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LE

Excursions

historiques

M. Jourdain.
nisme de

CHRISTIANISME

et philologiques

DE

BOCE.

travers le moyen ge,

/. De l'origine des traditions relatives

au

par

christia-

Boce.

ARTICLE

DE

M. GASTOTN

BOISSIER.

( E X T R A I T D JOURNAL D E S SAVANTS.

1889.)

E n tte du recueil qu'on vient de nous donner des mmoires divers


de M . Jourdain, on a plac celui o il recherche d'o sont venues les
traditions sur le christianisme de Boce. Depuis l'poque assez loigne
dj o M. Jourdain a compos son m m o i r e , quelques documents
qu'on ne connaissait pas ont t dcouverts; on en a mieux tudi
d'autres dont on n'avait pas bien saisi toute l'importance. Assurment la
question n'est pas neuve, mais il semble que sur quelques points elle
soit susceptible d'tre renouvele. Je demande la permission de la reprendre o l'avait laisse M. Jourdain et de voir si elle est vraiment
aussi obscure et aussi incertaine qu'on paraissait le penser.
Avant d'essayer de la rsoudre, il importe, j e crois, de la bien poser.
Q u a n d on suppose que Boce tait paen, que veut-on dire? Entend-on
qu'il pratiquait effectivement l'ancien culte, qu'il croyait aux dieux de
la fable, qu'ouvertement ou en cachette il accomplissait les sacrifices,
qu'il tait enfin ce qu'avaient t, au sicle prcdent, Prtextt et
S y m m a q u e ? ou pense-t-on seulement qu'il conservait au fond de l'me
des sentiments de bienveillance pour la religion vaincue, qu'il s'tait
imprgn de ses principes, qu'il suivait volontiers les sentiments des
sages qui la professaient, en un mot qu'il ressemblait ces savants de
la Renaissance que nous appelons souvent des paens, quoiqu'ils n'aient

.( 2 )
jamais rompu tout fait avec le christianisme, q u e , dans leur vie ordinaire, ils se soient comports comme tous leurs contemporains, qu'ils
aient m m e t quelquefois assidus l'glise ou au p r c h e , et qu'ils
soient morts assists d'un prtre ou d'un ministre? Entre ces deux faons
d'entendre ie m m e m o t , il y a une grande diffrence, et l'on c o m p r e n d
q u e , suivant le sens qu'on lui donnera, la rponse ne soit pas la m m e .
B e a u c o u p de ceux qui ne trouveraient rien redire si le mot tait pris
dans sa signification la plus large, c'est--dire si l'on se contentait de
prtendre que Boce a souvent les sentiments d'un p a e n , se refusent:
obstinment croire qu'il ait t un paen vritable. C'est donc cette
dernire opinion qu'il faut tout d'abord discuter. C h e r c h o n s s'il est vrai
de voir dans Boce un partisan de l'ancienne religion, qui la regrettait
et, autant qu'il lui tait possible, la pratiquait.
A premire vue et en nous en tenant des raisons gnrales, il est
bien difficile de 1e croire. Sans doute il restait encore cette poque des
paens, puisque Thodoric se crut oblig de renouveler contre eux les
lois de T h o d o s e ; mais ils taient fort peu n o m b r e u x , et vraisemblablement il y en avait moins dans la haute socit q u e parmi le peuple
des campagnes. L e snat de l l o m e , qui avait t la dernire citadelle
du vieux culte perscut, tait devenu le soutien de l'orthodoxie c o n t r e
les hrsies de l'Orient. Ennodius, la fin de son Livre pour le Synode,
fait de grands compliments cette assemble, qu'il appelle orbis genius,
flos romanus, parce qu'elle foule aux pieds les autels qu'elle avait si longtemps adors
Boce appartenait la famille illustre des Anicii, q u i ,
depuis Constantin, tait chrtienne, et dont l'loge remplit tous les ouvrages des Pres. S'il s'tait fait ostensiblement paen, cette conversion
aurait produit un grand scandale; un tel transfuge et t bien plus
odieux ses anciens frres qu'un paen de naissance et de r a c e , et il est
probable que des gens pieux, c o m m e Cassiodore et E n n o d i u s , ne se
seraient pas vants de son amiti, et qu'il n'aurait pas obtenu la faveur
de Thodoric. A u contraire, on et pardonn plus facilement au beaupre de B o c e , S y m m a q u e , d'tre paen. Il descendait du dfenseur
de l'autel de la Victoire, et, avec l'esprit conservateur des grandes familles
romaines, il tait naturel qu'il ft rest fidle la religion de ses pres.
Cependant S y m m a q u e tait chrtien : il n'y a rien de plus sr, quoiqu'on
ait essay de le nier; et mme c'tait un chrtien zl, qui jouissait d'une
grande autorit dans l'glise, et y tenait peu prs la m m e place que
l'ancien Symmaque occupait dans son parti. Nous avons une lettre de
w

Ennodius, d. Hartel, p. 328.

