendance personnelle des tres actifs, il semble qu'on ne travaille qu' leur
bonheur et leur jouissance. Mme en supposant qu'il en soit
vraiment ainsi, car aprs tout c'est la sensibilit de l'tre qui
jouit qui ne saurait juger correctement de sa flicit et de sa
jouissance, cela serait pourtant toujours trs loin de la dignit
humaine. Car s'il en tait autrement, comment cela se ferait
que ce systme, qui n'a d'autre vise que le calme, renonce
volontairement la plus leve des jouissances humaines, par
crainte, pour ainsi dire, de son contraire ? L'homme jouit le
plus dans les moments o il se sent en pleine possession de
sa force et de son unit. Cependant, dans ces moments-l, il
est galement tout aussi prs du plus grand malheur. Car l'instant de la tension est forcment suivi d'une tension pareille;
et c'est l'insurmontable destin qui nous lance vers le bonheur ou vers la souffrance. Toutefois, du moment o seul le
sentiment de ce qu'il y a de plus lev dans l'homme mrite
le nom de bonheur, la douleur et la souffrance prennent une
forme change. Le moi intrieur de l'homme devient le sige
du bonheur ou du malheur, il ne varie pas suivant les agitations du courant qui l'emporte. Ce systme conduit, selon moi,
de vains efforts pour chapper la douleur. Celui qui est

52

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

vraiment apte la jouissance supporte la douleur, qui sait bien


joindre ceux qui la fuient, et se rjouit incessamment de la
marche calme de la destine. Que les choses naissent ou disparaissent, la vue de la grandeur est pour lui douce et attachante. L'homme en arrive ainsi sentir, d'autant moins
rarement qu'il a l'imagination exalte, que mme le moment
de sa propre destruction est pour lui un moment de dlice.
Peut-tre m'accusera-t-on d'avoir exagr les inconvnients
qu'on vient d'numrer. Mais je devais dpeindre en entier
l'influence exerce par l'immixtion de l'tat, dont il est question ici. Et il va de soi que tous ces inconvnients sont trs diffrents selon le degr et le mode de cette ingrence. De toute
faon, je me permets de demander que pour tout ce que ces
pages contiennent de gnral, on veuille bien ne faire aucune
comparaison avec les faits. Dans la ralit, on trouve bien rarement un cas complet et pur; et mme quand cela arrive, on
ne voit pas distinctement et pour soi l'action particulire de
chaque chose spare. Il ne faut pas oublier non plus, qu'tant
donne une fois l'existence d'influences mauvaises, le mal fait
de bien rapides progrs. De mme qu'une grande force unie
une grande force en produit une deux fois plus grande, de
mme la faiblesse unie la faiblesse produit une faiblesse deux
fois plus grande. Quelle pense oserait suivre la rapidit de
ce mouvement? Toutefois, en admettant mme que les inconvnients soient moins considrables, il me semble que la thorie dveloppe ci-dessus se justifie plus qu'amplement par
le salut vraiment incalculable qui rsulterait de son application, en supposant, ce qui peut faire doute, que cette application soit de tout point possible. En effet, la force toujours
active, jamais oisive, inne des choses, combat toute institution qui lui est contraire et promeut toute institution qui lui
est salutaire; de telle sorte qu'on peut dire en toute vrit que
l'application la plus ardente ne saurait jamais produire autant
de mal que ce bien qui nat toujours et partout tout seul.
Je pourrais ici prsenter comme contraste l'heureux tableau
d'un peuple vivant dans la libert la plus leve et la plus
illimite, vivant pour lui-mme au milieu de la plus grande

TRANsmON NOTRE VRITABLE TUDE ...

53

varit de conditions existant en lui et autour de lui. Je pourrais montrer combien ici l'expression de la diversit et de l'originalit devrait paratre plus belle, plus grande, plus admirable
que dans cette antiquit tellement superbe, dans la mesure o
le caractre propre d'un peuple moins cultiv est toujours plus
rude et plus grossier, o les forces et la richesse mme du caractre grandissent avec la dlicatesse, o l'union presque infinie de toutes les nations et de toutes les parties du monde
donnent un bien plus nombre d'lments. Je pourrais montrer quelle vigueur se dvelopperait ncessairement si tout
tre s'arrangeait de par soi-mme, si chacun, entour sans
cesse de forces excellentes, s'assimilait ces forces avec une activit spontane sans limites et toujours excite par la libert.
Je pourrais faire voir vers quelle dlicatesse et quel raffinement l'existence intrieure de l'homme voluerait, combien
son moi intrieur deviendrait sa premire proccupation, combien tout ce qui est physique et extrieur pntrerait l'tre intrieur, moral et intellectuel, combien le lien qui unit ces deux
natures de l'homme gagnerait de force durable, si rien ne
venait plus troubler la libre rpercussion des occupations
humaines sur l'esprit et le caractre. Je pourrais faire voir comment personne ne serait sacrifi autrui, comment chacun
conserverait pour soi la force qui lui a t dpartie, et serait
par suite plus inspir par une plus noble disposition lui
imprimer une direction salutaire ses semblables; combien,
si chacun progressait dans son originalit propre, de nuances
varies et dlicates du beau caractre humain verraient le jour ;
combien l'aptitude exclusive deviendrait d'autant plus rare
qu'elle n'est en gnral que la consquence de la faiblesse et
de l'insuffisance; et d'autant plus rare que chacun, si plus rien
ne contraignait les autres se faire semblable lui, serait plus
fortement pouss se modifier soi-mme d'aprs eux, par la
ncessit toujours persistante de l'union avec autrui; comment, chez un tel peuple, toutes les facults et toutes les mains
travailleraient l'lvation et la jouissance de la vie humaine.
Je pourrais montrer enfin comment chacun n'aurait d'autre
mobile que celui-l, et serait dtourn de tout autre but faux

54

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

ou moins digne de l'humanit. Je pourrais terminer en faisant


remarquer combien les effets salutaires d'une telle constitution, rpandus chez un peuple, quel qu'il soit, enlveraient
ses misres, qu'il est cependant impossible, hlas! de faire
entirement disparatre, aux ravages de la nature, l'action
mauvaise des passions hostiles, aux excs des penchants assouvis, une immense part de leur horreur. Mais il me suffit d'en
avoir dmontr le contraste; je me contente d'esquisser des
ides et de les offrir un jugement plus mr.
Si j'essaye de tirer la conclusion de tout ceci, je trouve que
le premier principe fondamental de cette partie de la prsente
tude est celui-ci :
Que l'tat se retienne de tout soin pour le bien positif des
citoyens; qu'il ne s'avance jamais plus qu'il n'est ncessaire
pour leur garantir la sret entre eux et vis--vis des ennemis extrieurs; qu'il ne restreigne jamais leur libert en faveur
d'un autre but.
Je devrais maintenant m'occuper des moyens travers lesquels un tel soin peut tre exerc activement; mais comme
mes principes me conduisent le dsapprouver entirement
en lui-mme, je puis garder le silence sur ces moyens et me
contenter de remarquer en gnral que les moyens par lesquels on restreint la libert dans l'intrt du bien-tre peuvent
tre de nature fort diverse. Ils peuvent tre directs, tels que
les lois, les encouragements, les primes; ou indirects, tels que
la situation faite au souverain, lequel est le propritaire le plus
important, les concessions qu'il fait des citoyens isols de
privilges, de monopoles, etc. Tous entranent des maux,
quoique variables suivant le degr et le mode dont on les
emploie. supposer qu'on ne soulve aucune objection contre
la premire et la dernire partie de ma critique, il parat pourtant trange de vouloir interdire l'tat ce que chaque individu peut faire : tablir des rcompenses, distribuer des
secours, tre propritaire. S'il tait possible en pratique, comme
il est concevable en thorie, que l'tat joue ainsi un double
rle, il n'y aurait rien dire l contre. Il n'y aurait l aucune
diffrence avec la situation dans laquelle un particulier acquiert

TRANSITION NOTRE VRITABLE TUDE ...

55

une grande influence. Mais, sans tenir compte de cette diffrence entre la thorie et la pratique, l'action d'un particulier
peut tre arrte par la concurrence des autres citoyens, par
la dispersion de ses biens, ou mme par la mort, tout ceci tant
des causes qui n'existent plus quand il s'agit de l'tat. Le principe que l'tat ne doit se mler en rien de ce qui ne concerne
pas exclusivement la sret, s'impose d'autant plus fortement
qu'il ne repose pas seulement sur des motifs tirs exclusivement de la nature de la contrainte. De plus, les actions des
particuliers ont d'autres mobiles que l'tat. Si par exemple un
citoyen propose des rcompenses, en admettant, aussi invraisemblable que cela soit, qu'elles aient la mme influence que
celles proposes par l'tat, alors ce citoyen agit ainsi dans son
propre intrt. Mais son intrt lui, cause de son commerce
permanent avec le reste des citoyens et cause de l'identit
de sa condition avec la leur, est en proportion avec l'intrt
ou le prjudice des autres citoyens, et par suite avec leur situation. Le rsultat qu'il veut obtenir est dj prpar dans le prsent, pour ainsi dire, et, par consquent, son influence est
salutaire. Tout l'inverse, les mobiles de l'tat se composent
d'ides ou de principes sur lesquels le jugement, mme le plus
sain, se trompe souvent; il existe mme de ces mobiles qui
naissent de la situation prive de l'tat, laquelle, de sa nature,
n'est que trop souvent redoutable pour le bien-tre et la sret
des citoyens, et n'est d'ailleurs jamais la mme que celle de
ces derniers. Si cette similitude existait, ce ne serait plus dans
la ralit l'tat qui agirait, et la nature de ce raisonnement fait
qu'on ne pourrait alors l'invoquer.
En ceci et dans tout le raisonnement qui prcde, on s'est
plac de ces points de vue d'o l'on ne considre que la force
de l'homme, comme homme, et son perfectionnement intrieur. Le reproche d'exclusivisme pourrait tre adress ce
raisonnement, s'il ngligeait absolument les rsultats dont
l'existence est ncessaire, et sans lesquels cette force ne peut
agir. Ainsi se prsente maintenant la question de savoir si
ces choses, du soin desquelles l'tat doit s'abstenir, peuvent
prosprer toutes seules et sans lui. Ce serait le moment d'exa-

56

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

miner sparment les divers modes de l'industrie, de l'agriculture, du commerce, de toutes ces choses dont je m'occupe
en bloc, et de distinguer, en connaissance de cause, quels sont
pour chacune d'elles les avantages et les inconvnients de la
libert et de l'activit livre elle-mme. Le manque de
connaissances techniques m'empche d'entreprendre un tel
examen. Je considre d'ailleurs qu'il n'est plus ncessaire
mon sujet. Toutefois, s'il tait bien fait, et surtout de manire
historique, il pourrait tre fort utile pour recommander davantage ces ides, ainsi que pour vrifier en mme temps la possibilit de leur application largement modifie, car l'ordre de
choses existant permettrait difficilement son application illimite dans quelque tat que ce soit. Je me contente de quelques
observations gnrales. Toute chose, quelle qu'elle soit, est
mieux faite quand on agit plutt pour elle-mme que par
amour pour ce qui peut en rsulter. Cela est tellement dans
la nature de l'homme que bien habituellement, une chose
entreprise pour sa seule utilit finit par prsenter du charme
en elle-mme. Cela vient de ce que l'homme prfre l'action
la possession, pourvu que cette action soit indpendante.
Car l'homme le plus vigoureux et le plus actif prfrerait
l'oisivet au travail forc. De plus, l'ide de la proprit ne
s'veille qu'avec l'ide de la libert, et nous devons justement
l'ide de la proprit notre activit la plus nergique. L'unit
dans l'organisation est ncessaire l'obtention de tout grand
rsultat. Cela est certain. Il en est de mme pour empcher ou
dtourner les grands flaux : la famine, les inondations, etc.
Mais on peut arriver cette unit au moyen de dispositions
prises par la nation, et non pas seulement au moyen de dispositions dictes par l'tat. Il faut seulement donner aux
diverses parties de la nation et la nation tout entire ellemme la libert de s'unir en concluant des contrats. videmment, il reste toujours une diffrence incontestablement
importante entre les dispositions prises par la nation et les
prescriptions de l'tat. Les premires n'ont qu'un pouvoir
indirect, tandis les secondes disposent d'un pouvoir immdiat. Les premires, par suite, laissent plus de libert pour for-

TRANSITION NOTRE VRITABLE TUDE ...

57

mer, dissoudre ou modifier le lien. l'origine, tous les engagements contracts par les tats n'taient probablement que
des alliances nationales. Mais l'exprience nous montre ici les
consquences funestes qui se produisent quand l'intention de
conserver la sret est reli d'autres buts encore. Celui qui
est cens s'occuper de ces affaires doit possder, dans l'intrt de la sret, un pouvoir absolu. Mais il l' tend aussi sur
tout le reste; et plus l'institution s'loigne de son origine, plus
le pouvoir grandit et plus le souvenir du pacte fondamental
s'efface. Or, une institution ne peut avoir de force dans l'tat
qu'autant qu'elle maintient l'existence et l'autorit de ce pacte.
Cette raison seule pourra bien dj paratre suffisante. Mais
mme si le pacte fondamental tait respect de faon prcise,
et si le contrat pass par l'tat tait, dans le sens le plus strict
du mot, un contrat national, la volont des individus spars ne pourrait encore s'exprimer que par la reprsentation;
et il est tout fait impossible que le reprsentant de plusieurs
personnes soit un organe absolument fidle de l'opinion de
ses reprsents pris isolment. Or, toutes les raisons dveloppes prcdemment conduisent la ncessit que chaque
individu donne son accord. Cela exclut la dcision la majorit des voix, et pourtant on n'en peut concevoir une autre
pour de telles institutions de l'tat ayant un objet qui se rattache au bien positif des citoyens. Il ne reste donc aux dissidents qu' sortir de la socit pour se soustraire sa juridiction,
et pour rendre nulles leur gard les dcisions prises par la
majorit. Mais ceci est rendu difficile presque jusqu' l'impossibilit, si sortir de cette socit veut dire en mme temps
sortir de l'tat. D'ailleurs, il vaut mieux conclure des contrats
isols pour des raisons dtermines, que d'en conclure de
gnraux pour les besoins indtermins de l'avenir. Enfin,
mme les associations d'hommes libres dans une nation se
forment trs difficilement. Si, d'un ct, ceci nuit l'obtention
des buts ultimes, quoiqu'il ne faille pas oublier que ce qui se
forme difficilement gagne plus de dure solide, car les forces
longtemps prouves se runissent avec une cohsion plus
nergique, il n'en reste pas moins que de faon gnrale, toute

58

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

association plus vaste est sans doute moins salutaire. Plus


l'homme agit pour lui-mme, plus il se cultive. Dans une
grande association, il devient trop aisment un outil. Souvent
encore, c'est la faute de ces associations que le signe prend la
place de la chose mme, ce qui est un obstacle tout progrs. Les hiroglyphes morts ne peuvent nous enthousiasmer
comme la nature vivante. Pour tout exemple, je rappellerai ici
les maisons de charit. Est-il une chose qui tue plus compltement toute compassion vraie, toute demande pleine d'espoir mais sans prtention, toute confiance de l'homme dans
l'homme? Qui donc ne mpriserait le mendiant qui aimerait
mieux tre tranquillement nourri l'anne dans un hpital
que de rencontrer, aprs nombre de souffrances, non pas une
main distraite, mais un cur compatissant? Je concde volontiers que sans ces vastes groupes, en qui, si je puis ainsi parler, l'humanit a agi pendant ces derniers sicles, nous
n'aurions pas fait tous nos progrs rapides, mais seulement
les rapides. Les fruits auraient mri plus lentement, mais ils
auraient mri; et ne seraient-ils pas devenus plus doux? Je
crois donc pouvoir me permettre d'carter cette objection. Il
en reste deux autres qui seront examines par la suite. L'une
consiste demander si, avec l'insouciance de l'tat, telle qu'on
la stipule ici, la conservation de la sret est possible; l'autre
revient demander s'il n'est pas indispensable, du moins pour
rassembler les moyens jugs ncessaires pour que l'action de
l'tat puisse s'exercer, que les rouages de la machine tatique
broient de faon multiple les conditions de vie des citoyens.

IV

Du soin de l'tat
pour le bien ngatif des citoyens, pour leur sret

Ce soin est ncessaire; - il constitue le vritable but ultime de


l'tat. - Grand principe tir de ce chapitre. - Sa justification par
l'histoire.

Il serait strictement inutile de constituer des tats si le mal,


qui pousse le dsir de l'homme empiter sans cesse sur le
domaine d'autrui en violant les limites lgitimes qui s'y opposent l, et qui cre la discorde qui dcoule de cette violation,
ressemblait aux maux physiques de la nature ou aux maux
moraux qui s'en rapprochent sur ce point et qui aboutissent
la destruction de soi-mme, soit par l'excs de la jouissance
ou des privations, soit par d'autres faits qui ne concordent

1. Ce que je paraphrase ainsi, les Grecs l'expriment par le seul mot


pleavesia , dont je ne trouve pourtant l'quivalent exact dans aucune autre
langue. Peut-tre pourrait-on le traduire en allemand par ces mots: Begierde
nach mehr (dsir de plus); mais encore ils n'expriment pas l'ide d'illgitimit qui se trouve dans le mot grec, sinon par son tymologie, du moins
(autant que j'en puis juger) par l'acception o le prennent les auteurs. On
pourrait le traduire pour l'usage, avec une exactitude cependant toujours pas absolue, par le mot Uebervortheilung, prtention injuste.

60

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

point avec les conditions ncessaires la survie. Aux maux


physiques s'opposeraient naturellement le courage, la bravoure, la prudence des hommes; aux maux moraux, la sagesse
claire par l'exprience. Dans les deux cas, une fois que le
mal est palli, on a au moins termin un combat. Il n'est donc
nullement besoin d'un pouvoir suprme et incontestable, tel
qu'il correspond la notion de l'tat dans le sens le plus vrai.
n en est tout autrement des diffrends entre les hommes; et
ils ncessitent toujours et absolument une puissance de cette
nature. Car dans la discorde, les luttes naissent des luttes.
L'offense provoque la vengeance et la vengeance est une nouvelle offense. n faut donc en arriver une vengeance qui ne
permette aucune nouvelle vengeance, c'est--dire la peine
inflige par l'tat, ou une dcision qui force les parties rentrer dans le calme, c'est--dire la dcision du juge. Aussi le
commandement obligatoire et l'obissance inconditionnelle
ne sont-ils jamais aussi ncessaires que dans les entreprises
des hommes contre les hommes, qu'il s'agisse de repousser
l'ennemi tranger, qu'il s'agisse de maintenir la tranquillit
dans l'tat lui-mme. Sans la sret, l'homme ne peut ni dvelopper ses facults, ni jouir de leurs fruits; car sans sret il
n'est point de libert. C'est l un bien que, seul, l'homme ne
peut pas se procurer lui-mme 2. Cette vrit est dmontre par les raisons que nous avons indiques plutt que de
les approfondir, ainsi que par l'exprience. Car nos tats,
que tant de traits et d'obligations lient les uns aux autres,
o la crainte empche si souvent l'explosion des violences,
sont dans une situation bien plus favorable qu'il n'est admissible de l'imaginer pour l'homme dans son tat naturel; et
cependant ils n'ont pas la sret dont jouissent les plus communs des citoyens, mme sous la constitution politique la plus
mdiocre. Si j'ai repouss prcdemment sur bien des points

2. La sret et la libert personnelle sont les seules choses qu'un


tre isol ne puisse s'assurer par lui-mme. (Mirabeau, Sur l'ducation
publique, p. 119.)

POUR LE BIEN NGATIF DES CITOYENS ...

61

l'intervention de l'tat, par le motif qu'aussi bien que lui la


nation peut se procurer toutes ces choses sans qu'elles soient
accompagnes de tous les inconvnients qu'entrane l'action
de l'tat; par la mme raison, je dois maintenant diriger cette
action mme vers la sret, comme vers la seule chose que
l'homme isol, livr ses seules forces, ne puisse se procurer
lui-mme. Je crois donc pouvoir poser ici ce premier principe positif, qu'il faudra, par la suite, dfinir plus nettement
et limiter; savoir que la conservation de la sret, soit contre
les ennemis extrieurs, soit contre les troubles intrieurs, est
le but que doit se proposer l'tat, et l'objet sur lequel son action
doit s'exercer. Car jusqu'ici, j'ai essay d'tablir ngativement
que l'tat ne doit point tendre davantage les bornes de son
influence.
Cette proposition est justifie par l'Histoire. l'origine les
rois n'ont t chez toutes les nations que des chefs pendant
la guerre, ou des juges pendant la paix. Je dis les rois. Car,
qu'on me permette cette digression, l'histoire, chose remarquable, ne nous montre que des rois ou des monarchies prcisment l'poque o le sentiment de sa libert est le plus
cher l'Homme qui, n'ayant encore que fort peu de proprit,
ne connat, ne prise que la force personnelle, et place sa plus
grande jouissance dans la possibilit d'en utiliser sans entraves.
Telle tait la constitution politique adopte par les tats de
l'Asie, de l'ancienne Grce, de l'Italie, et par les tribus germaniques, de toutes les plus jalouses de leur libert 3. Si l'on
rflchit sur les causes de ce fait, on est saisi de cette vrit
que le choix d'une monarchie est la preuve de la plus grande
libert de ceux qui choisissent. L'ide d'un matre qui commande, ne vient, comme on l'a dj dit, que du sentiment
qu'un chef ou un arbitre est ncessaire. Incontestablement, un
seul homme qui dirige ou qui juge c'est ce qu'il y a de plus

3. Reges (nam in terris nomen imperii id primum fuit), cet. Sallustius in


Catilina, c. II. Dionys. Halicarn., Antiquit. Rom., 1. V ( l'origine toutes
les villes grecques taient gouvernes par des rois, etc.).

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

62

utile. L'homme vraiment libre connat la crainte qu'un chef


ou qu'un arbitre puisse devenir un despote; mais il n'en souponne pas la possibilit relle; il n'assigne aucun homme
le pouvoir de subjuguer sa libert, et n'attribue aucun homme
libre la volont de devenir son matre. En ralit, la personne
despotique qui n'est pas sensible tout ce que la libert a de
beau, aime l'esclavage mais ne veut pas, elle, tre esclave. Et
ainsi, comme la morale avec le vice, la thologie est ne avec
l'hrsie et la politique avec la servitude. Seulement, il est certain que nos monarques ne parlent pas une langue aussi mielleuse que les rois d'Homre ou d'Hsiode 4.

4. Celui d'entre les rois issus des dieux, que les filles
Du grand Jupiter honorent, celui sur la naissance de qui leur regard brille,
Dont elles humectent la langue d'une rose favorable,
Celui-l laisse tomber de ses lvres un langage doux comme le miel...
( .. .)

Et plus loin:
( .. .)

Les rois clairs dominent parce qu'ils ramnent les peuples


Troubls par la discorde, de la confusion l'union,
En les apaisan t par de douces paroles.
(Hesiodus in Theogonia, v. 81 et suiv., 88 et suiv.)

v
Du soin de l'tat pour la sret contre les ennemis extrieurs

Du point de vue choisi dans cette tude. - Influence gnrale de


la guerre sur l'esprit et sur le caractre de la nation. - Comparaison
de cette situation elle-mme et de toutes les institutions qui s'y
rapportent chez nous. - Inconvnients divers de l'tat de guerre
par rapport au dveloppement intrieur de l'homme. - Principe
ultime qui ressort de cette comparaison.

Revenons notre sujet. En ce qui concerne la sret contre


les ennemis extrieurs, j'aurais peine besoin de dire un mot,
si l'ide gnrale ne gagnait en clart en tant applique successivement tous les objets individuels. Et cette application
sera d'autant moins inutile que je me bornerai examiner l'influence de la guerre sur le caractre de la nation, et qu'ainsi
je ne quitterai pas le point de vue que j'ai choisi comme dominant dans cette tude tout entire. Les choses ainsi considres, la guerre me parat tre l'un des phnomnes les plus
salutaires au progrs du genre humain, et c'est avec peine que
je la vois disparatre de plus en plus de la scne. Sans doute,
c'est l'extrmit redoutable qui fait que toute me active
s'prouve, se retrempe en luttant contre le danger, le labeur,
la peine, qu'elle se modifie par suite en une foule de nuances
travers la vie humaine, et qu'elle donne la personnalit

64

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

entire la force et la varit, sans lesquelles la lgret n'est


que la faiblesse, l'unit que le vide.
On me rpondra qu' ct de la guerre il existe encore
d'autres moyens analogues de dveloppement; qu'il est des
dangers physiques dans beaucoup de professions; qu'il est, si
je puis ainsi parler, des dangers moraux de toute nature, qui
peuvent atteindre le grave et ferme homme d'tat dans son cabinet, comme le libre philosophe dans sa cellule solitaire. Mais il
m'est impossible d'abandonner l'ide que dans ce cas-ci, comme
toujours, toute entit purement intellectuelle n'est que la fleur
plus raffine d'une entit physique. videmment, le tronc sur
lequel cette fleur peut natre vit dans le pass. Mais la pense
du pass s'loigne sans cesse; les hommes sur lesquels elle
agit deviennent de plus en plus rares dans le peuple; et mme
sur ceux-l mme son action devient plus faible. Les autres travaux, bien que dangereux, tels que la navigation, l'exploitation
des mines, etc., sont plus ou moins dpourvus de cette ide de
grandeur et de gloire qui se rattache si troitement la guerre.
Et, en ralit, cette ide n'est pas chimrique. Elle repose sur la
conception de la puissance suprieure. On s'efforce d'chapper l'action des lments, de subir leur puissance avec endurance plutt que de la vaincre :
Aucun homme
Ne doit se mesurer
Avec les dieux 1.

Le sauvetage n'est pas la victoire. Ce que le sort favorable


nous envoie, et dont tirent parti le courage ou la sensibilit de
l'homme, n'est ni le fruit ni la preuve de la puissance suprme.
Ajoutons que dans la guerre chacun croit avoir le droit de son
ct; chacun croit venger une offense. Et l'homme simple,
sous l'empire d'un sentiment que, de son ct, mme l'homme
le plus civilis ne saurait nier, songe bien plus laver son honneur qu' prendre ce dont il a besoin pour vivre.

1. Gthe, Posies, Des limites de ['humanit.

POUR LA SRET CONTRE LES ENNEMIS ...

65

Personne ne voudra me concder que la mort du guerrier


qui tombe au combat soit plus belle que la mort hroque d'un
Pline audacieux, ou, pour citer des hommes que peut-tre
on n'admire pas assez, que la mort d'un Robert ou d'un Piltre
de Rozier. Mais ces exemples sont rares; et qui sait si, outre
ceux-l, on en pourrait dcouvrir d'autres? Aussi n'ai-je choisi
pour la guerre aucun cas particulirement favorable. Qu'on
prenne les Spartiates aux Thermopyles. Je demande tout
venant quelle est l'influence d'un tel exemple sur une nation?
Je sais bien que justement ce courage, cette abngation, peut
se manifester, et se manifeste en effet, dans toutes les situations de la vie. Mais ira-t-on blmer l'homme sensible, qui se
laisse entraner par ce qui est la plus vivante manifestation de
ces sentiments? Peut-on nier qu'une telle manifestation agit
du moins sur la foule en gnral? Et, malgr tout ce que j'ai
entendu dire de maux qui seraient plus terribles que la mort,
je n'ai encore vu aucun homme qui jouit de la plnitude de
la vie, et qui, moins d'tre un fanatique, mprise la mort. De
tels hommes existaient encore moins dans l'antiquit; en ces
temps o l'on estimait encore la chose plus que le nom, le prsent plus que l'avenir. Ce que je dis ici des guerriers ne s'applique qu' ceux qui, moins clairs que ceux de la Rpublique
de Platon 2, prennent les choses, la vie et la mort, pour ce
qu'elles sont, qu' ces guerriers qui, en face d'un but ultime,
courent des risques ultimes. Toutes les situations o les
extrmes se touchent, pour ainsi parler, sont les plus intressantes et les plus fertiles en enseignements. Mais, o cela se
raliserait-il de plus forte manire que lors de la guerre, dans
laquelle le penchant et le devoir, le devoir de l'homme et celui
du citoyen paraissent tre en lutte continuelle, et o, cependant, toutes ces collisions trouvent la plus complte solution, pourvu que ce soit la lgitime dfense qui ait fait prendre
les armes?

2. Car ceux-ci sont tellement clairs que la mort ne leur semble pas
quelque chose d'atroce, mais le contraire. Rpublique III. init.

66

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

Le point de vue o je me place, et qui seul me fait considrer la guerre comme salutaire et ncessaire, fait dj voir
suffisamment de quelle manire je pense qu'il faille en user
dans l'tat. L'esprit qui la soulve doit pouvoir avec certitude
se rpandre librement, travers tous les membres de la nation.
Ceci est un argument tout d'abord contre l'institution des
armes permanentes. De plus, ces armes et tous les procds
modernes de faire la guerre sont bien loin de l'idal qui serait
si utile pour le progrs de l'Homme. S'il faut dj que le guerrier fasse d'une manire gnrale le sacrifice de sa libert et
qu'il devienne une machine, pour ainsi dire, il en est ainsi
un bien plus haut degr, dans nos guerres contemporaines,
o la part de la force, de la bravoure, de l'habilet individuelles,
est si restreinte. Combien cela doit tre nfaste si des parties
considrables de la nation sont retenues dans cette vie mcanique pendant la paix, et seulement en vue d'une guerre possible, non pas durant quelques annes, mais souvent pendant
leur vie entire!
Peut-tre est-ce ici plus que partout ailleurs le cas de dire
qu'avec le dveloppement de la thorie des entreprises
humaines, celles-ci perdent de leur utilit pour ceux qui y prennent part. Il est incontestable que l'art de la guerre a fait chez
les modernes d'immenses progrs; mais il est aussi incontestable que la noblesse du caractre des guerriers est devenue
plus rare; on ne le rencontre dans son ultime beaut que dans
l'histoire de l'antiquit, ou du moins - supposer que l'on voie
ici une exagration - chez nous trop souvent l'esprit guerrier
n'entrane que des consquences fcheuses pour les nations,
tandis que dans l'antiquit nous le voyons bien souvent en produire de fort salutaires. Mais nos armes permanentes apportent la guerre jusqu'au sein de la paix, si je puis ainsi parler.
Le courage et la discipline militaires ne sont honorables que
quand ils s'allient, celui-l aux plus belles vertus de la paix,
celle-ci au profond sentiment de la libert. S'ils s'en sparent
- et combien cette sparation n'est-elle pas favorise par le soldat arm en temps de paix! -la discipline dgnre facilement
en esclavage, l'esprit militaire en sauvagerie et en brutalit.

POUR LA SRET CONTRE LES ENNEMIS ...

67

ct de cette critique des armes permanentes, qu'il me


soit permis de rappeler que je n'en parle ici qu'autant que mon
point de vue l'exige. Loin de moi la pense de mconnatre
leur grande et incontestable utilit; c'est cette utilit qui les
fait rsister aux causes de dissolution provenant des vices qui
leur sont inhrents et qui les entraneraient, comme toutes
les choses humaines, une perte irrsistible. Elles sont une
partie de l'ensemble construit, non par les vaines conceptions
de la raison humaine, mais par la main sre de la destine. Ce
serait la tche d'un historien futur qui entreprendrait de nous
comparer d'une manire impartiale et complte avec une
poque plus recule, ce serait sa tche de dpeindre l'influence
des armes permanentes sur tous les faits propres notre
temps, et leur part de mrite et de responsabilit dans le bien
et le mal qui peut nous distinguer.
Mais il faudrait que j'eusse t bien malheureux dans l'exposition de mes ides, si l'on pouvait en conclure que, suivant
moi, l'tat doit de temps en temps provoquer une guerre. Qu'il
donne la libert, et que l'tat voisin jouisse de la mme libert.
En tout temps les hommes sont hommes et ne perdent point
leurs passions originelles. La guerre natra d'elle-mme; et,
si elle ne nat point, on sera du moins certain que la paix
n'est ni impose par la force, ni produite par une paralysie
artificielle. De cette manire la paix des nations sera un bien
aussi suprieur en bienfaisance que l'image du laboureur paisible est plus douce que celle du guerrier couvert de sang.
Et, si l'on songe aux progrs de l'humanit entire faits par
chaque gnration, il est sr que les temps venir deviendront toujours plus pacifiques. Mais alors la paix proviendra
des facults intrieures des tres, et les hommes, et surtout les
hommes libres, seront devenus pacifiques. Aujourd'hui l'histoire de l'Europe pendant une anne le prouve - nous
jouissons des fruits de la paix, mais non de ceux du calme.
Les forces humaines tendant toujours une action pour ainsi
dire infinie, du moment qu'elles se rencontrent, s'unissent ou
se combattent. Quelle forme prendra le combat? Sera-ce la
guerre, ou la concurrence, ou telle autre nuance quelconque?

68

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

Cela dpendra surtout du degr de raffinement des facults


humaines.
Si je dois maintenant tirer de ce raisonnement un principe servant mon but final, alors l'tat ne doit en aucune
manire promouvoir la guerre; il doit aussi peu l'empcher
violemment, quand la ncessit la rclame; il doit laisser son
influence sur l'esprit et le caractre s'exercer en complte libert
sur toute la nation; il doit surtout s'abstenir de toutes prescriptions positives pour former la nation la guerre; ou, du
moins, quand elles sont absolument indispensables, comme
par exemple les exercices militaires des citoyens, il doit leur
donner une direction telle qu'elles ne se bornent pas produire la bravoure, l'habilet, et la subordination du soldat,
mais qu'elles inspirent l'esprit du vrai guerrier, ou plutt du
noble citoyen toujours prt combattre pour sa patrie.

VI
Du soin de l'tat pour la sret des citoyens les uns vis-vis des autres. - Moyens d'atteindre ce but. - Dispositions
visant le perfectionnement de l'esprit et du caractre des
citoyens. - De l'ducation publique.

tendue possible des moyens pour favoriser cette sret. - Moyens


moraux. - ducation publique. - Elle est pernicieuse, surtout parce
qu'elle empche la varit de la formation; - elle est inutile, parce que
dans une nation jouissant d'une libert convenable, une bonne ducation prive ne fera pas dfaut; - elle va trop loin, parce que le soin
de la sret ne rend pas ncessaire la complte modification des murs.
- Elle est donc en dehors des limites de l'action de l'tat.

Je me tourne maintenant vers le soin de l'tat pour la sret


intrieure des citoyens les uns vis--vis des autres. Un examen plus approfondi et plus tendu devient ncessaire car il
ne suffirait pas, me semble-t-il, d'assigner d'une manire gnrale l'tat le devoir de maintenir cette sret. Selon moi il
faut absolument poser les bornes que l'tat sur ce point ne
doit pas franchir; ou du moins si cela tait tout fait impossible, il faudrait exposer les causes de cette impossibilit, et
indiquer les caractres distinctifs par lesquels on peut ventuellement les reconnatre. L'exprience, quoique bien dfectueuse, montre dj que ce soin peut s'tendre plus ou moins

70

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

loin pour atteindre son but. Il peut se contenter de rparer


les dsordres commis et de punir. Il peut, dans un premier
temps, chercher les prvenir d'une manire gnrale; il peut
enfin s'efforcer d'imprimer aux citoyens, leur caractre,
leur esprit, une direction qui conduise vers ce but. Et de mme,
l'extension peut atteindre des degrs divers. On peut se borner examiner et punir les offenses faites aux droits des
citoyens ou au droit direct de l'tat; ou bien, en considrant
le citoyen comme un tre qui doit l'tat d'utiliser de ses
facults, et qui, en les dtruisant ou en les affaiblissant, vole
pour ainsi dire l'tat sa proprit, on peut galement avoir
l' il vigilant pour les actes dont les consquences n'atteignent
que l'agent lui-mme. Je rassemble ici tout cela, et par suite
je parlerai en gnral de toutes les prescriptions de l'tat, dictes dans l'intention de promouvoir la sret publique. Ici se
placent aussi toutes celles qui, ne tendant ni principalement
ni exclusivement la sret, concernent le bien moral des
citoyens; car, comme je l'ai remarqu plus haut, la nature
des choses dfend ici toute distinction, et ces prescriptions
visent ordinairement au premier chef la sret et le calme de
l'tat. Ce faisant, je continuerai de suivre fidlement la marche
que j'ai choisie jusqu'ici. J'ai admis tout d'abord la plus large
influence possible de l'tat, puis je me suis appliqu dterminer successivement tout ce qui doit en tre dtach.
Maintenant il ne me reste plus que le soin pour la sret.
ce sujet il faudra de nouveau procder de la mme faon; je
commencerai par le considrer dans sa plus grande extension,
puis j'arriverai par une srie de restrictions aux principes
qui me paraissent tre les vrais. Peut-tre trouvera-t-on cette
marche trop longue et diffuse; je reconnais volontiers qu'une
exposition dogmatique exigerait une marche prcisment
oppose. Mais dans une simple recherche comme celle-ci, on
est sr du moins d'avoir parcouru le sujet dans toute son tendue, sans avoir rien nglig, et d'avoir dvelopp les principes
dans l'ordre o ils dcoulent logiquement les uns des autres.
On a tellement revendiqu, surtout depuis quelque temps,
l'empchement prventif des actes illgaux et l'emploi de

POUR LA SRET DES CITOYENS LES UNS VIS--VIS DES AUTRES."

