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Monitor Huscar: la nave de los hroes

El Huscar es mucho ms que una nave. Es un smbolo de resistencia


ante la adversidad, un santuario en el que un puado de peruanos
entreg sus vidas enfrentado a un enemigo mayor y ms poderoso. En
estos das se cumplen 150 aos de su construccin en los astilleros
ingleses. Aqu la historia.
La segunda mitad del siglo XIX en el Per se caracteriz por ser una
poca de bonanza econmica debido a los abundantes recursos
obtenidos por la explotacin del guano. Entonces, a inicios de 1862, el
mariscal Ramn Castilla, recordado por querer convertir el pas en una
potencia martima, tuvo el propsito de dotar a nuestra escuadra de
buques blindados similares a los empleados durante la Guerra de
Secesin en Estados Unidos (1861-65). Este conflicto haba
revolucionado la guerra naval con proyectiles explosivos, buques a vapor
blindados y torpedos y minas que haban vuelto obsoletos los viejos
barcos de madera impulsados por el viento.
El objetivo era que nuestra Armada pudiera proteger el litoral y
nuestra principal fuente de riqueza, las islas guaneras. Sin embargo, esto
se frustr al dejar Castilla el poder, hecho que coincidi con el llamado
incidente de Talambo (4 de agosto de 1863), el cual motiv la presencia
en aguas americanas de una escuadra espaola, bajo la forma de una
expedicin cientfica. Pronto la crisis escalara hacia una guerra.
En esas circunstancias, en abril de 1864, el gobierno del general Juan
Antonio Pezet comision a sus mejores oficiales para que se encargasen
de adquirir buques y artillera en Estados Unidos y Europa. El objetivo era
enfrentar la escuadra espaola que contaba con la fragata Numancia,
una de las ms poderosas de su tipo.
Dos temidos blindados peruanos
En Inglaterra se contrat la construccin de dos buques. El primero fue la
fragata blindada Independencia, cuya construccin fue inspeccionada
por el capitn de fragata Aurelio Garca y Garca. El segundo fue el
Huscar, un blindado tipo torren que estuvo bajo vigilancia del capitn
de navo Jos Mara Salcedo. El contrato se firm en el astillero Laird
Brothers de Birkenhead, el 12 de agosto de 1864.
La entrega de ambos blindados era un asunto prioritario. De esta
manera, el Huscar fue lanzado al agua el 7 de octubre de 1865,
mientras que la Independencia lo haba hecho el 8 de agosto.
Finalmente, nuestro monitor zarp de Birkenhead hacia Brest el 17 de
enero de 1866, en donde se encontr con el Independencia. Ambos
buques iniciaron su viaje hacia las costas chilenas para encontrarse con
la escuadra aliada peruano-chilena que libraba combate con las naves
espaolas.

Sin embargo, la llegada de ambos buques fue tarda: arribaron a


Ancud, Chile, el 6 de junio, un mes despus de ocurrida la derrota
espaola frente al Callao, el 2 de mayo de 1866. Pese a ello la inminente
presencia de los blindados fue suficiente para que el espaol Mndez
Nez apurara su infructuosa accin frente al Callao y su posterior
partida definitiva.
La gloria en combate
Durante su servicio, el Huscar fue protagonista de importantes
acontecimientos. Desde su cubierta, en 1872, Miguel Grau su ms
notable comandante proclam su famoso manifiesto en defensa del
orden constitucional, en contra de la revolucin de los hermanos
Gutirrez. Luego, el monitor se enfrent con los buques ingleses Shah y
Amethyst en aguas de Pacocha el 29 de mayo de 1877.
Como bien se sabe, su gloria lleg durante la campaa naval de la
Guerra del Pacfico, gracias a la magistral conduccin del capitn de
navo Miguel Grau. Hombre y buque conformaron un do legendario y
sus hazaas mantuvieron a raya a la mucho ms poderosa escuadra
adversaria. Para Jorge Basadre, el Huscar era un buque inferior a
cualquiera de los blindados enemigos, y sin embargo mantuvo la lucha
como dueo del mar. Con l, el Per mostr audacia, arranque de
acometida, comando sobre los acontecimientos. Con l, entrevi una
ilusin de victoria.
Grau y su valiente tripulacin saban que tarde o temprano llegara la
hora de enfrentar a los blindados enemigos, lo que ocurri la madrugada
del 8 de octubre de 1879 frente a Punta Angamos. Cada uno cumpli con
su deber, y antes que rendir la nave, se orden inundarla y hundirla.
El Huscar fue el ms famoso buque de su tipo y de su tiempo,
escenario y testigo de actos de herosmo inolvidables.