l'vque de V i e n n e , Avitus, adresse Faustus et lui, c o m m e aux


deux snateurs qui dfendent, dans l'illustre assemble, la cause de
l ' o r t h o d o x i e E n n o d i u s , l'vque de Pavie, termine une lettre qu'il
lui crit par ces mots : Vale in Christo nostro, roman cjcntis nobilitas
C'et t, il faut l'avouer, un spectacle assez inattendu que de voir
le descendant de Symmaque devenu l'un des soutiens de la" foi chrtienne, tandis que le petit-fils des Anicii aurait pris parti rsolument
pour les ennemis d u christianisme. M. Schjfenck/ajoule ces arguments
une dernire observation qui ne manque pas de force. S y m m a q u e
tant chrtien, sa fdle Rusticiana devait l'tre aussi. Dans ce cas, on ne
comprendrait pas qu'elle et pu pouser un paen, puisque la loi romaine ce m o m e n t dfendait tout mariage entre les paens et les chrtiens W.
Mais ce ne sont encore l que des probabilits. Nous aurions une certitude, s'il tait vrai, c o m m e on l'a dit, que Boce ft mort pour la foi.
L e moyen ge croyait qu'il avait t victime, avec Symmaque et le pape
J e a n , d'une perscution dirige par Thodoric contre les orthodoxes,
e t , dans certaines villes du nord de l'Italie, il a t honor c o m m e
un martyr. Mais il faut dire que cette tradition ne parat pas confirme
par le tmoignage mme de Boce. Il expose trs nettement, dans la
Consolation, ce qu'on lui reproche et les raisons qui ont amen sa disgrce. O n l'accuse, nous dit-il, d'avoir dfendu les droits du snat et de
regretter la libert de Rome ( 4 ) . A ces griefs politiques on joint une accusation banale laquelle peu de philosophes et de savants chappaient
a l o r s : on prtend qu'il a eu recours aux puissances mauvaises, c'est-dire q u e , p o u r russir dans ses projets, il s'est servi de la magie.
Voil les seules raisons, ou plutt les seuls prtextes, qu'on ait donns
pour le j e t e r dans cette prison o la Philosophie est venue le consoler.
En a-t-on plus tard ajout d'autres pour justifier son supplice? Nous
l'ignorons, et ses contemporains ne nous l'ont pas dit. Entre la mort
de Boce et la perscution religieuse dont le pape Jean fut, dit-on,
victime, nous n'apercevons aujourd'hui qu'une simple concidence. Il
est probable que de bonne heure on y vit autre chose. L'opinion populaire a d tre assez vite amene croire que des faits qui se sont passs
la m m e poque ont eu la mme cause. Nous voyons dj que le
Avitus, Epist., 34.
Ennodius, Epist., v u , 2 5.
(3) Verhandlung der Phil. und Schulni.
Orient. W i e n , i 8 5 8 .
(i) Consol., 1, 4. Je suis l'dition d'Ob(1)

(3)

barius. Il vient de paratre une traduction franaise de la Consolation philosophique de Boce, par M. Octave Cottreau (Paris, Quantin, 1889). Elle est
fort soigne, et m'a paru trs exacte.

Liber pontificalis rapproche le supplice de Boce (le la mort du pape et


semble vouloir tablir quelque rapport entre ces deux vnements
C e qui pouvait aider les confondre, c'est qu'aprs t o u t , T h o d o r i c avait
contre l'un et l'autre des griefs de mme nature. Les catholiques, perscuts par les Ariens, taient soutenus par l'empereur d'Orient. Les
snateurs, qui aspiraient rtablir R o m e l'ancien tat de choses, m e t taient leur espoir dans le m m e prince, hritier des Csars. T o u s avaient
donc les yeux fixs sur Constantinople et en attendaient leur salut. C'est
ce qui devait surtout irriter T h o d o r i c , et ce qu'il a puni avec tant de
svrit chez les snateurs et chez le pape. C o m m e leur cause, par certains cts, tait semblable, on a pu croire qu'elle se ressemblait en
tout et en conclure que Boce et S y m m a q u e taient morts, c o m m e le
pape Jean, pour la foi orthodoxe. Mais, j e le rpte, il n'y a rien,
chez les auteurs contemporains, qui nous autorise l'affirmer.
En est-il de mme de l'opinion qui attribue B o c e un certain n o m b r e
d'ouvrages de thologie, surtout le De Sancta Trinitate et le trait sur les
deux natures du Christ, dirig contre Eutychs et Nestorius? Ces ouvrages lui sont attribus sur les manuscrits, et il est clair q u e , s'ils lui
appartiennent vritablement, il n'y a plus aucun moyen de nier qu'il
ait t chrtien, puisqu'il a pris la peine d'affirmer sa croyance en la
dfendant. Mais il y a de grandes discussions sur l'authenticit de ces
crits. Tandis que quelques savants soutiennent qu'il ne s'y trouve
rien, ni dans le style ni dans les ides, qui ne puisse tre de B o c e ,
d'autres les regardent c o m m e indignes de lui et tout fait trangers
ses opinions et sa faon d'crire. Ils ont m m e c h e r c h , p o u r l'en
dpossder entirement, nommer l'auteur auquel on peut les rapporter. Obbarius parle d'un certain Severinus, dont il ne prend pas
m m e la peine d'tablir l'existence, sous prtexte qu'il y avait alors
beaucoup de saints qui portaient ce nom (2). M. Jourdain pense qu'ils
pourraient bien tre d'un vque d'Afrique, n o m m Boethus, qui fut
banni en Sardaigne par le roi des Vandales, mais dont on ne peut pas
dire o il est m o r t , ni s'il a crit une seule ligne. Il vaut mieux ne pas
s'arrter ces conjectures et reconnatre simplement q u e , si ces livres
ne sont pas de B o c e , il est impossible de savoir qui en est l'auteur.
Mais une dcouverte rcente permet de penser que c'est bien B o c e
'' Eodem tempore . . .
Theodoricus,
rcx heretiens, tenuit duos senalores preclaros et exconsules, Symmackum et Boethinm, et occidit interficiensgladio. ( L I B E R
PONT.,
d. Duchesne, p. 276.) On re-