71

moyens moraux dans l'tat. Toutes les fois que j'entends parler de semblables demandes, je me rjouis, je l'avoue, de ce
que de pareilles restrictions la libert diminuent de plus en
plus chez nous et deviennent de moins en moins possibles
dans la situation o se trouvent la plupart des tats.
On invoque l'exemple de la Grce et de Rome. Mais une
connaissance plus exacte de leurs institutions montrerait bientt combien ces comparaisons sont peu concluantes. Ces tats
taient des rpubliques. Chez eux les institutions de cette sorte
servaient d'appui leur constitution librale, laquelle remplissait les citoyens d'un enthousiasme qui faisait qu'on ressentait moins l'influence mauvaise des restrictions la libert
prive et qui rendait moins dangereuse l'nergie du caractre.
D'ailleurs ils jouissaient aussi d'une plus grande libert que
nous; et ce qu'ils en sacrifiaient, ils le sacrifiaient pour agir
encore, pour participer au gouvernement. Dans nos tats,
presque tous monarchiques, il en est tout autrement. Ce que
les anciens pouvaient employer de moyens moraux, ducation nationale, religion, lois morales, tout cela chez nous donnerait moins de fruits et plus de dommages. La plupart de
ce qu'on prend aujourd'hui pour l'effet de la prudence du
lgislateur n'est le plus souvent rien d'autre que la coutume
nationale qui, existant dj, mais chancelant peut-tre, et
appelant pour cette raison la sanction de la loi expresse. La
concordance des institutions de Lycurgue avec le mode de
vie de la plupart des nations barbares a t magistralement
tablie par Ferguson l, et quand la civilisation est venue policer le peuple, il ne restait rien que le fantme de ces institutions. Enfin il me semble que le genre humain est arriv
aujourd'hui un degr de culture tel qu'il ne peut dsormais
se porter encore plus haut que par l'amlioration des individus ; il s'ensuit que toutes les institutions qui empchent
cette amlioration, et qui runissent davantage les hommes

1. An essay on the history of civil society, Ble 1789, pp. 123-146. Chapitre
intitul: Of rude nations prior to the establishment of property .

72

ESSAI SUR LES LIMITES DE L/ACTION DE L'TAT

en vastes groupes, sont maintenant plus pernicieuses que


jamais.
Pour parler d'abord de ce seul moyen moral dont l'influence s'tend le plus loin, ces quelques observations font
dj voir que l'ducation publique, c'est--dire impose ou
dirige par l'tat, est dangereuse sous bien des rapports.
D'aprs tout le raisonnement qui prcde tout dpend strictement du progrs de l'homme dans la plus grande varit.
Or, l'ducation publique doit toujours favoriser une forme
dtermine, mme quand elle veut viter cet inconvnient et
se borner embaucher et entretenir des matres. De l vient
qu'elle rassemble tous les maux que j'ai suffisamment exposs dans la premire partie de cette tude. Je dois seulement
ajouter que toute limitation est d'autant plus pernicieuse
qu'elle porte sur l'homme moral; et s'il est une chose au
monde qui puisse exiger que l'action s'exerce sur l'individu
pris sparment, c'est l'ducation, dont le but est prcisment
de former l'individu. Il est incontestable que cela donne lieu
des consquences fort salutaires; par exemple que l'homme,
tel que sa situation et les circonstances l'ont fait, devient actif
par lui-mme dans l'tat. Et maintenant, si je puis ainsi parler, le conflit entre la situation que l'tat lui impose et celle
qu'il s'est choisie lui-mme fait d'une part que l'homme sera
form diffremment, et d'autre part que mme l'organisation de l'tat subit des changements qui, tout imperceptibles
qu'ils soient tout d'abord, apparaissent nettement si l'on considre les modifications apportes au caractre national. Mais
ces effets s'estompent dans la mesure o l'individu reoit
ds son enfance une ducation en tant que citoyen. videmment il est bon que la situation de l'homme et du citoyen
concorde autant que possible; toutefois cela est vrai seulement quand le titre de citoyen exige suffisamment peu de qualits spciales pour que la forme naturelle de l'homme puisse
se conserver sans rien sacrifier d'elle-mme. C'est l le but
unique vers lequel tendent toutes les ides que j'ai entrepris
de dvelopper dans cette tude. Mais toutes les consquences
salutaires de cette concordance s' vanouissent quand l'homme

POUR LA SRET DES CITOYENS LES UNS VIS--VIS DES AUTRES...

73

est sacrifi au citoyen. Dans ce cas, en effet, bien que les consquences mauvaises du manque d'harmonie ne se produisent
plus, l'homme perd aussi les avantages qu'il s'tait efforc
de s'assurer par son rassemblement avec les autres au sein
d'un tat. Il faudrait donc, selon moi, que l'ducation la plus
libre et le moins possible oriente vers des rapports civiques,
fusse prioritaire partout. L'homme ainsi form devrait ensuite
entrer dans l'tat, et l'organisation de l'tat devrait, pour ainsi
dire, s'prouver sur lui. Ce ne serait que dans une telle lutte,
que j'esprerais avec certitude l'amlioration vraie de la constitution par la nation, et que je ne craindrais pas l'influence
nfaste de l'organisation civile sur l'homme. Car mme si celleci tait fort dfectueuse, on peut imaginer combien gagnerait l'nergie de l'homme, soit parce qu'elle rsisterait
justement ses liens troits, soit parce qu'elle maintiendrait
sa grandeur en dpit d'eux. Mais il n'en pourrait tre ainsi
qu'autant qu'elle se serait dveloppe prcdemment dans
toute sa libert. Car quelle force extraordinaire ne faudrait-il
dployer pour se relever et se conserver encore si ces liens se
faisaient sentir ds la premire jeunesse? Or toute ducation
publique, en qui domine toujours l'esprit du gouvernement,
donne l'homme une forme civique dtermine.
Quand cette forme est bien dtermine en soi, quand elle
est belle, quoique spciale et exclusive, comme elle l'tait dans
les anciens tats, et comme nous la trouvons peut-tre encore
aujourd'hui dans quelques rpubliques, non seulement la ralisation en est plus facile, mais la chose renferme en elle-mme
moins d'inconvnients. Cependant, dans nos constitutions
monarchiques, il n'existe, fort heureusement pour le progrs
de l'homme, aucune forme ainsi dtermine. Parmi leurs avantages, accompagns pourtant de quelques dfauts, se trouve
videmment celui-ci: le lien tatique tant toujours considr
comme un seul moyen, il n'est pas besoin, autant que dans
les rpubliques, d'employer les forces individuelles au profit
de ce moyen. Tant que le sujet obit aux lois, tant qu'il se maintient lui et les siens dans la prosprit et dans une activit nuisible pour personne, l'tat ne s'intresse pas de plus prs

74

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

son mode d'existence. Ici, l'ducation publique ne se proposerait donc pas pour but une vertu ou une manire d'tre dtermine; par sa propre nature, en effet, bien qu'imperceptiblement,
elle vise, non pas l'homme, comme le fait l'ducation prive,
mais le citoyen ou le sujet. Il en rsulte au contraire qu'elle
rechercherait avant tout cet quilibre de toutes choses qui,
mieux que tout le reste, produit et maintient ce calme que les
tats recherchent avec le plus grand zle. Toutefois, une
pareille ambition, ainsi que j'ai tch de l'tablir lors d'une
autre occasion, ou ne produit aucun progrs, ou conduit au
manque d'nergie; tandis que la sparation des routes suivies, propre l'ducation prive, produit dans la vie cet quilibre entre les divers liens et rapports, avec plus de certitude
et sans rien sacrifier de l'nergie.
Si l'on veut interdire l'ducation publique de promouvoir tel ou tel mode de formation, si l'on veut lui en faire un
devoir de se borner favoriser le dveloppement original des
forces, on arrive alors une chose impraticable en soi: l o
l'unit d'organisation existe, il se produit toujours une certaine uniformit dans les effets. Par suite, mme sous ces prmisses, l'utilit d'une ducation publique reste invisible. Car
si le seul but est d'empcher que les enfants ne restent entirement privs d'ducation, il est toujours mieux ou c'est un
moindre mal de donner des tuteurs aux patients ngligents et
d'aider les indigents. Du reste l'ducation publique n'atteint
mme pas le but qu'elle se propose, savoir la modification
des murs suivant le modle que l'tat considre comme le
plus convenable pour lui. Si grave, si pleine d'action que puisse
tre sur la vie entire l'influence de l'ducation, les circonstances qui entourent l'homme durant toute sa vie sont bien
plus importantes encore. L o tout ne concorde pas, cette
ducation seule ne peut percer. En gnral l'ducation doit
seulement cultiver les hommes, sans s'occuper de certaines
formes civiques leur donner; pour ceci, il n'y a point besoin
de l'tat. Chez des hommes libres toutes les affaires progressent mieux, tous les arts fleurissent plus joliment, toutes les
sciences s'tendent. Chez eux tous les liens de famille sont

POUR LA SRET DES CITOYENS LES UNS VIS--VIS DES AUTRES...

75

plus troits; les parents s'appliquent avec plus de zle


prendre soin de leurs enfants, et, ayant plus d'aisance matrielle, ils sont galement plus facilement capables de suivre
en ce point leurs dsirs. Chez les hommes libres, l'mulation
nat, et il se forme de bien meilleurs professeurs l o leur sort
dpend du succs de leurs travaux, au lieu des promotions
qu'ils peuvent attendre de l'tat. Ainsi on ne manquera ni
d'une ducation domestique claire, ni d'tablissements pour
l'ducation en commun si utile et ncessaire 2. Mais si l'ducation publique est cense donner l'homme une forme dtermine, rien ne sera gagn, quoiqu'on puisse dire, pour
empcher la transgression des lois et pour consolider la sret.
Car la vertu et le vice ne dpendent pas de telle ou telle manire
d'tre de l'homme; ils ne sont pas lis ncessairement tel ou
tel ct du caractre, ils se rattachent bien plus l'harmonie
ou la discordance des diffrents traits du caractre, au rapport de la force avec la somme des penchants, etc. Chaque
mode dtermin d'ducation pour le caractre est par l susceptible d'carts qui lui sont propres et dans lesquels elle dgnre. Aussi quand une nation entire n'a conserv exclusivement
qu'un seul mode d'ducation, elle manque de toute contrebalance et, par consquent, de tout quilibre. L se trouve
peut-tre la raison des modifications frquentes de la constitution des anciens tats. Chaque constitution agissait de telle
sorte sur le caractre national, que celui-ci, form d'une
manire dtermine, dgnrait et produisait une constitution
nouvelle. Enfin l'ducation publique, si on lui concde l'entier accomplissement de ses intentions, aboutit une action
excessive. Pour maintenir la sret ncessaire dans un tat, la
modification des murs elles-mmes n'est pas ncessaire.
Mais j'exposerai plus loin les raisons qui viennent l'appui

2. Dans une socit bien ordonne, au contraire, tout invite les


hommes cultiver les moyens naturels: sans qu'on s'en mle l'ducation sera bonne; elle sera mme d'autant meilleure qu'on aura plus laiss
faire l'industrie des matres et l'mulation des lves. (Mirabeau,
Sur l'ducation publique, p. 12.)

76

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

de cette proposition, car elles se relient l'effort tout entier de


l'tat pour agir sur les murs, et il me reste encore parler
de deux moyens particuliers qui s'y rattachent plus particulirement. L'ducation publique me parat donc tre entirement en dehors des limites dans lesquelles l'tat doit renfermer
son action 3.

3. Ainsi c'est peut-tre un problme de savoir si les lgislateurs


franais doivent s'occuper de l'ducation publique autrement que pour
en protger les progrs, et si la constitution la plus favorable au dveloppement du moi humain, et les lois les plus propres mettre chacun
sa place, ne sont pas la seule ducation que le peuple doive attendre
d'eux ... (Loc. cit., p. 11). D'aprs cela les principes rigoureux sembleraient exiger que l'assemble nationale ne s'occupt de l'ducation
que pour l'enlever des pouvoirs ou des corps qui peuvent en dpraver l'influence ... (Loc. cit., p. 12).

VII
De la religion

Coup d'il historique sur la manire dont les tats se sont servis de la religion. - Toute ingrence de l'tat dans la religion entrane
la promotion de certaines opinions, l'exclusion de certaines autres,
et par suite, la direction des citoyens un degr ou un autre. Considrations gnrales sur l'influence de la religion sur l'esprit
et le caractre des hommes. - La religion et la morale ne sont pas
indissolublement lies l'une l'autre: car, -la source originelle de
toutes les religions est entirement subjective; -l'existence ou
l'absence complte du sentiment religieux peuvent l'une comme
l'autre produire des effets favorables la moralit. - Les principes
de la morale sont entirement indpendants de la religion - et l'influence de toute religion, quelle qu'elle soit, n'est fonde que sur la
nature individuelle de l'homme, - de sorte que tout ce qui peut
seulement agir sur la moralit ne provient pas du systme religieux lui-mme, ce n'est que la forme de son acceptation intrieure.
- Application de ces considrations la prsente tude; et examen
de la question de savoir si l'tat doit se servir de la religion comme
moyen d'action. - Tout encouragement donn par l'tat la religion a pour effet tout au plus de produire des actions conformes
la loi. - Mais ce rsultat ne doit point suffire l'tat qui doit former des citoyens soumis aux lois et ne pas seulement faire en sorte
que leurs actes s'accordent avec elles. - De plus ce rsultat en soi
est incertain, sinon invraisemblable; et du moins on peut l'obtenir

78

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

par d'autres moyens plus srement que par celui-l. - Ce moyenci entrane des inconvnients tels qu'ils en proscrivent absolument
l'usage. - Rponse en passant une objection que l'on pourrait faire
ici et que l'on tirerait du manque de culture dans plusieurs classes
du peuple. - Enfin, et cela tranche la question au point de vue le
plus lev et le plus gnral, l'accs la forme d'acceptation intrieure de la religion, c'est--dire ce qui agit vraiment sur la moralit, est absolument ferm l'tat. - Donc tout ce qui est du domaine
de la religion est en dehors des bornes de l'action de l'tat.

Outre l'ducation proprement dite de la jeunesse, il est


encore un autre moyen d'agir sur le caractre et les murs de
la nation. En usant de ce moyen, l'tat fait l'ducation, pour
ainsi dire, de l'homme parvenu l'ge adulte et sa maturit ; il l' accompagne durant sa vie entire dans sa manire
d'agir et sa faon de penser auxquelles il cherche imprimer
telle ou telle marche, ou, du moins, lui pargner tels ou tels
garements. Je veux parler de la religion. L'histoire nous fait
voir que tous les tats se sont servis de ce moyen, quoique
pour arriver des fins et dans des mesures trs diffrentes.
Chez les anciens, la religion tait le plus intimement lie la
constitution de l'tat; c'tait l'un de ses appuis politiques et
l'un de ses ressorts, et par consquent, toutes les observations
que j'ai faites prcdemment sur les institutions antiques sont
applicables ici. Lorsque la religion chrtienne, la place des
anciennes divinits particulires chaque nation, vint enseigner l'existence d'une divinit universelle et commune tous
les hommes, on vit s'crouler une des plus funestes murailles
qui sparaient les unes des autres les diverses races humaines;
elle posa ainsi la vraie base de toute vraie vertu, de tout vrai
progrs, de toute vraie union dans l'humanit, biens sans
lesquels la civilisation, la lumire, le savoir et les sciences mme
seraient demeurs encore bien plus longtemps, sinon toujours,
le partage exclusif et rare d'un petit nombre d'hommes. ce
moment le lien entre la constitution de l'tat et la religion s'est
relch. Mais plus tard, lorsque l'irruption des peuples bar-

DE LA RELIGION

79

bares vint chasser la civilisation, lorsque cette religion, mal


comprise, fit natre un aveugle et intolrant proslytisme, et
lorsque la forme politique des tats fut modifie de telle sorte
qu'on ne trouva plus, au lieu de citoyens, que des sujets, non
seulement de l'tat, mais aussi du prince, celui-ci s'appliqua
scrupuleusement au maintien et la propagation de la religion, s'imaginant que son soin lui tait confi par Dieu mme.
Dans les temps modernes, il est vrai, ce prjug est devenu
plus rare; mais le souci de la sret intrieure et de la moralit, en tant que meilleure garantie de la premire rclame avec
tout autant d'urgence l'encouragement de la religion travers
des lois et des institutions de l'tat. Je crois qu'on peut prsenter ainsi grands traits les principales poques de l'histoire religieuse des tats; je ne veux pas nier cependant que
partout toutes les considrations que j'ai rapportes, et surtout la dernire, aient pu exercer concurremment leur
influence, quoique l'une d'elles ait domin. Dans les efforts
pour agir sur les murs au moyen des ides religieuses, il faut
distinguer la protection donne une religion dtermine, de
la protection donne aux sentiments religieux en gnral. La
premire est, sans aucun doute, plus oppressive et plus pernicieuse que la seconde. Mais de faon gnrale, la seconde
n'est pas facile raliser sans la premire. En effet, du moment
que l'tat considre la moralit et la religiosit comme insparables et qu'il tient pour lgitime et permis de s'en servir,
il est peine possible, tant donn l'aptitude ingale des
diverses opinions religieuses pour la moralit reposant sur
des ides vraies ou convenues, qu'il ne prenne pas l'une d'elles
sous sa protection de prfrence aux autres. Mme s'il se garde
entirement d'agir ainsi, s'il joue le rle du protecteur et dfenseur de tous les partis religieux, comme il ne peut juger que
sur des actes extrieurs, il est quand mme oblig de favoriser les opinions de ces partis, en opprimant toutes les ventuelles opinions dissidentes des individus. Et, dans tous les
cas, il s'intresse une opinion particulire au moins dans ce
sens qu'il cherche faire dominer en gnral la croyance en
Dieu, comme croyance agissant sur notre vie. Il s'ajoute encore

80

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

tout cela, avec l'quivoque de toutes les expressions, avec


la foule des ides qui, trop souvent, sont comprises dans un
seul mot, que l'tat devrait ncessairement donner la notion
du sentiment religieux une signification dtermine, du
moment qu'il voudrait s'en servir comme d'une rgle de
conduite. Selon moi donc, il ne peut exister strictement aucune
immixtion de l'tat dans les matires religieuses, qui ne se
rendrait coupable de favoriser plus ou moins certaines opinions dtermines, et qui ne soulverait contre elle les objections que l'on oppose une semblable protection. Je considre
galement qu'il ne peut exister aucun mode de cette immixtion qui n'entrane pas au moins une certaine direction, une
inhibition de la libert des individus. En effet, la contrainte
proprement dite, la simple exhortation, la mise disposition
des occasions qui permettent de s'occuper plus facilement des
ides religieuses, ont une influence naturellement trs diverse;
mais mme dans ce dernier cas, comme on s'est efforc prcdemment de le dmontrer avec plus de dtail, propos de
plusieurs institutions semblables, il existe toujours une certaine prpondrance du point de vue de l'tat, qui amoindrit la libert. J'ai cru devoir prsenter d'avance ces
observations pour aller au-devant du reproche qu'on pourrait faire l'tude qui va suivre, de ne pas s'occuper du soin
pour l'encouragement de la religion en gnral, mais seulement de ses diverses branches spares, et pour ne pas avoir
besoin de trop la morceler par un examen anxieux des divers
cas qui peuvent se prsenter.
Je veux parler ici de la religion en tant qu'elle se relie la
moralit et la flicit et que, par suite, elle s'est transforme
en un sentiment; je n'en parle ni en tant que la raison reconnat ou croit reconnatre une vrit religieuse, car l'aperception de la vrit est indpendante de toutes les influences de
la volont ou du dsir; ni en tant que la rvlation affirme
une religion, car il ne faut pas que la foi historique soit assujettie ces influences. Cela bien entendu, je postule que toute
religion repose sur un besoin de l'me. Nous esprons, nous
pressentons parce que nous dsirons. L o toute trace de cul-

DE LA RELIGION

81

ture intellectuelle fait entirement dfaut, le besoin lui-mme


vient aussi uniquement de l'instinct. La crainte et l'esprance
face aux phnomnes naturels, que l'imagination transforme
en tres conscients et actifs, composent la quintessence de
toute la religion. Quand la culture intellectuelle commence
natre, cela ne suffit plus. L'me se languit du spectacle d'une
perfection, dont une tincelle brille en elle, mais dont elle pressent en dehors d'elle une mesure bien suprieure. Cette
contemplation devient de l'admiration; et quand l'homme
s'imagine en rapport avec l'"tre parfait, elle devient de l'amour,
d'o nat le dsir de se faire semblable et de s'unir lui. Cela
se rencontre galement chez les peuples qui n'en sont encore
qu'aux premiers niveaux de la civilisation. Car c'est l l'origine du fait que, mme chez les nations les plus barbares, les
personnages principaux s'imaginent descendre des dieux et
croient qu'ils retourneront parmi eux. L'ide de la Divinit
varie seulement en fonction de l'ide de la perfection qui
domine chaque poque et dans chaque peuple. Les dieux
des anciens Grecs et des anciens Romains, comme ceux de nos
premiers anctres, n'taient que des idalisations de la puissance et de la force corporelles. Quand l'ide du beau matriel est ne et s'est raffine, on a lev la beaut matrielle
personnifie sur le trne de la divinit, et ainsi l'on a vu surgir cette religion qu'on pourrait appeler la religion de l'art.
Quand l'homme est mont de la matire l'esprit pur, du beau
au bien et au vrai, l'ide mme de toute perfection intellectuelle et morale est devenue l'objet de l'adoration; et la religion a commenc d'appartenir la philosophie. Peut-tre
pourrait-on se servir de cette balance pour peser et comparer la valeur des diffrentes religions, si les religions variaient
selon les nations et les sectes, mais point suivant les individus spars. Mais ainsi, la religion est entirement subjective,
elle repose exclusivement sur la capacit d'imagination personnelle de chaque homme.
Quand l'ide de la Divinit est le fruit d'une vraie culture
intellectuelle, elle ragit sur la perfection intrieure d'une
manire belle et bienfaisante. Toutes les choses nous appa-

82

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTiON DE L'TAT

raissent SOUS une forme diffrente, suivant que nous les considrons comme les crations d'une intention prvoyante, ou
comme le produit du hasard priv de raison. Les ides de
sagesse, d'ordre, d'intention, qui nous sont si ncessaires pour
nos actions et mme pour le progrs de nos facults intellectuelles, prennent des racines bien plus profondes dans notre
me quand nous les apercevons partout autour de nous. Le
fini devient pour ainsi dire infini, ce qui est fragile devient
solide, ce qui est changeant devient constant, ce qui est compliqu devient simple, quand notre esprit place une cause
ordonnatrice au sommet des choses et attribue une dure sans
terme aux substances intellectuelles. Nos efforts pour trouver
la vrit, pour arriver la perfection, gagnent en nergie et en
sret quand il existe pour nous un tre qui est la source de
toute vrit, le foyer de toute perfection. Les adversits du
destin deviennent moins dures l'me, car la confiance et l'espoir se relient elles. Le sentiment que tout ce que nous avons,
nous le recevons de la main de l'Amour suprme, lve en
mme temps notre flicit et notre bont morale. La reconnaissance pour le bonheur dont elle jouit et la confiance en
celui dont elle se languit, permettent l'me de s'extravertir,
elle cesse d'tre renferme en elle-mme et de couver toujours
ses propres sentiments, projets, craintes, esprances. Si elle
manque le sentiment sublime de se devoir tout elle seule,
elle sent avec dlices qu'elle vit dans l'amour d'un autre tre,
et, dans ce sentiment, sa propre perfection s'unit avec la perfection de cet tre. Elle est ainsi dispose devenir pour les
autres ce que les autres sont pour elle; elle ne veut pas que
d'autres doivent tout tirer d'eux-mmes ni qu'elle ne reoive
rien des autres. Dans cette revue rapide, je n'ai fait qu'effleurer les lments principaux. Aprs l'tude magistrale de Garve,
pntrer plus avant dans ce sujet, serait inutile et prtentieux.
Mais autant il est vrai, d'un ct, que les ides religieuses
concourent la perfection morale, autant d'un autre ct il est
faux qu'elles soient lies elle indissolublement. La seule ide
de la perfection spirituelle est assez grande, assez ample, assez
sublime pour n'avoir pas besoin d'une enveloppe ou d'une

DE LA RELIGION

83

forme trangres. Et cependant il y a au fond de toute religion


une personnification, une sorte de matrialisation, un anthropomorphisme plus on moins accus. Cette ide de la perfection sera toujours prsente mme l'esprit de celui qui n'est
pas habitu condenser la somme de tout le bien moral dans
un tre idal, et se considrer comme en rapport avec cet
tre; elle lui sera une excitation l'activit, lment de tout
bonheur. Fermement convaincu par l'exprience que son esprit
est capable de progresser dans une nergie morale plus leve, il avancera avec courage vers le but qu'il se propose. La
pense de l'anantissement de son existence ne l'effrayera pas,
pourvu que son imagination trompeuse ne vienne pas sentir le nant dans le nant. Sa dpendance inaltrable de destines extrieures ne l'impressionnera pas. Indiffrent la
jouissance ou la privation, il ne verra plus que ce qui est
purement intellectuel et moral, et le sort, quel qu'il soit, ne
pourra rien sur son me mme. Son esprit se suffisant luimme se sentira indpendant; la plnitude de ses ides et la
conscience de sa force intrieure l'lveront au-dessus du changement des choses. Quand il fera retour sur son pass, quand
il recherchera pas pas comment, tantt d'une manire, tantt d'une autre, il aura utilis chaque vnement; comment
peu peu il est devenu ce qu'il est maintenant; quand il verra
ainsi tout runi en lui, la cause et l'effet, le but et le moyen,
et quand ensuite, plein du plus noble orgueil que puissent ressentir les tres phmres, il s'criera :
N'as-tu pas accompli tout toi-mme,
Cur brlant d'une flamme sacre? 1

Comment alors doivent s'teindre dans l'homme toutes les


ides d'isolement, d'abandon, de manque de protection, de
consolation et d'appui, que l'on suppose souvent l o est
absente l'ide d'une cause personnelle, organisatrice, prvoyante, de l'enchanement des choses finies? Ce sentiment

1. Goethe, Promthe.

84

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

de sa valeur propre, de son existence en soi et par soi ne le


rendra pas dur et insensible envers les autres tres; et il ne
rendra pas son cur inaccessible l'amour compatissant et
tout mouvement bienveillant. Justement cette ide de la perfection qui, certes, n'est pas seulement une froide perception
de la raison, mais qui peut tre aussi un chaud sentiment du
cur; cette ide, laquelle se rattache toute l'activit de
l'homme fait pntrer son existence lui dans l'existence de
ses semblables. Car il existe en eux une aptitude semblable
une plus grande perfection, et l'homme peut produire et augmenter cette perfection. Il n'est pas encore pntr du plus
haut idal de la moralit tant qu'il peut se considrer comme
spar des autres hommes, tant que tous les tres intellectuels
ne se confondent pas dans son esprit avec la somme de toute
la perfection qui se trouve dissmine en eux. Peut-tre son
union avec le reste des tres semblables lui deviendra-telle encore plus profonde, sa compassion pour leur sort plus
vive, mesure que son esprit verra plus clairement que leur
sort et le sien dpendent seulement de lui et d'eux.
Il se peut faire que l'on reproche, et avec raison, ce tableau
d'exiger pour rester vrai une force d'esprit et de caractre non
pas seulement ordinaire, mais tout fait exceptionnelle.
Toutefois il ne faut pas oublier que tout ceci a lieu galement
l o les sentiments religieux doivent produire une existence
vraiment belle, galement loigne de la froideur et du fanatisme. Ce reproche serait en outre seulement fond si j'avais
recommand que l'on dt encourager la disposition gnrale que je viens de dpeindre. Mais mon dessein tend exclusivement montrer que la moralit, mme pour la logique
humaine la plus svre, n'est point du tout dpendante de la
religion; qu'en gnral la moralit n'est pas lie ncessairement la religion. Mon dsir est de contribuer pour ma part
carter ne serait-ce que la moindre ombre d'intolrance, et
d'encourager ce respect dont l'homme devrait tre toujours
rempli pour la manire de penser et de sentir des autres
hommes. Afin de justifier mieux encore cette doctrine je pourrais maintenant prsenter comme contraste la peinture de l'in-

DE LA RELIGION

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fluence mauvaise dont est susceptible la disposition la plus


religieuse, tout comme celle qui l'est le moins. Mais il serait
haineux de s'arrter longtemps devant des tableaux aussi
odieux; et d'ailleurs l'histoire est l pour tablir suffisamment
la vrit de mon dire. Peut-tre aussi arrivera-t-on une plus
complte vidence en jetant un regard rapide sur la nature de
la moralit elle-mme et sur le lien troit qui existe non seulement entre la religiosit, mais encore entre les systmes religieux des hommes et leurs manires de sentir.
Ni ce que la morale prescrit comme devoir, ni ce qui donne
ses lois leur sanction et les fait accepter par intrt ne dpend
des ides religieuses. Je ne vais pas jusqu' dire qu'une dpendance de cette nature corromprait la puret de la volont
morale. Peut-tre pourrait-on soutenir que ce principe n'a pas
une valeur suffisante dans une dduction qui, comme celleci, est tire des faits, et en mme temps s'applique aux faits.
Mais les qualits essentielles d'une action, qui font d'elle un
devoir, naissent en partie de la nature de l'me humaine, en
partie de l'application plus directe d'une rgle morale aux rapports des hommes les uns envers les autres; et en supposant
certain que les hommes soient saisis par le sentiment religieux
plus vivement que par tout autre, il n'est pas moins vrai que
ce moyen n'est pas le seul, et surtout qu'il n'est point applicable tous les caractres. Il est bien plus vrai de dire que l'influence de la religion repose strictement sur l'essence
individuelle des hommes; elle est subjective dans le sens le
plus strict du mot. L'homme froid, purement raisonneur, chez
qui la connaissance des choses ne se transforme jamais en sentiment, auquel il suffit de voir le rapport des choses et des
actions pour dterminer sa volont, n'a besoin d'aucun principe religieux pour agir vertueusement, et pour tre vertueux
autant que cela est possible son caractre. Il en est tout autrement au contraire quand la facult sensible est trs forte, quand
chaque pense devient aisment un sentiment. Mais dans ce
cas mme, les nuances sont infiniment diverses. L o l'me
a une forte tendance sortir d'elle-mme pour pntrer en
autrui, se joindre autrui, les ides religieuses seront des

86

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

ressorts efficaces. Mais par contre, il existe des caractres en


qui domine une concordance troite entre les ides et les sensations, qui possdent une si grande profondeur de savoir et
de sentiment, qu'il en rsulte une force et une indpendance
qui n'exige d'un tre, ni lui permet de se livrer entirement
un autre tre, et de se fier une force trangre; choses par
lesquelles s'exprime si fort l'influence de la religion. Les situations mme qui sont ncessaires pour faire revenir l'homme
aux ides religieuses ont une diversit semblable la diversit des caractres. Pour cela, il suffit chez l'un de n'importe
quelle motion forte, de joie ou de douleur, chez l'autre du
suave sentiment de la reconnaissance naissant de la jouissance.
Ces derniers caractres peut-tre ne sont pas ceux qu'il faut
priser le moins. D'un ct, ils sont assez forts pour ne pas chercher dans le malheur des secours trangers, et, d'un autre ct,
ils sont trop sensibles pour le sentiment d'tre aims, pour
ne pas rattacher aisment l'ide du bonheur l'ide d'un
dispensateur plein d'amour. Souvent aussi, le dsir ardent des
ides religieuses a encore une source plus noble, plus pure,
et, si je puis ainsi parler, plus intellectuelle. L'homme ne peut
saisir ce qu'il voit autour de lui qu'au moyen de ses organes;
nulle part la pure essence des choses ne se rvle immdiatement lui. C'est prcisment ce qui excite davantage son
amour, ce qui saisit le plus irrsistiblement tout son tre, qui
est envelopp d'un voile pais. Toute sa vie durant ses activits s'efforcent de pntrer ce voile; ses dlices sont dans la
divination de la vrit travers l'nigme du signe, dans l'espoir d'une intuition immdiate dans d'autres priodes de son
existence. Quand, au milieu d'une merveilleuse et belle harmonie, l'esprit cherche sans relche la vue immdiate de l'tre
vritable, quand le cur l'appelle avec ardeur, quand l'insuffisance de l'ide n'est pas la hauteur de la profondeur
de l'intelligence, et quand la silhouette des sens et de l'imagination ne suffisent pas la chaleur du sentiment, alors la foi
suit irrsistiblement la vraie tendance qu'a la raison d'largir
chaque ide jusqu'au renversement de toutes limites, jusqu'
l'idal; elle s'attache troitement un tre qui comprend tous

DE LA RELIGION

87

les autres tres, et qui existe, apparat, cre, de faon pure et


sans moyens intermdiaires. Mais, souvent, une timidit
modeste limite la foi dans le domaine de l'exprience; souvent le sentiment se contente volontiers de l'idal purement
rationnel; mais il trouve un charme mille fois plus doux,
enferm qu'il est dans le monde accessible ses impressions,
combiner troitement la nature matrielle et la nature immatrielle, donner au signe un sens plus fcond, la vrit un
signe plus clair et plus fertile en ides. Ainsi l'homme est souvent ddommag de l'absence de cet enthousiasme enivrant,
fils de l'attente dans l'espoir, quand il dfend ses regards
de vagabonder dans les espaces infinis, par la conscience du
succs de ses efforts qui l'accompagne sans cesse. Sa marche
est moins hardie, mais plus sre; comme il s'attache au bon
sens, ses ides sont moins riches, mais plus claires; la perception par les sens est moins fidle peut-tre la ralit, mais
plus apte, pour lui, tre relie l'exprience. L'esprit de
l'homme n'admire rien aussi volontiers et avec plus d'adhsion de son sentiment, que l'ordre plein de sagesse rgnant
dans une foule innombrable d'individus divers et peut-tre
en antagonisme les uns vis--vis des autres. Toutefois, cette
admiration est, un bien plus haut degr, le propre de certains hommes, et ceux-ci adoptent, de prfrence tout, l'ide
d'un tre qui a cr et ordonn le monde, et qui le conserve
avec une sagesse pleine de sollicitude. d'autres, c'est la force
de l'individu qui parat par-dessus tout sacre; elle les captive plus que l'ordonnance gnrale des choses: aussi est-ce,
si j'ose ainsi dire, la route oppose qui se prsente eux plus
souvent et plus naturellement; cette route par laquelle les
individus tout en dveloppant en eux-mmes leur moi, et en
le modifiant par les influences rciproques, arrivent cette
harmonie qui seule peut donner le repos l'esprit comme au
cur de l'homme. Je suis loin de me faire illusion, en croyant
avoir puis dans une courte esquisse cette matire complexe,
dont la richesse s'oppose toute classification. Je l'ai prsente, comme les exemples, pour faire voir que le vrai sentiment
religieux, comme tout vrai systme de religion, dcoule, dans

88

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

le sens le plus lev des mots, de sa connexit profonde avec


la sensibilit de l'homme. Il est vrai, toutefois, que tout ce qui,
parmi les ides religieuses, est purement intellectuel, telles les
conceptions d'intentionnalit, d'ordre, de convenance, de perfection, est indpendant de la sensibilit et de la diffrence
de caractre. Mais il n'est pas tant question ici de ces ides
considres en elles-mmes, que de leur influence sur les
hommes, laquelle ne peut pas rclamer une indpendance
semblable. Et elles ne sont d'ailleurs pas, proprement parler, exclusivement propres la religion. L'ide de perfection
se puise tout d'abord dans la nature anime; elle est ensuite
applique la nature inanime; puis elle est successivement
libre de toutes les limites jusqu' l'tre infiniment parfait.
Cependant la nature anime et la nature inanime restent les
mmes. Ne serait-il donc pas possible de faire les premiers
pas, puis de s'arrter l sans faire le dernier? Si tout sentiment religieux repose en entier sur les diverses modifications du caractre et surtout du sentiment, son influence sur
la moralit ne peut nullement dpendre de la substance, pour
ainsi parler, du contenu des principes admis, mais bien de la
forme sous laquelle on les adopte, de la conviction, de la foi.
J'espre que j'ai suffisamment justifi ds maintenant cette
observation qui me sera par la suite d'une grande utilit. Ce
que je dois encore craindre ici, peut-tre, c'est le reproche
d'avoir toujours eu devant les yeux l'homme trs favoris de
la nature et des circonstances, intressant, et par suite rare.
Mais la suite montrera, je l'espre, que je ne nglige pas le
grand nombre. Il me parat honteux de ne pas se placer des
points de vue les plus levs toutes les fois que c'est l'homme
qui forme l'objet de l'tude laquelle on se livre.
Aprs avoir jet ce coup d' il gnral sur la religion et son
influence sur la vie, je reviens la question de savoir si l'tat
doit ou ne doit pas agir par la religion sur les murs des
citoyens. Il est alors bien vident que les moyens employs
par le lgislateur, pour le dveloppement du progrs moral,
ont toujours une utilit et une convenance proportionne au
degr dans lequel elles favorisent le dveloppement intrieur