El barco de guerra ms famoso durante la guerra del guano y


del salitre de 1879 fue el portentoso Blindado Ligero de mar
modelo Ericsson, tipo Monitor, "Huscar", la Capitana del
Per, buque que fue la obra maestra del Capitn ingls
Cowper P. Coles, padre de los monitores, quien elabor su
diseo en 1864, se construye, al mismo tiempo que la fragata
blindada "Independencia", a fines de 1864 en los astilleros
ingleses de la empresa Cammell-Laird Iron Works
(antiguamente llamada Casa Laird & Brothers) de Birkenhead,
Liverpool, a cargo del Capitn de Navo A.P. Jos Mara
Salcedo (marino chileno al servicio del gobierno peruano), y
por encargo del gobierno que presidi el General Juan Antonio
Pezet. Fue adquirido en 81,247 Libras Esterlinas. "Este
hermoso monitor tena aparejo de bergantn y con los

falcos colgantes apenas ofreca blanco de 4 pies sobre


la superficie del agua". El Monitor se caracterizaba por su
poco calado (estrechez) y por desplazarse casi sumergido, lo
que lo haca poco visible.
El 12 de Agosto de 1864 el Capitn de Navo A.P. Jos Mara
Salcedo firm un contrato con la Casa Laird & Brothers, de
Birkenhead, Liverpool, por un blindado con aparejo de
bergantn, segn el diseo de uno de los ms grandes
arquitectos navales, el britnico Cowper P. Coles. Dicho
buque, que reuna algunas de las mejores caractersticas
navales de aquella difcil poca, en la que las nuevas tcnicas
haban revolucionado la guerra en el mar, dando inicio a lo
que se conoce como la poca de la incertidumbre naval, sera
el "Huscar", cuyo servicio estara ntimamente ligado a la
gloria del futuro Almirante Miguel Grau. Las maquinarias
seran provistas por Penn e Hijos, mientras que la artillera
estara a cargo de Armstrong y Ca., Firmas ambas
prestigiadas ante la Marina de Guerra Real britnica. El precio
pactado era de 71,000 Libras Esterlinas, suma que fue
pagada en cinco armadas, conforme el avance de la obra, que
qued concluida en Diciembre de 1865. A esa cifra hubo que
agregar, lo correspondiente al armamento y otros gastos de
equipamiento, que sumaron casi 20,000 Libras mas a la
cuenta general. El "Huscar": "Desplazaba 1,130
toneladas con una hlice con mquina nica de 300
caballos de fuerza y un andar de 12 nudos por hora (12
millas por hora); meda 200 pies de eslora, 35 de
manga, y 20 de puntal (200 pies en su mayor largo, 35
pies de ancho y 20 de profundidad), posea un temible
espoln de acero a proa; estaba defendido por un
blindaje de hierro de 5 pulgadas al centro que
disminua hasta 2 en los extremos; e interiormente
estaban separados sus compartimientos por divisiones
a prueba de agua, que aislaban la sala de mquinas, la
torre y otras partes vitales. Sobre la cubierta tena una
artillera compuesta por una torreta giratoria de forma
cilndrica -eso que conocemos como colisa acorazadallamada monitor y diseada por Cowper Coles, armada
con dos caones rayados giratorios "Armstrong" de 10
pulgadas, de lento sistema de avancarga, cuyo peso
unitario era de 12 toneladas y que disparaban -a

ambos lados sin que el buque cambie de rumboproyectiles de 300 libras; tres caones "Armstrong"
pequeos -dos de 40 libras y uno de 12 librascolocados uno en estribor, uno en babor y uno en la
popa, y una ametralladora "Gatling" calibre 44 en la
cofa del palo mayor; sus caones tienen limitaciones
en el campo de tiro debido a que el castillo estorba las
maniobras de su batera. Adems tena doble fondo,
debajo de las mquinas y la torre extendido hasta el
entrepuente, dos timones a proa y a popa,
respectivamente; y en el cuartel de provisiones un
amplio espacio para los pertrechos y los vveres. El
aparejo era de bergantn con el trinquete en forma de
trpode, segn patente del Capitn Cowper P. Coles de
la Marina de Guerra Real inglesa para facilitar el
movimiento y manejo de los caones en la torreta".
EL "Huscar" zarp de Liverpool el 17-I-1866; unise en Brest
con la fragata blindada "Independencia"; ambos hicieron dos
presas espaolas en las afueras de Ro de Janeiro (V-1866);
atravesaron airosamente el estrecho de Magallanes (24 y 25V-1866); se unieron con la fragata "Amrica" y otras naves
destinadas a buscar a la escuadra espaola derrotada en el
combate del 2 de Mayo de 1866 en el Callao; y finalmente
pusieron proa al Callao para incorporarse a la flota
comandada por el Capitn de Navo A.P. Manuel Villar. A la
comandancia del "Huscar" fue destinado Don Miguel Grau
Seminario (4-XI-1868) cuyo destino se identific desde
entonces con el del famoso monitor; pues, salvo el perodo en
que hubo de incorporarse a la funcin legislativa como
diputado por Paita (1876-1878), Miguel Grau permaneci a
bordo de aquella nave hasta su heroico sacrificio en la batalla
naval de Angamos (8-X-1879).