marquera les mots rex hereticus qui semblent bien vouloir attribuer la mort des
deux consulaires une cause religieuse.
(2) Severini sancti multi erant. ( O b b a r . ,
De Consol. phil., X X X V I I . )

*( 5 )-
qu'ils appartiennent. Gnralement on s'appuyait, pour les lui refuser,
sur cette raison que personne n'en a fait mention avant A l c u i n , et qu'il
parat singulier q u e Cassiodore et Ennodius, deux contemporains, deux
amis de B o c e , n'aient pas trouv l'occasion d'en parler. Cette raison ne
peut plus tre invoque aujourd'hui. M . Alfred Holder a trouv, la fin
d'un manuscrit du x sicle, appartenant la bibliothque de Carlsruhe et qui contient les Institationes humanaram rerara de Cassiodore,
un extrait d'un petit crit du mme auteur que nous avons perdu.
C'tait une sorte d'histoire de sa famille et de l u i - m m e , et il trouvait m o y e n d'y rattacher ses deux illustres amis, S y m m a q u e et Boce.
On sait en effet q u e S y m m a q u e appartenait la gens Aurlia, comme
Cassiodore, et que la femme de B o c e , Rusticiana, tait la fille de Symmaque. L'auteur donne quelques dtails sur la vie de ses amis et cite
quelques-uns de leurs ouvrages. V o i c i comment il s'exprime au sujet
des traits thologiques de Boce : Scripsit libram de Sancta Trinitate,
et capita qudam dogmatica et tibrum contra JSestorium. M. Usener, dans
un savant commentaire, a prouv que cet extrait est authentique, qu'il
contient des dtails qu'un moine du x sicle ne pouvait pas inventer,
et qu'il n'y a aucun doute qu'il n'et sous les yeux l'original de Cassiodore
qu'il transcrivait en l'abrgeant (1) . On a donc aujourd'hui la preuve que
Cassiodore attribuait Boce les traits thologiques que nous possdons sous son n o m , et, comme il tait son ami et son parent, nous
n'avons aucune raison de croire qu'il se soit tromp.
Mais alors c o m m e n t peut-on admettre que l'auteur des traits de
thologie soit le m m e qui ait crit la Consolation philosophicjae? La Consolation parat beaucoup de personnes un ouvrage tout fait paen, et
il leur semble impossible que celui qui l'a compose ait pu dfendre,
dans de savants crits, la religion du Christ. Pour m o i , j e crois qu'il n'est
pas aussi difficile qu'ils le pensent d'expliquer cette apparente contradiction.
Et d'abord est-il vrai, c o m m e on le prtend, que la Consolation soit
un ouvrage tout fait paen? Il faut reconnatre sans doute que le chrisVoici la principale raison donne
par M. Usener. L'crit de Cassiodore
est adress Ad Rufium Petroniuin Nicomaclium ex consule ordinario. Or ce nom
ne se trouve pas sur les listes officielles
des consuls. Si le personnage n'a pas
t invent, il faut supposer qu'il est inscrit sur les Fastes sous un autre n o m ,
ce qui arrive souvent; or un papyrus de

Ravenne, dcouvert par Marini, porte


ces mots : Bujio Petronio Nicomucho Cethejo v. c. consule. C'est le dernier de
ces noms, celui de Cethegus, qui est
seul reproduit par les Fastes et par les
historiens de ce temps. L e moine, deux
sicles plus lard, ne pouvait pas le savoir.
Voir Usener, Anecdoton Hotderi, x x x u ,
Versamml. deuts. Phil. u. Schulm., 1887.