DE LA RELIGION

89

des facults et des penchants. Car tout progrs a sa source uniquement dans le fond de l'me. Les mesures extrieures peuvent bien lui donner l'occasion de se montrer, elles ne peuvent
jamais la crer. Maintenant, que la religion qui repose entirement sur des ides, des sensations et sur la conviction intrieure, soit un de ces moyens, cela est incontestable. Nous
formons l'artiste en entranant se yeux sur les chefs-d' uvre
de l'art, et en nourrissant son imagination avec les formes
admirables des crations de l'antiquit. De mme, l'homme
moral doit tre form par la contemplation d'une perfection
morale suprieure, par les rapports avec ses semblables, par
l'tude intelligente de l'histoire, enfin, par le spectacle de la
perfection la plus complte, de la perfection idale, dans
l'image de la Divinit. Mais, ainsi que je crois l'avoir dmontr plus haut, ce spectacle n'est pas fait pour tous les yeux, ou,
pour parler sans figure, cette manire de penser n'est pas adapte tous les caractres. Mme si elle l'tait, elle ne serait
efficace que l o elle nat de l'union de toutes les ides et de
toutes les sensations, o elle se produit d'elle-mme dans le
fond de l'me, plutt que d'y tre mise du dehors. Enlever les
obstacles qui arrtent la confiance aux ides religieuses, favoriser le libre esprit d'examen, ce sont l donc les seuls moyens
dont le lgislateur a le droit de se servir. S'il va plus loin, s'il
cherche promouvoir directement le sentiment religieux ou
le diriger, s'il prend mme en quoi que ce soit sous sa protection certaines ides dtermines, au lieu de la vraie conviction, s'il rclame, au lieu de la vraie conviction, la foi base
sur l'autorit; alors il arrte l'essor de l'esprit et le dveloppement des facults de l'me. Peut-tre qu'il peut ainsi produire, en se saisissant de l'imagination, en provoquant des
motions momentanes, une manire d'agir conforme aux
lois, mais jamais la vraie vertu. Car la vraie vertu est indpendante de toute religion, et incompatible avec une religion
impose et base sur l'autorit.
Mais si certains principes religieux produisent une manire
d'agir seulement conforme la loi, n'est-ce pas assez pour
autoriser l'tat les propager, mme au dtriment de la libert

90

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

gnrale de penser? Le but de l'tat sera atteint si ses lois sont


observes strictement; et le lgislateur a suffisamment fait son
devoir s'il a dict des lois sages, et s'il sait conserver pour
elles l'obissance de ses concitoyens. D'ailleurs l'ide de la
vertu, telle qu'on l'a expose, n'est le partage que du petit
nombre des membres d'un tat, de ceux qui, par leur situation, sont en mesure de consacrer une grande partie de leur
temps et de leurs facults l'affaire de leur dveloppement
intrieur. Le soin de l'tat devra forcment s'exercer sur le
grand nombre, et la foule est incapable de ce haut degr de
moralit.
Je ne reviens pas ici sur les propositions que j'ai essay de
dvelopper au commencement de cet crit; elles abattent
par le pied ces objections; elles affirment que l'organisation
de l'tat n'est pas elle-mme le but mais seulement un moyen
pour le progrs de l'homme, et que, par suite, il ne peut suffire au lgislateur de donner de l'autorit ses dcisions; il
faut encore que les moyens employs pour tablir cette autorit soient bons, ou du moins qu'ils ne soient pas en eux-mmes
mauvais. De plus, il n'est pas juste que l'tat n'ait considrer que les actions des citoyens et leur conformit la loi. Un
tat est une machine tellement complexe et complique que
les lois qui doivent toujours et ncessairement tre simples,
gnrales et peu nombreuses, n'y peuvent jamais suffire. La
plus grande part faire reste confie aux efforts volontaires
et unanimes des citoyens. Il faut seulement comparer le bientre des nations civilises et claires avec la misre des peuples
barbares et sauvages, pour tre convaincu de la vrit de cette
proposition. Aussi le travail de tous ceux qui se sont occups
des institutions tatiques a-t-il toujours tendu faire le bien
de l'tat dans l'intrt propre du citoyen, et changer l'tat
en une machine qui est maintenue en mouvement par la force
intrieure de ses ressorts, et qui n'a pas un besoin absolu de
nouvelles influences venant du dehors. S'il est un avantage
dont les tats modernes puissent se vanter vis--vis des
anciens, c'est surtout de ce qu'ils ont plus qu'eux ralis ce
principe. Il y a mme une preuve de ceci en ce fait qu'ils se

DE LA RELIGION

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servent de la religion comme d'un moyen de progrs. Et pourtant, supposer, prcisment comme nous le faisons, que la
religion seule puisse produire de bonnes actions au moyen
de certains principes dtermins, ou agir sur les murs en
gnral au moyen d'une direction positive, c'est un moyen
d'action dont le point d'appui est extrieur. Pour cette raison,
le vu suprme du lgislateur doit tre toujours d'lever la
culture des citoyens assez haut pour qu'ils puisent la force
d'atteindre le but de l'tat dans la seule ide de l'avantage que
celui-ci leur garantit pour la ralisation de leurs intentions individuelles. Mais le lgislateur ne saurait accomplir ce vu ncessaire qu'en laissant aux citoyens la plus grande libert; c'est
ce que la connaissance de l'homme lui apprendra bientt.
D'ailleurs, pour comprendre ces choses, il faut chez eux un
degr de culture et d'intelligence qui ne peut pas natre l o
la libert de l'esprit d'examen est entrave par les lois.
Si on n'accorde aucune crance ces considrations, c'est
uniquement parce qu'on reste convaincu que, sauf sous l'effet
de dogmes religieux dlimits et accepts par la foi, ou du
moins sans la surveillance de l'tat sur la religion, le calme et
la moralit, sans lesquels le pouvoir civil serait impuissant
maintenir l'observation des lois, ne peuvent exister. Toutefois,
il faudrait prouver et tablir avec plus d'exactitude et de
rigueur l'influence que l'on attribue aux dogmes religieux ainsi
accepts, et en gnral toute espce de religiosit protge
par les institutions de l'tat. Dans les parties incultes du
peuple, de toutes les vrits religieuses, celles sur lesquelles
on compte le plus sont les ides de peines et de rcompenses
venir. Celles-ci ne diminuent point la tendance aux actes
mauvais, elles ne favorisent pas le penchant au bien, elles
n'amliorent donc pas le caractre, elles agissent uniquement
sur l'imagination; elles ont, par suite, comme tout ce qui vient
de cette facult, une influence sur la manire d'agir; mais aussi
leur influence est diminue et anantie par tout ce qui vient
affaiblir la vivacit de l'imagination. Ajoutez cela que l'attente est si longue, et, dans l'esprit mme des croyants les plus
convaincus, si incertaine; que les ides de repentir prochain,

92

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

d'amendement venir, de pardon espr, qui sont tant favorises par certaines ides religieuses, leur enlvent de nouveau une grande partie de leur efficacit. De telle sorte qu'il
est impossible de concevoir comment ces ides pourraient
avoir plus d'influence que l'ide des pnalits lgales qui, elles,
ne sont pas loignes, et, avec de bonnes institutions de police,
sont presque certaines, et qui ne sont cartes ni par le repentir, ni par l'amendement survenu depuis la faute, pourvu qu'on
ait enseign, ds l'enfance, aux citoyens, toutes ces consquences des actes moraux et des actes immoraux. Il est incontestable que des ides religieuses encore moins claires ont
une influence plus noble sur une grande partie du peuple.
La pense qu'on est l'objet des soins d'un tre infiniment sage
et parfait, confre ceux qui la nourrissent plus de dignit; la
perspective d'une existence ternelle lve leurs points de vue,
elle donne leurs actes plus d'intentionnalit et de cohrence ;
le sentiment de la bont pleine d'amour de la Divinit donne
leur me une disposition semblable; en un mot, la religion
leur enseigne sentir la beaut de la vertu. Mais pour que la
religion puisse avoir une pareille influence, il faut dj qu'elle
soit en harmonie parfaite avec les ides et les sentiments; or,
cela est bien difficile quand la libert de l'esprit d'examen
est entrave, et quand tout est ramen la foi; il faut aussi
que l'intelligence des beaux sentiments existe d'avance. La
religion nat ainsi surtout d'une tendance non encore pleinement dveloppe vers la moralit, sur laquelle elle ne fait
son tour que ragir. Et d'ailleurs personne ne songe nier
absolument l'influence de la religion sur la moralit; toute
la question est seulement de savoir si elle dpend de certains
dogmes religieux dtermins, et s'il faut considrer, par suite,
que cette dpendance est tellement incontestable que la moralit et la religion sont unies l'une l'autre d'une manire indivisible? Ces deux questions doivent, mon avis, tre rsolues
par la ngative. La vertu concorde si bien avec les penchants
originels de l'homme; les sentiments d'amour, de conciliation, de justice, ont quelque chose de si doux, les ides d'activit dsintresse, de dvouement pour autrui, quelque chose

DE LA RELIGION

93

de si mouvant; les rapports qui en dcoulent dans la vie


domestique et dans la vie sociale apportent tant de bonheur,
qu'il est beaucoup moins ncessaire de chercher de nouveaux
ressorts produire des actions vertueuses, que de procurer
ceux qui se trouvent naturellement dans le fond de l'me
une action libre et sans entraves.
Si l'on voulait aller plus loin, si l'on voulait ajouter de nouveaux moyens d'encouragement, encore faudrait-il ne jamais
oublier de comparer leur utilit et leurs inconvnients. Or,
on l'a dj dit et on le rpte, il est inutile de dmontrer plus
amplement combien de maux entrane la limitation de la libert
de penser. Ainsi, le commencement de ce chapitre contient
tout ce que je juge ncessaire de dire sur le vice de tout encouragement positif du sentiment religieux par l'tat. Si le mal
qu'il produit ne s'tendait qu'aux rsultats de nos tudes,
s'il ne faisait que rendre incompltes ou fautives nos connaissances scientifiques, cela pourrait bien tre de quelque poids
dans l'apprciation qu'on ferait du caractre de l'utilit qu'on
en attend. Mais l'inconvnient est bien plus considrable.
L'utilit de la libre recherche s'tend notre faon d'tre tout
entire, elle enveloppe non seulement notre pense, mais
encore nos actions. Chez l'homme habitu juger et entendre
juger la vrit et l'erreur, sans tenir compte des conditions
extrieures qui le touchent, lui et ses semblables, tout principe d'action se dduit de manire plus rflchie, plus consquente, il est puis une source plus leve que chez l'homme
dont les tudes sont inlassablement diriges par des circonstances non inhrentes l'tude elle-mme. La recherche et la
conviction qui nat de la recherche, voil l'activit spontane;
la foi, c'est la confiance en une force trangre, en une perfection, intellectuelle ou morale, trangre. De l vient que
chez le penseur qui cherche, il y a plus d'activit spontane,
plus de fermet; chez le croyant plein de foi, plus de faiblesse,
plus de passivit. Il est vrai que la foi, quand elle domine sans
partage, quand elle chasse entirement le doute, enfante un
courage plus invincible, une force plus durable encore.
L'histoire de tous les enthousiastes nous l'apprend. Seulement

94

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

cette force-l n'est dsirable que quand ce qui compte, c'est


un rsultat extrieur dtermin, pour lequel il n'est besoin que
d'un acte purement mcanique; elle ne l'est pas quand on
attend des rsolutions originales, ou des actes rflchis bass
sur les principes de la raison, ou quand on dsire la perfection intrieure. Car cette force des enthousiastes a pour unique
base l'anantissement absolu de l'activit rationnelle propre.
Les doutes ne sont pnibles qu' celui qui croit, jamais celui
qui ne poursuit que sa propre recherche. Car en gnral, les
rsultats ont bien moins d'importance pour le second que pour
le premier de ces deux hommes. Pendant sa recherche, celuil a conscience de l'activit, de la force de son me; il sent que
sa vraie perfection, que son bonheur repose vraiment sur cette
force; les doutes, naissant sur les points qu'il a jusqu'alors
tenus pour vrais, sont bien loin de l'affliger; au contraire, cela
le remplit de joie que de voir que sa pense a tant gagn en
vigueur qu'il aperoit maintenant des erreurs qui lui avaient
t caches jusque-l. Or la foi ne peut s'intresser qu'au rsultat; pour elle il n'y a rien de plus dans la vrit dcouverte.
Les doutes sems par la raison affligent le croyant. Car ce ne
sont pas, comme pour le cerveau qui pense par lui-mme,
de nouveaux moyens d'arriver la vrit; ils ne font que lui
enlever la certitude, sans lui indiquer le moyen de la reconqurir d'une autre manire. En largissant ces considrations,
nous sommes conduit observer qu'en gnral il n'est pas
bon d'attribuer aux rsultats isols une importance assez
grande pour croire, ou que beaucoup d'autres vrits, ou que
beaucoup de consquences utiles, intrieures et extrieures,
en dpendent. Cela entrave avec trop de facilit la marche
de l'tude. C'est ainsi que les aperus les plus libres et les plus
lumineux travaillent parfois prcisment contre le principe
sans lequel ils n'auraient jamais pu se produire. Tant la libert
de penser est importante, tant toute limitation cette libert
est pernicieuse. D'un autre ct, toutefois, l'tat ne manque
pas de moyens pour faire que les lois restent debout, et pour
empcher des crimes. Que l'on tarisse autant que possible la
source des actes immoraux, qui se trouve dans l' organisa-

DE LA RELIGION

95

tion mme de l'tat; que l'on rende l' il de la police plus perant pour apercevoir les crimes commis; qu'on les punisse
comme il convient, et l'on ne manquera pas d'atteindre le
but qu'on se propose. Et, oublie-t-on donc que la libert de
penser elle-mme, et la lumire qui ne peut se rpandre que
sous ses auspices, est le plus efficace de tous les moyens de
promouvoir la sret? Tandis que les autres moyens n'empchent que les troubles et les explosions sociales, la libert
de penser agit, elle, sur les penchants et les opinions; tandis
qu'ils ne peuvent produire qu'une certaine concordance dans
les actes extrieurs, elle produit l'harmonie intrieure de la
volont et de l'aspiration. Quand donc cessera-t-on enfin de
prter aux consquences extrieures des actions plus d'attention qu' l'tat intrieur de l'esprit dont elles dcoulent?
Quand donc natra cet homme qui sera, pour la lgislation, ce
que Rousseau a t pour l'ducation, et qui changera le point
de vue des rsultats extrieurs et matriels pour celui du dveloppement intrieur de l'homme?
Qu'on ne croie pas non plus que cette libert de penser,
que ces lumires ne soient que pour le petit nombre; qu'elles
restent inutiles ou qu'elles deviennent mme nuisibles la
plus grande partie du peuple, celle dont l'activit est pourtant absorbe par le soin que rclament les besoins physiques
de la vie ; et qu'on ne puisse agir sur elle qu'en propageant
des dogmes arrts ou en limitant la libert de penser. Il y a
dj quelque chose de dgradant pour l'humanit dans la pense de refuser en quoi que ce soit un homme le droit d'tre
un homme. Il n'en est pas d'assez barbare pour tre incapable
d'arriver un niveau de culture plus lev. Et s'il tait vrai
que les ides religieuses et philosophiques les plus leves
ne peuvent pas tre intgres directement par le plus grand
nombre des citoyens, s'il tait vrai qu'il faut prsenter la vrit
sous un vtement autre que celui que l'on choisirait normalement, afin d'pouser la forme des ides de cette classe
d'hommes, s'il tait vrai qu'il est ncessaire de parler plutt
leur imagination et leur cur qu' leur froide raison, toujours est-il que cet largissement, que toutes les connaissances

96

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

scientifiques doivent la libert et la lumire, descendrait jusqu' cette classe d'hommes, comme les consquences salutaires de l'tude libre et sans entraves sur l'esprit et le caractre
de toute la nation s'tendraient jusqu'aux plus humbles individualits qui en font partie.
Ce raisonnement s'applique surtout au cas o l'tat tente
de propager certains dogmes religieux dtermins. Mais je
veux le gnraliser davantage. Pour ce faire je dois rappeler
le principe dvelopp plus haut: savoir que toute influence
de la religion sur la moralit dpend, sinon exclusivement,
bien plus de la forme sous laquelle la religion existe dans
l'homme, pour ainsi dire, que du contenu des dogmes qui la
lui rendent sacre. Mais, ainsi que je me suis efforc de l'tablir plus haut, toute disposition de l'tat n'agit que plus ou
moins sur ce contenu, tandis que l'accs cette forme, si je
puis dsormais me servir de cette expression, lui est presque
entirement ferm. Comment la religion nat-elle spontanment dans un homme? Comment la reoit-il ? Cela dpend
entirement de toute sa faon d'tre, de penser, de sentir. En
supposant que l'tat ft en situation de la modeler et de lui
donner une forme concordante ses vues - et l'impossibilit
de ceci est incontestable -, j'aurais t bien malheureux dans
la justification de toutes les ides exposes jusqu'ici, si je devais
maintenant ressasser toutes les raisons qui dfendent l'tat
de se servir arbitrairement de l'homme pour l'accomplissement de ses desseins, sans tenir compte des fins individuelles
de celui-ci. Qu'il n'existe ici aucune ncessit absolue, de celles
qui seules pourraient justifier une exception, c'est ce que
prouve l'indpendance de la moralit et de la religion; indpendance que j'ai essay d'tablir. Ces principes seront encore
mieux mis en lumire quand je dmontrerai, ce qui ne tardera
pas, que le maintien de la sret intrieure dans un tat n'exige
nullement qu'on impose aux murs en gnral une direction dtermine. Mais s'il est quelque chose qui puisse prparer dans l'me des citoyens un terrain fertile la religion,
si quelque chose peut donner la religion dj reue et passe dans le systme intellectuel et sensible du peuple une

DE LA RELIGION

97

influence salutaire sur la moralit, c'est la libert, laquelle, si


peu que ce soit, souffre toujours du soin positif de l'tat. En
effet, plus l'homme se forme d'une manire varie et originale, plus ses sentiments s'lvent, et plus aisment il dirige
son regard hors du cercle troit et changeant qui l'entoure
pour l'lever vers ce dont l'infini et l'unit renferment la cause
de ces limites et de cette mutabilit, qu'il croie d'ailleurs trouver ou ne pas trouver un tel ~tre. Plus l'homme est libre, plus
il devient indpendant en lui-mme, et plus sa bienveillance
envers les autres grandit. Et rien ne conduit la Divinit autant
que l'amour bienveillant; et rien ne rend l'absence de Divinit
aussi peu nuisible la moralit que l'originalit, la force qui
se suffit elle-mme et se limite en elle-mme. Enfin plus le
sentiment de la force est lev chez l'homme, plus la manifestation en est libre, plus l'homme cherche un fil intrieur qui
le" conduise et le dirige. Il reste ainsi favorable la morale, que
ce fil soit pour lui la vnration et l'amour de la Divinit, ou
la rcompense tire du sentiment de sa dignit propre. La diffrence que j'y aperois est celle-ci: le citoyen laiss entirement lui-mme en matire religieuse intgrera ou n'intgrera
pas dans son me de sentiments religieux, suivant son caractre personnel; mais dans tous les cas son systme d'ides
deviendra plus logique, sa sensibilit plus profonde, et son
tre plus uni; il deviendra plus admirable de moralit et
d'obissance aux lois. Au contraire, celui qui est entrav par
des prescriptions de toute sorte admettra, en dpit d'elles, des
croyances religieuses diverses, ou bien il n'en admettra point;
mais, dans tous les cas, il aura moins de logique dans les ides,
moins de profondeur de sentiment, moins d'unit en son tre,
et, par suite, il honorera moins la morale, il voudra plus souvent esquiver la loi.
Sans ajouter d'autres raisons, je crois pouvoir poser maintenant ce principe, qui n'est pas nouveau, savoir, que tout
ce qui se rapporte la religion est en dehors des bornes de
l'action de l'tat; que la prdication et tout le culte en gnral doit chapper aux vues particulires de l'tat et tre entirement abandonn l'administration des communs.

VIII

De l'amlioration des murs

Moyens possibles pour atteindre ce but. - L'amlioration des


murs se rduit principalement limiter la sensualit. Considrations gnrales sur l'influence de la sensualit sur l'homme.
- Influence des sensations, considres en elles seules et comme telles.
- Varit de cette influence suivant leur nature diverse; spcialement: diffrence entre l'influence des sensations qui agissent nergiquement, et celle de toutes les autres. - Liaison du sensuel et du
non-sensuel par le beau et le sublime. - Influence de la sensualit
sur les facults inquisitives ou intellectuelles, - cratrices ou morales
de l'homme. - Maux et dangers de la sensualit. - Application de
ces considrations la prsente tude, et examen de la question de
savoir si l'tat peut s'efforcer d'agir positivement sur les murs. Toute tentative de cette nature n'agit que sur les actes extrieurset elle produit des maux divers et graves. - Mme la corruption
des murs, contre laquelle elle est dirige, n'est pas dpourvue de
toute consquence salutaire, - et ne rend point ncessaire l'emploi
d'un moyen radical de rformation des murs. - Un tel moyen est
donc en dehors des bornes de l'action de l'tat. - Grand principe
dduit de ce chapitre et des deux prcdents.

100

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

Les lois et les prescriptions isoles sont le dernier moyen


dont se servent habituellement les tats pour tenter une
rforme des murs adquate pour atteindre leur but final,
qui est de promouvoir la sret. Mais comme c'est l un moyen
par lequel la moralit et la vertu ne peuvent tre promues
directement, ces prescriptions isoles doivent ncessairement
se borner dfendre ou dterminer des actions spares, qui
sont ou immorales en elles-mmes, sans toutefois porter
atteinte aux droits d'autrui, ou conduisent trop facilement
l'immoralit.
C'est cette catgorie qu'appartiennent surtout toutes les
lois limitant le luxe. En effet, il n'est incontestablement rien
qui soit une source aussi abondante et aussi commune d'actes
contraires la morale et mme la loi que l'excs de sensualit dans l'me, ou que la disproportion entre les penchants,
les dsirs en gnral, et les moyens de satisfaction offerts par
la situation extrieure. Quand la temprance et la modration
font que l'homme se contente du domaine dans lequel il lui
a t donn de se mouvoir, il cherche moins les abandonner ou au prjudice des droits d'autrui, ou au dtriment de
son propre contentement et de sa flicit. Par suite, il semble
qu'il soit conforme au vrai but de l'tat de maintenir dans
les limites convenables cette sensualit, de laquelle naissent
rellement toutes les collisions entre les hommes, tandis que
l'harmonie gnrale peut subsister l o les sentiments intellectuels dominent; il semble que l'tat doive touffer, autant
qu'il est possible, cette sensualit, car c'est l le moyen qui
parat le plus simple pour obtenir ce rsultat.
Toutefois, pour rester fidle aux principes exposs jusqu'ici,
suivant lesquels il faut toujours examiner la lumire des vritables intrts de l'homme les moyens dont l'tat peut user,
il sera ncessaire d'analyser davantage, autant que cela pourra
servir notre dessein, l'influence de la sensualit sur la vie,
l'ducation, l'activit et le bonheur de l'homme. Cette
recherche, en cherchant dpeindre en gnral le moi intrieur de l'homme actif et jouissant, montrera en mme temps
avec plus d'vidence comment toute rglementation lui est

DE L'AMLIORATION DES MURS

101

nuisible et la libert salutaire. Seulement quand cela sera fait,


nous pourrons juger, dans sa gnralit la plus tendue, la
comptence de l'tat d'agir positivement sur les murs des
citoyens, et clore cette partie de la solution du problme pos.
Les impressions sensitives, les penchants et les passions,
voil ce qui apparat et s'exprime tout d'abord et avec le plus
de vivacit chez l'homme. Quand elles se taisent, avant que
la culture ne les ait embellies, ou n'ait donn l'nergie de
l'me une autre direction, c'est que toute force est teinte; et
alors rien de bon ou de grand ne pourra jamais se dvelopper. Ce sont les impressions sensitives et les passions qui, au
moins dans un premier temps, donnent l'me la chaleur et
la vie et l'encouragent la vraie activit. Elles mettent dans
l'me la vivacit et des ressorts vigoureux; si elles ne sont pas
satisfaites, elles rendent actif, ingnieux concevoir des plans,
courageux pour les excuter; si elles sont satisfaites, elles rendent le jeu des ides plus facile et plus libre. En gnral elles
donnent toutes les conceptions un mouvement plus ample
et plus vari, elles ouvrent de nouveaux horizons, elles conduisent des aspects jusque-l inconnus ou ngligs; sans compter comment les diffrentes manires de satisfaire les passions
ragissent sur le corps et l'organisation, de mme que celleci son tour ragit sur l'me d'une manire qui toutefois ne
devient visible pour nous que par ses rsultats.
Toutefois l'influence des passions est variable et dans son
intensit et dans son mode d'action. Cela provient en partie
de leur force ou de leur faiblesse, en partie encore de leur
parent avec le monde non sensuel, si je puis ainsi parler, de
la facilit plus ou moins grande de les lever de la volupt
animale aux joies humaines. C'est ainsi que l' il rend la forme
des objets matriels qu'il peroit, et que l'oreille rend la srie
harmonique des sons si riche pour nous en jouissances et si
fconde en ides. On pourrait peut-tre dire beaucoup de
choses belles et des choses nouvelles sur la nature diverse de
ces sensations et sur leur mode d'action. Mais ce n'en est point
ici le lieu. Seulement une observation sur leur utilit diverse
pour le progrs de l'me.

102

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACfION DE L'TAT

L' il, si j'ose ainsi parler, livre l'entendement une matire


mieux prpare. Le moi humain nous est pour ainsi dire dtermin avec sa forme extrieure, et avec la forme de toutes les
choses que notre imagination rattache toujours lui; il nous
est prsent dans un tat donn. L'oue considre uniquement comme sens, et tant qu'elle ne peroit pas de mots, permet une prcision beaucoup moins importante. C'est pour
cette raison que Kant accorde aux arts plastiques la priorit
sur la musique 1. Or, il observe avec beaucoup de justesse que
la prfrence dont il parle, suppose chez l'homme le critre
de cette culture que les arts procurent l'me; et je voudrais
ajouter la culture qu'ils lui procurent directement.
On se demande toutefois si c'est l le vrai critre. Selon
mon ide, l'nergie est la premire et l'unique vertu de
l'homme. Ce qui augmente son nergie est plus prcieux que
ce qui ne fait que lui fournir matire exercer cette nergie.
Mais comme l'homme ne ressent qu'une chose la fois, ce qui
agit le plus fortement sur lui est ce qui n'offre qu'un objet
unique ses facults sensitives; de mme dans une suite d'impressions qui se succdent les unes aux autres et o chacune
puise de la force dans celles qui la prcdent et en donne
celles qui la suivent, la similitude des rapports existant entre
les lments spars est ce qui agit le plus nergiquement.
Or tout ceci est le cas de la musique. De plus cette succession
est entirement propre la musique; c'est seulement en elle
qu'elle se trouve nettement accuse. La srie qu'elle prsente
n'impose pas, vrai dire, une impression dtermine. C'est
comme un thme sous lequel on peut mettre un nombre infini
de textes. Ce que l'me de l'auditeur met effectivement sous
la musique, si seulement celui-ci se trouve dans un tat d'esprit semblable, du moins concernant le caractre gnral de
l' uvre, cela nat librement et sans entraves de la plnitude
propre de son me; aussi saisit-elle incontestablement avec
plus de chaleur ce thme que ce qu'on lui donne du dehors

1. Critique du jugement, 2e dition (Berlin, 1793), pp. 220 et suiv.

DE L'AMLIORATION DES MURS

103

et dont la perception le proccupe plus que la sensation. Je


ngligerai ici les autres particularits et les autres avantages
de la musique, par exemple le fait que, comme elle tire des
sons harmonieux des objets naturels, elle reste bien plus prs
de la nature que la peinture, la plastique ou la posie. Car ce
qui m'importe, ce n'est pas vraiment d'examiner ici la musique
et sa nature mme, je veux seulement m'en servir comme
exemple pour mieux mettre en lumire la nature diverse des
impressions sensitives.
Maintenant, le mode d'action qu'on vient de dpeindre
n'est pas propre la musique seule. Kant 2 observe qu'il est
possible de le rencontrer dans la combinaison des couleurs;
et il se trouve bien davantage encore dans ce que nous ressentons par le tact. Mme dans le got il est impossible de
ne pas reconnatre ce mode d'action. Il y a aussi dans le got
une progression du plaisir tendant vers la satisfaction, et qui,
une fois satisfait, se dissipe successivement dans des vibrations de plus en plus faibles. La mme chose se rencontre aussi
mais fort obscurment dans l'odorat. De mme que, dans
l'homme sensible, la marche de l'impression, avec son degr,
son lvation et sa diminution alternatifs, sa pure et pleine
harmonie, si j'ose m'exprimer ainsi, est ce qu'il y a de plus
attrayant, et est plus attrayant que ce qui en fait l'objet mme,
tant bien entendu que l'on oublie que c'est surtout la nature
de l'objet qui dtermine le degr, et plus encore l'harmonie
de cette marche ; et de mme que l'homme sensible, pareil
au printemps qui fait clore les fleurs, est prcisment le spectacle le plus intressant; de mme l'homme cherche, pour
ainsi dire, cette image de son impression, plus que toute autre
chose, dans les beaux-arts. C'est ainsi que la peinture et la
plastique mme s'approprient cette image. L'il de la madone
de Guido Reni ne se referme pas, pas, pour ainsi dire, dans
les limites d'un instant fugitif. Les muscles tendus du
Gladiateur de Borghse annoncent le coup qu'il est prt por-

2. Critique du jugement, pp. 211 et suiv.

104

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACfION DE L'TAT

ter. La posie utilise cette technique encore un plus haut


degr. Sans vouloir parler ici spcialement du rang des beauxarts, qu'il me soit permis d'ajouter encore seulement quelques
mots pour mieux exposer mon ide. Les beaux-arts produisent une double action que l'on trouve toujours runi dans
chaque art, mais que dans chacun d'eux on rencontre combine d'une manire fort diverse. Les beaux-arts fournissent
directement les ides, ou bien ils excitent la sensibilit; ils donnent le ton l'me, ou, si l'expression ne parat pas trop manire, ils enrichissent et lvent davantage sa force. Plus l'une
de ces influences tire secours de l'autre, plus elle affaiblit sa
propre impression. C'est la posie qui le mieux et le plus compltement les runit l'une et l'autre. Pour cette mme raison,
elle est d'un ct le plus parfait, mais de l'autre ct aussi le
plus faible des beaux-arts. Tandis qu'elle reprsente les objets
moins vivement que la peinture et la plastique, elle parle la
sensibilit avec moins d'insistance que le chant et la musique.
Mais on oublie facilement ce dfaut; car, sans compter la multiplicit de ses faces que l'on vient de noter, elle touche de plus
prs le moi intrieur et vrai de l'homme; elle couvre la pense comme le sentiment du plus souple manteau.
Les sensations qui agissent nergiquement - car c'est uniquement pour les expliquer que je parle ici des beaux-arts agissent encore de faon diverse, en partie suivant que leur
marche est plus harmonique, en partie suivant que leurs lments mme, pour ainsi dire leur matire, saisissent plus fortement l'me. C'est ainsi que la voix humaine, quand elle est
juste et belle, a plus d'effet qu'un instrument inanim. Mais
rien ne nous touche de plus prs que notre propre sensation
corporelle. Ainsi, chaque fois que celle-ci participe l'uvre,
l'effet sur l'homme est le plus grand. Toutefois, comme la force
disproportionne de la matire supprime en quelque sorte la
dlicatesse de la forme, cela se produit aussi souvent dans ce
contexte, et il doit donc exister entre elles deux un juste rapport. En cas d'un dsquilibre, elles peuvent se balancer soit
par une augmentation de force d'un ct, soit par un affaiblissement de l'autre ct. Cependant, il est toujours mauvais

DE L'AMLIORATION DES MURS

105

de procder par l'affaiblissement, moins que la force soit


artificielle, point naturelle. L o elle n'est pas artificielle, que
l'on ne la limite jamais. Qu'elle se brise plutt par elle-mme
que de dprir lentement. - C'en est assez sur ce sujet. J'espre
avoir suffisamment expliqu mon ide, tout en avouant volontiers l'embarras o je me trouve dans cette tude. Car, d'une
part l'intrt du sujet, et l'impossibilit d'emprunter seulement les rsultats ncessaires d'autres livres - je n'en connais
aucun qui parle de mon point de vue - m'ont invit
m'tendre davantage; et, d'un autre ct, la considration que
ces ides ne s'y rattachent que comme accessoires, et non par
elles-mmes, m'a toujours ramen dans les limites convenables
de mon sujet. Il me faut prier le lecteur de se rappeler cette
excuse en lisant galement ce qui va suivre.
Bien qu'il soit toujours impossible d'introduire en ces
matires des distinctions absolument exclusives, je me suis
efforc jusqu'ici de ne parler de l'impression des sens que
comme impression des sens. Mais un lien mystrieux unit le
sensuel au non-sensuel; et s'il n'est pas donn nos yeux de
voir ce lien, notre me le devine. C'est cette double nature
du monde visible et du monde invisible, c'est au dsir ardent
et inn qui nous pousse vers le second et au sentiment du
doux et imprieux besoin que nous avons du premier, que
nous devons tous les systmes philosophiques logiques qui
proviennent rellement de l'essence de notre nature. De mme
en naissent les rveries les plus dmunies de sens. Le travail
continu tendant unir ces deux aspirations, de telle sorte
que chacune d'elles fasse aussi peu que possible tort l'autre,
m'a toujours paru tre le vrai but de la sagesse humaine. Il est
impossible de mconnatre cet universel sentiment esthtique
qui fait que pour nous le sensuel est le vtement du spirituel, et que le spirituel est le principe stimulant du monde des
sens. L'tude perptuelle de cette science de la physionomie
de la nature distingue l'homme vraiment digne de ce nom.
Car il n'est rien qui ait une influence aussi tendue sur le caractre entier, que l'expression du non-sensuel dans le sensuel,
du sublime, du simple, du beau, dans toutes les uvres de

106

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

la nature et dans toutes les productions artistiques qui nous


entourent. Et ici encore apparat la diffrence qui existe entre
les impressions qui agissent nergiquement et toutes les autres
impressions sensitives. Si le suprme effort de tout le labeur
humain, vise dcouvrir, nourrir, reproduire l'tre unique
vraiment existant, quoique dans sa forme originelle il soit ternellement invisible, a l'intrieur de nous-mme et en autrui,
si c'est seulement cela dont le pressentiment rend chacun de
ses symboles si cher et si sacr pour nous, alors nous faisons
un pas vers lui quand nous contemplons l'image de son nergie ternellement active. Nous parlons avec lui, pour ainsi
dire, dans une langue lourde et souvent incomprise, mais aussi,
souvent surprenante par le pressentiment le plus certain de
la vrit, bien que la forme - c'est--dire encore, si j'ose
employer cette expression, l'image de cette nergie - soit plus
loigne de la vrit.
C est, sinon uniquement, du moins principalement sur ce
fond que fleurit le beau et que s'lve encore davantage le
sublime, qui transporte les hommes encore plus prs de la
Divinit. La ncessit pour l'homme de trouver dans un objet
un plaisir pur et loign de tout objectif, sans mme qu'il
s'en rende compte, lui prouve qu'il tire en quelque sorte sa
descendance de l'tre invisible, et qu'il se rattache lui par
un lien de parent; et le sentiment de son inadquation avec
l'tre suprme relie, de la manire la plus humainement divine,
la grandeur infinie l'humilit dvoue. Sans le beau, l'amour
des choses pour elles-mmes manquerait l'homme, et sans
le sublime, l'obissance qui ddaigne la rcompense et ne
connat pas la crainte vile. L'tude du beau donne le got;
l'tude du sublime donne la grandeur bien proportionne;
supposer toutefois qu'une telle tude existe, et que le sentiment et l'expression du sublime ne soient pas seulement le
fruit du gnie. Mais le got seul, qui doit toujours avoir pour
base la grandeur, - car seulement ce qui est grand a besoin
de proportion, et ce qui est puissant, de conservation, -le got
seul unit tous les tons de l'tre accord en une harmonie charmante. Ainsi il donne toutes nos impressions, mme pure-

DE L'AMLIORATION DES MURS

107

ment spirituelles, et tous nos penchants, quelque chose de


mesur, de soutenu, de dirig vers un point. L o le got
n'existe pas, les apptits sensuels sont sauvages et effrns,
les tudes scientifiques peuvent tre subtiles et profondes,
mais elles n'ont ni dlicatesse, ni poli, ni fcondit dans l'application. Sans le got, la profondeur de l'esprit, comme l'abondance du savoir, est gnralement frappe de mort et de
strilit; sans lui la noblesse et la force de la volont morale
elle-mme sont pres et dpourvues de tout salut persuasif et
rchauffant.
Rechercher et produire, c'est l que tendent ou du moins
c'est cela que se rapportent, plus ou moins directement,
toutes les occupations des hommes. La recherche, pour
atteindre les raisons des choses ou les dernires limites de la
raison, requiert, outre la profondeur, une varit de richesse
et une chaleur d'esprit intrieure, un effort des facults
humaines runies. Le philosophe purement analytique atteindra peut tre son but ultime par les simples oprations de la
raison non seulement calme mais froide. Mais pour dcouvrir
le lien qui relie des propositions synthtiques, il faut une vraie
profondeur, il faut un esprit qui ait appris donner des forces
quivalentes toutes ses facults. Ainsi la profondeur - jamais
dpasse, comme on peut sans doute dire - de Kant sera encore
souvent accuse d'extravagance, dans sa morale et son esthtique, comme cela a dj t le cas. S'il m'est permis de l'avouer,
quelques rares passages me paraissent tre dans ce cas. Je citerai comme exemple la signification des couleurs de l'arc-enciel dans la Critique du jugement 3. Mais la faute en est
exclusivement au peu de profondeur de mes facults intel-

3. Critique du jugement (Berlin, 1793, 2e dition, p. 172). Kant dit en effet


que les modifications de la lumire dans la production des couleurs est un
langage que la nature nous offre et qui lui parat avoir le sens le plus
lev: Ainsi, la couleur blanche du lis conduit notre esprit vers les ides
d'innocence, et, suivant l'ordre des sept couleurs depuis le rouge jusqu'au
violet, vers l'ide: IOde grandeur; 2 de hardiesse; 3 de franchise; 4
de sympathie; 5 de modestie; 6 de constance; 7 de tendresse.