+*( 6 )*
tianisme n'y tient aucune place : l'auteur ne dit pas un mot du C h r i s t ,
ne cite jamais les livres saints, ne prononce pas le nom des aptres ni
des Pres. Il ne se rclame que de la Philosophie. C'est elle qui l'a lev,
qui l'a nourri de son l a i t Q u a n d il est enferm en prison et qu'il
ignore o s'arrtera la vengeance du prince, elle vient le consoler, et
c'est dans ses entretiens qu'il puise la force de rsister aux douleurs qu'il
prouve et aux malheurs qu'il entrevoit. Lorsqu'il v e u t , c o m m e tous ceux
qui souffrent ici-bas, se sauver du ct du ciel, c'est encore la Philosophie
qui s'offre l'y conduire, et elle y met une telle insistance qu'elle semble
tenir bien montrer qu'il n'a pas d'autre guide qu'elle : Pennas tu menti
affigani utsospes in patriam meo ducta, mea semita, meis vehicalis revertaris(2).
Toutes les consolations qu'elle lui prodigue, elle les tire des livres des
anciens sages. Nous reconnaissons tout moment des ides et des expressions que nous avons dj rencontres dans Gicron ou dans S n q u e ,
et il est vraisemblable q u e , si nous avions conserv toute la littrature
parntique de l'antiquit, qui tait fort importante, et dont il ne reste
presque plus rien, les emprunts nous paratraient bien plus considrables
encore. O n peut donc dire que Boce n'a rien tir de lui-mme. T o u t ,
sans exception, lui vient des philosophes anciens; e t , s'il y a des moments o l'on serait tent de croire qu'il fait allusion des croyances
ou qu'il rappelle des souvenirs du christianisme, en regardant de plus
prs, on s'aperoit bien qu'on se trompe. Par e x e m p l e , quand il parle
du bonheur que procure la possession du bien s u p r m e , il ajoute qu'on
a vu des gens l'acheter non seulement par la m o r t , mais par les supplices
O n songe aussitt aux martyrs chrtiens; mais B o c e ne s'explique pas; et, c o m m e un peu plus loin il p r o n o n c e le n o m de Regulus, j e pense que c'est plutt de lui qu'il veut parier, ou des autres
sages dont le stocisme proposait l'exemple ses fidles. Un des problmes qu'on se posait avec la plus vive anxit, dans cette triste p o q u e ,
tait celui de la Providence. Quand on voyait prir l'empire, qui s'tait
proclam ternel, la civilisation dtruite par la barbarie, les catholiques
vaincus et extermins par des hrtiques ou des paens, on se prenait
douter que Dieu et la main dans les affaires du m o n d e . La Cit de Dieu
de saint Augustin, le De Gubernationc Dei de Salvien, le p o m e De Providentiel, qu'on a quelquefois attribu saint Prosper, et d'autres ouvrages des Pres contiennent les rponses que le christianisme opposait
ces doutes. A vrai dire, le problme n'existe pas p o u r lui. Il lui suffit,

(l) Consol., 1 , 2 : Nostro quondam lact nutritus,


nostris educatus alimeniis; 3 :
Respicio nutricem meum. (2) Consol., IV, 1. (3) Consol., II, 4

p o u r le rsoudre, ou plutt pour le supprimer, de rappeler que tout ne


finit pas avec cette vie. Ds lors tombent tous les reproches qu'on adresse
la P r o v i d e n c e . Peut-on se permettre de j u g e r un plan dont on ne
connat qu'une partie et de prtendre qu'une pice est mal faite quand
on n'en sait pas le dnouement? A-t-on le droit d'accuser Dieu de maltraiter ses serviteurs ici-bas, s'il les rcompense au centuple ailleurs?
B o c e a repris la question aprs Salvien et saint Augustin, mais il la
traite la manire des philosophes. Il cherche prouver q u e , m m e sur
la terre, Dieu est toujours juste, qu'il n'est pas vrai qu'il distribue le bien
et le mal au hasard, que ses rigueurs sont souvent des bienfaits pour les
honntes gens et ses bienfaits des piges pour les malhonntes. C e sont
les arguments ordinaires de Platon et des stociens, et Boce les prsente souvent avec loquence. Il y a pourtant quelque danger pour
un chrtien les dvelopper d'une faon trop complaisante. La justice
de D i e u , quand elle s'exerce trop parfaitement en ce m o n d e , risque de
rendre l'autre inutile. Boce s'en est bien aperu, c o m m e le prouve ce
dialogue entre la Philosophie et lui, aprs qu'elle lui a fait le tableau des
peines que le mchant trouve dans sa conscience : Sed, quso, nullanc
supplicia post dcfunctum morte corpus rclinquis? Et magna. . . quorum
alia pnali accrbitate, alia purgatoria clementia exerceri ut (1). Voil, ce
qu'il semble, l'enfer et le purgatoire chrtiens; mais ici encore il ne faut
pas oublier que l'enfer et le purgatoire sont dans Platon, et mme dans
Virgile, dont le quatrime livre est tout platonicien. On peut donc dire
q u e , pour l'essentiel au moins, il n'y a rien, dans la Consolation de B o c e ,
qui ne lui soit venu de quelqu'un des anciens philosophes de la Grce
ou de R o m e .
Cependant quelques critiques de notre temps, notamment MiVI. Zeller
et E b e r t , ont fait remarquer que ces opinions, dont l'origine est trangre au christianisme, ont pris quelquefois chez Boce une couleur
chrtienne assez prononce. Ils ont montr, par exemple, que le Dieu
de la Consolation avait un caractre plus vivant, plus personnel que
celui des philosophes. C e n'est pas seulement un crateur, mais un pre
de famille, qui a parfaitement dispos la maison qu'il habite [in tanti
veluti patris familias dispositissima domo
C e pre, Boce le prie avec
un accent de pit, de confiance, d'amour, qui n'est pas non plus ordinaire l'ancienne philosophie. Ce qui est plus remarquable, c'est qu'en
priant il s'humilie, et que cette humilit lui parat le prix des grces qu'il
implore et qu'il obtient : Si quidem just humilitatis pretio instimabilem
Consol,

IV, .

(S>

Consol,

IV, 1.

vicem divin grati promeremur(1). C e n'est pas l le ton de S n q u e , qui


ne se prsente Dieu que la tte haute et entend traiter d'gal avec
lui. C o m m e tous les vieux philosophes, quand Boce veut tablir le
principe de la m o r a l e , il se met la recherche du souverain bien. Mais
s'il suit la m m e route qu'eux, il me semble qu'il n'arrive pas tout
fait au m m e but. Il ne place pas, c o m m e ils l'ont fait, le souverain
bien dans le plaisir, dans la sagesse ou dans la v e r t u , mais dans la connaissance et la jouissance de Dieu : c'est la solution de Lactance et de
saint Augustin. On peut donc dire que ses ides, quoiqu'il les tire des
traits de philosophie antique, ont pris souvent chez lui un caractre
chrtien. Ajoutons qu'il a eu soin de ne leur e m p r u n t e r que celles qui
pouvaient convenir au christianisme. Peut-tre un thologien rigour e u x , en pluchant de prs tous les dtails de l'ouvrage, pourrait-il en
trouver quelqu'un qui ne paratrait pas d'une orthodoxie parfaite : il
est si difficile de n'tre pas un peu hrtique en ces matires! Mais j e
crois q u e , dans les grandes lignes de l'uvre, il n'y a rien qui ne soit
conforme la morale chrtienne. L'originalit de la Consolation philosophique consiste nous offrir une doctrine que les deux religions peuvent
accepter. O n a donc tort de dire, d'une manire absolue, que c'est un
livre paen : il est paen et chrtien la fois.
Est-ce assez pour un homme qui faisait profession d'tre chrtien,
qui avait compos des traits de thologie et qui se croyait prs de
m o u r i r ? Se ligure-t-on qu'il n'ait pas prouv le besoin de proclamer
sa foi lorsqu'il dissertait sur la justice de D i e u , au m o m e n t de comparatre devant elle
? J'avoue que nous aurons toujours quelque
peine le c o m p r e n d r e ; cependant notre surprise diminuera si nous
connaissons mieux les habitudes des chrtiens lettrs de cette poque
et si nous pouvons montrer que d'autres que B o c e , dans des c i r c o n stances presque semblables, se sont conduits peu prs c o m m e lui.
Quelque loignement que les chrtiens et les paens eussent les uns
pour les autres, surtout dans les premires annes, il s'est fait, entre les
deux partis, des tentatives de conciliation qui n'ont pas t sans rsultat.
T e r t u l l i e n , fort ennemi, comme on sait, de ces c o m p r o m i s , raconte que
quelques chrtiens de son temps, chez lesquels durait le souvenir et
la curiosit de l'ancienne littrature, avaient entrepris d'aller chercher
dans les ouvrages les plus clbres des philosophes et des potes les passages qui leur semblaient favorables leur doctrine et de faire ainsi
(1) Consol., V, 3. m
Cum dis ex pari vivit. (Snque, Epist.,
ploie les expressions dont s'est servi M. Jourdain.

5g.) ( 3 ) J'em-

.(

9 )