108

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

lectuelles. - Si je pouvais ici poursuivre plus loin ces ides,


j'aurais certainement m'affronter la question sans doute
extrmement difficile mais tout aussi intressante de savoir
quelle diffrence existe entre le perfectionnement intellectuel
du mtaphysicien et du pote. Et si un examen complet et rpt
ne renversait pas sur ce point les consquences de la thorie
qui a t jusqu'ici la mienne, je limiterais cette diffrence sur
le seul fait que le philosophe ne s'occupe que des perceptions,
le pote que des sensations; part cela, tous deux ncessitent
le mme niveau et la mme culture des facults intellectuelles.
Mais ceci me dtournerait trop de mon but actuel, et j'ose
esprer d'avoir suffisamment montr, par les quelques raisons exprimes plus haut, que pour former mme le plus calme
des penseurs, les jouissances des sens et de l'imagination doivent frquemment avoir caress son me. Mais passons des
tudes transcendantales aux tudes psychologiques, o
l'homme tel qu'il se prsente devient l'objet de notre tude.
Alors comment se ferait-il que l'humanit, cette espce si riche
en formes varies, ne ft pas comprise le plus profondment
et dpeinte avec le plus de vrit et de vie, par celui qui,
par ses propres sensations, ne sont trangres que les plus
rares de ces formes. il suit de l que l'homme ainsi form apparat dans sa plus grande beaut, quand il entre dans la vie pratique, quand il rend fertile en crations intrieures et extrieures
tout ce qu'il a amass en lui. L'analogie qui existe entre les
lois de la nature plastique et celles de la cration intellectuelle
a dj t observe par l'il d'un homme de gnie 4 ; et elle a
t prouve par des observations pertinentes. Cependant une
dduction encore plus intressante aurait peut-tre t possible ; au lieu de se lancer la poursuite des lois impntrables
du dveloppement du germe, la psychologie aurait reu un
enseignement peut-tre plus riche, si la cration intellectuelle
avait t reprsente, pour ainsi dire, comme une plus fine
fleur de la production corporelle.

4. F. de Dalberg, Organisation et invention.

DE L'AMLIORATION DES MURS

109

Parlons d'abord de ce qui parat tre dans la vie morale


l' uvre exclusive de la froide raison. Seule l'ide du sublime
fait qu'il est possible d'obir la loi absolue et gnrale, d'une
manire humaine certes, par l'intermdiaire du sentiment, et
pourtant d'une manire divinement dsintresse par l'absence de considration de la flicit ou du malheur. Le respect
est cr par le sentiment de la disproportion des forces
humaines avec la loi morale, par la conscience profonde que
le plus vertueux n'est que celui qui sent le mieux en lui combien cette loi est inaccessible, tant elle est haut place; et
cette impression ne parat enveloppe du vtement matriel
que juste ce qu'il faut pour que nos yeux ne soient pas aveugls par l'clat de la pure lumire. Si la loi morale nous oblige
considrer tout homme comme un but en soi, elle s'unit
le sentiment du beau, qui donne volontiers toute poussire
la vie et la joie de se sentir en possession d'une existence
propre; qui saisit et enveloppe l'homme d'une manire d'autant plus belle et complte que, indpendant de l'ide, ce sentiment du beau n'est pas limit par la petitesse du nombre des
signes que l'ide peut seule comprendre, et encore isolment
et sparment.
L'intervention du sentiment du beau parat nuire la puret
de la volont morale. Cela pourrait tre, et cela serait en effet,
si ce sentiment devait tre le vritable mobile de l'homme vers
la vertu. Mais son devoir doit seulement tre de dcouvrir
pour la loi morale des applications plus varies, qui auraient
chapp la raison froide et par cela mme grossire ; et il
doit bnficier du droit de procurer les plus doux sentiments
l'homme. En effet, il est dfendu celui-ci, non de recevoir
la flicit qui est troitement jumele la vertu, mais d'agir
vertueusement, seulement en vue de cette flicit. Plus je rflchis sur ce sujet, moins la diffrence que j'observe ici me parat
tre une pure subtilit ou une rverie. L'homme aspire la
jouissance; l'homme croit que la vertu est ternellement lie
la flicit, mme au milieu des circonstances les plus dfavorables. Mais pourtant son me est capable de comprendre
la grandeur de la loi morale. Son me ne peut pas chapper

110

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

la force par laquelle cette grandeur l'oblige agir, et, pntre de ce seul sentiment, elle agit sans se proccuper de la
jouissance, pour la seule raison qu'elle ne perd jamais l'entire conscience du fait que l'ide de tous les maux possibles
n'obtiendrait point d'elle un autre comportement.
Seulement il est certain que l'me n'arrive cette force que
par une seule voie, qui ressemble celle dont je parle plus
haut; seulement par une puissante impulsion intrieure, et
par une dispute extrieure pleine de diversit. Toute force comme la matire - vient des sens; et, quoique trs loigne
de sa racine, elle ne cesse jamais de s'appuyer dessus, si je
puis ainsi parler. Donc, celui qui s'efforce d'lever et de grandir ses facults, de les rajeunir par une jouissance frquente;
celui qui use souvent de la force de son caractre pour rester
indpendant de la sensualit; celui qui s'efforce d'unir cette
indpendance la plus haute sensibilit; celui dont la raison, droite et profonde, cherche sans cesse la vrit; celui en
qui un juste et dlicat sentiment du beau ne laisse passer
inaperue aucune forme charmante; celui que son ardeur
pousse faire entrer en soi les impressions du dehors et les
utiliser pour de nouvelles productions, fondre toute beaut
dans son individualit, et, en unissant son tre avec tout ce
qui est beau, engendrer une beaut nouvelle; celui-l peut
nourrir la douce croyance qu'il est dans le droit chemin, et
qu'il se rapproche de l'idal mme que l'imagination humaine
la plus hardie ose se retracer.
Par ce tableau assez tranger aux tudes politiques, mais
ncessaire pour la dduction de mes ides, j'ai essay de montrer comment la sensualit pntre de ses influences salutaires
toute la vie et toutes les occupations de l'homme. Acqurir
pour elle la libert et le respect, tel a t mon but. Toutefois,
je ne dois pas oublier que la sensualit est aussi la source d'une
foule de maux physiques et moraux. Mme quand elle est honnte, elle n'est salutaire que lorsqu'elle est dans un juste rapport avec l'exercice des facults intellectuelles, car si elle
l'emporte, elle prend aisment un ascendant pernicieux. Alors
la joie humaine se change en jouissance bestiale; le got s' obli-

DE L'AMLIORATION DES MURS

111

tre OU prend des directions contre nature. propos de ce dernier point, je ne puis m'empcher, surtout par rapport certaines critiques partiales, de remarquer encore que ces mots
ne dsignent point ce qui n'atteint pas directement tel ou tel
but de la nature, mais ce qui trahit le but gnral que la nature
donne l'homme. Ce but est de faire sans relche avancer
l'tre humain vers une perfection plus leve, et surtout, par
suite, d'unir indissolublement ses facults sensibles et pensantes, en leur donnant des mesures d'nergie quilibres. Or,
il peut natre un dsquilibre entre la manire dont l'homme
cultive et, en gnral, met en action ses facults, et entre les
moyens d'action et de jouissance que sa situation lui offre.
Cette disproportion est une nouvelle source de maux. Suivant
les principes dvelopps prcdemment, il n'est toutefois pas
permis l'tat d'agir sur la situation des citoyens, en vue de
certains desseins positifs. Cette situation n'a donc pas de forme
dtermine et ncessaire; plus grande est sa libert, plus elle
diminue ce manque d'harmonie. Car dans cette libert mme,
elle tire sa direction principalement de la faon de penser et
d'agir des citoyens. Et pourtant le danger, qui subsiste toujours et qui n'est pas sans importance, pourrait rveiller l'ide
de la ncessit de combattre la corruption des murs par
des lois et des institutions politiques.
Cependant, en supposant que ces lois et ces institutions
fussent vraiment efficaces, leur influence n'augmenterait que
dans la mesure de leurs inconvnients. Un tat dans lequel
on userait de pareils procds pour forcer ou pousser les
citoyens suivre les meilleures lois, pourrait tre tranquille,
paisible, prospre; mais ce ne serait jamais, mes yeux, qu'un
troupeau d'esclaves entretenus; ce ne serait point une runion
d'hommes libres, qui ne sont enchans que lorsqu'ils dpassent les bornes du droit. Sans doute, il existe bien des moyens
de produire certaines actions ou certaines mentalits. Mais
aucun ne conduit la vraie perfection morale. L'impulsion
matrielle donne pour arriver certains actes, ou la ncessit impose de s'en abstenir, produisent l'habitude. Par l'habitude, le plaisir, qui d'abord tait attach cette impulsion

112

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

elle-mme, est transpos l'acte lui-mme, ou le penchant,


qui d'abord ne se taisait que devant la ncessit, est entirement dtruit. Ainsi l'homme est conduit des actes vertueux
et, dans une certaine limite, une mentalit vertueuse. Mais
la force de son me ne sera pas augmente; ses ides sur ses
fins et sa valeur ne s'en claireront point; sa volont de vaincre
le penchant qui le domine ne se fortifiera point. Par suite, il
ne gagne rien du ct de la vraie et relle perfection. Par consquent, celui qui voudra vraiment instruire l'homme, au lieu
de le tirer vers des buts extrieurs, ne se servira jamais de
ces moyens. Car, sans compter que la contrainte et la direction ne produisent jamais la vertu, elles diminuent encore toujours la force. Que sont les murs sans la force morale et sans
la vertu? Et si grand que puisse tre le mal de la corruption
des murs, il n'est mme pas dpourvu de consquences salutaires. C'est par les extrmes que l'homme arrive forcment
au sentier moyen de la sagesse et de la vertu. Les extrmes,
comme les vastes corps qui brillent dans les profondeurs de
l'espace, agissent au loin. Pour fournir du sang aux plus petites
veines du corps, il faut qu'il y en ait en abondance dans les
grosses. Vouloir bouleverser en cela l'ordre de la nature, c'est
provoquer le mal moral pour prvenir le mal physique.
Mais mon avis, il n'est pas vrai non plus que le danger de la corruption soit si grand "et si menaant; et bien que
l'on ait dj dit beaucoup pour justifier cette proposition,
les remarques suivantes serviront encore l'tablir plus
amplement.
10 L'homme tend de lui-mme vers la bienfaisance plus
que vers l'gosme. Mme l'histoire des sauvages le dmontre.
Les vertus domestiques ont quelque chose de si sympathique;
les vertus publiques du citoyen ont quelque chose de si grand
et de si entranant, que l'homme, aussi primitif qu'il soit, rsiste
rarement contre le charme qui est en elles.
2 0 La libert augmente la force et entrane toujours sa
suite, comme tout accroissement de force, une sorte de disposition librale. La contrainte touffe la force et conduit
tous les dsirs gostes, ainsi qu' tous les vils artifices de la

DE L'AMLIORATION DES MURS

113

faiblesse. La contrainte empche peut-tre quelques fautes,


mais elle enlve aussi leur beaut aux nobles actions. La libert
occasionne peut-tre quelques fautes, mais elle donne au vice
lui-mme une apparence moins ignoble.
30 L'homme laiss lui-mme arrive plus difficilement aux
vrais principes; mais ces principes se manifestent d'une
manire indestructible dans sa faon d'agir. Celui qu'on dirige
suivant un systme intentionnelles reoit plus aisment; mais
ils cdent le pas son nergie, quoique affaiblie.
40 Toutes les prescriptions de l'tat, en cherchant unir
des intrts divers et contradictoires, causent des collisions.
Ces collisions amnent un manque d'harmonie entre les dsirs
et le pouvoir des hommes; de l des dlits. Donc plus l'tat
est oisif, si je puis ainsi parler, moins le nombre des dlits est
grand. S'il tait possible, surtout dans des cas concrets, de
compter exactement les maux qu'occasionnent les ordonnances
de police, et ceux qu'elles empchent, on trouverait toujours
que le nombre des premiers surpasse celui des seconds.
50 Jamais encore on n'a tudi, au point de vue pratique
et d'une manire suffisante, la puissance norme qu'aurait la
poursuite svre de toutes les infractions rellement commises,
la justice, la bonne mesure, la non-rmissibilit de la peine
et, par suite, la raret de l'impunit.
Je crois maintenant avoir suffisamment dmontr pour
mon dessein combien est dangereux tout effort de l'tat cherchant combattre ou seulement prvenir la corruption des
murs, pourvu qu'elle ne porte pas directement atteinte au
droit d'autrui; combien peu on doit en attendre de consquences salutaires sur la moralit elle-mme, et combien une
pareille action, exerce sur le caractre du peuple, est peu
ncessaire, mme pour le seul maintien de la sret. Il faut
maintenant y runir les raisons dveloppes au commencement de ce chapitre pour combattre toute action de l'tat dirige vers certains buts positifs, et qui sont d'autant plus valables
ici que l'homme moral ressent plus profondment les entraves
qu'on lui impose. Et il ne faut pas oublier non plus que s'il
existe une espce de progrs qui doit sa plus grande beaut

114

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

la libert, c'est le progrs des murs et du caractre. Alors


on ne pourra plus douter de la vrit du principe suivant,
savoir: que l'tat doit s'abstenir entirement de tout travail
tendant agir directement ou indirectement sur les murs
et le caractre de la nation, si ce n'est lorsque ce travail se relie
fatalement, comme consquence naturelle et allant de soi,
ses autres prescriptions absolument ncessaires; et que tout
ce qui peut favoriser un tel dessein, principalement toute surveillance exerce sur l'ducation, l'organisation religieuse, les
lois concernant le luxe, etc., est tout fait en dehors des bornes
de son action.

IX
Dtermination plus nette et positive du soin de l'tat
pour la sret. - Dveloppement de l'ide de la sret.

Coup d'il rtrospectif sur le cours de cette tude tout entire. numration des lacunes qui restent combler. - Dtermination
de l'ide de la sret. - Dfinition des droits qu'il faut garantir. Droits des citoyens individuels. - Droits de l'tat. - Actes qui troublent la sret. - Plan de la dernire partie de cette tude.

J'ai termin les parties les plus importantes et les plus difficiles de la prsente analyse. Comme j'approche de la solution complte du problme propos, il est ncessaire de jeter
un coup d'il rtrospectif sur l'ensemble dvelopp jusqu'ici.
D'abord on a cart le soin de l'tat de tous les objets qui ne
touchent pas la sret, tant extrieure qu'intrieure, des
citoyens. Ensuite on a prsent cette sret comme l'objet rel
de l'action de l'tat; et enfin on a pos le principe que, pour
l'obtenir et la conserver, il ne faut chercher, ni agir sur les
murs et le caractre de la nation mme, ni lui donner ou
lui ravir une direction dtermine. On pourrait donc, dans
une certaine mesure, croire qu'il a t compltement rpondu
notre question de savoir quelles bornes l'tat doit donner
son action. En effet, cette action a t limite au maintien de
la sret. Quant aux moyens d'arriver ce rsultat, on n'a per-

116

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

mis l'tat, d'une manire plus nette encore, de n'employer


que ceux qui ne tendent ni modeler la nation suivant les buts
de l'tat, ni surtout l'amener directement ces buts. Si cette
dfinition est, pour ainsi dire, entirement ngative, ce qui
reste encore aprs l'limination se montre cependant assez
clairement. Ainsi l'tat se bornera toucher aux actes qui
empitent immdiatement et directement sur le droit d'autrui, dcider le droit litigieux, rtablir le droit viol et
punir le violateur. Mais l'ide de la sret, dont on s'est jusqu'ici born dire qu'on parle de la sret contre les ennemis extrieurs et relativement aux griefs des concitoyens les
uns envers les autres, cette ide est trop large et trop complexe
pour ne pas exiger une exposition plus exacte. Car autant sont
diverses les nuances qui sparent le conseil qui cherche simplement persuader de l'ordre impratif, et l'ordre impratif de la contrainte despotique, et autant sont divers et
nombreux les degrs de l'illgitimit et de l'injustice, depuis
l'acte accompli dans les limites du droit rigoureux, mais pouvant nuire autrui, jusqu' l'acte qui, sans outrepasser davantage ces limites, peut aisment troubler, ou trouble toujours
autrui dans la jouissance de sa proprit, et depuis cet acteci jusqu' la vritable usurpation de la proprit d'autrui,
autant est diverse l'tendue de la notion de sret, puisqu'on
peut y comprendre la sret contre tel ou tel degr de
contrainte, ou contre tel ou tel acte attaquant le droit de prs
ou de loin. Mais cette tendue est d'une importance capitale;
si elle est exagre, ou si elle est trop restreinte, alors, de
quelques mots que l'on se serve, toutes les limites sont confondues. Sans une dtermination exacte de cette tendue, on ne
saurait songer poser justement ces bornes. Ensuite il faudra ncessairement exposer et examiner en dtailles moyens
dont l'tat doit ou ne doit pas se servir. Car mme si le travail de l'tat tendant la rformation des murs ne parat
pas recommandable, ainsi qu'on l'a soutenu dans ce qui prcde, il reste encore au jeu de l'action de l'tat un champ beaucoup trop indtermin. Par exemple, on a encore trs peu
clairci les questions de savoir combien les lois restrictives dic-

DTERMINATION ... DU SOIN DE L'TAT POUR LA SRET...

117

tes par l'tat s'cartent de l'acte qui porte directement atteinte


au droit d'autrui, et dans quelle mesure l'tat doit empcher
les vritables infractions, en en coupant les sources, non dans
le caractre des citoyens, mais dans les occasions que fournissent les faits. Toutefois on peut sur ce point aller beaucoup trop loin, et ceci au prix de grands inconvnients, comme
le montre dj le fait que plusieurs bons esprits ont t pousss rendre l'tat responsable en tout du bien-tre des citoyens,
prcisment par leur proccupation en faveur de la libert;
c'est qu'ils ont pens que ce point de vue plus gnral protgerait l'activit non entrave des forces. Ces considrations
m'obligent d'avouer que jusqu'ici je n'ai limin que les
matires capitales, celles qui sont en effet assez visiblement
en dehors des limites de l'action de l'tat, plutt que je n'ai
dtermin ces limites prcises l o il y a place pour le doute
ou la contestation. Voil ce qui me reste faire maintenant.
Et mme si je ne devais ne pas y russir entirement, je crois
au moins avoir l'obligation d'essayer de faire connatre, de
la manire la plus nette et la plus complte qu'il sera possible,
les raisons de cet chec. Or dans tous les cas, j'espre pouvoir tre bref, car tous les principes dont j'aurai besoin pour
remplir cette tche, je les ai dj examins et tablis dans ce
qui prcde, autant du moins que mes forces m'ont permis de
le faire.
Je dis que les citoyens jouissent de la sret dans l'tat,
quand ils ne sont pas troubls par des usurpations trangres
dans l'exercice des droits qui leur appartiennent, que ces droits
aient trait leurs personnes ou leurs proprits. Par consquent la sret, c'est l'assurance de la libert lgitime, si l'on
peut parler ainsi sans tre tax d'un excs de concision et par
suite d'obscurit. Cette sret ne sera donc pas trouble par
toutes ces actions qui empchent l'homme de faire agir ses
facults ou de jouir de son bien, mais seulement par celles qui
l'en empchent illgitimement. Cette dfinition, comme celle
que j'ai donne plus haut, n'a pas t ajoute et choisie arbitrairement par moi. Elles dcoulent toutes deux directement
des considrations dveloppes ci-dessus. Ce n'est qu'en don-

118

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

nant cette signification au mot sret que ceci peut s'appliquer. Car il n'y a que les vritables violations du droit qui
appellent l'intervention d'une puissance autre que celle dont
dispose l'individu. Seul, l'empchement de ces violations profite rellement au vrai progrs de l'homme, tandis que tout
autre travail de l'tat met des obstacles sur son chemin; seul,
il dcoule du principe infaillible de la ncessit, car tout autre
empchement ne se fonde que sur le principe incertain d'une
utilit calcule d'aprs des vraisemblances trompeuses.
Ceux dont la sret doit tre maintenue, ce sont d'un ct
tous les citoyens, et cela avec une parfaite galit; d'un autre
ct, c'est l'tat lui-mme. La sret de l'tat a un objet d'une
tendue plus vaste ou plus troite suivant qu'on largit on
qu'on resserre ses droits; et par suite leur dlimitation dpend
de la manire dont on dtermine le but de la sret. D'aprs
ce que j'ai dit jusqu'ici, l'tat ne devrait pouvoir rclamer la
sret que pour le pouvoir qui lui est accord et les biens qui
lui ont t concds. Mais il ne pourrait pas, dans l'intrt de
la sret, entraver les actions par lesquelles un citoyen lui
soustrait sa personne et sa proprit, cela sans porter atteinte
au droit proprement dit, et en supposant par suite qu'il ne se
trouve pas avec l'tat dans un rapport personnel et temporaire, comme par exemple en temps de guerre. Car l'union de
l'tat n'est qu'un moyen subordonn auquel il ne faut pas
sacrifier le vritable but qui est l'homme; autrement on en
arriverait cette contradiction que la foule aurait le droit de
sacrifier l'individu, alors que celui-ci ne serait pas oblig de
s'offrir en sacrifice. Enfin d'aprs les principes qui ont t exposs, l'tat ne doit pas s'occuper du bien-tre des citoyens;
pour la conservation de leur bonheur, rien ne peut tre ncessaire de ce qui dtruit la libert, et par suite la sret.
La sret est trouble soit par des actions qui en ellesmmes portent atteinte au droit d'autrui, soit par des actions
dont les consquences seulement sont inquitantes. L'tat doit
s'efforcer d'empcher ces deux espces d'actes, mais avec des
diffrences qui vont devenir l'objet de notre tude; si ces actes
sont une fois commis, il doit chercher les rendre autant que

DTERMINATION ... DU SOIN DE L'TAT POUR LA SRET...

119

possible non prjudiciables, en ordonnant la juste compensation du dommage caus, et les rendre plus rares dans l'avenir, en les punissant. C'est de l que naissent les lois de police,
les lois civiles et les lois criminelles, pour me servir de la terminologie en usage. Mais il se prsente ici un autre objet,
qui, cause de sa nature propre, mrite d'tre trait d'une
manire tout fait spciale. Car il existe une classe de citoyens
auxquels ne s'appliquent qu'avec de nombreuses modifications les principes exposs ci-dessus, car ces principes supposent toujours l'homme dans la plnitude de ses facults
habituelles; je veux parler de ceux qui n'ont pas encore atteint
l'ge de la maturit, et de ceux que la dmence ou l'imbcillit prive de l'usage de leurs facults humaines. L'tat doit
galement prendre soin de leur sret; et leur situation, comme
on peut l'imaginer, exige videmment une attention spciale.
Il nous faudra donc encore tudier le rapport suivant lequel
l'tat a, comme on dit d'habitude, la tutelle suprieure de tous
ceux que l'on ne peut pas dclarer majeurs. Je crois ainsi avoir
trac la ligne de dmarcation qui entoure tous les objets vers
lesquels l'tat doit tourner son attention. Quant la sret
contre les ennemis extrieurs, aprs ce qui a t dit, je crois
inutile d'ajouter quoi que ce soit. Bien loin de vouloir pntrer profondment dans toutes les matires vastes et compliques ici nommes, je me contenterai pour chacune d'elles de
dvelopper aussi brivement que possible les grands principes qui la dominent, en tant qu'ils se rattachent notre tude.
Seulement quand cela sera fait, nous pourrons dire que nous
aurons accompli notre tentative de rsoudre entirement la
question propose et d'imposer, de tous les cts, l'action
de l'tat les bornes appropries.

x
Du soin de l'tat pour la sret,
relativement la dtermination des actes des citoyens
qui n'ont trait d'une manire immdiate et directe
qu'aux agents eux-mmes (lois de police).

De l'expression: lois de police. - Le seul motif qui justifie ici


l'action restrictive de l'tat est que les consquences de ces actes portent atteinte aux droits d'autrui. - Caractre des consquences qui
contiennent une atteinte de cette nature. - Explication de ceci par
l'exemple d'actes qui causent du scandale. - Prcautions que doit
prendre l'tat dans le cas o il se produit de ces actes dont les consquences pourraient devenir dangereuses pour les droits d'autrui,
et ceci pour la raison qu'il faut beaucoup de jugement et d'intelligence afin d'viter le danger. - Quelle troitesse doit avoir le lien
qui rattache ces consquences l'acte lui-mme pour donner lieu
des dispositions restrictives? - Grand principe dduit de ce qui prcde. - Exceptions qu'il reoit. - Avantages qu'ont les citoyens
faire, travers des contrats volontaires, ce que l'tat serait oblig
de faire par des lois. - Examen de la question de savoir si l'tat
peut contraindre les citoyens accomplir des actes positifs. - Adoption
de la ngative parce que - cette contrainte est nocive - et parce qu'elle
n'est pas ncessaire au maintien de la sret. - Exceptions qui
naissent de la ncessit. - Actes accomplis sur la proprit commune,
ou qui s'y rattachent.

122

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

Il nous faut maintenant suivre l'homme travers tous les


rapports varis de la vie. Pour ce faire, il sera bon de commencer par le plus simple de tous, c'est--dire par le cas o
l'homme, tout en vivant uni avec ses semblables, se maintient
tout fait en de des limites de son domaine propre, et n'entreprend rien sur ce qui concerne directement et immdiatement autrui. C'est de ce cas que s'occupent la plupart de lois
qu'on appelle lois de police. Aussi vague que semble cette
expression, sa signification la plus importante et la plus commune est que ces lois, sans se rapporter aux actes mmes par
lesquels atteinte est porte au droit d'autrui, ne parlent que
des moyens de prvenir ces atteintes; elles s'opposent soit
ces actes dont les consquences mmes peuvent facilement
devenir un danger pour le droit d'autrui, soit ceux qui
conduisent habituellement des transgressions de la loi; ou
bien enfin elles peuvent dterminer ce qui est ncessaire la
conservation ou l'exercice du pouvoir de l'tat lui-mme.
Il existe des prescriptions qui, bien qu'elles aient pour but,
non la sret mais le bien-tre des citoyens, portent ncessairement le mme nom; je ne m'en occupe pas ici; ce serait sans
utilit pour mes intentions. D'aprs les principes tablis prcdemment, dans cet tat simple de l'homme, l'tat ne doit
empcher rien d'autre que ce qui laisse craindre de faire grief
ses propres droits ou aux droits des citoyens. Et, au point de
vue des droits de l'tat, il faut en rapprocher ce qu'on a dit en
gnral du sens de cette expression. Donc, quand l'avantage ou
le prjudice du propritaire est seul en question, l'tat ne doit
jamais se permettre des restrictions la libert au moyen de
lois prohibitives. Pour justifier de semblables restrictions, il
ne suffit mme pas qu'un acte fasse simplement tort autrui;
il faut encore qu'il restreigne son droit. Ce second point exige
quelques explications. La restriction d'un droit existe dans
tous les cas o l'on drobe quelqu'un, sans ou contre sa
volont, une partie de sa proprit ou de sa libert personnelle. l'inverse, quand une pareille usurpation ne se produit pas, quand l'un n'empite point sur le cercle du droit de
l'autre, quel que soit l'inconvnient qui puisse en rsulter pour

LOIS DE POLICE

123

ce dernier, il n'y a point restriction de ses droits. Il n'en existe


pas davantage, quand le prjudice ne se manifeste point avant
que celui qui en souffre agisse de son ct, relve l'action, si
je puis m'exprimer ainsi, ou au moins n'en combatte pas
l'effet comme il le pourrait.
L'application de ceci est claire de par elle-mme. Je me
borne mentionner ici deux exemples dignes de remarque.
D'aprs ces principes, il faut mettre entirement de ct ce que
l'on dit spcialement des actes qui causent du scandale du
point de vue de la religion et des murs. Celui qui dit des
choses ou qui entreprend des actions offensant la conscience
et la moralit d'autrui, peut bien agir de manire immorale;
mais tant qu'il ne se permet aucune attaque importune, il ne
blesse aucun droit. Les autres n'ont qu' s'loigner de lui,
ou, si les circonstances les en empchent, ils auront supporter
l'invitable incommodit d'une union avec des caractres diffrents du leur. Chacun doit toujours penser que les autres
sont peut-tre choqus par la vue des traits qui lui sont
propres; car la question de savoir de quel ct est le droit n'est
jamais importante que l o il existe rellement un droit qui
permet de dcider. Le cas quand mme bien plus dplorable
o le spectacle de telle ou telle action, o l'audition de tel ou
tel raisonnement, gare la vertu, la raison ou le bon sens d'autrui' ne permettrait mme en aucune manire de restreindre
la libert. Celui qui a ainsi agi, ou ainsi parl, n'a en cela attaqu le droit de personne; les autres sont libres de combattre
en eux-mmes la mauvaise impression par la force de leur
volont ou par les motifs tirs de leur raison. Il rsulte encore
de ceci que, si grand que soit d'ordinaire le mal provenant
de ces causes, d'un autre ct, il se produit toujours un heureux effet: dans le second cas, la force du caractre, dans le
premier, la tolrance, l'intelligence sont mises l'preuve et
grandissent. Je n'ai sans doute pas besoin de rappeler que je
ne m'occupe ici de ces faits qu'au point de vue du trouble
caus la sret des citoyens. Car j'ai dj cherch prcdemment exposer leur rapport avec la moralit de la nation
et montrer ce qui, ce point de vue, est permis l'tat.

124

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

Toutefois il est beaucoup de choses dont l'apprciation


exige des connaissances techniques qui ne sont pas le partage
de tous, et par lesquelles la sret pourrait tre trouble, quand
un homme exploite son avantage l'ignorance d'autrui, soit
avec intention, soit de bonne foi. Alors les citoyens doivent avoir
la libert de demander pour ainsi dire conseil l'tat. Les
mdecins et les jurisconsultes qui se mettent la disposition
des particuliers, me fournissent un exemple saillant, tant
cause de la frquence du besoin qu'on a d'eux, que pour la
difficult de l'apprciation de leur mrite, et que pour la grandeur du danger qu'il faut craindre. Dans ces cas-l, pour
satisfaire au dsir de la nation, il n'est pas seulement recommandable, mais ncessaire que l'tat examine ceux qui se destinent ces travaux, pourvu qu'ils veuillent bien se soumettre
un examen. Si le rsultat en est satisfaisant, qu'il donne
leur aptitude un signe distinctif et fasse ainsi connatre aux
citoyens qu'ils ne peuvent accorder en certitude leur confiance
qu' ceux qui, de cette manire, en ont t trouvs dignes.
Mais l'tat ne devrait jamais aller plus loin; il ne devrait jamais
arrter ceux qui ne se sont pas soumis l'examen, ou qui y
ont chou; il ne devrait jamais interdire, eux, l'exercice de
leur profession, ni la nation, l'emploi de leur secours. Il ne
devrait appliquer de semblables prescriptions qu' ces pratiques par lesquelles on agit, non pas sur l'tre intrieur, mais
sur les actes extrieurs de l'homme, o, par suite, l'homme
n'agit pas lui-mme, o il n'a qu' rester patient et passif, et
o tout ce qui compte, c'est de savoir si le rsultat est vrai ou
faux. L'tat devrait encore intervenir dans les cas o l'apprciation suppose des connaissances ayant un domaine distinct,
qu'on ne peut acqurir par l'exercice de la raison ou par le
jugement pratique, et dont la raret fait mme qu'il est plus
difficile de se renseigner. Si l'tat agit contrairement ce qui
vient d'tre dit, il court le risque de rendre la nation indolente,
paresseuse, toujours prte se confier la science et la
volont trangres; en effet, l'absence de secours assurs et
dtermins nous pousse dvelopper notre exprience et notre
science propres; elle unit aussi plus troitement et plus diver-

LOIS DE POLICE

125

sement les citoyens entre eux, en tant qu'ils dpendent les uns
les autres de leurs conseils rciproques. Si l'tat ne reste pas
fidle au premier prcepte, outre le mal qu'on vient de signaler, surgissent tous les maux qu'on a dpeints au commencement de cet crit. - Pour prendre ici un autre exemple frappant,
je dirai qu'une pareille institution ne devrait absolument jamais
exister en ce qui touche les thologiens. En effet, qu'est-ce que
l'tat examinerait en eux? Des dogmes dtermins? Pourtant,
on l'a dmontr plus haut, ce n'est pas de cela que dpend la
religion. La mesure de leurs facults intellectuelles en gnral ? Or, chez le thologien, destin exposer des ides si
intimement unies la personnalit de ses auditeurs, il n'est
presque qu'une seule chose en jeu, le rapport de son intelligence avec la leur, et par l mme, l'apprciation devient
impossible. La probit et le caractre? Mais ce serait examiner tout simplement la situation et les antcdents de l'homme,
et l'tat est dans de bien mauvaises conditions pour se livrer
cette recherche. - Enfin, mme dans les cas que j'ai trouvs
lgitimes, on ne devrait, en gnral, promulguer une disposition de ce genre que quand les vux de la nation la rclameraient d'une manire non quivoque. Car en elle-mme,
entre des hommes libres forms par la libert, elle n'est nullement ncessaire, et pourrait toujours donner lieu beaucoup d'abus. Comme je n'ai pas ici en tte de rechercher des
applications particulires, mais seulement dterminer des
principes, je ne veux qu'indiquer brivement l'unique point
de vue partir duquel j'ai mentionn une telle institution.
L'tat ne doit ainsi en rien s'occuper du bien-tre positif des
citoyens; par consquent, il ne doit pas non plus s'occuper de
leur vie et de leur sant, moins qu'elles ne soient mises en
danger par les actions d'autrui; il ne doit s'occuper que de
la sret. Une pareille surveillance ne pourrait rentrer dans le
domaine de l'action de l'tat, qu'en tant que la sret aurait
souffrir, dans la mesure o la fourberie exploite l'ignorance.
Mais dans une tromperie de ce genre, il faut toujours qu'on
en ait positivement fait accroire la dupe; ici la dlicatesse
des diffrentes nuances fait qu'il est presque impossible de

126

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

formuler une rgle gnrale. Ajoutons que la libert, laissant


la fraude la possibilit de se montrer, inspire l'homme plus
de prudence et de discernement; aussi, en thorie, et sans faire
d'applications dtermines, je considre comme meilleur et
plus conforme aux principes de n'tendre les lois prohibitives
qu'aux seuls cas o l'on a agi sans ou contre la volont d'autrui. Le raisonnement qui prcde servira toutefois toujours
montrer comment d'autres cas encore, si la ncessit l'exigeait, devraient tre traits pour rester fidle aux principes
exposs 1.
Jusqu'ici l'on a analys la nature des consquences des faits
que leur nature soumet la surveillance de l'tat. Maintenant
on se demande encore s'il est permis d'empcher tout acte
dans lequel on pourrait prvoir d'avance la possibilit d'une
pareille consquence, ou seulement ceux auxquels une semblable consquence est en effet ncessairement lie. Dans le
premier cas, c'est la libert; dans le second, c'est la sret
qui est menace. On devine facilement qu'alors il faudra trouver un moyen terme. Or je tiens pour impossible de tracer
celui-ci d'une manire prcise et gnrale. Sans doute, si l'on
avait dlibrer sur un cas de cette nature, on devrait se laisser guider par la considration du dommage, de sa vraisemblance plus ou moins manifeste, ainsi que de la restriction
qu'prouverait la libert si une loi tait promulgue. Mais,
vrai dire, rien de tout cela ne permet d'tablir une rgle gnraie; tout calcul de probabilits est trompeur. La thorie ne
peut qu'indiquer les critres de la rflexion sur un fait. Dans
la pratique, il me semble qu'on devrait considrer seulement

1. On pourrait croire que les cas indiqus ici appartiennent moins


au prsent chapitre qu'au suivant, puisqu'ils ont trait des actes concernant directement autrui. Mais je n'ai point parl ici du cas o un mdecin traite un certain malade, o un jurisconsulte dirige un procs donn,
mais du cas o un homme fait de ces actes sa profession habituelle et ses
moyens d'existence. Je me suis demand si l'tat devrait limiter ce choix,
et je pense que ce choix, en lui-mme, ne se rapporte encore directement personne.