servir les matres de la science profane tablir la vrit du christianisme. Ils ont compos, dit-il, des ouvrages dans lesquels ils soutiennent que nous n'avons rien introduit de nouveau et d'trange qu'on
ne puisse appuyer sur l'autorit des anciens auteurs, per qu recognosci
possit nihil nos cuit novuni aut portentosum suscepisse de cjuo non eticun
communes et public litter ad suffragium nobis patrocinentur(1). On voit
que les apologistes du christianisme se servaient alors, p o u r le dfendre,
des procds qu'on emploie de nos jours p o u r l'attaquer. Tertullien,
qui apercevait les dangers de cette mthode, s'est lev avec beaucoup
de force contre ce christianisme philosophique : Viderint qui stoicum et
platonicum et dialecticum christianismum protulerant ! E t , loin d'approuver
les rapprochements qu'on essaye de faire entre des principes si diffrents , il proclame qu'ils ne pourront jamais s'accorder : Quid Athenis
et Hierosolymis? quid Academi et Ecclesi(2)? Mais ces anathmes n'empchrent pas le christianisme philosophique de subsister, et l'on en peut
suivre la trace depuis Tertullien jusqu' Boce. Parmi les crivains qui
appartiennent cette cole, il faut placer d'abord Minucius Flix. Malgr quelques termes un peu vifs qu'il emploie en passant contre les philosophes anciens, on voit bien qu'il est leur disciple. 11 est heureux de
faire voir combien leurs opinions ressemblent celle du christianisme :
Eadem fere sunt ista qu nostra sunt
et il conclut de cette ressemblance
ou que les philosophes ont t des chrtiens, ou que les chrtiens sont
des philosophes
Son trait est tout entier une uvre de philosophie.
O n s'attend qu'il va prsenter un tableau de la doctrine chrtienne et.
qu'il en touchera au moins les points principaux; il n'en est rien. C e
dfenseur des chrtiens se contente de rfuter les accusations qu'on
dirige contre ses frres et de montrer qu'ils n'ont pas c o m m i s les crimes
dont on les charge. Il essaye longuement d'tablir contre son adversaire, Ccilius, l'existence de D i e u , son unit, sa providence : ce sont
des croyances que le christianisme partage avec la plupart des sectes
philosophiques; quant celles qui lui sont particulires et qui le sparent des autres, il n'en est pas question. Dans ce livre, compos p o u r
la dfense du christianisme, la Bible et l'vangile ne sont jamais cits;
il n'est pas parl de saint Paul ni des autres aptres; enfin, ce qui est
plus trange, ce chrtien ne prononce pas le n o m du Christ et fait
peine une allusion obscure sa personne
Minucius Flix se trouve
(1)
(2)
3)
(4)

Tertull., De Test, anim, I.


De Prsc. Hret., 7.
Octavius, x i x , 15.
Ibid., x x , i .

(5) Je me permets de reproduire ces


quelques mots d'un article que j'ai consacr Minucius Flix dans le Journal
des Savants (aot i 8 8 3 ) .

~w(

10 )<-+-

donc mriter quelques-uns des reproches qu'on fait B o c e , et, de


mme qu'on suppose que ce dernier n'tait pas chrtien du tout, on
souponne l'autre de ne l'tre que fort incompltement. Q u e l q u e s savants
ont prtendu q u e , lorsqu'il a compos son ouvrage, il n'avait pas encore
reu le baptme et connaissait mal la doctrine qu'il voulait dfendre.
Mais c'est une pure hypothse, laquelle le tmoignage des historiens
de l'Eglise n'est pas favorable.
O n a fait une conjecture tout fait semblable propos d'Ausone, et,
pour expliquer comment les dieux et la mythologie tiennent tant de
place dans ses v e r s , on a ni aussi qu'il ft chrtien, mais on l'a fait sans
plus de raison que pour les deux autres. Sans d o u t e , il faut ici se souvenir plus que jamais de la distinction que nous avons faite au dbut de
cette lude. Q u a n d on affirme qu'Ausone tait chrtien, on veut dire
simplement que c'tait la religion laquelle il appartenait, probablement
par le hasard de sa naissance. En ralit, le christianisme l'avait peine
effleur; il tait rest ce que son ducation l'avait fait, grammairien et
rhteur de mtier et de passion. Son me appartenait toute ces lettres
profanes qu'il enseigna et pratiqua toute sa vie. Quand son lve et son
ami Paulin quitta le monde p o u r la retraite, on sait quelle colre il en
prouva et avec quelle vivacit il essaya de le ramener. Il faut pourtant
remarquer que, dans les vers qu'il lui adresse cette occasion et qui
sont parmi les plus beaux qu'il ait crits, il n'y a rien contre la religion
qui avait inspir Paulin son sacrifice. L'ascte seul est attaqu, non
le chrtien. C'est qu'Ausone tait chrtien aussi. Je ne c o m p r e n d s pas
qu'on l'ait ni, puisqu'il a pris la peine de nous le dire. Deux fois, dans
ses lettres, il parle de la fte de Pques, dont la clbration le r a m n e
B o r d e a u x C e t t e mme solennit lui a inspir une longue pice de
vers, dans laquelle il semble vouloir s'excuser de ne pas j e n e r pendant
le carme, sous prtexte qu'il clbre toute l'anne le culte au fond de
son cur :
A t nos aeternum cohibentes pectore cultum.

Cette pice, qui porte tout fait l'empreinte du talent d'Ausone ( 2 ) , n'a
Epist. 8 : Instantis revocant quia
nos solemnia Pascli ; et 10 : Nos etenim primis sanclum post Pascha diebus.
(2) Il y a , dans les Versus paschales,
un passage trs curieux dans lequel Ausone , pour expliquer le mystre de la Tri-

nit, rappelle que Valentinien, comme


Dieu le P r e , a partag son pouvoir avec
son frre et son iils ( Omnia soins habens
atqueomnia dilargitus). Ils sont trois empereurs et ne font qu'un. Cette comparaison assez mdiocrement respectueuse
rappelle la manire dont il s'exprime

pas t subrepticement introduite dans ses uvres; elle y a la place que


le pote lui-mme semble avoir voulu lui donner. Il l'a relie aux vers qui
suivent et dans lesquels il clbre son pre par ces mots : Post Deam,
patrem semper colai. Dans un autre de ses ouvrages, qui est intitul
Ephemeris, il nous donne le tableau d'une de ses journes. Le matin,
aprs s'tre l e v , l a v , il fait sa prire. Cette prire est tout h fait une
profession de foi chrtienne; aussi ceux qui veulent qu'Ausone ait t
paen refusent-ils obstinment de la croire authentique. L a seule raison
qu'ils en d o n n e n t , c'cst qu'elle a t souvent dtache de Y Ephemeris et
qu'elle se trouve dans des florilges, ct de vers de Paulin de Noies,
quelquefois confondue avec eux. Mais le dernier diteur d'Ausone,
M . Sch|enk/, fait remarquer qu'elle y est sous le nom de matatina precatio;
ce qui prouve bien que c'est l'Ephemeris qu'on l'a t prendre.
Nous sommes du reste beaucoup plus choqus de ce mlange de vers
sacrs et profanes qu'on ne l'tait du temps du pote. C e qui le p r o u v e ,
c'est l'insistance avec laquelle Thodose lui demande de publier ses
ouvrages. Si un prince pieux les comble de tant d'loges et tmoigne
le dsir que tout le monde puisse les lire, c'est qu'videmment la posie
jouissait alors de certains privilges. On ne se fchait pas contre les artistes qui reprsentaient des sujets mythologiques, puisque Tertullien
nous apprend q u e des faiseurs d'idoles furent levs aux honneurs ecclsiastiques (1) ; de m m e on permettait aux potes de chanter les dieux de
la fable. L'ami de saint Augustin, Licentius, la veille de recevoir le
b a p t m e , crivait un pome sur Pyrame et T h i s b , o il clbrait C u p i don et Vnus. Saint Augustin l'en raille, mais trs d o u c e m e n t , et l'on
voit b i e n , la faon dont il s'exprime, que parler en vers de Vnus et de
C u p i d o n ne tirait pas consquence. C'est pour cela que Thodose permettait C l a u d i e n , son pote de cour, de faire intervenir tout l'Olympe
dans les pangyriques o il clbrait sa gloire, et ne se fchait pas d'tre
mis dans la compagnie de Mars et de Jupiter. Certes Ausone, Licentius,
C l a u d i e n ne se ressemblaient gure : l'un tait un chrtien fort tide,
l'autre un d v o t , le troisime un paen rsolu. Mais quand ils faisaient
des vers, tous les trois s'exprimaient de la m m e faon, et l'on n'y trouvait rien redire.
D e m m e que la posie semblait ne pouvoir vivre sans les fables et
qu'on l'autorisait s'en servir, de mme la philosophie avait sa langue
dans une pice franchement paenne, le
Griphus, o il fait l'loge du nombre
trois : aprs avoir parl de Jupiter et de
ses deux frres, des trois Grces, etc.,

il amne fort lgrement la Trinit :


Ter bibe, tris mimeras super omnia, tris
Dens unus.
(1) Tertullien, De idol.,
7.

1 2
).imp r o p r e , ses procds, ses mthodes, sa faon particulire d'argumenter
et de raisonner. O n s'y tait accoutum ds l'enfance en lisant les uvres
des sages de la Grce et de R o m e , et, l'habitude une fois prise, on la
gardait toujours. Il convient, quand on tudie cette poque et qu'on
veut la comprendre, de ne jamais oublier que tout le m o n d e y recevait
deux enseignements presque d'une gale importance, celui de l'cole et
celui de l'Eglise. Ils n'taient pas toujours d ' a c c o r d ; mais, quelque c o n traires qu'ils fussent, ils parvenaient rarement dans la suite se dtruire
l'un l'autre. Cette diversit d'ducation mettait dans la vie du plus grand
nombre deux lments diffrents, qui se combattaient quelquefois, mais
le plus souvent s'accoriimodaient ensemble en se faisant des concessions
mutuelles. On peut dire que deux hommes vivaient dans un seul, et
qu'ils vivaient d'ordinaire en assez bonne h a r m o n i e . Cette dualit, qui
a surpris chez B o c e et l'a rendu capable de composer des ouvrages d'un
esprit si oppos, se retrouve des degrs divers chez presque tous les
h o m m e s importants de son sicle. C'est ce qui explique qu'ils n'aient pas
t fort tonns de le voir employer tour tour la mthode de saint
Augustin dans le trait de la Sainte Trinit et celle de Platon dans la
Consolation philosophique. Nous n'avons pas besoin, du reste, de remonter si haut pour retrouver cette faon de procder. N'est-ce pas ainsi,
ou peu prs ainsi, qu'agissaient au xvn e sicle, non seulement Descartes,
mais de grands chrtiens c o m m e Bossuet, Fnelon et Malebranche ?
lis distinguaient avec soin les matires qui sont du domaine de la foi de
celles qui ressortissent la raison, et ne les traitaient pas de la m m e
manire. Ils s'appuyaient sur les Pres et citaient les livres saints quand
ils discutaient une question de thologie, et ne se servaient plus de ces
autorits lorsqu'ils voulaient tablir l'existence de Dieu ou le libre arbitre.
C'est prcisment ce qu'a fait B o c e , et il l'a fait avec d'autant plus
de scurit qu'il avait devant les yeux un grand exemple dont personne
ne pouvait contester l'autorit. Nous possdons de saint Augustin un
certain nombre de Dialogues philosophiques : le Contra Academicos, le
De Ordine, le De Vita beata, qui rappellent souvent la Consolation de
Boce. Je ne veux pas dire qu'ils lui soient tout fait semblables. Derrire le langage d'cole, dont saint Augustin affecte de se servir, on entrevoit mieux le christianisme; il y est plus apparent; il a n i m e , il chauffe
davantage toute cette dialectique emprunte aux anciens philosophes. Mais
officiellement et sous son n o m , il ne parat pas. Une seule fois, saint
Augustin parle de la religion qu'on l ui a enseigne dans sa jeunesse ( 1 ) ;
(1)