LOIS DE POLICE

127

la situation particulire, et non la nature gnrale des cas, et


n'introduire une restriction que quand l'exprience du pass
et l'tude du prsent la rendent ncessaire. Le droit naturel
appliqu la vie en commun de plusieurs hommes trace nettement la ligne frontire. Il rprouve toutes les actions par lesquelles un homme empite, par sa faute, sur le domaine
d'autrui, c'est--dire toutes celles, o le dommage nat soit
d'une vritable infraction, soit d'une action qui entrane toujours un prjudice avec un degr de vraisemblance tel que
l'agent en a conscience et ne peut point n'en pas tenir compte,
sans que sa ngligence lui soit imputable. Toutes les fois que
le dommage arrive d'une autre manire, c'est un cas fortuit
qui ne peut engager la responsabilit de l'agent. Une extension plus large ne pourrait se dduire que d'un contrat tacite
de ceux qui vivent en commun, et donc de quelque convention positive. Mais que l'tat reste inactif pourrait bon droit
paratre dangereux, surtout quand on considre l'importance
du mal dont il s'agit, et la possibilit, en la restreignant, de
ne porter qu'une bien lgre atteinte la libert des citoyens.
Sur ce point, le droit de l'tat est incontestable, car il doit s'occuper de la sret, non pas seulement en tant qu'il force la
rparation des prjudices causs, mais encore en tant qu'il les
prvient et les arrte l'avance. De plus, un tiers qui doit prononcer une sentence ne peut dcider que sur des indices extrieurs. Il n'est donc pas possible l'tat d'attendre pour voir
si les citoyens manqueront de la prudence convenable en face
d'actes dangereux; il ne doit pas davantage compter qu'ils
prvoiront la vraisemblance du dommage; il doit bien plutt, quand les circonstances rendent son intervention urgente,
empcher des actions mme si celles-ci paraissent innocentes
en elles-mmes.
Cela dit, on pourrait, je pense, poser le principe suivant:
Afin de prendre soin de la sret des citoyens, l'tat doit,
parmi les actes qui ne se rapportent immdiatement qu' leurs
auteurs, dfendre ou limiter ceux dont les consquences portent atteinte aux droits des autres hommes, diminuent leur
libert et leur proprit, sans ou contre leur volont, ou bien

128

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

encore les actes qui doivent vraisemblablement amener ce


rsultat; c'est l une vraisemblance dans l'apprciation de
laquelle il faut tenir compte de la grandeur du mal combattre, et de la gravit de la restriction que l'on imposera la
libert par une loi prohibitive. Toute autre limitation la libert
prive, ou plus tendue ou tire d'autres points de vue, est en
dehors des bornes de l'action de l'tat.
D'aprs les considrations que rai dveloppes ici, la sauvegarde du droit d'autrui est la seule raison qui puisse justifier de semblables restrictions. Ainsi, celles-ci doivent
disparatre sitt que cette base fait dfaut. Dans le cas, par
exemple, de presque toutes les ordonnances de police, o le
danger ne concerne que la commune, le village ou la ville,
elles doivent disparatre lorsque la commune, le village ou la
ville demandent expressment et unanimement l'abrogation
de la loi restrictive. L'tat alors devrait s'effacer et se contenter de punir les actes nuisibles consomms, qui renfermeraient
une violation coupable et intentionnelle des droits d'autrui.
Car empcher la discorde entre les citoyens, c'est l le propre
et vritable intrt de l'tat; la volont individuelle ne doit
jamais l'empcher d'y donner satisfaction, ft-ce mme la
volont de ceux qui souffrent. Si l'on suppose des hommes
clairs, instruits de leurs vritables intrts, intimement unis
dans une pense de bienfaisance rciproque, il se formera librement entre eux des conventions ayant pour but leur sret,
des conventions portant, par exemple, que telle ou telle profession dangereuse, ou ne devra s'exercer qu'en certains lieux
et dans certains moments, ou sera entirement prohibe. Des
conventions de cette nature sont bien prfrables aux prescriptions de l'tat. En effet, comme ceux qui les contractent
sont prcisment ceux qui ressentent le prjudice caus et le
besoin d'y parer, il est certain tout d'abord qu'elles ne se formeront jamais que lorsqu'elles seront vraiment ncessaires;
tant librement conclues, elles seront mieux et plus strictement observes; produits de l'activit spontane, elles nuiront moins au caractre de la nation, mme quand elles
restreindront davantage la libert; au contraire, comme elles

LOIS DE POLICE

129

ne natront qu' un certain niveau d'intelligence et de volont


bienfaisante, elles contribueront augmenterl'une et l'autre.
Le vritable effort de l'tat doit donc tendre conduire par
la libert les hommes former plus facilement des associations dont l'action puisse, dans ces cas-l et dans mille autres
semblables, remplacer celle de l'tat.
Je n'ai mentionn ici aucune de ces lois, comme nous en
avons tant, qui imposent aux citoyens un devoir positif de
sacrifier telle ou telle chose, de faire ceci ou cela, soit pour
l'tat, soit pour leurs concitoyens. Mais, abstraction faite de
l'emploi des forces que chaque homme doit l'tat quand il
en est requis - et j'aurai par la suite l'occasion de revenir sur
ce point -, je considre comme mauvais que l'tat contraigne
un citoyen de faire quoi que ce soit contre sa volont, pour le
bien d'un autre, mme s'il pourrait en tre entirement ddommag. En effet, la varit infinie des penchants et des caprices
humains attribue chaque chose et chaque acte une utilit
infiniment variable. De mme, cette utilit peut paratre des
degrs divers, ou dsirable, ou importante, ou indispensable.
Par consquent, la solution de la question de savoir quand le
bien de l'un doit tre sacrifi au bien de l'autre est d'une difficult terrible; si l'on n'en tait pas effray, on ne pourrait
s'empcher de reconnatre qu'elle entrane toujours sa suite
beaucoup de duret et une usurpation sur la sensibilit et l'individualit d'autrui. Cette raison fait que, la valeur donne
l'un devant tre identique avec celle dont il a t priv, le
ddommagement est souvent impossible, et ne peut presque
jamais tre dtermin d'une manire gnrale. ces inconvnients mme des meilleures lois de cette nature, se joint
encore l'abus qu'on en peut bien aisment faire. D'un autre
ct, la sret - qui seule a le droit de tracer l'tat les limites
en de desquelles il doit retenir son action - ne rend mme
pas ces prescriptions ncessaires en gnral; car tous les cas
o elles le deviennent sont ncessairement des exceptions.
Ajoutons que les hommes deviennent d'autant plus bienveillants les uns pour les autres et prts se secourir mutuellement que moins leur amour-propre et leur sentiment

130

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

d'indpendance se sentira bless par le vritable droit de


contrainte d'autrui; et, quand mme le caprice ou la bizarrerie tout fait draisonnable d'un homme empcherait une bonne
entreprise, ce phnomne ne serait pas de ceux o la puissance
de l'tat doit s'interposer. Dans l'ordre physique, cette puissance enlve-t-elle donc toutes les pierres que le voyageur trouve
sur son chemin ? Les obstacles rveillent l'nergie et excitent
l'intelligence; seuls, ceux qui viennent de l'injustice des hommes
apportent l'entrave sans tre utiles; mais ceux que soulve la
bizarrerie ne doivent pas tre rangs parmi ceux-l; elle peut
tre vaincue dans un cas particulier par la loi, mais elle ne
peut tre convertie que par la libert. Ces principes rsums
brivement ici me paraissent assez forts pour ne plier que devant
la loi d'airain de la ncessit. L'tat doit donc se contenter de
protger les droits qu'ont les hommes, en dehors de toute
convention positive, de sacrifier leur propre conservation la
libert ou la proprit d'autrui.
Enfin, une quantit considrable de lois de police naissent de ces actions que l'on entreprend en restant dans les
limites du droit public, non du droit individuel. L, les restrictions la libert sont bien moins dangereuses, car dans la
proprit commune chaque copropritaire a un droit de veto.
Ces proprits communes sont, par exemple, les routes, les
fleuves dont plusieurs sont les riverains; les places, les rues
des villes, etc.

XI
Du soin de l'tat pour la sret au moyen
de la dtermination des actes individuels qui touchent
autrui d'une manire immdiate et directe (lois civiles).

Actes qui blessent les droits d'autrui. - Devoir de l'tat - d'aider l'offens obtenir rparation, - et de protger l'offenseur contre
la vengeance de celui-ci. - Actes sur commun accord. - Dclarations
de volont. - Double devoir de l'tat sur ce point: - il doit premirement maintenir celles qui sont valables; - en second lieu il
doit refuser la protection des lois celles qui sont illgales et faire
que les hommes ne se lient point par des engagements trop lourds,
quoique valables en soi. - Validit des dclarations de volont. Faciliter la rsolution des contrats valablement forms, comme consquence du second des devoirs de l'tat mentionns plus haut, - seulement des contrats qui ont trait la personne des contractants; modifications diverses suivant la nature propre des contrats. Dispositions pour cause de mort. - Validit de ces dernires d'aprs
les principes gnraux du droit? - Leurs inconvnients. - Dangers
des hrdits purement ab intestat, et avantages des dispositions
prives. - Moyen tendant conserver ces avantages tout en loignant ces inconvnients. - De l'hrdit ab intestat. - Dtermination
de la rserve. - Dans quelle mesure les obligations actives et passives rsultant de contrats entre vifs doivent-elles passer aux hritiers? - En tant seulement que le patrimoine laiss a t modifi
par elles. - Prcautions que doit prendre l'tat pour empcher les

132

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

rapports qui portent ici atteinte la libert. - Des personnes morales.


- Leurs inconvnients. - Causes de ces inconvnients. - Ils disparaissent quand les personnes morales sont considres comme la
seule runion des membres qui les composent actuellement. - Grands
principes tirs de ce chapitre.

Les actes qui se rapportent d'une manire directe et immdiate autrui sont plus compliqus, mais l'tude en est moins
difficile que celle des faits qu'on a examins plus haut. En
effet, lorsqu'ils violent un droit, l'tat doit naturellement les
empcher, et forcer leurs auteurs rparer le dommage caus.
Mais, comme justifi dans les principes prcdents, ils violent le droit seulement quand ils drobent autrui quelque
chose de sa libert ou de son bien, sans ou contre sa volont.
Si un homme a t ls par un autre, il a droit rparation;
mais, dans la communaut, comme il a transfr au pouvoir sa vengeance prive, son droit ne va pas plus loin.
L'offenseur est donc oblig, envers l'offens, seulement restituer ce qu'il a pris; ou, quand cela n'est pas possible, le
ddommager. Il doit y consacrer ses biens et ses forces, en
tant que l'emploi qu'il en fait peut le mettre mme d'acqurir. La privation de la libert, par exemple, qui existe chez
nous contre le dbiteur insolvable, ne peut tre applique
que comme un moyen subordonn, sous peine d'exposer le
crancier perdre, avec la personne de l'oblig, ses acquisitions futures. L'tat ne doit refuser l'offens aucun moyen
pour arriver se faire ddommager; mais il doit galement
empcher que des sentiments de vengeance contre l'offenseur ne se couvrent de ce prtexte. Ille doit d'autant plus
que dans l'tat extra-social, la vindicte elle-mme arrterait
l'offens qui voudrait dpasser les bornes du droit. Dans
l'tat social, au contraire, la force invincible du pouvoir l'atteint. Il le doit d'autant plus encore que des dispositions
gnrales, toujours ncessaires quand un tiers doit dcider,
favorisent sans cesse de pareils prtextes. La garantie par
l'emprisonnement de la personne des dbiteurs, par exemple,

LOIS CIVILES

133

pourrait bien exiger plus d'exceptions que n'en tablissent


sur ce point la plupart des lois.
Les actions entreprises en vertu d'une volont rciproque
sont entirement semblables celles qu'un seul homme accomplit pour lui-mme, sans aucun rapport immdiat avec autrui.
Quant ces actions, je pourrais donc me borner rappeler
ici ce que j'en ai dit plus haut. Toutefois, il en est parmi elles
une classe qui requiert des principes entirement spcifiques:
ce sont celles qui ne s'accomplissent pas en une seule fois,
mais qui se prolongent dans l'avenir. cette catgorie appartiennent les dclarations de volont d'o dcoulent des devoirs
parfaits pour ceux qui les ont nonces, qu'elles soient unilatrales ou synallagmatiques. Elles transfrent une portion de
la proprit appartenant un homme sur la tte d'un autre
homme; et la sret est dtruite si le cdant, par l'inaccomplissement de sa promesse, cherche reprendre la chose cde.
Sanctionner et maintenir les dclarations de volont, c'est donc
l un des plus graves devoirs de l'tat. Toutefois, la contrainte
qui maintient toute dclaration de volont n'est juste et salutaire que dans deux cas: d'abord quand elle tombe sur celuil seul qui l'a exprime; ensuite quand celui-ci l'a adopte
librement, avec une capacit de rflexion suffisante, considre tant en gnral qu'au moment prcis o la volont a t
formule. Partout o ces conditions n'existent point, la
contrainte est aussi injuste que pernicieuse. Ajoutons que la
prvoyance pour l'avenir n'est que trs imparfaitement possible; et, d'un autre ct, il est beaucoup d'obligations qui
enchanent la libert jusqu' devenir un obstacle au dveloppement de l'homme. Nous rencontrons ainsi le second devoir
de l'tat qui est de refuser l'appui des lois aux dclarations
de volont illgales, et de n'avoir recours qu' des mesures
compatibles avec la sret de la proprit, afin d'empcher
que l'irrflexion d'un seul moment n'engage l'homme dans
des liens qui entraveraient ou toufferaient son dveloppement. On trouvera dans les thories juridiques l'exposition
suffisante des lments essentiels la validit d'un contrat ou
d'une dclaration de volont. Au point de vue de l'objet sur

134

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

lequel elles portent, je dois encore rappeler que l'tat, d'aprs


les principes ci-dessus dvelopps, devant s'occuper exclusivement du maintien de la sret, ne peut prohiber que les
seuls objets qui contrarient les ides gnrales du droit, o
dont la prohibition est justifie par le soin pour la sret. Sur
ce point, voici les seuls cas qui se prsentent bien nettement:
1 quand le promettant ne peut donner aucune garantie sans
s'abaisser lui-mme jusqu' devenir un moyen aux projets
d'un autre, comme serait un contrat aboutissant l'esclavage ; 2 quand la nature de la chose promise est telle que sa
prestation chappe la force du promettant, comme par
exemple en matire de sentiment et de foi; 3 quand la promesse en soi ou par ses consquences est, ou tout fait
contraire, ou dangereuse aux droits d'autrui. ces cas, en
effet, s'appliquent tous les principes dvelopps plus haut
l'occasion des actes des hommes considrs isolment. Mais
il existe une diffrence entre ces trois exemples: dans le premier et le second cas, l'tat doit seulement refuser la sanction par les lois; du reste, il ne doit empcher ni les dclarations
de volont de cette nature, ni leur excution, en tant que celleci se produit du commun consentement des parties; dans le
dernier cas, au contraire, il peut et doit interdire la simple
dclaration de volont elle-mme.
Mais supposons que la lgitimit d'un contrat ou d'une
dclaration de volont soit incontestable. Dans ce cas, afin
de relcher le lien dont sa libre volont charge l'homme vis-vis d'autrui, l'tat pourra cependant, en rendant moins
difficile la dissolution du lien form par le contrat, empcher
que la convention conclue pour un certain temps n'enchane
la libre volont pendant une trop grande partie de la vie.
Quand un contrat ne porte que sur la translation des choses,
sans autre rapport personnel, je pense qu'une telle disposition n'est pas opportune. D'une part, il arrive rarement, en
effet, que les choses aient une nature telle qu'elles influent
d'une manire durable sur la situation des contractants; la
rglementation prohibitive sur ce point attaque d'une faon
trs fcheuse la sret des affaires. D'autre part, beaucoup

LOIS CIVILES

135

de points de vue, surtout pour dvelopper le jugement et pour


favoriser la fermet du caractre, il est bon que la parole, une
fois donne, lie irrvocablement. On ne doit donc jamais relcher ce lien, en l'absence d'une absolue ncessit. Or, cette
ncessit ne se produit point dans la translation des choses,
qui peut bien gner telle ou telle manifestation de l'activit
humaine, mais ne peut affaiblir que bien peu l'nergie.
Contrairement cela, dans les contrats qui imposent des prestations personnelles, ou produisent des rapports purement
personnels, il en est tout autrement. Le lien alors est prjudiciable aux plus nobles facults de l'homme; et, comme le succs des entreprises mmes qui en dcoulent dpend plus ou
moins de la persistance de la volont des parties, une restriction de ce genre est moins dommageable en pareille matire.
Ainsi lorsque le contrat fait natre un rapport personnel qui
non seulement impose des actes isols, mais encore porte sur
la personne et la vie entire, dans le sens le plus strict du
mot; quand ce que l'on promet, ou ce quoi l'on renonce se
rattache troitement aux sentiments intimes, la dissolution
doit en tre permise en tout temps, et sans qu'il soit besoin
d'en donner tous les motifs. Il en est ainsi pour le mariage.
Dans les cas o le rapport est moins troit, bien que la libert
personnelle soit trs fortement diminue, l'tat devrait, mon
avis, fixer un dlai dont la dure se dterminerait, d'un ct,
suivant l'importance de la restriction, d'un autre ct suivant la nature de l'affaire; pendant ce dlai, aucune des deux
parties ne pourrait seule rompre le contrat; mais aprs qu'il
serait expir, le contrat, s'il n'tait renouvel, ne pourrait entraner aucune sanction, quand mme les parties, en contractant, auraient renonc invoquer cette loi. En effet, si l'on
venait penser qu'une pareille disposition n'est qu'un pur
bienfait de la loi, et que, pas plus que n'importe quel autre
bienfait, on ne doit l'imposer personne; il faudrait se rappeler qu'on n'enlvera qui que ce soit la facult de s'engager dans des rapports devant durer autant que la vie ;
seulement on retirera l'une des parties le droit d'y contraindre
l'autre quand cette contrainte serait un obstacle l'accom-

136

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

plissement de destines suprieures. Mais c'est si peu un pur


bienfait que les exemples prsents, surtout celui du mariage
(quand le rapport qu'il cre n'est plus accompagn de la libre
volont), diffrent seulement du plus au moins des cas o
un homme se rduit lui-mme ou plutt se voit contraint par
autrui n'tre qu'un seul moyen pour la satisfaction d'un
autre homme. Le droit de fixer la ligne de dmarcation entre
la sanction qui dcoule lgitimement, et celle qui dcoule illgitimement du contrat, ne peut tre contest l'tat, c'est-dire la volont gnrale de la socit; car la question de
savoir si le lien n d'un contrat de la part de celui qui a alin
sa libre volont, le rduit n'tre qu'un moyen aux mains
d'autrui, ne peut tre dcide avec une exactitude rigoureuse,
que si l'on considre sparment chaque cas spcial. Enfin
on ne peut pas dire que c'est imposer un bienfait que d'interdire chacun d'y renoncer l'avance.
Les principes lmentaires du droit enseignent, et on l'a
dj dit expressment, que personne ne peut valablement faire
porter son contrat sur la chose d'autrui. L'homme ne peut en
gnral dclarer sa volont que sur ce qui constitue sa proprit,
ses actes, sa possession. Il est encore certain que la part la plus
importante du soin de l'tat pour la sret des citoyens, en
tant que les contrats ou les dclarations de volont ont sur elle
de l'influence, consiste veiller sur l'observation de ce principe. Cependant il existe encore plusieurs classes d'actes, pour
lesquels on oublie entirement de l'appliquer. Il en est ainsi
dans toutes les dispositions pour cause de mort, de quelque
manire qu'elles se produisent, soit directement ou indirectement, soit seulement l'occasion d'un contrat, soit dans
un contrat, soit dans un testament, on dans tout autre acte
de quelque nature qu'il soit. Un droit ne peut jamais se rattacher directement qu' la personne; dans son rapport avec
les choses, on ne peut le concevoir qu'autant que ces choses
se relient la personne au moyen des actions. Lorsque la
personne cesse d'exister, ce droit s'teint du mme coup. Ainsi,
l'homme doit pouvoir pendant sa vie faire ce qu'il entend des
choses qui lui appartiennent, les aliner en tout ou en partie,

LOIS CIVILES

137

en aliner la substance, la jouissance ou la possession; il doit


encore pouvoir limiter son gr pour l'avenir, ses actions, la
facult de disposer de ces biens. Mais il n'a nullement le droit
de dcider d'une manire obligatoire pour autrui comment
on devra aprs sa mort disposer de son bien, ou comment le
possesseur futur devra agir ou ne pas agir. Je ne m'attarderai
point sur les rserves que l'on saurait formuler propos de
ce qui vient d'tre nonc. On a dvelopp assez d'arguments
pour et contre propos de la fameuse question de la validit
des testaments, suivant le droit naturel. De toute faon, le point
de vue juridique n'a ici qu'une importance secondaire, car
on ne peut contester la socit entire le droit d'accorder
expressment aux dclarations de dernire volont la validit
qui leur manquerait autrement. Mais si on les considre avec
l'extension que leur donnent la plupart de nos lgislations,
qui, en cela, ont suivi le systme de notre droit commun o
la subtilit des jurisconsultes romains s'unit l'ambition fodale, destructive de toute socit, on voit que les dispositions de dernire volont entravent la libert ncessaire au
dveloppement de l'homme, et combattent tous les principes
exposs dans ce chapitre. C est surtout au moyen de ces dispositions qu'une gnration prescrit des lois une autre gnration. C est par l que renaissent des abus et des prjugs,
qui disparatraient normalement avec les causes qui rendent
leur apparition invitable ou leur existence indispensable, ils
se transmettent de sicles en sicles; c'est par l enfin qu'au
lieu de donner aux choses leur forme, les hommes sont soumis au joug des choses. Ce sont encore ces actes qui dtournent le plus l'attention de l'homme de sa vritable nergie et
de son progrs, et la dirige du ct de la possession des objets
extrieurs, des biens, qui seuls en effet, peuvent mme aprs
la mort, assurer la volont du mourant une obissance force. Enfin la libert des dispositions de dernire volont sert
le plus souvent et pour la plus grande part directement les
passions basses de l'homme, l'orgueil, l'ambition, la vanit,
etc. ; ainsi, ce sont le plus souvent les hommes les moins sages
et les moins justes qui y recourent; le sage se garde bien de

138

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

disposer pour un temps dont les circonstances particulires


chappent sa courte vue; l'homme juste, au lieu de rechercher avidement les occasions d'entraver la volont d'autrui,
se rjouit de ne point en trouver. En effet, le secret et la certitude de n'tre pas jug par des contemporains, favorisent souvent des dispositions que la honte aurait refoules. Ces raisons
dmontrent suffisamment, il me semble, la ncessit d'une
garantie au moins contre le danger que les dispositions testamentaires font courir la libert des citoyens.
Mais si l'tat interdit entirement de prendre des dispositions se rattachant la mort, comme la rigueur des principes
l'exige, que devra-t-on mettre leur place? Puisque le calme
et l'ordre font qu'il est impossible de permettre tout venant
de prendre possession des biens des dfunts, on n'aura videmment qu'une succession ab intestat tablie par l'tat. D'un
autre ct, plusieurs des principes ci-dessus dvelopps, dfendent de concder l'tat une action positive aussi puissante
que celle qui lui serait attribue par cette succession lgale et
par l'anantissement des dclarations de volont particulires
du dfunt. On a dj observ plus d'une fois la liaison troite
qui existe entre les lois successorales et l'organisation politique des tats. Il est certain qu'on peut user de ce moyen pour
arriver d'autres buts galement. En gnral et en tout, la
volont diverse et variable des individus est prfrable la
volont uniforme et immuable de l'tat. Aussi, quelques
inconvnients que l'on puisse juste titre reprocher aux dispositions testamentaires, il parat dur cependant d'arracher
l'homme la joie innocente de penser qu'il sera bienfaisant
mme aprs sa mort, en disposant de son bien au profit de
tel ou tel. Si en accordant une grande faveur cette ide, on
attribue trop d'importance au soin pour les biens, la ngliger
entirement pourrait conduire au mal oppos. De la libert
qu'ont les hommes de disposer de leur bien comme ils l'entendent, nat entre eux un lien dont, la vrit, on peut parfois abuser, mais qu'on peut souvent aussi utiliser d'une faon
salutaire. Le but o tendent les ides que j'ai exprimes, on
peut peut-tre le rsumer ainsi, c'est de briser toutes les

LOIS CIVILES

139

entraves qui gnent la socit, et, en mme temps, d'unir les


hommes entre eux par des liens aussi nombreux que possible.
L'homme isol ne peut pas progresser plus que l'homme
enchan. Enfin il y a bien peu de diffrence entre donner
son bien au moment de la mort ou le lguer par testament,
tant donn que le premier de ces actes est pour l'homme un
droit incontestable et inalinable.
La contradiction, dans laquelle paraissent tomber les raisons en sens divers qu'on vient d'exposer, disparat mon
sens, si l'on considre que tout acte de dernire volont peut
contenir deux dispositions distinctes: 10 qui devra tre le premier et immdiat possesseur du bien laiss; 20 comment celuici devra en disposer, qui il devra son tour le laisser,
comment par la suite ce bien devra tre conserv; et si l'on
songe que tous les inconvnients numrs ne s'appliquent
qu' la seconde, et tous les avantages la premire de ces dispositions. En effet, si les lois, en dterminant une rserve convenable, ont pris soin, comme elles doivent le faire, d'empcher
qu'aucun testateur ne puisse commettre une injustice ou une
iniquit, alors je suis convaincu que la pure volont bienfaisante de donner quelqu'un aprs la mort ne peut faire
craindre aucun danger particulier. De mme, les principes qui
guident les hommes en cette matire ont tendance converger pendant toute priode; la frquence ou la raret des testaments indique alors au lgislateur si les lois successorales
tablies par lui sont toujours convenables ou pas. Ne seraitil pas opportun par suite de s'inspirer de la double nature de
cet objet et de diviser en deux classes les rgles gnrales
que l'tat devrait suivre? D'un ct, ne faudrait-il pas obliger chaque homme dire qui devra aprs sa mort, possder
son bien, sauf la restriction relative la rserve? Et, d'un autre
ct, ne faudrait-il pas lui refuser le droit de dcider, en quelque
manire que ce soit, comment cet hritier devra disposer de
ce bien et l'administrer? la vrit, on pourrait facilement
s'emparer de ce que l'tat permettrait pour en abuser, s'en
servir comme d'un moyen et faire ce qu'il interdisait. Mais
ce serait au lgislateur empcher ces fraudes par l'exacti-

140

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACfION DE L'TAT

tude et la prcision des termes de la loi. Je citerai, titre


d'exemple seulement, car ce n'est pas ici le lieu de dvelopper cette matire, les dispositions lgales en vertu desquelles
l'hritier n'a recevoir aucune condition, qu'il devrait accomplir aprs la mort de son auteur, pour tre rellement hritier ; celles qui portent que l'auteur ne peut nommer que le
premier possesseur de son bien, jamais un possesseur plus
loign, ce qui lui permettrait d'entraver la libert du premier; qu'il peut bien instituer plusieurs hritiers, mais qu'il
doit le faire directement; qu'il peut partager une chose quant
son tendue, mais jamais quant aux droits qui s'y rattachent,
par exemple, quant la nue-proprit et la jouissance, etc.
En effet, divers embarras et restrictions la libert dcoulent
de ces combinaisons et aussi de cette ide qui s'y rattache,
savoir que l'hritier est au lieu et place de son auteur ; ide
qui, comme beaucoup d'autres devenues pour nous d'une
importance exorbitante, se base, si je ne me trompe, sur une
formalit romaine et sur la dfectueuse organisation judiciaire
d'un peuple qui commenait seulement se former. Il sera
toujours possible de faire face ces inconvnients, si l'on n'oublie jamais la rgle qu'une seule chose doit tre permise l'auteur, nommer souverainement son hritier; que l'tat, quand
cette dsignation a t faite valablement, doit protger valablement la possession de cet hritier; mais qu'il doit refuser
son appui toute dclaration de volont de l'auteur, si elle
va plus loin.
Dans le cas o il n'existera aucune dsignation d'hritier
de la part de l'auteur, l'tat doit organiser une succession ab
intestat. Mais la dtermination des principes qui doivent servir de base cette disposition, comme la dtermination de
la rserve, ne fait pas partie de mes intentions. Je puis me
contenter d'observer que l'tat ne doit avoir non plus en ceci
aucun but positif, comme par exemple la conservation de la
richesse et de la splendeur des familles; il ne doit pas tomber dans l'extrme contraire en favorisant la rpartition des
biens entre un trs grand nombre de personnes qui y prendraient part ou en proportionnant les parts successorales aux

LOIS CIVILES

141

besoins de chaque hritier; il n'a uniquement qu' suivre les


ides du droit, qui se limitent par la seule ide de coproprit
antrieure, pendant la vie du de cujus, et admettre d'abord le
droit de la famille, puis le droit de la commune, etc. 1
La question de savoir dans quelle mesure les conventions
entre vifs doivent passer aux hritiers se rattache troitement
la matire des hrdits. On doit chercher la rponse dans
le principe qu'on a tabli prcdemment, savoir, que l'homme
peut comme il l' entend limiter ses actions ou aliner son bien
pendant sa vie; mais que pour le temps qui suivra sa mort,
il ne peut ni limiter les actions de celui qui alors possdera
son bien, ni lui imposer aucune prescription se rattachant
ce point; car on ne peut autoriser que la simple dsignation
d'hritier. En consquence: passent l'hritier et peuvent tre
poursuivies contre lui toutes les obligations qui contiennent
en elles-mmes la translation d'une partie de la proprit, et
qui par suite ont diminu ou augment le bien du de cujus.
Il en sera l'inverse de toutes celles qui n'ont d'autre objet
qu'une action du de cujus, ou qui se rapportent exclusivement
sa personne. Mais, mme avec ces restrictions, il est encore
trop aisment possible, d'envelopper sa postrit dans des
rapports obligatoires au moyen de contrats forms pendant
la vie. En effet, on peut aliner aussi bien des droits que des
portions de sa fortune; une pareille obligation doit ncessairement tre obligatoire pour les hritiers qui ne peuvent acqurir une situation autre que celle de leur auteur; la possession
partage entrane avec elle une pluralit de droits sur une
mme chose, et par suite des rapports personnels obligatoires.
Aussi est-il sinon ncessaire, tout le moins trs opportun,
que l'tat ou interdise de former de semblables contrats pour
plus longtemps que la dure de la vie, ou au moins facilite les

1. Dans tout ceci j'ai fait beaucoup d'emprunts au discours de


Mirabeau sur ce sujet; j'aurais pu en tirer plus de profit encore si Mirabeau
ne s'tait pas plac d'un point de vue entirement tranger mon plan,
du point de vue politique. Voy. Collection complte des travaux de M.
Mirabeau l'ain l'Assemble nationale.

142

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

moyens de diviser rellement la proprit lorsqu'un semblable


rapport serait form. De nouveau, ce n'est pas ici le lieu de
dvelopper ce point, d'autant plus que, suivant moi, il faudrait procder non en formulant des principes gnraux, mais
en statuant sparment sur des contrats dtermins.
Moins l'homme est contraint de faire autre chose que ce
que sa volont commande ou ce que sa force lui permet, plus
sa situation dans l'tat est favorable. Si, en vue de cette vrit,
laquelle tendent toutes les ides contenues dans ce travail,
je parcours le champ de notre jurisprudence civile, parmi
d'autres objets moins importants, j'en rencontre un bien plus
considrable. Je veux parler des associations que, par opposition la personne physique de l'homme, on a l'habitude
d'appeler des personnes morales. Comme elles renferment
toujours une unit indpendante du nombre des membres qui
les composent, et que cette unit se maintient pendant une
longue suite d'annes sans modifications importantes, elles
produisent au moins les inconvnients signals plus haut
comme consquences des dispositions de dernire volont,
si elles n'en produisent pas d'autres encore. En effet, comme
leur caractre nuisible chez nous nat d'une organisation qui
n'est pas ncessairement lie leur nature, notamment des
privilges exclusifs qui leur sont concds tantt expressment par l'tat, tantt tacitement par la coutume, et au moyen
desquels elles deviennent souvent de vritables corps politiques, elles entranent toujours avec elles une foule considrable d'embarras. Ceux-ci viennent toujours et uniquement
de ce que leur organisation ou impose tous les membres,
contre leur volont, tel ou tel emploi des moyens communs,
ou bien, en exigeant l'unanimit des voix dans les dcisions,
permet la volont du plus petit nombre d'enchaner celle de
la majorit. Du reste, bien loin que les socits et associations
produisent ncessairement des consquences mauvaises, elles
sont l'un des plus srs et plus fconds moyens pour produire et acclrer le progrs humain. Ce qu'on doit par-dessus tout attendre de l'tat, c'est que les personnes morales
ou socits ne soient considres par lui que comme la runion

LOIS CIVILES

143

de tous leurs membres existants, et que, par suite, ses lois ne


puissent les empcher en rien de dcider la majorit ce qu'ils
trouvent juste de l'emploi des forces et moyens communs.
Seulement il faut bien prendre garde de ne considrer comme
membres que ceux sur lesquels repose vraiment la socit,
mais non pas ceux dont elle se sert peu prs comme d'instruments. C'est l une confusion qu'on a souvent faite, surtout en ce qui concerne les droits du clerg.
Ce qui vient d'tre dit justifie, ce me semble, les principes
suivants:
Quand l'homme ne se renferme pas dans le cercle de ses
facults et de sa proprit, quand il entreprend au contraire
des actes qui se rattachent directement autrui, le soin de la
sret impose l'tat les devoirs suivants:
1 Dans ces actions qui sont entreprises, sans ou contre la
volont des autres hommes, il doit empcher que ceux-ci ne
soient troubls dans la jouissance de leurs facults ou dans
la possession de leur proprit; en cas d'usurpation, il doit
forcer l'offenseur rparer le dommage caus, et empcher
l'offens d'exercer, sous ce prtexte ou indpendamment de
cela, une vengeance prive.
2 Quant aux actes accomplis du libre consentement d'autrui, il ne doit point leur imposer de limites plus troites que
celles qui ont t indiques prcdemment pour les actes des
individus isols (voy. chap. X).
3 Si, parmi les actes susdits, il s'en rencontre quelquesuns desquels rsultent des droits ou obligations entre les parties (dclarations de volont unilatrales ou synallagmatiques,
etc.), l'tat doit garantir la sanction de ces droits, toutes les
fois que le consentement a t librement donn par un promettant d'une capacit intellectuelle suffisante, en vue d'un
objet dont il peut disposer. Au contraire, l'tat ne doit jamais
fournir cette sanction toutes les fois ou que l'auteur de l'acte
ne se trouve pas dans ces conditions runies, ou qu'un tiers
en serait illgitimement atteint sans ou contre sa volont.
4 Pour ce qui est mme des contrats valables, quand ils
donnent naissance des obligations personnelles ou des rap-

144

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

ports personnels qui restreignent troitement la libert, l'tat doit en faciliter la dissolution mme contre le gr d'une
des parties, dans la mesure du prjudice caus par le lien au
progrs intrieur de l'homme. Par suite, quand l'accomplissement des obligations nes de ce rapport est parfaitement
jumel avec les sentiments intimes, il doit la permettre toujours et d'une manire indtermine; quand la restriction,
bien qu'troite, ne prsente point cette entire concordance
avec les sentiments intrieurs, l'tat doit faciliter la rsolution
des contrats au terme d'une priode dterminer suivant l'importance de la restriction et la nature de l'affaire.
5 Lorsque quelqu'un veut disposer de son bien pour le
cas de mort, il est, la vrit, opportun de lui laisser la facult
de nommer son hritier immdiat, sans lui permettre et en lui
dfendant, au contraire, de restreindre, par aucune condition,
le pouvoir de ce dernier, de disposer du bien son gr,
6 Il est ncessaire d'interdire entirement toute disposition
de cette nature qui passerait ces bornes; il est ncessaire encore
d'tablir une hrdit ab intestat et une rserve dtermine.
7 Lorsque des contrats passs entre vifs doivent passer
aux hritiers ou tre rclams contre eux parce qu'ils modifient le patrimoine laiss, l'tat ne doit point favoriser l'extension de cette rgle. Il serait mme trs salutaire, relativement
aux contrats spars qui produisent un rapport troit et respectif entre les parties (comme par exemple la division des
droits sur une chose entre plusieurs personnes), que l'tat
ne permette de les former que pour le temps de la vie, ou en
rende la dissolution facile l'hritier de l'une ou de l'autre
des parties. En effet, comme ce ne sont plus les mmes raisons
que les prcdentes qui rglent les rapports personnels, le
consentement des hritiers est moins libre; et cependant la
dure du rapport est d'une longueur indtermine,
Si j'tais arriv exposer ces principes selon mon dsir,
ils devraient servir de boussole dans tous les cas o la lgislation civile doit se proccuper du maintien de la sret. Ainsi,
par exemple, je n'ai point rappel les principes qui rgissent
les personnes morales: quand une pareille association nat

LOIS CIVILES

145

d'une disposition de dernire volont ou d'un contrat, il faut


la juger d'aprs les principes qui dominent l'une ou l'autre.
Mais l'abondance des cas que renferme la jurisprudence civile
fait que je ne puis vraiment pas me flatter d'avoir russi dans
ce dessein.