Contra Acad.,

i l , 5.

1->(

13

)e-ja-

mais partout ailleurs il n'est question que de la philosophie. C'est la


philosophie qu'il promet de consacrer toute son existence ; il n'a d'autre
dsir que de se rfugier dans le port agrable et sr de la philosophie .
Elle est le chemin qui mne la vertu et elle fournit les moyens d'arriver jusqu' Dieu. Il est plein de leu pour convertir son ami Ilomanianus. Eveille-toi, lui dit-il, veille-toi! et il lui propose de se jeter
dans le sein de la philosophie
. A ce propos, il lui raconte, pour
l'encourager, sa propre conversion. Il ne lui est pas possible de cacher
la part qui revient, dans ce grand vnement, la lecture qu'il a faite de
saint Paul. Mais, l'entendre, le seul effet qu'il ait retir des paroles de
l'aptre, c'est de lui faire mieux voir la face auguste de la Philosophie
(tanta mihi se Phiiosophi facis aperu.it!
Sans doute la situation de
saint Augustin n'est pas tout fait aussi critique en ce m o m e n t que celle
de Boce : il n'est pas prisonnier et prs de m o u r i r ; elle est grave pourtant, puisqu'il travaille rompre tout fait avec son existence passe.
Il vient de traverser les scnes brlantes qu'il nous a dcrites dans les
Confessions ; il a entendu la voix de Dieu qui l'appelait; il se prpare
recevoir le baptme. Et cependant le christianisme, qui vient de le
conqurir tout entier, ne semble tenir aucune place dans ces ouvrages.
Il y parle une fois de saint Paul, nous venons de voir comment ; il ne cite
jamais les livres saints, et, quant au Christ, son nom n'est pas une seule
fois p r o n o n c . Il ne s'engage pas, comme on serait tent de le croire,
lui dvouer sa vie; il parat dcid continuer jusqu' la fin ses
tudes philosophiques. A l'entendre, sa seule ambition, p o u r le reste
de son existence, est d'aller chercher, dans Platon et ses disciples, ce
qui n'est pas contraire aux dogmes du christianisme (apud Platonicos
me intrim (juod sacris nostris non repugnet reperturam esse confido (4)). Ce
que saint Augustin voulait faire, Boce l'a fait toute sa vie.
Il est vrai que saint Augustin ne s'en est pas tenu l : sur ce chemin
o il mettait timidement le p i e d , il est all beaucoup plus loin. Plus
tard, quand il a relu ses Dialogues, ils ne l'ont pas entirement satisfait.
Il a trouv qu'ils respiraient l'orgueil de l'cole ( 5 ) , et qu'il y avait trop
lou les philosophes' 6 '. Mais il ne les a pas exclus de ses uvres, et ils
ont continu faire l'admiration de l'Eglise.
Qu'est-il advenu de Boce pendant le temps qui a spar sa prison
Contra Acad., i, 3.
Contra Acad., n , 5.
(S) Dans ses Confessions (ix, 4 ) , saint
Augustin nous dit q u e , dans le principe, Alypius se faisait une sorte de loi
(l)

(5)

de ne pas prononcer le nom du Christ


dans les ouvrages de ce genre.
(4) Contra Acad.,
ni, 43.
(5) Confess.j i x , 4.
W Retract.

14 )-*
de sa m o r t ? N'a-t-il pas p r o u v , en face des supplices, ces lans de
pit dont il n'y a pas de trace dans la Consolation? Nous ne le savons
pas. Mais quand m m e il serait rest au point o se trouvait saint A u gustin, la veille de son baptme, il n'y aurait aucune raison de p r tendre qu'il n'tait pas chrtien.

IMPRIMERIE

NATIO^LE.

Sept. 188g.