XII
Du soin de l'tat pour la sret au moyen de la dcision
juridique des difficults qui naissent entre les citoyens.

Ici l'tat se met simplement la place des parties. - Premier


principe qui en dcoule pour l'organisation de la procdure. - L'tat
doit protger les droits de chaque partie contre l'autre partie. - Second
principe qui en dcoule pour l'organisation de la procdure. Inconvnients qui viennent de la ngligence de ces principes. Ncessit de nouvelles lois pour rendre possibles les dcisions judiciaires. - La perfection de l'organisation judiciaire est l'lment
sur lequel porte surtout cette ncessit. - Avantages et inconvnients
de ces lois. - Rgles de lgislation qui en drivent. - Grands principes tirs de ce chapitre.

La sret des citoyens dans la socit repose surtout sur la


remise faite l'tat du soin de poursuivre l'observation du
droit. De cette remise dcoule pour lui le devoir de donner
alors aux citoyens ce qu'ils ne peuvent plus se procurer euxmmes, c'est--dire le pouvoir de dcider, en cas de contestation, de quel ct est le bon droit, et de protger, dans la
possession de ce droit, celle des parties qui est juge l'avoir
pour elle. En ceci l'tat seul prend, sans se proccuper de
son propre intrt, la place des citoyens. En effet, la sret
n'est rellement dtruite qu'au cas o celui qui souffre ou pr-

148

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

tend souffrir dans son droit, ne veut pas subir l'atteinte qu'il
ressent. La sret n'est point trouble si celui-ci souffre volontairement, ou s'il a des raisons pour ne pas poursuivre l'observation de son droit. Mme si l'abstention venait de
l'ignorance ou de l'apathie, l'tat ne devrait point intervenir.
Il a suffisamment rempli son devoir quand il n'a pas donn
lieu ces erreurs par la complication, l'obscurit ou l'insuffisante publicit des lois. Ces mmes principes s'appliquent
tous les moyens dont l'tat se sert pour dcouvrir le droit
quand on le poursuit rellement. Car il ne doit jamais faire un
pas au del de ce que rclame de lui la volont des parties.
La premire rgle de toute organisation de la procdure devrait
donc spcifier qu'on ne rechercherait jamais la vrit en ellemme, au point de vue absolu, mais seulement dans les limites
o le demanderait la partie qui, en gnral, aurait le droit d'en
obtenir la recherche. Mais il existe encore sur ce point d'autres
restrictions. Ainsi l'tat ne doit point dfrer toutes les exigences des parties, mais seulement celles qui peuvent servir claircir le droit en litige et qui tendent demander
l'emploi de moyens dont, mme en dehors du contexte tatique, l'homme peut user contre l'homme. la vrit, il en est
ainsi dans le cas seul o c'est un pur droit qui est en litige
entre les contestants, point dans le cas o l'un a enlev l'autre
quelque chose, soit d'une manire gnrale, soit d'une manire
positive. L'intervention de l'tat n'a rien faire ici qu' assurer l'emploi de ces moyens et en protger l'efficacit. De l
vient la diffrence entre la procdure civile et la procdure criminelle : dans la premire, le moyen suprme dans la recherche
de la vrit est le serment; dans la seconde, l'tat jouit d'une
plus grande libert. Dans l'tude du droit en litige, le juge se
trouvant, pour ainsi dire, entre les deux parties, son devoir
est d'empcher que l'une d'elles soit, ou entirement frustre,
ou retarde dans l'obtention de sa demande par la faute de
l'autre partie. De l la seconde rgle ncessaire qui commande
de surveiller attentivement les procds des parties durant
le litige, et de les empcher de s'loigner du but commun au
lieu de s'en rapprocher. L'observation exacte et continue de

'" DES DIFFICULTS QUI NAISSENT ENTRE LES CITOYENS

149

ces deux rgles produirait, je pense, la meilleure organisation de la procdure. S'carte-t-on de la seconde, aussitt l'esprit de chicane des parties, la ngligence et les vues intresses
des reprsentants judiciaires ont trop beau jeu; les procs
deviennent compliqus, interminables, coteux; et, malgr
cela, les dcisions sont fausses, contraires et l'intrt et l'intention des parties. Ces inconvnients ont mme pour effet
certain d'augmenter le nombre des disputes judiciaires et
d'alimenter le recours au procs. Nglige-t-on, au contraire,
la premire de ces rgles, aussitt la procdure devient inquisitoriale ; le juge a un pouvoir excessif, il pntre dans les plus
secrtes affaires des citoyens. On trouve dans la pratique des
exemples de ces deux extrmes, et l'exprience confirme que
si le dernier restreint l'excs et illgitimement la libert, le
premier est nuisible la sret de la proprit.
Pour la recherche et la conqute de la vrit, le juge a besoin
de ce qui sert la faire reconnatre, de moyens de preuve.
Aussi a-t-on observ que le droit n'est vraiment valable et efficace, que quand il est susceptible d'tre prouv devant le juge,
dans le cas o il viendrait tre contest. C'est un nouveau
point de vue que le lgislateur ne doit pas ngliger. De l vient
la ncessit de nouvelles lois restrictives, notamment de celles
qui commandent de donner aux actes conclus un caractre
distinctif, l'aide duquel l'avenir on pourra reconnatre leur
validit. La ncessit de semblables lois diminue mesure que
l'organisation judiciaire atteint un plus haut degr de perfection ; elle est d'autant plus grande que cette organisation est
plus dfectueuse et qu'il lui faut plus de signes extrieurs en
tant que preuves. Aussi est-ce chez les peuples les moins
cultivs que se rencontre le plus grand nombre de formalits. Chez les Romains, la revendication d'un champ exigea
successivement la prsence des parties sur le champ lui-mme,
puis l'apport d'une motte de terre devant le tribunal, puis des
paroles solennelles, puis enfin plus rien de tout cela. Partout,
mais principalement chez les nations peu cultives, l'organisation judiciaire a eu, par suite, sur la lgislation, une influence
trs forte, et il s'en faut beaucoup qu'elle ne s'exerce que sur

150

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

de simples formalits. Je rappelle ici, titre d'exemple, la thorie romaine des pactes et des contrats, thorie explique incompltement jusqu'aujourd'hui, et qu'il est difficile de considrer
un point de vue autre que celui-ci. L'tude de cette influence
sur les lgislations des poques et chez des nations diverses
serait fort utile beaucoup d'gards, mais elle le serait spcialement pour juger lesquelles de ces lois sont d'une ncessit gnrale, et lesquelles sont seulement le fruit des conditions
locales. Car, en admettant que cela ft possible, je ne pense
pas qu'il ft bon d'abroger toutes les restrictions de cette
nature. Si l'on diminue trop peu la possibilit de frauder, par
exemple de glisser de faux documents, etc., alors les procs
se multiplient, ou bien - car on pourrait peut-tre ne pas y
apercevoir un grand mal - les occasions de troubler le repos
d'autrui en soulevant de vaines difficults, deviennent par
trop varies. C'est prcisment cet esprit querelleur, dvelopp
par les procs, qui a sur le caractre la plus funeste influence,
sans compter le tort qu'il fait aux biens, au temps, et au repos
d'esprit des citoyens; et ces inconvnients ne sont compenss par aucune consquence utile. Au contraire, le tort des formalits est de rendre les affaires difficiles et de restreindre la
libert, ce qui est toujours dangereux. Par consquent, la loi
doit prendre un moyen terme: ne jamais tablir de formalits qu'en vue d'assurer la validit des actes, d'empcher les
fraudes ou de faciliter les preuves. Mme dans cette intention,
l'tat ne doit exiger de formalit que quand les circonstances
particulires les rendent ncessaires, quand, sans elles, il serait
plus facile de craindre les fraudes et trop difficile d'arriver
les prouver; il doit, sur ce point, ne prescrire de rgles que
celles dont l'observation n'est pas lie trop de difficults; il
doit les carter entirement dans tous les cas o le soin des
affaires deviendrait par elles non seulement plus difficile, mais
peu prs impossible.
Le respect de la sret et de la libert nous parat donc
conduire aux principes suivants:
10 Un des principaux devoirs de l'tat est d'tudier et de
dcider les litiges juridiques entre les citoyens. En cela, l'tat

.,. DES DIFFICULTS QUI NAISSENT ENTRE LES CITOYENS

151

se met au lieu et place des parties. L'objet de son intervention est, d'une part, de les protger contre les prtentions
injustes, et, d'autre part, d'attribuer aux prtentions lgitimes
ce poids que les citoyens eux-mmes ne pourraient leur donner sans troubler la paix publique. Il doit, par suite, pendant
la recherche du droit en litige, suivre la volont des parties,
en tant qu'elle ne se fonde que sur le droit, mais empcher
chacune des parties de se servir de moyens illgitimes contre
l'autre.
2 La dcision du droit litigieux par le juge ne peut tre
prise que suivant des modes de preuves dtermins et organiss par la loi. De l vient la ncessit d'une nouvelle espce
de lois, c'est--dire de celles qui ont pour objet d'attribuer aux
actes juridiques certains caractres dtermins. Dans la rdaction de ces lois, le lgislateur doit ncessairement tre guid
par le dsir d'assurer convenablement l'authenticit aux actes
lgitimes, et de ne pas rendre la preuve trop difficile dans les
procs; d'ailleurs, il doit toujours se rappeler et craindre l'excs contraire, la trop grande complication des affaires, et ne
jamais avoir recours une prescription qui, en ralit, reviendrait plus ou moins en arrter le cours.

XIII
Du soin de l'tat pour la sret par la punition
des transgressions aux lois dictes par lui (lois pnales).

Actes que l'tat doit punir. - Des peines. Leur mesure. Mesure
absolue: autant de douceur que possible, sans nuire leur efficacit.
- Dangers de la peine infamante. - Illgitimit des peines qui, outre
le coupable, atteignent d'autres personnes. - Mesure relative des
peines: le degr auquel le droit d'autrui a t viol. - Rfutation
du principe qui prend pour mesure de la svrit dployer la frquence des dlits et la quantit des impulsions qui y incitent; illgitimit, - inconvnients de ce principe. - Classification gnrale des infractions au point de vue de la svrit des peines. Application des lois pnales aux infractions rellement commises.
- Conduite tenir envers l'infracteur durant l'instruction. - Examen
de la question de savoir dans quelle mesure l'tat peut prvenir les
infractions. - Diffrence entre la solution de cette question et la dtermination qu'on a faite prcdemment des actes qui n'atteignent
que leur auteur. - Esquisse des divers modes possibles de prvenir
les infractions suivant leur cause en gnral. - Le premier de ces
modes, remdiant au manque de moyens, ouvre la porte aux infractions ; il est mauvais et inutile. - Le second est pire encore, et doit
de mme tre rejet; il tend carter les causes qui poussent l'infraction et dont le sige est dans le caractre mme des individus. Application de ce procd ceux qui sont vraiment coupables. - Leur
amlioration. - Comment on doit traiter ceux qui sont absous ab

154

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

instantia. - Dernier mode de prvenir les infractions : carter les


occasions de leur perptration. - Il se borne prvenir seulement
l'excution des dlits dj rsolus. - Rejet de ces divers moyens de
prvenir les dlits. Par quoi faut-il les remplacer? - Par la plus
grande activit dans la poursuite des infractions commises et par
la raret de l'impunit. - Inconvnients du droit de grce et d'attnuation. - Mesures pour arriver la dcouverte des infractions. Ncessit de la publicit de toutes les lois pnales sans distinction.
- Grands principes tirs de ce chapitre.

Le dernier moyen, le plus important peut-tre, de travailler


la sret des citoyens est de punir la violation des lois de
l'tat. Je dois donc encore appliquer cette matire les principes dvelopps plus haut. La premire question qui se pose
alors est celle de savoir quels actes l'tat doit attacher une
peine et donner le nom d'infractions? Ce qui prcde rend
la rponse facile. En effet, l'tat, ne devant poursuivre d'autre
but que la sret des citoyens, ne doit empcher que les actes
qui vont contre ce but. Mais ces actes mritent une pnalit
proportionne chacun d'eux. En effet, le tort qu'ils causent,
attaquant ce qui est le plus indispensable l'homme pour son
bien-tre et le dveloppement de ses facults, est trop grave
pour qu'on ne le combatte pas par tous les moyens efficaces
et permis. Aussi les principes les plus lmentaires du droit
commandent-ils tout homme de souffrir que son chtiment
pntre autant dans le domaine de son droit que son crime a
fait infraction dans celui d'autrui. Par contre, on ne saurait
punir les actes qui ne se rattachent qu' leur auteur ou qui se
produisent du consentement de celui qu'ils atteignent. Tous
les principes s'y opposent et dfendent mme qu'on les
entrave. On ne doit donc punir aucune de ces infractions charnelles appeles fautes contre les murs (le viol except),
qu'elles causent ou non du scandale; non plus que la tentative de suicide, etc. Mme la mort donne autrui du consentement de la victime devrait rester impunie, si dans ce dernier
cas le danger d'un abus trop facile ne rendait ncessaire une

LOIS PNALES

155

pnalit. Outre les lois qui interdisent les attaques directes


au droit d'autrui, il en est d'autres d'une nature diffrente,
dont une partie a dj t signale plus haut et dont le reste
sera encore mentionn par la suite. Toutefois, en ce qui
concerne le but assign prcdemment l'tat en gnral, ces
lois contribuent d'une manire seulement mdiate le faire
atteindre; la pnalit sociale peut donc y trouver place, moins
que la violation du droit elle seule entrane automatiquement sa sanction, comme dans le cas de la violation de la
prohibition des fidicommis qui entrane la nullit de la disposition principale. Cela est d'autant plus ncessaire qu'autrement l'obissance due la loi serait prive de toute sanction.
propos de la pnalit, je me tourne de son objet vers la
peine elle-mme. Je considre comme tout fait impossible
d'en prescrire la mesure, ft-ce dans de trs larges limites,
de dterminer le degr qu'elle ne devrait jamais dpasser,
d'une manire absolue et sans s'appuyer en aucune manire
sur des considrations tires des conditions locales. Les peines
doivent tre des maux qui effrayent l'infracteur. Mais leurs
degrs, ainsi que la sensibilit physique et morale, varient
l'infini suivant les contres et les temps. Par suite, ce qui, dans
un cas donn, sera justement considr comme une cruaut,
peut, dans un autre cas, tre exig par la ncessit elle-mme.
Mais il est bien certain que les peines, efficacit gale toutefois, se rapprochent de la perfection en raison directe de leur
douceur. Ce n'est pas seulement parce que des pnalits douces
sont en elles-mmes des maux plus temprs, mais c'est
qu'elles dtournent l'homme du crime de la manire la plus
digne de lui-mme. Moins elles sont douloureuses et terribles
physiquement, plus elles le sont moralement. Au contraire,
une grande souffrance corporelle affaiblit chez le patient le
sentiment de la honte et chez le spectateur celui de la dsapprobation. Il s'ensuit que des pnalits douces peuvent tre
appliques bien plus souvent qu'un premier aperu ne parat
le permettre, puisqu'elles sont dotes d'un contrepoids moral
rparateur. En gnral, l'efficacit des peines dpend entirement de l'impression qu'elles produisent sur l'me de l'in-

156

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

fracteur. On pourrait presque dire que dans une srie de pnalits bien gradues, peu importe l'chelon o l'on s'arrtera
en la considrant comme le sommet de l'chelle, car en ralit l'influence d'une peine ne dpend pas tant de sa nature
en soi que de la place qu'elle occupe dans la srie des peines
en gnral; et l'on reconnat facilement comme la plus grave
de toutes celle que l'tat prsente comme telle. Je dis presque,
car cette ide ne serait entirement exacte que si les peines
dictes par l'tat taient les seuls maux menacer le citoyen.
Or comme il n'en est pas ainsi, et comme bien souvent des
maux trs rels le poussent directement au crime, la mesure
du plus grand chtiment, comme celle des peines en gnral
qui sont destines combattre ces maux, doit tre dtermine
suivant leur nature. Quand le citoyen jouira d'une libert aussi
grande, que ce travail a pour but de la lui assurer, l'augmentation de son bien-tre viendra s'y ajouter; son me sera plus
sereine, son imagination plus douce, et la peine pourra perdre
de sa rigueur, sans perdre de son efficacit. C'est ainsi qu'il
est vrai que le bien moral et les causes du bonheur sont unis
dans une harmonie admirable, et qu'il suffit d'adopter et de
pratiquer le premier pour se procurer toutes les autres. Tout
ce que, selon moi, on peut dire avec prcision en cette matire,
c'est que la peine la plus leve doit tre aussi douce que le
permettent les conditions particulires ou locales dans lesquelles se trouve la socit.
Mais il est une classe de peines qui devrait, selon moi, tre
entirement carte: je veux parler de la fltrissure, de l'infamie. L'honneur d'un homme, la bonne opinion que peuvent
avoir de lui ses concitoyens, ne sont pas choses que l'tat ait
en quoi que ce soit en son pouvoir. Dans tous les cas, cette
peine se rduit donc ceci : que l'tat peut retirer l'infracteur le signe de son estime et de sa confiance, lui tat, et qu'il
peut permettre aux autres hommes d'en faire autant sans tre
punis. Il est impossible de lui refuser l'exercice de ce droit
quand il le juge ncessaire; cela peut mme tre pour lui un
devoir imprieux. Mais je crois que l'tat aurait tort de dclarer d'une manire gnrale qu'il entend appliquer cette peine.

LOIS PNALES

157

Car d'une part, une telle dclaration suppose chez celui qui
est puni une certaine logique du crime qui, en fait, se rencontre, au moins selon l'exprience, seulement trs rarement.
Et d'autre part, si souples qu'en soient les termes, cette dclaration, mme quand elle est exprime uniquement pour expliquer la juste dfiance de l'tat, est toujours trop indtermine
pour ne pas permettre certains abus, et pour ne pas y voir rattacher bien plus de cas qu'il ne serait ncessaire, ne serait-ce
qu'au nom de la simple cohrence des principes. La confiance
que l'homme peut inspirer l'homme est d'une nature fort
diverse; elle change avec la nature des faits; elle est tellement
variable qu'entre toutes les infractions je ne sais trop s'il en est
une qui enlve son auteur toute sorte de confiance, de la mme
manire et au mme degr. C'est pourtant cela que conduisent toujours les formules gnrales ; et, dans ce systme,
l'homme dont on se rappellerait seulement, l'occasion, qu'il
a transgress telle ou telle loi, porterait alors partout le signe
de son indignit. La duret de cette peine est atteste par un
sentiment qui n'est sans doute tranger aucun homme: c'est
que, sans la confiance de ses semblables, la vie mme cesse
d'tre dsirable. De plus, l'application de cette peine soulve
encore bien d'autres difficults. Le manque de confiance en la
loyaut doit en principe tre le rsultat partout o celle-ci s'est
montre insuffisante. On aperoit aisment quel nombre
immense de cas cette peine s'appliquerait. On ne rencontre
pas moins de difficults dans la question de savoir quelle doit
tre la dure de la peine. Incontestablement, tout esprit quitable ne voudra l'tendre qu' un temps dtermin. Mais le
juge pourra-t-il faire qu'un homme priv si longtemps de la
confiance de ses concitoyens puisse, un certain jour, la regagner ? Enfin, il est contraire tous les principes poss dans
ce travail que l'tat ait la volont de donner, de quelque
manire que ce soit, une certaine direction l'opinion des
citoyens. Suivant moi, il vaudrait mieux que l'tat se renferme
dans les limites du devoir qui lui incombe toutefois, qui l'oblige
protger les citoyens contre les personnes suspectes partout
o cela pourrait tre ncessaire: il dciderait aux moyens de

158

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

lois expresses, par exemple pour la nomination aux places,


pour l'autorit des tmoignages, pour la capacit d'tre tuteur,
etc., que celui qui aurait commis tel ou tel crime, qui aurait
encouru telle ou telle peine, ne pourrait remplir ces charges. Du
reste, l'tat devrait s'abstenir de toute disposition gnrale ou
plus tendue sur l'indignit ou la perte de l'honneur. Il serait
trs facile alors de dterminer un dlai l'expiration duquel
cette incapacit cesserait d'exister. Par ailleurs, il n'est pas besoin
de rappeler que l'tat a toujours le droit d'agir sur le sentiment
de l'honneur au moyen de peines infamantes. Je n'ai pas besoin
davantage de dire qu'aucune peine qui, en dehors de la personne du coupable, frapperait ses enfants ou ses parents, ne
doit tre tolre. La justice et l'quit repoussent galement
ces peines; et mme la prudence avec laquelle le Code prussien, excellent tous gards, s'exprime leur occasion, ne saurait parvenir temprer la duret qui s'y rattache forcment 1.
Si la mesure absolue des peines se refuse toute dtermination gnrale, il est d'autant plus ncessaire d'en fixer la
mesure relative. Car il faut poser la rgle d'aprs laquelle on
devra dterminer le niveau des peines tablies dans les diffrents crimes. D'aprs les principes ci-dessus dvelopps, il
me semble qu'il ne faut considrer pour cela que la gravit de
la violation du droit d'autrui contenue dans le mfait; on
jugera de cette gravit en tudiant la nature du droit auquel
l'infraction porte atteinte, car il ne s'agit pas ici de l'application d'une loi pnale un criminel isol, mais bien de la dtermination de la peine en gnral. la vrit, le mode le plus
naturel d'y arriver parat tre de considrer le degr de facilit ou de difficult qui existe empcher le crime; de telle
sorte que la gravit de la peine devrait se rgler d'aprs la
quantit des raisons qui poussaient l'agent au crime ou qui
l'en dtournaient. Mais ce principe, bien compris, ne fait que
concider avec celui qu'on vient de poser. Dans un tat bien
ordonn, o l'organisation elle-mme ne renferme pas d'l-

1. Partie II, titre XX, 95.

LOIS PNALES

159

ments qui poussent l'infraction, celle-ci ne peut avoir d'autre


cause que ce mpris du droit d'autrui l'usage des instincts,
des penchants, des passions criminels. Mais si l'on comprend
autrement cette proposition, si l'on pense qu'il faut toujours
opposer aux infractions des peines dont la gravit dpende
directement de la frquence de ces infractions, cause, soit par
des circonstances particulires de lieu et de temps, soit par
leur nature mme, qui se trouve en opposition moins ouverte
avec les lois morales (comme c'est le cas dans beaucoup de
contraventions de police) ; alors cette rgle de gradation est
injuste et pernicieuse. Elle est injuste. Car s'il est juste d'admettre que le but de toutes les peines est d'empcher l'avenir les violations du droit, d'autant plus qu'aucune peine ne
devra jamais tre tablie en dehors de ce but, l'obligation du
condamn souffrir la peine est fonde sur le fait que chacun doit se rsigner voir lser ses droits autant qu'il a injustement ls les droits d'autrui. Non seulement cette obligation
a pour cause le contexte tatique, mais elle existe encore indpendamment de lui. La faire dcouler d'un contrat rciproque
n'est pas seulement inutile; cela entrane aussi des embarras. Par exemple, il serait fort difficile de justifier par ce moyen
la peine de mort, mme dans le cas o certaines circonstances
locales la rendraient videmment ncessaire. Dans ce systme,
tout coupable pourrait encore s'affranchir de la peine en renonant au contrat social, avant qu'elle ne le frappe. Les anciennes
rpubliques nous fournissent un exemple de ceci dans l'exil
volontaire, lequel, toutefois, si je ne me fais illusion, n'tait
tolr que pour les crimes publics, point pour les crimes privs. Il n'est donc jamais permis l'offenseur de juger l'efficacit de la peine; et mme s'il tait certain que l'offens sera
dsormais l'abri de tout dommage pareil de sa part, il devrait
nanmoins reconnatre la lgitimit de la peine. Mais, d'un
autre ct, il suit de ce mme principe que l'offenseur a le droit
de protester contre toute peine excdant la mesure de son
infraction, quand mme il serait certain que cette peine est la
seule qui soit efficace et qu'aucune autre peine plus douce
ne le serait entirement. Entre le sentiment intime du droit et

160

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

la jouissance du bonheur externe, il existe, du moins dans l'esprit de l'homme, un lien vident; de plus, il est certainement
persuad que le premier lui donne droit au second. On n'a
pas soulever ici la trs difficile question de savoir si cette
attente du bonheur, que le sort lui donne ou lui refuse, est bien
ou mal fonde. Mais, quant au dsir de ce que les autres
hommes peuvent librement lui donner ou lui retirer, il semble
ncessaire de reconnatre qu'il a le droit de le former. Or, l'opinion qu'on vient d'exposer parat bien, du moins en fait, le lui
refuser. Ajoutons que ce systme est dangereux pour la sret
elle-mme. Car s'il peut contraindre obir telle ou telle
loi individuelle, il branle le plus ferme appui de la sret
dans l'tat, savoir le sentiment de la moralit, en faisant
natre un contraste entre le traitement inflig au coupable et
le sentiment propre de ce dernier de sa faute. Procurer au droit
d'autrui le respect est le seul moyen sr et infaillible d'arrter les infractions; et l'on n'y arrivera jamais tant que tout violateur du droit d'autrui ne sera pas priv, dans une mesure
gale, de l'exercice de son propre droit, que l'ingalit d'ailleurs
existerait au dtriment ou au profit du coupable. En effet, c'est
seule une telle galit qui prserve l'harmonie entre le dveloppement intime de l'homme et le progrs des institutions
sociales, harmonie sans laquelle la lgislation la plus savante
manquera toujours son but. Il est inutile de dvelopper plus
loin combien l'application du principe susmentionn nuirait
l'accomplissement de toutes les autres destines de l'homme,
combien il est en opposition avec tous les principes que nous
avons prcdemment poss. L'galit entre l'infraction et la
peine, exige par les ides que nous avons dveloppes, ne
peut pas se dterminer d'une manire absolue; on ne peut
pas formuler d'une manire gnrale que tel ou tel crime
mrite telle ou telle peine. Ce n'est que dans une srie d'infractions diverses, suivant leur gravit relative, que l'observation de cette galit peut tre prescrite; et alors les peines
dtermines pour ces mfaits devront tre fixes suivant la
mme gradation. Donc si, d'aprs ce qui prcde, la dtermination de la mesure absolue des peines, par exemple de la

LOIS PNALES

161

peine la plus leve, doit tendre infliger la quantit de mal


suffisante pour empcher l'infraction l'avenir, alors de mme
la mesure relative des autres peines, quand celle-ci, ou en gnral une quelconque est tablie, doit se dterminer suivant le
rapport d'infriorit ou de supriorit qui relie les infractions auxquelles ces peines sont attaches, l'infraction que
cette peine originaire a pour mission d'empcher. Les peines
les plus dures devraient par consquent s'appliquer aux infractions qui contiennent une vritable usurpation sur le domaine
du droit d'autrui; les peines moindres la transgression de
ces lois qui ne sont destines qu' prvenir une telle usurpation, quelque importantes et ncessaires d'ailleurs que ces lois
soient en elles-mmes. Par ce moyen, on carte en mme temps
de l'esprit des citoyens l'ide qu'ils subissent de la part de
l'tat un traitement arbitraire ou insuffisamment motiv; or,
c'est l une pense qui nat trs aisment lorsque des peines
svres sont tablies pour des actes, ou qui n'ont sur la sret
qu'une influence lointaine ou qui ne s'y rattachent que fort
obscurment. Parmi les premires infractions, il faudrait punir
svrement celles surtout qui portent une atteinte directe et
immdiate aux droits de l'tat; car quiconque mprise les
droits de l'tat, d'o dpend la sret prive, ne peut pas
davantage respecter les droits de ses concitoyens.
Une fois que les infractions et les peines sont ainsi dtermines par la loi, il reste appliquer cette loi pnale aux infractions individuelles. En ce qui concerne cette application, les
principes du droit enseignent tout d'abord comme un point
certain que la peine ne doit frapper l'agent que dans la mesure
de l'intention coupable qui a prsid l'accomplissement de
l'acte. Mais comme le principe pos plus haut, savoir que
le mpris du droit d'autrui appelle seul et toujours le chtiment, comme ce principe doit tre exactement et entirement
appliqu, il ne faut pas le ngliger dans la rpression des infractions individuelles. Dans tout mfait commis, le juge doit donc
s'efforcer de pntrer aussi exactement que possible la vritable intention de l'infracteur ; et la loi doit encore lui permettre de modifier la peine gnrale, suivant que le coupable

162

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

a eu personnellement une vue plus ou moins nette du droit


qu'il a viol.
La procdure suivre contre l'infracteur pendant l'instruction trouve ses rgles dtermines aussi bien dans les principes gnraux du droit que dans ce qui vient d'tre dit. Le
juge doit employer tous les moyens lgitimes d'arriver la
vrit; il doit s'abstenir de tous ceux qui sont en dehors des
limites du droit. En consquence, il doit par-dessus tout distinguer soigneusement la citoyen suspect du coupable
convaincu; il ne doit jamais les traiter l'un comme l'autre.
En aucun cas, il ne doit attaquer, mme le coupable convaincu
dans ses droits de l'homme et dans ses droits de citoyen, car
celui-ci ne peut perdre les premiers qu'avec la vie et les seconds
qu'en vertu d'une exclusion lgale et judiciaire qui le fait sortir de la socit. Tous les moyens qui renferment une tromperie doivent tre dfendus aussi bien que la torture. On
pourrait peut-tre encore les excuser en disant que le suspect ou du moins le coupable les a autoriss par ses propres
actions. Mais ces moyens sont de toute faon indignes de
l'tat, que le juge reprsente. Il est clair que les procds francs
et ouverts, mme contre les criminels, ont pour le caractre
du peuple de salutaires consquences. Nous en trouvons la
preuve, non seulement par le raisonnement, mais aussi par
l'exemple des tats qui, comme l'Angleterre, jouissent sur ce
point de lois excellentes.
Je dois enfin, propos du droit criminel, essayer de
rsoudre une question que les efforts de la lgislation moderne
ont rendue fort importante: la question de savoir dans quelle
mesure l'tat est autoris ou oblig prvenir les infractions
avant qu'elles ne soient commises. Il n'est gure d'entreprise
lgislative qui soit dirige par des vues aussi philanthropiques.
Le respect dont elle remplit tout homme de cur fait courir
quelque danger l'impartialit de celui qui l'tudie.
Cependant, je l'avoue, je pense que cette tude est tout fait
indispensable. Si l'on considre l'infinie varit des mouvements de l'me qui peuvent donner naissance l'intention criminelle, il semble non seulement impossible d'empcher cette

LOIS PNALES

163

intention, mais encore dangereux pour la libert d'en prvenir l'excution. Comme j'ai essay prcdemment (voyez le
chapitre X tout entier) de dfinir le droit qu'a l'tat de limiter les actions des individus, on pourrait croire que j'ai par l
mme rpondu simultanment cette question. Mais en posant
alors comme certain que l'tat doit entraver les actes dont
les consquences deviennent facilement dangereuses pour les
droits d'autrui, les motifs que j'ai invoqus le dmontrent, j'ai
entendu parler de ces consquences, qui dcoulent exclusivement et par elles-mmes, de l'acte, et qui auraient pu tre
vites si l'agent avait t plus prudent. Au contraire, quand
il est question de prvenir le crime, on ne parle naturellement
que de limiter les actions d'o dcoule aisment une autre
action, c'est--dire l'accomplissement du crime. L'importante
diffrence consiste en ceci que, dans un cas, l'me de l'agent
doit cooprer activement par une dtermination nouvelle,
la production du fait, tandis que, dans l'autre cas, au contraire,
le rle de l'me est ou entirement nul ou purement ngatif,
puisqu'elle s'abstient de tout fait positif. Cela suffira, je pense,
pour faire apercevoir nettement la ligne de dmarcation entre
ces deux ordres de choses. Toute mesure prventive des infractions doit dcouler des causes de ces infractions. Si l'on voulait se servir d'une formule tout fait gnrale, on pourrait
dire peut-tre que ces causes si diverses rentrent dans le sentiment de disproportion existant entre les penchants de l'agent
et la quantit des moyens lgitimes de satisfaction qu'il a en
son pouvoir, sentiment qui n'est pas maintenu dans de justes
limites par les inspirations de la raison. En gnral, car en cette
matire il est bien difficile de spcifier, on peut distinguer deux
cas : d'abord celui o cette disproportion provient vraiment
de penchants excessifs, puis celui o il nat de la raret des
moyens, mme selon une chelle ordinaire. Dans les deux cas,
la faiblesse de la raison et du sens moral doit encore se joindre
l'absence des causes qui empcheraient la disproportion
d'clater en actes illgaux. Tout effort de l'tat pour prvenir
les infractions par la suppression de leurs causes dans la personne mme de l'infracteur devra donc tendre, suivant la dif-

164

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

frence des deux cas rapports, soit changer et amliorer


les situations qui peuvent aisment mettre les citoyens dans
la ncessit de commettre des infractions, soit refouler les
penchants qui ont l'habitude de les conduire la violation des
lois, soit enfin donner aux principes de la raison et au sens
moral une nergie plus efficace. Un autre moyen encore de
prvenir les infractions est de rendre plus rares, au moyen des
lois, les occasions qui en facilitent la perptration, ou favorisent l'explosion des passions mauvaises. Examinons tous ces
modes d'action sans en ngliger aucun.
Le premier, qui tend amliorer seulement les situations
qui conduisent au crime, parat tre de tous celui qui entrane
le moins d'inconvnients. C'est une chose excellente par ellemme que d'augmenter l'abondance des moyens, tant de la
force que de la jouissance ; la libre action de l'homme n'en
est point directement entrave. la vrit, il est incontestable
qu'on peut signaler ici toutes les consquences indiques au
commencement de cette tude comme dcoulant du soin pour
le bien physique des citoyens. Mais si elles se produisent, c'est
dans une bien faible mesure, puisque ce soin ne porte ici que
sur bien peu de personnes. Toutefois, ces consquences se produisent bien rellement, surtout la lutte entre la morale intrieure et la situation extrieure en est supprime; et avec
elle l'influence salutaire sur la fermet du caractre de l'agent,
sur la bienveillance et le soutien rciproques des citoyens.
De plus, comme il faut que ce soin ne porte que sur des individus isols, il en rsulte que l'tat doit ncessairement s'occuper de la situation personnelle des citoyens. Ce sont l des
inconvnients bien rels, qu'on ne saurait oublier qu'en songeant qu'videmment la sret de l'tat souffrirait de l'absence d'une telle proccupation. Mais il me semble que la
ncessit en peut, non sans raison, tre rvoque en doute.
Dans un tat dont l'organisation n'impose pas aux citoyens
de situations d'urgence, mais qui, au contraire, leur assure
une libert semblable celle que cet crit recommande, il est
presque impossible que des situations comme celles que l'on
a dpeintes se produisent, et qu'on ne trouve pas de moyens

LOIS rNALES

165

de salut, en dehors de toute intervention de l'tat, dans la libre


assistance des citoyens moins que la cause en serait chercher dans la conduite de l'homme lui-mme. Mais alors il n'est
pas bon que l'tat se jette la traverse et trouble l'ordre de
faits que l'ordre naturel des choses fait natre des actions de
l'homme. Du reste, ces situations ne se produisent que si rarement, qu'en gnral l'intervention de l'tat est inutile; ses
avantages ne sauraient l'emporter sur ces inconvnients, qu'il
n'est pas besoin d'exposer en dtail aprs tout ce que l'on en
a dj dit.
D'un ordre tout oppos sont les motifs qui militent pour
et contre le second mode d'efforts, tendant prvenir les infractions, contre celui qui prtend agir sur les penchants et les passions des hommes eux-mmes. D'un ct, en effet, la ncessit
d'une intervention parat plus pressante lorsque, la bride leur
tant lche, les jouissances arrivent de plus grands excs,
lorsque les mes reculent le but de leurs dsirs, et lorsque le
respect du droit d'autrui, qui crot toujours avec la vraie libert,
cesse cependant d'avoir une influence suffisante. Mais, d'un
autre ct, on voit toujours grandir le mal dans la mesure o
la nature morale ressent chaque lien plus vivement que la
nature physique. J'ai essay d'expliquer plus haut les raisons qui font que le travail de l'tat, tendant amliorer les
murs des citoyens, n'est ni ncessaire ni salutaire. Ces raisons s'appliquent ici dans toute leur tendue, avec cette seule
diffrence qu'ici l'tat ne veut pas rformer les murs en gnral, mais qu'il veut seulement agir sur les actes particuliers
qui mettent en danger l'obissance aux lois. Mais prcisment
cette diffrence fait que la somme des inconvnients en est
augmente. En effet, ce travail de l'tat n'exerant pas d'action gnrale doit d'autant moins atteindre son but, de telle
sorte que le bien troit qu'il se propose ne vient pas mme
compenser le mal qu'il produit. Et puis, cela ne suppose pas
seulement une surveillance de l'tat sur les actes privs des
individus, mais suppose aussi un pouvoir d'agir sur ces actes,
qui devient plus pernicieux encore cause des personnes auxquelles il faudra le confier. Il est ncessaire, en effet, que la

166

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

surveillance sur la conduite des citoyens et sur la situation qui


en rsulte soit confie, soit des gens institus ad hoc, soit
ceux qui ont dj le titre de fonctionnaires de l'tat. Cette surveillance s'exercerait ou sur tous les citoyens, ou seulement
sur ceux qu'on y dclarerait soumis. De l un despotisme nouveau et plus oppresseur qu'aucun autre, quel qu'il puisse tre.
Cela donne lieu la curiosit indiscrte, l'intolrance exclusive, l'hypocrisie et la dissimulation. Qu'on ne me reproche
point de ne dpeindre ici que des abus. En ceci, l'abus est indissolublement li l'institution elle-mme, et j'ose dire qu'alors
mme que ces lois seraient aussi bien faites et aussi philanthropiques que possible, quand mme elles ne permettraient
aux surveillants que des recherches suivant des moyens lgaux
et lgitimes, quand elles n'autoriseraient que des conseils ou
des exhortations loigns de toute contrainte, quand la plus
stricte obissance ces lois serait observe, une pareille institution serait toujours inutile et nocive. Tout citoyen doit pouvoir agir librement comme il l' entend, tant qu'il ne transgresse
pas la loi. Chacun doit avoir le droit de dire tout venant,
mme contre toute vraisemblance au jugement d'un tiers:
Si prs que je ctoie le danger de violer la loi, je n'y tomberai pas. Gner l'homme dans cette libert, c'est porter atteinte
son droit, c'est nuire au progrs de ses facults, au dveloppement de son individualit. En effet, les formes que peuvent revtir la morale et la lgalit sont infiniment nombreuses
et diverses; et quand un tiers dcide que telle ou telle manire
d'agir doit ncessairement conduire des actes illgitimes, il
suit son opinion lui; elle peut bien tre trs vraie en ce qui
le concerne, mais elle n'est jamais qu'une seule opinion.
Admettons mme qu'il ne se trompe pas, que le succs mme
justifie son jugement, et qu'un autre homme, sous l'influence
de la contrainte laquelle il cde ou du conseil qu'il suit sans
tre persuad intrieurement, ne viole pas pour cette fois la
loi, qu'il aurait viole si la contrainte ou le conseil n'avait
pas exist. Cependant, pour l'infracteur lui-mme, il vaut
mieux subir une fois le mal de la peine et retenir la pure leon
de l'exprience, que d'viter ce mal sans que ses ides se soient

LOIS PNALES

167

en rien rectifies, sans que son sens moral se soit aucunement exerc. Qu'une transgression de plus la loi trouble le
repos, mais que la peine qui en rsulte serve d'enseignement
et d'avertissement; pour la socit, cela sera mille fois prfrable au maintien accidentel du repos, alors que la base de
tout repos et de toute sret pour les citoyens, savoir le
respect du droit d'autrui, ne sera ni plus grande, ni augment
par l'occasion, ni favoris. Mais de toute faon, une pareille
institution n'aura que bien difficilement l'influence dont on
vient de parler. Comme tous les moyens qui ne vont pas directement la source interne de toutes les actions, elle ne dtruira
pas les ides contraires la loi, elle leur donnera simplement
une autre direction et fera natre une dissimulation doublement dangereuse. J'ai toujours suppos ici que les personnes
destines remplir cette fonction de surveillant ne produisent
aucune conviction, mais qu'elles agissent seulement par des
moyens extrieurs. On peut penser que je n'ai pas le droit de
faire cette supposition. Qu'il soit salutaire d'avoir de l'influence
sur ses concitoyens et sur leur moralit par l'autorit de
l'exemple et par des conseils persuasifs, c'est l une vrit tellement clatante d'vidence qu'il n'est pas besoin de la rebattre
par de longues paroles. Aussi, dans tous les cas o l'institution que j'tudie produira ce dernier rsultat, mon raisonnement ne saurait tre appliqu. Seulement il me semble qu'une
prescription lgislative ne peut tre qu'un moyen, non seulement inefficace, mais encore contraire ce but qu'on se propose. D'un ct, les lois ne sont pas le lieu pour recommander
la vertu, mais pour imposer des devoirs sous sanction. Et il
n'est pas rare qu'en souffre la vertu, que chaque homme n'aime
pratiquer que librement. Toute prire de la loi, tout conseil
donn par une autorit lgale est alors un ordre auquel, en
thorie, les hommes ne sont pas obligs d'obir, mais auquel,
en ralit, ils obissent toujours. Enfin, n'est-il pas une foule
de circonstances et de penchants qui peuvent les pousser
suivre un tel conseil, mme contrairement toutes les inspirations de leur conviction intrieure? Telle est communment
la nature de l'influence possde par l'tat vis--vis de ceux

168

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

qui sont prposs au maniement de ses affaires, et dont il veut


se servir pour exercer son action sur les autres citoyens.
Comme ces personnes sont lies envers lui par des conventions particulires, il est vident et incontestable qu'il a sur
elles plus de droits que sur le reste des citoyens. Mais s'il
respecte les principes de la plus grande libert lgitime, il n'essaiera jamais de leur demander autre chose que l'accomplissement des devoirs civils en gnral et des devoirs particuliers
que leur charge ncessite. Car en l'occurrence, il exerce une
action positive manifestement exagre toutes les fois qu'il
demande ses fonctionnaires, en vertu de leur situation spciale, des choses qu'il lui est dfendu d'exiger des autres
citoyens. Sans qu'il y ait besoin d'aller au-devant d'elles, les
passions des hommes ne s'offrent dj que trop volontiers
lui. Qu'il s'applique combattre le mal qui vient de cet empressement; ce sera pour son zle et sa perspicacit un travail dj
suffisant.
L'tat trouve plus directement l'occasion de prvenir les
infractions par la destruction des causes inhrentes au caractre des individus, dans ces hommes qui, par leurs dsobissances aux lois, font natre des craintes lgitimes pour l'avenir.
Pour cette raison, les lgislateurs modernes les plus aviss se
sont-ils appliqus faire du chtiment un moyen d'amlioration. Certes, il faut carter de la peine qui frappe les infracteurs, non seulement ce qui pourrait en quoi que ce soit nuire
leur moralit, mais il faut encore leur laisser tous les moyens,
compatibles d'ailleurs avec le but de la peine, de redresser
leurs ides et de purifier leurs sentiments. Toutefois, cet enseignement ne doit pas tre impos l'infracteur. S'il l'tait, il
perdrait par l mme son utilit et son influence; une pareille
contrainte violerait encore le droit du criminel qui n'est oblig
subir rien d'autre que la peine lgale.
C'est un cas tout fait spcial que celui o l'accus a contre
lui trop de charges pour ne pas exciter de vifs soupons, mais
pas assez pour tre condamn (absolutio ab instantia). Faut-il
alors lui concder la libert entire que l'on accorde aux
citoyens irrprochables? Le soin d la sret dmontre que

LOIS PNALES

169

cela serait dangereux; une surveillance assez longue sur sa


conduite venir est donc tout fait ncessaire. Toutefois les
motifs qui font que tout travail positif de l'tat est dangereux et qui conseillent en gnral de substituer son action,
quand cela est possible, l'action prive des individus, font
qu'ici encore on doit prfrer la surveillance des citoyens
la surveillance de l'tat. On pourrait donc exiger que des cautions sres se portassent garantes des personnes suspectes.
Cela vaudrait mieux que de livrer celles-ci la surveillance
directe de l'tat qui, lui, ne devrait intervenir qu' dfaut de
caution. La lgislation anglaise fournit des exemples de semblables cautionnements, non pas la vrit dans ce cas prcis, mais dans des cas analogues.
Il est un dernier mode de prvenir les infractions. C'est
celui qui, sans s'occuper de leurs causes, tend empcher leur
accomplissement effectif. De tous c'est celui qui fait le moins
de tort la libert, car c'est lui qui permet le moins l'action
positive sur les citoyens. Toutefois il peut avoir des limites
plus ou moins recules. Par exemple l'tat peut s'en tenir
avoir l' il ouvert sur tout dessein illgal, et l'arrter avant
son accomplissement; ou bien, allant plus loin, il peut interdire les actions innocentes en soi, mais qui peuvent conduire
ce qu'une infraction soit excute ou seulement dcide.
Ce dernier procd porte de nouveau atteinte la libert des
citoyens. Il montre une dfiance de l'tat contre eux qui est
non seulement nuisible leur caractre, mais encore contraire
au but qu'il se propose; on doit l'carter pour les raisons
mmes qui m'ont paru repousser les autres moyens de prvenir les infractions. Tout ce que l'tat peut faire doit donc
tre limit, tant dans l'intrt de ses propres vues que par
gard pour la libert des citoyens. Il ne peut user que du premier de ces procds, de celui qui consiste surveiller le plus
activement possible les transgressions de la loi, ou consommes ou projetes. Et, comme ceci ne peut pas s'appeler proprement aller au-devant des infractions, je crois pouvoir dire
qu'aller vraiment au-devant des infractions est tout fait en
dehors des bornes de l'action de l'tat. Mais celui-ci doit d'au-

170

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

tant plus se montrer vigilant ne laisser aucun crime commis sans tre dcouvert, ne laisser aucun crime dcouvert
impuni, et ne jamais le frapper d'une peine plus faible que
celle dicte par la loi. En effet, la conviction que les citoyens
tireront d'une exprience continue, qu'il ne leur est pas possible d'usurper le droit d'autrui sans subir une lsion proportionne de leur propre droit, me parat l'unique rempart
de la sret publique, le seul moyen de fonder le respect indestructible du droit d'autrui. Et ce moyen d'agir sur le caractre de l'homme est le seul qui soit digne de lui ; car on ne
doit point le contraindre ou le pousser directement agir de
telle ou de telle manire; on doit l'y dterminer en lui montrant les consquences qui, par la nature des choses, doivent
ncessairement dcouler de sa conduite. Je remplacerais tous
les procds plus compliqus et plus savants en proposant
simplement de faire de bonnes lois bien rflchies; d'dicter
des peines proportionnes exactement, dans leur mesure absolue aux circonstances locales, dans leur mesure relative au
degr d'immoralit des infractions; de rechercher aussi soigneusement que possible toute violation consomme de la loi;
d'abolir la possibilit mme d'un adoucissement de la peine
prononce par le juge. Ce moyen trs simple agira lentement,
je le reconnais, mais il agira immanquablement, sans aucun
prjudice la libert, mais avec une influence salutaire sur le
caractre des citoyens. Je n'ai pas besoin de m'arrter plus
longtemps aux consquences des principes poss ici, par
exemple, cette vrit dj proclame tant de fois, que le droit
de grce et mme le droit de commutation de peine concd
au souverain devrait tre entirement aboli. Ces consquences
vont de soi. Les mesures plus directes, que doit prendre l'tat pour dcouvrir les crimes consomms ou pour s'opposer
aux crimes rsolus, dpendent entirement des circonstances
particulires des situations spciales. On ne peut hasarder
aucune affirmation gnrale, sinon que l'tat ici encore ne doit
point excder ses droits ni user de moyens inconciliables avec
la libert des citoyens ou avec leur sret domestique. Au
contraire, il peut tablir des surveillants pour les lieux publics

LOIS PNALES

171

o les crimes se commettent le plus facilement; il peut instituer un ministre public qui, en vertu de sa charge, agira contre
les personnes suspectes; et il peut enfin dicter des lois qui
obligent tous les citoyens l'aider dans ce travail, en dnonant non seulement les crimes projets mais non encore commis, mais galement les crimes dj commis, ainsi que leurs
auteurs. Il doit toujours exiger ce dernier service comme un
devoir, et ne jamais y pousser par la proposition de primes ou
de rcompenses, afin de ne pas exercer d'influence mauvaise
sur le caractre des citoyens; il doit mme dispenser de ce
devoir ceux qui ne pourraient pas l'accomplir sans briser les
liens les plus troits.
Enfin, avant de terminer cette matire, je dois encore faire
observer que toutes les lois criminelles, aussi bien celles qui
fixent les peines que celles qui dterminent la procdure
suivre, doivent tre portes entirement la connaissance de
tous les citoyens sans distinction. Il est vrai que l'on a soutenu
le contraire par diffrentes considrations, et que l'on a mis
en avant cette raison que le citoyen ne doit pas avoir le choix
d'acheter le bnfice rsultant de l'acte illgitime au prix du
mal renferm dans le chtiment. Mais admettons mme qu'il
soit possible de le tenir longtemps secret: quelque immorale
que ft cette considration chez celui qui la concevrait, l'tat, et en gnral aucun homme ne pourrait la dfendre
autrui. On a dmontr suffisamment, je pense, que nul ne peut
infliger titre de peine, son semblable, un mal plus grand
que celui qui lui a t occasionn par l'infraction. Sans une
dtermination lgale l'infracteur devrait donc attendre une
peine peu prs gale au prix qu'il attachait son infraction, et comme cette apprciation serait diffrente suivant les
personnes, il est tout naturel de dterminer par la loi une
mesure fixe et de baser sur un contrat sinon l'obligation de
souffrir la peine, l'obligation de ne pas dpasser arbitrairement toutes limites dans l'application de la peine. Ce secret
serait encore plus illgitime dans la procdure suivre pour
la recherche des infractions. videmment il ne pourrait servir
qu' faire craindre l'emploi de ces moyens dont l'tat lui-

172

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

mme ne croit pas devoir user; or l'tat ne doit jamais avoir


la volont d'agir par la crainte, car elle ne peut entretenir
rien d'autre chez les citoyens que l'ignorance de leurs droits
ou la peur que l'tat ne respecte point ces droits.
De tout ce qui prcde je tire ces grands principes gnraux qui sont la base de tout droit pnal:
1 L'un des principaux moyens de maintenir la sret est de
punir les violateurs des lois de l'tat. L'tat peut infliger une
peine tout acte qui porte atteinte aux droits des citoyens, et
tout acte contenant violation de l'une de ces lois, en tant que
le dsir de conserver la sret le guide dans leur rdaction.
2 La peine la plus leve doit toujours tre aussi douce
que le permettent les circonstances particulires de temps et
de lieu. Aprs celle-ci, toutes les autres peines doivent tre
dtermines suivant la mesure o les crimes contre lesquels
elles sont diriges, supposent le mpris du droit d'autrui de
la part de l'infracteur. Par consquent, la peine la plus grave
doit frapper celui qui a viol le droit le plus fondamental de
l'tat lui-mme; une peine moins dure doit atteindre celui
qui a ls un droit aussi important appartenant un citoyen
isol, et enfin une moins grave encore doit s'appliquer celui
qui a simplement transgress une loi dont le but tait d'empcher une telle lsion, alors qu'elle n'tait encore qu' l'tat
de possibilit.
3 Toute loi pnale ne peut tre applique qu' celui qui
l'a viole avec une intention coupable, et seulement dans la
mesure o il a par l tmoign de son mpris pour le droit
d'autrui.
4 Dans la recherche des crimes consomms, l'tat doit, il
est vrai, employer tout moyen convenable pour arriver son
but, mais jamais ceux qui traiteraient le citoyen simplement
suspect dj comme un criminel, ni ceux qui attaqueraient les
droits de l'homme et du citoyen, que l'tat doit respecter,
mme dans la personne du criminel, ni ceux qui rendraient
l'tat coupable d'un acte immoral.
5 L'tat ne doit se permettre les mesures rellement destines prvenir les crimes non encore commis qu'autant

LOIS PNALES

173

qu'elles empchent leur perptration directement. Toutes les


autres sont en dehors des bornes de l'action de l'tat, qu'elles
s'opposent la cause dterminante des crimes ou qu'elles tendent empcher des actes innocents en soi, mais pouvant aisment conduire des infractions. Si l'on croyait apercevoir une
contradiction entre ce principe et celui qui a t pos l'occasion des actes des individus, il faudrait se rappeler qu'alors
il tait question de ces actes dont les consquences peuvent
par elles-mmes lser les droits d'autrui, et qu'ici l'on ne parle
que de ceux d'o un deuxime acte doit natre tout d'abord,
pour que cet effet soit produit. Ainsi la dissimulation de la
grossesse, pour rendre ceci frappant par un exemple, ne devrait
pas tre dfendue afin de prvenir l'infanticide ( moins de
considrer la grossesse comme un signe de l'intention de commettre ce dernier), mais elle devrait l'tre comme une action
qui, en elle-mme et sans aucun rapport avec un acte postrieur, peut tre dangereuse pour la vie et la sant de l'enfant.

XIV
Du soin de l'tat pour la sret du point de vue
de la situation donner aux personnes qui ne sont pas
en pleine possession des forces naturelles, ou dment
mries, de l'humanit (des mineurs et des insenss). Observations gnrales sur ce chapitre
et les quatre prcdents.

Diffrence entre ces personnes et les autres citoyens. - Ncessit


de prendre soin de leur bien positif. - Des mineurs. - Devoirs rciproques des parents et des enfants. - Devoirs de l'tat. Dtermination de l'ge de la majorit. - Surveillance concernant
l'accomplissement de ces devoirs. - De la tutelle aprs la mort des
parents. - Devoirs de l'tat sur ce point. - Avantages que l'on trouve
imposer autant que possible l'accomplissement particulier de ces
devoirs aux communes. - Mesures prendre pour protger les
mineurs contre les atteintes leurs droits. - Des insenss. Diffrences entre ceux-ci et les mineurs. - Grands principes tirs
de ce chapitre. - Point de vue de ce chapitre, et des quatre prcdents. - Dtermination du rapport qui existe entre le prsent travail et la thorie de la lgislation en gnral. - Indication des points
de vue principaux dont toutes les lois doivent dcouler. - De l,
certains travaux prparatoires indispensables toute lgislation.

176

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

Tous les principes que j'ai essay d'tablir jusqu'ici supposent l'homme en pleine possession de ses facults intellectuelles dment mries. En effet, tous s'appuient sur ceci, qu'il
ne faut jamais enlever l'homme qui pense et qui agit par luimme, la facult de se dterminer librement aprs un examen
suffisant de tous les motifs de rflexion. Ces principes ne peuvent donc pas s'appliquer aux personnes qui sont prives
d'une partie ou de l'intgralit de leur raison, telles que les
alins ou les fous, ni celles dont l'intelligence n'a pas encore
atteint cette maturit qui dpend de la maturit du corps luimme. En effet, si peu dtermine, et dire vrai, si fausse
que soit cette rgle, c'est pourtant la seule qui communment,
et pour le jugement des tiers, puisse tre valable. Toutes ces
personnes ont besoin que l'on prenne un soin positif de leur
bien physique et moral, dans le sens le plus exact du mot;
pour elles le maintien purement ngatif de la sret ne peut
suffire. Pour commencer par les enfants, qui composent la
classe la plus nombreuse et la plus importante de ces personnes, ce soin, en vertu des principes du droit, appartient en
propre certaines personnes dtermines, aux parents. Leur
devoir est d'lever jusqu' l'ge de parfaite maturit les enfants
auxquels ils ont donn le jour, et de ce devoir unique naissent,
comme conditions ncessaires de son accomplissement, tous
les droits des parents. Les enfants gardent donc tous leurs
droits originels, sur leur vie, sur leur sant, sur leur fortune,
s'ils en possdent; et leur libert mme ne doit tre restreinte
qu'autant que les parents le jugent ncessaire, soit pour leur
ducation, soit pour le maintien du rapport de famille nouvellement cr, et en tant seulement que cette restriction ne
comprend que le temps exig pour leur dveloppement. Les
enfants ne doivent jamais se laisser imposer de force des actes
dont les consquences directes s'tendent au del de cet ge,
et peut-tre sur la vie entire, comme par exemple le mariage
ou le choix d'un mode de vie dtermin. Quand arrive l'ge
de la maturit, l'autorit des parents doit tout naturellement
cesser. Gnralement, les devoirs des parents envers leurs
enfants consistent les mettre en tat d'embrasser un mode

DES MINEURS ET DES INSENSS

177

de vie suivant leur libre choix, limit toutefois par leur situation particulire, et ceci d'une part en prenant soin personnellement du bien physique et moral de l'enfant, et d'autre
part en mettant disposition tous les moyens ncessaires.
D'un autre ct, le devoir des enfants est de faire tout ce qui
est ncessaire pour que les parents puissent accomplir ce
devoir. Je passe sur tout ce qui est de dtail, sur l'numration de tout ce que ces devoirs peuvent avoir et ont ncessairement de dtermin en eux. Ceci appartient la thorie
de la lgislation proprement dite, et ne pourrait mme pas
entirement y trouver place, car tout cela dpend en grande
partie des circonstances individuelles de chaque situation
particulire.
Maintenant l'tat doit prendre soin d'assurer l'encontre
des parents les droits des enfants. Tout d'abord il lui faut dterminer l'ge lgal de la majorit. Cet ge doit varier non seulement avec les diffrents climats et les diffrentes poques,
mais encore les situations individuelles, exigeant plus ou moins
de maturit de jugement, peuvent lgitimement avoir sur ce
point de l'influence. Ensuite l'tat doit empcher que la puissance paternelle ne dpasse ses bornes; il doit la surveiller le
plus exactement possible. Toutefois cette surveillance ne doit
jamais tendre prescrire positivement aux parents un mode
dtermin d'ducation pour leurs enfants; mais elle doit avoir
sans cesse pour but ngatif de maintenir mutuellement les
parents et les enfants dans les limites qui leur sont fixes par
la loi. Par suite, il ne parat ni juste, ni salutaire de demander
un compte dtaill et perptuel aux parents, il faut s'en fier
eux et croire qu'ils ne ngligeront pas un devoir si proche de
leur cur. Il n'y a que les cas o l'oubli de ces devoirs se produit ou est prs de se produire, qui puissent autoriser l'tat
se mler de ces rapports de famille.
Aprs la mort des parents, les principes du droit naturel
nous apprennent moins clairement qui incombe le soin
d'achever l'ducation des enfants. L'tat doit donc dire positivement qui dans la parent devra prendre la tutelle, ou si
aucun d'eux n'est en tat de ce faire, comment un autre citoyen

178

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

devra tre choisi pour l'exercer. Il doit aussi dterminer les


conditions de capacit ncessaires aux tuteurs. Comme les
tuteurs prennent la place des parents, ils en acquirent tous
les droits; mais comme dans tous les cas ils sont dans un
rapport moins troit avec leurs pupilles, ils ne peuvent prtendre une confiance gale, et l'tat doit redoubler de surveillance leur gard. Ils doivent tre chaque instant soumis
une perptuelle obligation de rendre des comptes. Moins
l'tat exerce directement une influence positive, plus il reste
fidle aux principes ci-dessus dvelopps. Ainsi il doit rendre
le choix d'un tuteur, ou par les parents mourants, ou par les
proches survivants, ou par les communes auxquelles les
pupilles appartiennent, aussi facile que le permet le soin pour
la sret de ces derniers. En gnral il est excellent de confier
les dtails de surveillance aux communes; les rgles qui les
dirigeront, non seulement s'adapteront mieux la situation
individuelle des pupilles, mais encore elles seront plus varies
et moins uniformes; et il sera toujours suffisamment pourvu
la sret des pupilles si la haute surveillance reste entre les
mains de l'tat lui-mme.
Outre ces dispositions l'tat ne doit pas se contenter de
protger les mineurs contre les autres citoyens, contre les
attaques extrieures; il doit aller plus loin. On a tabli plus
haut que chacun peut librement disposer de ses actes et de ses
biens sa guise. Une semblable libert laisse aux personnes
qui n'ont pas encore atteint l'ge de la maturit du jugement
pourrait tre dangereuse plus d'un point de vue. Le soin
d'carter ces dangers incombe aux parents ou aux tuteurs qui
ont le droit de diriger les actions des mineurs. Mais l'tat doit
venir leur secours et au secours des mineurs eux-mmes, en
dclarant nuls ceux de leurs actes dont les consquences leur
seraient nuisibles. Par suite il doit empcher que les vues
gostes des autres hommes ne les trompent ou ne surprennent leur volont. Lorsque cela se produit, l'tat ne doit pas
se contenter de contraindre l'auteur rparer le dommage
caus, il doit encore lui infliger une peine. Certaines actions
pourraient, ce point de vue, devenir punissables, bien qu'en

DES MINEURS ET DES INSENSS

179

gnral elles fussent en dehors du domaine de l'action de la


loi. Je citerai comme exemple le concubinage dont, suivant ces
principes, l'tat devrait punir le responsable quand il est entretenu avec une personne mineure. Mais comme les actions
humaines exigent un degr de jugement trs divers et que la
maturit de l'intelligence vient petit petit, il est bon de dterminer, pour la validit de ces diffrents actes, diffrentes
poques et diffrents degrs dans la minorit.
Ce que l'on vient de dire des mineurs s'applique encore
aux alins et aux insenss. La seule diffrence qui existe est
qu'ils ont besoin, non d'ducation ou de culture ( moins
que l'on ne donne ce nom aux efforts tenter pour les gurir), mais seulement de soins et de surveillance; qu'il faut
empcher le dommage qu'ils pourraient causer autrui, et
que communment ils sont dans un tat tel qu'ils ne peuvent jouir ni de leurs facults, ni de leurs biens; mais il ne faut
pas oublier que, comme leur retour la raison est toujours
possible, on peut bien leur enlever l'exercice temporaire de
leurs droits, mais non ces droits eux-mmes. Le plan que je
me suis propos ne me permet pas de donner ceci plus de
dveloppement, et je puis clore entirement cette matire en
formulant les principes gnraux suivants:
10 Les personnes qui ne sont pas du tout en possession
de leurs facults intellectuelles, ou qui n'ont pas encore atteint
l'ge ncessaire, ncessitent un soin particulier pour leur bien
physique, intellectuel et moral. Ces personnes sont les mineurs
et les alins. Parlons d'abord des premiers, ensuite des
seconds.
20 En ce qui concerne les mineurs, l'tat doit fixer la dure
de la minorit. Comme, sous peine de produire des inconvnients trs importants, elle ne doit tre ni trop courte, ni trop
longue, l'tat doit la dterminer suivant les circonstances particulires o se trouve la nation, et pour cela le dveloppement complet du corps peut lui servir de signe approximatif.
Il est judicieux d'tablir plusieurs priodes, d'augmenter la
libert des mineurs et de diminuer graduellement la surveillance qu'on exerce sur eux.

180

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

3 L'tat doit veiller ce que les parents remplissent exactement leurs devoirs envers leurs enfants, c'est--dire de les
mettre en tat, autant que le permet leur situation, de choisir et
d'embrasser un mode de vie individuel lors de leur majorit,
et ce que les enfants remplissent aussi exactement leurs devoirs
envers leurs parents, c'est--dire qu'ils fassent tout ce qui est
ncessaire pour l'accomplissement du devoir des parents. il doit
faire que nul n'outrepasse pour autant les droits que lui donne
l'obligation d'accomplir ce devoir. L'tat doit borner l sa surveillance, et tout effort de sa part tendant atteindre un but positif, par exemple favoriser tel ou tel mode de dvelopper les
facults des enfants, est en dehors des limites de son action.
4 En cas de mort des parents, des tuteurs sont ncessaires.
Par suite, l'tat doit dterminer le mode suivant lequel ils
seront tablis, de mme que les qualits qu'ils devront ncessairement possder. Mais il fera bien d'en demander l'lection
autant que possible aux parents de leur vivant, au reste de la
famille, ou la commune. La conduite des tuteurs requiert
une surveillance encore plus stricte et doublement active.
5 Pour promouvoir la sret des mineurs et pour empcher qu'on n'exploite leur prjudice leur inexprience ou leur
lgret, l'tat doit dclarer nuls les actes accomplis dont les
consquences pourraient leur tre nuisibles, et punir ceux qui
emploient ces moyens pour favoriser leurs propres intrts.
6 Tout ce qu'on vient de dire des mineurs s'applique aussi
ceux qui sont privs de leur intelligence, sauf les diffrences
qui ressortent de la nature mme des choses. On ne doit jamais
considrer personne comme insens, avant qu'il n'ait t formellement dclar tel aprs un examen fait par des mdecins sous la surveillance du juge. Et le mal lui-mme doit
toujours tre considr comme pouvant disparatre.
J'ai maintenant pass en revue tous les objets sur lesquels
l'tat peut tendre son action; j'ai essay, propos de chacun, de poser les principes ultimes. Si l'on trouve cet essai trop
dfectueux, si l'on y cherche beaucoup d'importantes matires
de lgislation qui sont passes sous silence, qu'on se souvienne
que mon plan n'tait pas d'exposer une thorie de la lgisla-

DES MINEURS ET DES INSENSS

181

tion - ce serait l un ouvrage auquel ne suffiraient ni ma force,


ni mon savoir -, mais seulement de dterminer la mesure suivant laquelle la lgislation dans ses branches diverses doit
tendre ou restreindre l'action de l'tat. En effet, comme on
peut classer la lgislation suivant ses objets, de mme on peut
la diviser d'aprs ses sources. Peut-tre cette dernire classification est-elle la plus profitable, surtout pour le lgislateur
lui-mme. Ces sources, ou pour m'exprimer avec plus de proprit et de justesse, les points de vue principaux d'o se
dmontre la ncessit des lois, se rduisent, si je ne me trompe,
trois. La lgislation, en gnral, doit dfinir les actes des
citoyens et leurs consquences ncessaires. Le premier point
de vue par suite, est la nature mme de ces actes, et celles de
leurs consquences qui dcoulent uniquement des principes
du droit. Le second point de vue concerne spcialement l'tat;
ce sont les bornes dans lesquelles il dcide de renfermer son
action ou l'tendue du champ qu'il veut lui donner. Le troisime point de vue enfin s'occupe des moyens dont il a ncessairement besoin pour maintenir debout l'difice tatique tout
entier, pour mettre la socit mme d'atteindre son but. Toute
loi imaginable se rattache forcment l'un de ces points de
vue; mais aucune ne doit tre dicte sans qu'ils soient runis,
et c'est prcisment ce caractre exclusif de l'intention du lgislateur qui rend tant de lois dfectueuses. Ce triple dessein rend
par-dessus tout ncessaires, pour toute lgislation, trois sortes
de travaux prparatoires: la une thorie du droit complte
et gnrale; 2 0 une dtermination nette du but que l'tat
devrait se proposer, ou, ce qui au fond est la mme chose, une
fixation exacte des limites dans lesquelles il doit renfermer
son action; ou bien une exposition du but particulier que se
propose en ralit telle ou telle socit; 30 une thorie des
moyens ncessaires l'existence de l'tat, et comme ces
moyens tendent renforcer ou rendre possible l'action de
l'tat, une thorie de la science politique et financire; ou bien
l'exposition du systme politique et financier une fois qu'il a
t choisi. Dans ce court aperu qui permet plusieurs subdivisions, j'observe que seul le premier des points de vue signa-

182

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

ls est ternel et immuable comme la nature mme de


l'homme, tandis que les autres peuvent donner prise certaines modifications. Toutefois si ces modifications se produisent non en vertu de raisons entirement gnrales ou
admises peu prs par tout le monde, mais en vertu d'autres
circonstances fortuites, si par exemple il existe dans l'tat un
systme politique bien affermi, des institutions financires
inaltrables; s'il en est ainsi, le second de ces points de vue
prsente de graves embarras et fait trs souvent que le premier en souffre. On trouverait certainement la cause de la ruine
de bien des tats dans des collisions de cette nature.
J'espre avoir assez nettement fait connatre le plan que
je me suis propos en essayant d'exposer ces principes de lgislation. Mais, mme dans ces limites troites, je suis loin de me
flatter d'avoir russi dans ce dessein. Peut-tre la justesse
des principes exposs n'a-t-elle dans son ensemble redouter que peu d'objections, mais certainement cette exposition
n'est ni aussi complte ni aussi nettement dtermine qu'il
le faudrait. Mme pour tablir les principes les plus levs,
et a fortiori pour cela, il est ncessaire de descendre dans le
dtail des choses. Mais mon plan ne me permettait pas de le
faire; et si je me suis efforc d'accomplir pour moi seul ce
travail comme prparation ce petit livre que je viens d'crire,
un pareil effort n'est jamais couronn du succs que l'on dsirerait. Ainsi je reconnais volontiers que j'ai trac les divisions
qui devraient tre remplies, plutt que je n'ai dvelopp suffisamment l'ensemble. Toutefois ce que j'ai dit suffira, je l'espre, faire bien ressortir l'ide qui domine ce travail, savoir
que l'objet le plus important de l'tat doit toujours tre le dveloppement des facults des citoyens isols dans leur individualit, que par suite il doit permettre son action de s'exercer
seulement sur ce qu'ils ne peuvent pas se procurer euxmmes, c'est--dire sur l'obtention de la sret; et que c'est
l le seul moyen vrai et indfectible pour relier l'amiable par
un lien solide et durable, deux choses qui paraissent se combattre entre elles, le but de l'tat lui-mme en bloc, et la somme
de toutes les tendances des citoyens isols.

xv
Du rapport qui existe entre les moyens ncessaires
la conservation de l'difice tatique en gnral
et la thorie ci-dessus dveloppe.
Fin du dveloppement thorique.

Institutions financires. - Constitution politique intrieure. Examen de la thorie ci-dessus dveloppe au point de vue du droit.
- Point de vue principal de cette thorie tout entire. - Dans quelle
mesure l'histoire et la statistique peuvent-elles lui tre utiles? Distinction entre les rapports des citoyens avec l'tat et leurs rapports les uns avec les autres. - Ncessit de cette distinction.

Comme j'ai termin maintenant ce qui me restait dire


pour remplir le plan esquiss plus haut, j'ai ds lors rpondu
la question pose aussi compltement et aussi exactement
que mes forces m'ont permis de le faire. Je pourrais m'arrter ici, si je ne devais encore aborder un sujet dont l'influence
sur toutes les matires qui prcdent peut tre considrable;
je veux parler des moyens qui non seulement rendent possible l'action de l'tat, mais qui doivent encore lui garantir
lui-mme son existence.
Pour atteindre son but, si restreint qu'il soit, l'tat doit
avoir des revenus suffisants. Mon ignorance de tout ce qu'on
appelle les finances, me contraint ici d'tre bref. D'ailleurs ce

184

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

point ne rentre pas ncessairement dans le plan que je me suis


trac. J'ai fait observer en commenant que je ne m'occupe
point du cas o le but de l'tat se mesure sur la quantit des
moyens d'action, mais de celui o ces moyens se mesurent
sur le but atteindre (voyez chapitre III, au commencement).
La liaison des ides me conduit seulement remarquer qu'en
ce qui concerne les institutions financires, il ne faut pas plus
qu'ailleurs ngliger d'tudier le vrai but de l'homme dans la
socit, par suite de limiter celui de l'tat. C'est ce que nous
apprend assez le regard, mme le plus superficiel, sur cette
multitude de dispositions de police et de finances. Suivant
moi il y a pour l'tat trois sortes de revenus, provenant: 1
des proprits qui lui appartenaient originairement ou de
celles qu'il a acquises; 2 des impts directs, 3 et des impts
indirects. Toute proprit de l'tat entrane avec elle des inconvnients. J'ai dj parl ci-dessus (ch. III) de la prpondrance
qu'a toujours l'tat comme tat; s'il est propritaire, il entrera
ncessairement dans beaucoup de rapports privs. Par suite,
dans les cas o le besoin, pour lequel seul on dsire la constitution d'un tat, n'existe pas, le pouvoir se fera sentir nanmoins, bien qu'il n'ait t accept qu'en vue de ce besoin.
Certains inconvnients se rattachent aussi aux impts indirects. L'exprience nous apprend quel nombre norme de dispositions supposent l'organisation et la perception de ces
impts. Et certes ce n'est pas dans les dveloppements qui
prcdent qu'on en trouvera la justification. Restent donc les
seuls impts directs. Parmi les systmes possibles d'impts
directs, c'est videmment celui des physiocrates qui est le plus
simple. Seulement on peut soulever contre lui une objection,
souvent faite d'ailleurs: ce systme ne tient pas compte d'un
des produits les plus naturels, de la force humaine, qui, dans
ses effet, dans ses travaux, tant considre par nos institutions comme une marchandise, doit ncessairement tre soumise l'impt. Si l'on considre, non tort, que le systme
des impts directs auquel je reviens, est en ralit le plus mauvais et le plus inconvenant de tous les systmes financiers, il
ne faut pas oublier toutefois que l'tat dont l'action est ren-

CONSERVATION DE L'DIFICE TATIQUE

185

ferme dans des limites si troites, n'a nul besoin de gros revenus, et que, n'ayant aucun intrt propre et distinct de celui
des citoyens, sa sret la plus grande gt dans le secours d'une
nation libre et l'aise. C'est ce que nous enseigne l'exprience
de tous les temps.
Si l'organisation des finances peut apporter des obstacles
l'application des principes ci-dessus exposs, il en est de
mme et plus encore peut-tre de l'organisation politique intrieure. Car il faut trouver moyen de relier les parties gouvernante et gouverne de la nation, d'assurer la premire la
possession du pouvoir qui lui est confi, et la seconde la
jouissance de la libert qui lui reste. Dans les diffrents tats,
on a essay d'atteindre ce but de manire diverse, tantt en
augmentant la force du gouvernement, ce qui est prilleux
pour la libert, tantt en juxtaposant plusieurs pouvoirs opposs entre eux, tantt en rpandant parmi la nation un esprit
favorable la constitution. Ce dernier moyen, si beau qu'il
apparaisse parfois, surtout dans l'antiquit, devient trs aisment nuisible au progrs de l'originalit personnelle des
citoyens; il produit souvent l'uniformit; par suite il est mauvais, du moins dans le systme que j'ai prsent. Le mieux
serait de choisir une organisation politique ayant sur le caractre des citoyens aussi peu que possible d'influence positive
spciale et ne produisant en eux rien autre chose que le plus
grand respect pour le droit d'autrui, uni l'amour enthousiaste de leur propre libert. Je n'essayerai pas de rechercher
ici laquelle des organisations pourrait atteindre ce but. Cette
recherche appartient videmment une thorie exclusivement
politique. Je me contenterai de quelques courtes observations
qui montreront du moins clairement la possibilit d'une semblable organisation. Le systme que j'ai prsent renforce et
multiplie l'intrt priv des citoyens; il semble donc qu'il affaiblisse l'intrt public. Mais il relie si troitement le second
au premier, que celui-ci s'appuie sur celui-l. Tous les citoyens
le reconnatront, puisqu'ils veulent possder la libert et la
sret. Aussi ce systme maintiendrait-il mieux que tout autre
chose l'amour de la constitution, que l'on s'efforce souvent en

186

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

vain de produire par tant de moyens artificiels. Et puis il arrive


que l'tat qui veut moins agir a besoin de moins de puissance
et, par suite, de moins de moyens de dfense. Enfin on comprend aisment que toutes les fois qu'il faudra sacrifier aux
rsultats la force et la jouissance, afin de les empcher l'une
et l'autre de dcrotre davantage, ce dernier systme devra
toujours tre appliqu.
Maintenant j'ai rpondu compltement, dans la mesure
des forces qui m'ont t dparties, la question propose; j'ai
fix de tous cts l'action de l'tat les limites qui m'ont paru
profitables et ncessaires. Cependant je ne me suis jamais plac
que du point de vue du plus grand avantage possible; il pourrait tre intressant de se mettre maintenant au point de vue
du droit. Mais quand une socit politique a rellement et
librement dtermin un certain but et certaines bornes l'action de l'tat, ce but et ces bornes sont videmment lgitimes,
pourvu qu'elles soient de telle nature que leur dfinition rentre
dans le pouvoir de ceux qui l'ont formule. Toutes les fois
qu'une telle dfinition expresse n'existe pas, l'tat doit naturellement chercher refouler son action dans les limites que
lui fixe la thorie pure et ne se proccuper que des obstacles
qui produiraient un plus grand inconvnient, s'ils taient ngligs. La nation peut donc poursuivre l'application de cette thorie dans la mesure o ces obstacles ne rendent pas cette
application impossible, mais jamais au del. Dans ce qui prcde je n'ai point parl de ces obstacles; jusqu'ici je me suis
born dvelopper la thorie pure. En gnral je me suis
efforc de rechercher la situation la plus avantageuse pour
l'homme dans l'tat. Elle m'a sembl consister en ce que l'individualit la plus varie, la personnalit la plus originale soit
ajoute l'union la plus diverse et la plus profonde de plusieurs hommes les uns vis--vis des autres, problme que la
plus grande somme de libert pourrait seule rsoudre.
Dmontrer la possibilit d'une organisation tatique qui entraverait l'homme aussi peu qu'on l'imagine, tel est le but de ce
travail, tel a t depuis longtemps l'objet de toutes mes
rflexions. Je m'estimerai heureux si j'ai prouv que ce prin-

CONSERVATION DE L'DIFICE TATIQUE

187

cipe doit tre l'idal du lgislateur dans toutes les dispositions


qu'il dicte.
L'histoire et la statistique, diriges l'une et l'autre vers ce
but, pourraient donner beaucoup d'claircissement ces ides.
La statistique m'a paru souvent avoir besoin d'une rforme
gnrale. Au lieu de prsenter des donnes de grandeur uniquement sur le nombre des habitants, sur la richesse, sur l'industrie d'un tat, desquelles il n'est jamais possible de dduire
avec sret sa situation vraie; elle devrait, en partant de la
complexion naturelle du sol et des habitants, essayer d'indiquer l'tendue et le mode de leurs forces actives, passives et
jouissantes, et faire voir peu peu les modifications que ces
forces reoivent en partie des rapports des citoyens entre eux,
en partie de la constitution de l'tat. Car en effet, la constitution de l'tat et l'union nationale, si troitement qu'elles soient
lies l'une l'autre, ne doivent jamais tre confondues. Sans
doute, l'organisation sociale assigne aux citoyens, soit par la
force et la contrainte, soit par la coutume et la loi, un rapport
dtermin; mais il en est encore un autre, librement choisi par
eux, infiniment vari et changeant souvent. Et c'est celui-ci,
c'est la libre action du peuple sur lui-mme qui donne tous
les biens dont le dsir pousse les hommes vivre en socit.
L'organisation de l'tat proprement dite lui est subordonne;
celle-ci est le moyen, l'autre est le but; on la prendra toujours comme un moyen ncessaire et mme comme un mal
ncessaire, car elle est toujours lie des restrictions de la
libert. Faire voir les consquences fcheuses que produit
sur le bonheur, sur les facults et sur le caractre des hommes
la confusion de la libre action du peuple avec l'action impose de l'tat, tel tait donc aussi le but secondaire de cette
tude.

XVI
Application aux faits de la thorie ci-dessus dveloppe

Du rapport des vrits thoriques en gnral avec l'application.


- La prudence ncessaire. - Dans toute rforme le nouvel ordre de
choses doit se relier au prcdent. - Cela russit le mieux si l'on
laisse commencer la rforme dans les ides des hommes. - De l
certains principes applicables toutes les rformes. - Leur application la prsente tude. - Principaux caractres du systme qu'on
vient d'tablir. Dangers que peut renfermer son application. - De
l, ncessit de procder par gradation successive. - Grand principe dduire de ceci. - Liaison qui rattache ce principe aux principes fondamentaux de notre thorie. - Principe de la ncessit
dcoulant de cette combinaison. - Ses avantages. - Conclusion.

Tout dveloppement de vrits ayant trait l'homme, et


spcialement l'homme agissant, conduit au dsir de voir
appliqu ce que la thorie dmontre comme vrai. Ce dsir
est en harmonie avec la nature de l'homme qui ne se contente
si rarement du charme bienfaisant et calme de l'ide pure; il
devient plus vif lorsque notre cur s'intresse au bonheur
de la socit. Mais, si naturel que soit par lui-mme ce dsir,
si noble que soit la source d'o il dcoule, il lui est pourtant
arriv souvent de produire des consquences fcheuses, plus
fcheuses mme que la froide indiffrence ou bien - car le

190

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

mme effet peut sortir de deux causes contraires - que cette


ardeur de l'me qui s'intresse moins la ralit et ne se dlecte
que de la beaut de l'ide pure. En effet, la vrit, quand elle
enfonce profondment ses racines, ft-ce dans un seul homme,
tend toujours la vie relle ses consquences salutaires; seulement cette action s'accomplit avec plus de lenteur et moins
de bruit. Au contraire, ce que l'on transporte brusquement
dans le domaine de la ralit, perd souvent sa forme primitive dans la translation mme, et ne ragit mme pas sur les
ides. Ainsi, il existe des ides que le sage n'essayerait jamais
de raliser. Dans aucun temps la ralit n'est prte accueillir
les crations de l'esprit, mme les plus belles et les mieux rflchies. L'idal est fatalement destin flotter toujours comme
un modle inaccessible dans l'me de l'artiste. Il suit de l
qu'une prudence plus qu'ordinaire est indispensable mme
dans l'application de la thorie la plus sre et la plus logique.
Je veux donc, avant de terminer ce travail, rechercher aussi
compltement et en mme temps aussi brivement que mes
forces me le permettront, dans quelle mesure les principes
dvelopps prcdemment peuvent tre transports dans le
domaine de la ralit. Cette recherche pourra me garder contre
le reproche d'avoir, par ce qui prcde, voulu rgenter directement les faits, ou dsapprouver ce qui dans la ralit peut
tre en dsaccord avec ce que j'ai dit. C'est l une prsomption dont je serais encore fort loign mme si je considrais
tout ce que j'ai dit comme entirement exact et tout fait
hors de doute.
Dans toute transformation du prsent, une situation nouvelle doit natre et succder la prcdente. Mais chaque situation dans laquelle se trouvent les hommes, chaque objet qui
les entoure produit dans leur tre intrieur une certaine forme
dtermine et arrte. Cette forme ne peut pas changer selon
une conception arbitraire, choisie d'avance par l'esprit. On
manque le but qu'on se propose en mme temps que l'on
dtruit la force, si l'on impose l'homme une forme non convenable. Si l'on jette un coup d' il sur les plus importantes rvolutions de l'histoire, on dcouvrira sans peine que la plupart

APPLICATION AUX FAITS DE LA THORIE

191

d'entre elles sont nes des rvolutions priodiques de l'esprit humain. On est confirm davantage encore dans cette ide
si l'on tudie les forces qui, en ralit, causent tous les changements qui arrivent sur notre globe, et si l'on se rend compte
que parmi elles ce sont les forces humaines qui jouent le rle
principal; car les forces de la nature physique, cause de leur
marche rgulire et de leur retour ternellement uniforme,
sont moins importantes cet gard, et celles des tres sans raison sont insignifiantes en soi. La force humaine, dans une
priode donne, ne peut se manifester que d'une seule
manire, mais ce mode de manifestation peut se diversifier
l'infini. Considre dans chaque moment spar, elle prsente
donc un aspect exclusif; considre dans une srie de priodes,
elle offre l'image d'une admirable varit. Tout tat antrieur
ou bien produit tout seuIl' tat qui lui succde, ou du moins
empche que des circonstances extrieures ne puissent produire autre chose. Cet tat antrieur et la modification qu'il
reoit dterminent aussi par suite le mode mme suivant lequel
la nouvelle situation doit agir sur les hommes; et la puissance
de cette dtermination est si grande, que mme ces circonstances en reoivent souvent par l mme une forme entirement nouvelle. Il suit de l que tout ce qui arrive sur la terre
peut tre appel bon et salutaire, parce que c'est la force intrieure de l'homme qui s'empare de toutes choses, de quelque
nature qu'elles soient, et parce que cette force intrieure ne
peut agir que favorablement, quoique des degrs divers,
dans toutes ses manifestations, puisque chacune d'elles, en
effet, lui donne plus d'nergie ou de finesse. De l rsulte
encore que l'on pourrait peut-tre prsenter l'histoire universelle du genre humain uniquement comme la srie logique
et naturelle des rvolutions de la force humaine. Ce serait l
peut-tre non seulement la manire d'tudier l'histoire la plus
fconde en enseignements, mais encore tous ceux qui s'efforcent d'agir sur les hommes, apprendraient ainsi dans quelles
voies de progrs ils doivent essayer de mettre et de diriger la
force humaine, et dans lesquelles ils ne devraient jamais vouloir la placer. Ainsi, de mme que la force intrieure de

192

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

l'homme, par sa dignit, mrite qu'on la respecte grandement,


de mme elle impose le respect par la vigueur avec laquelle
elle se soumet toutes les autres choses.
Donc, qui voudra entreprendre le difficile travail d'entrelacer savamment un nouvel tat de choses dans un autre qui
le prcdait, devra ne jamais perdre de vue cette force. Il devra
tout d'abord attendre la pleine action du prsent sur les esprits.
S'il voulait trancher dans le vif, peut-tre pourrait-il changer
la forme extrieure des choses, mais non pas la disposition
intrieure de l'homme, et celle-ci s'infiltrerait toujours dans
toutes les nouveauts qu'on lui aurait imposes de force. Et
qu'on ne croie pas que plus on laissera de plnitude l'action du prsent, plus l'homme aura de rpugnance pour un
tat de choses nouveau. Prcisment, dans l'histoire de
l'homme, les extrmes se relient le plus fortement les uns
aux autres, et tout tat extrieur, quand on le laisse agir sans
entraves, travaille sa propre ruine au lieu de travailler
son affermissement. Ceci nous est dmontr non seulement
par l'exprience de tous les temps, mais cela est encore
conforme la nature de l'homme, aussi bien de l'homme actif
que de l'homme passif; de l'homme actif qui ne s'arrte jamais
un objet plus longtemps que son nergie n'y trouve de
matire, et qui passe d'autant plus aisment autre chose qu'il
s'est livr en toute libert au travail qu'il va quitter; de
l'homme passif, en qui la vrit la dure de l'oppression
mousse la force; mais, en mme temps, cette dure de l'oppression fait qu'on la ressent plus vivement. Mme sans porter une atteinte directe la forme prsente des choses, il est
possible d'agir sur l'esprit et sur le caractre des hommes, et
de leur donner une disposition qui cesse d'tre en harmonie
avec la situation actuelle. C'est ceci que le sage tentera de faire.
C'est l la seule voie de raliser le plan de rforme, exactement tel que la pense l'a conu; par toute autre voie, ce
plan sera modifi, chang, dnatur, au travers des lments
de l'tat prcdent qui restent dans les faits et dans l'esprit
des hommes; sans compter le mal que l'on cause toujours
quand on trouble la marche naturelle du dveloppement

APPLICATION AUX FAITS DE LA THORIE

193

humain. Une fois cet obstacle cart, la situation qu'on a dcid


d'tablir pourra exercer son action entire, en dpit de l'tat
antrieur et de la situation prsente qu'il a produite; alors,
rien ne devra plus s'opposer l'excution de la rforme. Les
rgles gnrales de la thorie de toute rforme devraient donc
peut-tre prsenter comme suit:
10 Transporter dans la ralit les rgles de la thorie pure,
alors, mais jamais avant, que les faits ne les empchent plus
de produire dans toute leur tendue les effets qu'elles produiraient toujours, si aucun lment tranger ne venait s'y mler.
20 Pour accomplir le passage de la situation prsente l'tat
nouveau que l'on projette, faire autant que possible que toute
rforme dcoule des ides et de l'esprit des hommes.
Dans l'exposition des principes purement thoriques que
j'ai prsents, mon point de dpart, il est vrai, a toujours t la
nature de l'homme, et j'ai toujours suppos une mesure commune, non une mesure extraordinaire de forces. Mais je me suis
toujours reprsent l'homme avec la forme qui lui est ncessairement propre, avant qu'il ne soit modifi par aucune situation spciale. Or, nulle part un tel homme ne se rencontre;
partout le milieu dans lequel il vit lui a dj donn une forme
positive plus ou moins dtourne. Ainsi, quand un tat s'est
efforc d'tendre ou de restreindre les limites de son action
suivant les principes d'une thorie vraie, il doit tenir trs grand
compte de cette forme. Le manque d'harmonie entre la thorie et la ralit, en ce qui concerne ce ct de l'administration
de l'tat, se rsoudra toujours, la vrit, comme il est facile
de l'apercevoir, en un manque de libert, et ainsi l'on peut
croire que le relchement des liens est toujours possible, et
toujours salutaire. Mais, si vraie que soit en elle-mme cette
proposition, il ne faut pas oublier que ce qui, d'un ct, et en
tant que lien, enchanera la force, d'un autre ct sera pour
l'homme une occasion d'exercer son activit. Au commencement de ce travail dj j'ai fait observer que l'homme a plus
de penchant pour la domination que pour la libert: l'difice du pouvoir ne contente pas seulement le souverain qui
l'lve et le maintient; les sujets aussi sont satisfaits par la

194

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

pense qu'ils sont les parties d'un tout qui s'lve au-dessus
des forces et s'tend au del de la dure d'une gnration. Par
consquent, l o cette opinion est encore dominante, l'nergie doit ncessairement s'vanouir, et la somnolence et l'apathie doivent apparatre lorsque l'on veut forcer l'homme agir
seulement en soi et pour soi, seulement dans le cercle qu'embrassent ses forces individuelles, seulement pour le temps
qu'il a vivre. la vrit, ce n'est que de cette manire qu'il
agit sur le cercle le plus illimit pour la dure la plus imprissable ; mais aussi son action n'est pas si immdiate; il rpand
une semence qui germe d'elle-mme plutt qu'il n'lve des
difices qui montrent directement les traces de sa main. Il faut
ncessairement un plus haut degr de culture pour prfrer
l'activit qui ne fait que donner des forces, et qui confie ces
dernires la production des rsultats, cette autre activit qui
cre directement par elle-mme les rsultats. Ce degr de culture est la vraie maturit de la libert. Toutefois, cette maturit ne se trouve nulle part dans sa perfection, et, suivant ma
conviction, une telle perfection restera par ailleurs toujours
trangre l'homme sensuel et si volontiers extraverti.
Qu'aurait donc faire l'homme d'tat qui voudrait entreprendre un pareil changement? D'abord, chaque pas nouveau qu'il ferait en dehors de la voie trace par la situation
actuelle des choses, suivre strictement la thorie pure, moins
qu'il n'existe dans le prsent une circonstance qui, si l'on voulait se fonder uniquement sur la thorie, changerait ou anantirait tout ou partie de ses consquences. En second lieu, il
devrait laisser subsister sans y toucher toutes les restrictions
la libert, fondes sur l'tat prsent des choses, jusqu' ce
que les hommes feraient comprendre par des signes infaillibles
qu'ils les considrent comme des liens oppressifs, qu'ils en
ressentent le poids, et qu'en ce point ils sont mrs pour la
libert; mais alors, il faudrait faire disparatre ces restrictions la libert sans tarder. Enfin, cet homme d'tat devrait
employer tous les moyens de promouvoir la maturit du
peuple pour la libert. C est l incontestablement la chose la
plus importante et la plus simple dans ce systme; car rien

APPLICATION AUX FAITS DE LA THORIE

195

ne nous apprend aussi bien tre dignes de la libert que la


libert elle-mme. Cette proposition ne sera pas admise, il
est vrai, par ceux qui se sont si souvent servis de ce prtendu
manque de maturit comme d'un prtexte pour faire durer
l'oppression. Pourtant elle s'ensuit, je crois, incontestablement
de la nature mme de l'homme. Le manque de maturit pour
la libert ne peut venir que du manque de forces intellectuelles
et morales; on ne combattra cette insuffisance qu'en augmentant ces forces; pour les augmenter, il faut qu'elles s'exercent; pour qu'elles s'exercent, il faut la libert qui fait natre
l'esprit d'initiative. Seulement ce n'est pas, proprement parler, donner la libert que d'carter des liens, quand celui qui
les porte n'en souffre pas. Mais il n'existe aucun homme au
monde, si abandonn qu'il soit de la nature, si abaiss qu'il
soit par sa condition, chez qui cela est vrai pour tous les liens
qui le tiennent. Ainsi donc, qu'on les carte peu peu et successivement, mesure que s'veille le sentiment de la libert,
et chaque nouveau pas, on acclrera le progrs. De grandes
difficults peuvent encore rsider dans la reconnaissance des
indices caractristiques de ce rveil. Mais ces difficults ne
sont pas tant dans la thorie que dans l'application, qui, sans
doute, ne permet jamais de rgles spciales, mais qui, ici
comme partout, ne peut tre que l'uvre du gnie. En thorie, j'essayerais de m'expliquer ce point d'ailleurs fort compliqu de la manire suivante:
Le lgislateur devrait inluctablement avoir deux choses
devant les yeux: 10 la thorie pure dveloppe jusque dans
le dtaille plus exact; 20 l'tat des faits particuliers qu'il aurait
dcid de changer. Il devrait non seulement matriser la thorie dans toutes ses parties de la manire la plus exacte et la
plus complte; mais il devrait encore avoir prsentes l'esprit les consquences ncessaires de chacun des principes dans
toute leur tendue, dans leurs divers entrecroisements et dans
leur dpendance mutuelle les unes des autres, si ces principes
ne pouvaient pas tous tre raliss la fois. Il devrait encore
- et ce point serait coup sr infiniment plus difficile - prendre
connaissance de la ralit des faits, de tous les liens que l'-

196

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

tat impose aux citoyens, de tous les liens que ceux-ci s'imposent eux-mmes, avec la sanction de l'tat, contre les rgles
pures de la thorie, et de toutes les consquences qui en rsultent. Le lgislateur devrait alors comparer l'un avec l'autre ces
deux tableaux, l'un des principes, l'autre des faits; et pour
transporter dans la ralit un prcepte de la thorie, il devrait
choisir l'instant o, suivant la comparaison, il se trouverait
que, mme aprs cette translation, le principe resterait le mme,
et de plus produirait les effets que le premier tableau prsente.
Ou bien, si ces conditions ne pouvaient tre remplies, ce
moment serait celui o l'on pourrait prvoir que ce dfaut se
corrigerait aussitt que la ralit se rapprocherait davantage
de la thorie. Car c'est ce but suprme, ce rapprochement complet, qui doit inlassablement attirer les regards du lgislateur.
Cette proposition, pour ainsi dire figure, peut paratre
trange, et peut-tre plus que cela encore. On pourra dire que
ces tableaux ne peuvent pas mme demeurer fidles et qu'il
est impossible de les comparer avec exactitude. Toutes ces objections sont fondes, mais elles perdent beaucoup de leur force
quand on songe que la thorie rclame toujours la libert,
tandis que les faits, en tant qu'ils s'en cartent, prsentent toujours la contrainte. Si l'on ne remplace pas toujours la contrainte
par la libert, c'est qu'on ne peut pas faire autrement, et cette
impossibilit, d'aprs la nature mme des choses, ne peut avoir
qu'une des deux raisons suivantes: 10 ou l'homme, ou les faits
ne sont pas encore mrs pour la libert; et par suite - ce qui
peut provenir tout la fois et de l'homme et de la situation-,
la libert dtruirait les lments sans lesquels on ne peut imaginer aucune libert, ni mme l'existence; 20 ou bien, - ce
qui est une consquence uniquement de la premire cause -la
libert ne produirait pas les effets salutaires qui l'accompagnent toujours quand elle n'est pas artificielle. Cependant, on
ne peut juger les deux tats sociaux qu'en se les reprsentant
l'un et l'autre, la situation actuelle et la situation rforme,
dans toute leur tendue, et qu'en comparant soigneusement
entre elles leur forme et leurs consquences. La difficult
s'amoindrit encore davantage quand on considre que l'tat

APPLICATION AUX FAITS DE LA THORIE

197

lui-mme n'a jamais le pouvoir ou d'oprer une rforme avant


qu'il se produise chez les citoyens des signes de rclamation,
ou d'carter des liens avant que leur vice devienne frappant;
que, par suite, l'tat n'a en gnral qu' remplir le rle de spectateur, et, si l'occasion se prsente, de dtruire une disposition
restrictive de la libert, il n'a qu' en apprcier la possibilit
ou l'impossibilit, enfin il n'a qu' se laisser guider par la
ncessit. En terminant, je n'ai pas besoin de faire remarquer
qu'il n'a t question ici que du cas o, en gnral, une rforme
est possible l'tat non seulement du point de vue matriel,
mais encore moral, o par suite les principes du droit ne s'y
opposent point. Seulement, dans ce dernier cas, il faut ne pas
oublier que le droit naturel et universel est l'unique base de
tout droit positif; qu'en consquence il faut toujours remonter au premier. Pour citer un axiome juridique qui est comme
la source de tous les autres, personne ne peut jamais, en aucune
manire, avoir la facult de disposer des forces ou du bien
d'un autre homme sans ou contre sa volont.
Cela dit, j'ose poser le principe suivant:
L'tat doit, en vue des limites de son action, rapprocher la
situation relle des choses de la juste et vraie thorie, autant
que la possibilit le lui permet et que des motifs de vraie ncessit ne l'en empchent pas. La possibilit existe quand les
hommes sont suffisamment prdisposs la libert; cette libert
qui, comme l'enseigne la thorie, peut toujours produire les
effets salutaires qui ne manquent jamais d'en dcouler quand
aucun obstacle ne vient les arrter. Pour qu'il y ait, au contraire,
une ncessit ce que l'tat s'abstienne de travailler atteindre
ce but, il faudrait que la libert accorde dtruise les rsultats
dont l'absence non seulement toufferait tout progrs venir,
mais compromettrait l'existence mme de la socit. Pour
apprcier la possibilit ou la ncessit, on doit toujours comparer soigneusement la situation actuelle et la situation modifie, ainsi que leurs consquences respectives.
Cette rgle fondamentale dcoule entirement de l'application sur ce cas prcis du principe pos plus haut propos
de toutes les rformes. En effet, aussi bien quand il manque

198

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

encore quelque chose pour que la nation soit prte la libert,


que quand les rsultats ncessaires dont on a parl en souffriraient, la ralit empche les rgles de la thorie pure de
produire les consquences qu'elles produiraient toujours si
aucun lment tranger ne venait s'y mler. Je n'ajoute donc
rien pour dvelopper davantage le principe pos. la vrit,
je pourrais classer les situations possibles que prsentent les
faits, et dmontrer comment la thorie s'y applique. Or, ce faisant, j'irais contre mes propres principes. Car j'ai dit, en effet,
qu'une pareille application exige l'tude de l'ensemble et de
chacune des parties qui le composent dans leur contexte le
plus exact; or, on ne peut prsenter un tel ensemble au moyen
de simples hypothses.
Si je rattache cette rgle sur la conduite pratique de l'tat les lois que la thorie ci-dessus dveloppe lui imposerait, il en rsulte qu'il ne devrait jamais permettre qu' la
ncessit de dterminer la sphre de son activit. En effet, la
thorie lui permet seulement de prendre soin de la sret,
parce que c'est l le seul but que l'homme ne puisse pas
atteindre lui seul; ce soin est donc le seul qui soit ncessaire.
La-rgle de la conduite pratique lie l'tat troitement la thorie, en tant que les circonstances actuelles ne l'obligent pas
absolument de s'en carter. C'est donc le principe de la ncessit auquel tendent, comme leur but suprme, toutes les
ides exprimes dans ce travail. En thorie pure, seul le caractre propre de l'homme l'tat naturel dtermine les limites
de cette ncessit; dans l'application, la personnalit de
l'homme, tel qu'il est en ralit, vient s'y ajouter. Ce principe
de la ncessit devrait, suivant moi, servir de rgle suprme
tout travail ayant l'homme pour objet. Car c'est le seul qui
conduise des rsultats certains et infaillibles. Le critre de
l'utilit qu'on pourrait lui opposer ne permet aucun jugement
clair et sr. Il exige des calculs de probabilits qui forcment
ne peuvent point tre exempts d'erreurs, et qui, de plus, courent le risque d'tre djous par les moindres circonstances
imprvues. Au contraire, la ncessit s'impose l'me avec
puissance, et ce qu'elle commande est toujours non seulement

APPLICATION AUX FAITS DE LA THORIE

199

utile, mais indispensable. De plus, l'utilit, ayant un nombre


infini de degrs divers, rend ncessaires une foule d'institutions nouvelles qui se succdent, tandis que, tout au rebours,
quand on s'en tient ce que la ncessit exige, tout en laissant
plus de jeu la force proprement dite, on diminue le besoin
que l'on peut en avoir. Enfin, la proccupation de l'utile
conduit surtout des dispositions positives, la proccupation
du ncessaire surtout des dispositions ngatives; en effet tant donn la force de l'nergie dont dispose l'homme - la
ncessit ne conduit presque jamais qu' la dlivrance de tout
lien qui le comprime. De toutes ces raisons, - qu'une analyse
plus dtaille pourrait accompagner de beaucoup d'autres il rsulte qu'il n'est point de principe aussi bien compatible
que celui-ci avec le respect d la personnalit d'tres
conscients et actifs, et avec le soin de la libert qui nat de ce
respect. Enfin, le seul moyen infaillible de donner aux lois la
puissance et l'autorit est de les faire natre exclusivement
de ce principe. On a propos des moyens de plus d'une espce
pour arriver ce but; comme moyen le plus sr, on a voulu
persuader les citoyens de la qualit et de l'utilit des lois. Mais
en admettant, dans un cas dtermin, cette qualit et cette utilit, on se convainc toujours avec peine de l'utilit d'une disposition; des avis diffrents entranent des partis divers, et le
penchant lui-mme prend le dessus sur la conviction, car
l'homme qui saisit toujours aisment l'utilit qu'il reconnat par
lui-mme, rsiste celle qu'on lui impose. Au contraire, chacun incline volontairement la tte sous le joug de la ncessit.
Quand on se trouve engag dans une situation complique, il
est sans doute plus difficile percevoir mme le ncessaire;
mais prcisment l'observation de ce principe rend toujours
la situation plus simple et en rend toujours la vue plus facile.
J'ai maintenant parcouru la carrire que je m'tais trace
au commencement de ce travail. Je me suis toujours senti
anim du respect le plus profond pour la dignit intrieure
de l'homme et pour la libert, qui seule est en harmonie avec
cette dignit. Puissent mes ides et l'expression dont je les ai
revtues n'tre pas indignes de ce sentiment!

CHRONOLOGIE DE WILHELM VON HUMBOLDT

22 juin 1767. Naissance Postdam (Prusse).


1769. Naissance de son frre Alexander.
1785. tudes Francfort et Gattingen ; frquente des cercles
d'tudes prives Berlin o il est influenc par les thories du droit naturel.
1788. Publie Sur la religion; auteur d'une protestation (non
publie) contre les dits de Wallner pour rgenter la religion dans l'tat prussien.
Aot 1789. Voyage Paris en compagnie de l'un de ses anciens
prcepteurs, Campe.
1790. En fonction la Chambre de justice de Berlin, charge
vite abandonne.
Dbut 1791. Mariage avec Caroline von Dachroeden; abandon dfinitif de la magistrature.
1791/1793. Se retire Burgoerner pour se consacrer la philosophie politique (rdaction du manuscrit de l'Essai sur
les limites de l'action de l'tat) puis l'tude de l'Antiquit;
entretient des relations amicales avec Schiller mais aussi
Goethe, Heine, Jacobi.

202

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

1794. S'installe Ina prs de Schiller; publication de la Lettre

sur l'ducation esthtique de l'homme.


1797/98. Voyage en France (cf. son Journal) et en Italie.
1799/1800. Voyage en Espagne et au Pays basque; Lettre

Goethe sur le thtre franais.


1801/1808. Rsident prussien auprs du Saint-Sige Rome.
1809/1810. Chef de la section des cultes et de l'instruction
au Ministre prussien de l'Intrieur; rorganise l'instruction publique en Prusse (cration des gymnasium ) ;
cre l'Universit de Berlin.
1810/1819. Ambassadeur Vienne puis Londres; joue un rle
au Congrs de Vienne.
1819. Aprs avoir brivement t Ministre de l'Intrieur, dmissionne pour dsaccord avec le tournant anti-libral de la
Prusse; prend sa retraite et se retire Tegel, prs de Berlin
pour se consacrer la linguistique.
1819/21. Rdige Sur l'Organisation constitutionnelle de la Prusse
(seulement publi en 1848) ; publie Sur la structure du langage et La tche de l'historien.
1827. Publication de la Lettre sur les formes grammaticales en

gnral et sur la langue chinoise en particulier.


1830. Revient au Conseil d'tat ; publication de la

Correspondance avec Schiller.


8 avril 1835. Mort Tegel.

INDEX

Anciens: 24, 25, 42, 71, 78.


Aristote: 26.
Bien positif: 33, 34, 35, 54, 57, 125.
Concurrence: 55, 67.
Constitution: 19,20,22,23,54,60,
75, 182, 185, 187.
Contrat: 57, 121, 127, 131, 133, 134,
135,136,142,143,144,145,150,159.
Dveloppement: 27, 32, 38, 42, 46,
49,63,64,74,89,90,137,182,189.
Diversit: 27, 28, 29, 37, 53.
Droit: 111, 116, 117, 118, 122, 132, 1359,141,143,147-149, 151, 154, 156,
1~~~M~1~1~ln1~1~

182.
Droits d'autrui: 100, 113, 121, 127,
128, 131, 134, 153, 155, 159, 160,
163, 165, 170, 172, 173, 180.
Droits de l'homme: 22, 70, 95, 122,
130, 162, 178, 179.
Droit naturel: 127, 137, 177, 197.
ducation publique: 24, 69, 72-75.
tat: 90, 91, 96,113-119,122,127,161.
t:tre intrieur: 24, 25, 27, 40, 41, 43,
45,48,51,53, 190.
Ferguson : 71.
Force: 27, 29, 31, 32, 37, 38, 42-44, 53,
61,102,104,105,110,112,117,190,
191,194,195,199.
Goethe: 30, 44, 64, 83.
Guerre: 63-68.

Harmonie: 73, 86, 92,100,103-106,


11, 113, 156, 160, 189, 192, 193.
Indpendance: 28, 29, 51, 88, 96, 97,
110,130.
Individu: 25-7, 29-31, 36, 43, 46, 48,
54, 57, 72, 79, 81, 87, 115, 118, 163165, 168, 169.
Individualit: 27, 31, 46, 96, 110, 129,
166, 182, 186.
Intrt: 36, 42, 47, 55, 128, 147, 149,
169, 180, 185.
Intolrance: 84, 166.
Kant: 25, 102,103,107.
Libert de penser: 93-5.
Libert d'esprit d'examen: 89, 91, 92.
Libert personnelle: 80, 122 , 135.
Lien tatique: 19, 73.
Loi prohibitive: 122, 128.
Mirabeau: 60, 75, 76, 141.
Nation: 21-23, 36, 37, 45, 56, 61, 63,
65, 66, 68, 81, 115, 124, 125, 149,
150,179,185,186,198.
Originalit: 29-31, 46, 47, 53, 74, 97,
185,186.
Perfection: 28, 81-84, 88, 93, 94,108,
111,147, 155, 195.
Platon: 23, 65.
Proprit: 47, 56, 70, 116, 118, 121,
122,130,133,136,141-143,149,184.
Raison: 32, 42, 67, 80, 82, 84, 109, 110,
124, 163, 179.

204

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

Religion: 77-87, 89-97, 125.


Rousseau: 23, 31.
Schiller: 46.
Soin positif: 42, 48, 51, 97.
Spontanit: 34, 43, 53, 93, 127.
Sret intrieure: 69, 79, 96.
Uniformit: 36, 74, 185.

Utilit: 22, 28, 56, 66, 67, 88, 92, 101,


129, 168, 199.
Varit: 27, 29, 30, 36, 64, 97, 129.
Vertu: 24, 25, 85, 89, 90, 92, 100, 102,
109, 112, 123, 167.
Vie prive: 20, 23, 26, 34.

TABLE DES MATIRES

Un manifeste prcoce de l'individualisme moral


(et libral), par Alain Laurent et Karen Horn..................... 7
1. - Introduction ........................................................................ 19

II. - tude de l'homme considr comme individu,


et des fins dernires les plus leves de son existence. 27
III. - Transition notre vritable tude. - Plan. - Du soin
de l'tat pour le bien positif, et en particulier
pour le bien-tre physique des citoyens .......................... 33
IV. - Du soin de l'tat pour le bien ngatif des citoyens,
pour leur sret ................................................................... 59
V. - Du soin de l'tat pour la sret
contre les ennemis extrieurs ............................................ 63
VI. - Du soin de l'tat pour la sret des citoyens
les uns vis--vis des autres. - Moyens d'atteindre
ce but. - Dispositions visant le perfectionnement
de l'esprit et du caractre des citoyens. De l'ducation publique .................................................... 69
VII. - De la religion .................................................................. 77
VIII. - De l'amlioration des murs ..................................... 99

206

ESSAI SUR LES LIMITES DE L'ACTION DE L'TAT

IX. - Dtermination plus nette et positive du soin


de l'tat pour la sret. - Dveloppement de l'ide
de la sret ......................................................................... 115
X. - Du soin de l'tat pour la sret, relativement
la dtermination des actes des citoyens
qui n'ont trait d'une manire immdiate et directe
qu'aux agents eux-mmes (lois de police) .................... 121
XI. - Du soin de l'tat pour la sret au moyen
de la dtermination des actes individuels
qui touchent autrui d'une manire immdiate
et directe (lois civiles) ....................................................... 131
XII. - Du soin de l'tat pour la sret au moyen
de la dcision juridique des difficults qui naissent
entre les citoyens ............................................................... 147
XIII. - Du soin de l'tat pour la sret par la punition
des transgressions aux lois dictes par lui
(lois pnales) ...................................................................... 153
XlV. - Du soin de l'tat pour la sret du point de vue
de la situation donner aux personnes
qui ne sont pas en pleine possession des forces
naturelles, ou dment mries, de l'humanit
(des mineurs et des insenss) .......................................... 175
Xv. - Du rapport qui existe entre les moyens ncessaires
la conservation de l'difice tatique en gnral
et la thorie ci-dessus dveloppe.
Fin du dveloppement thorique ................................... 183
XVI. - Application aux faits de la thorie
ci-dessus dveloppe ........................................................ 189
Chronologie de Wilhelm von Humboldt.. .......................... 201
Index ......................................................................................... 203

Ce volume,
le premier
de la collection Bibliothque classique de la libert
publi aux ditions Les Belles Lettres,
a t achev d'imprimer
en fvrier 2004
dans les ateliers
de Normandie Roto Impression S.a.S.,
61250 Lonrai, France

N d'diteur: 6055
N d'imprimeur: 040442
Dpt lgal: mars 2004