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tude de terminologie juridique compare: les notions de gouvernement et dadministration


en anglais et en franais
Raymond Pepermans
TTR: traduction, terminologie, rdaction, vol. 5, n 1, 1992, p. 183-193.

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tude de terminologie juridique


compare: les notions de
gouvernement et d'administration
en anglais et en franais
Raymond Pepermans
Les traducteurs sont conscients de la difficult de rendre correctement
certains termes appartenant au vocabulaire le plus courant,
particulirement lorsqu'ils ont affaire deux langues apparentes sur le
plan linguistique comme l'anglais et le franais. Ces langues prsentent,
en effet, un certain nombre de termes similaires, acquis par emprunt
rciproque au cours d'une priode donne, ce qui semble premire vue
en faciliter la traduction sans avoir recours au dictionnaire. Ainsi, il
parat logique de traduire les termes anglais government et
administration par leurs homologues franais gouvernement et
administration. Nous verrons, dans cet article, que cette solution n'est
pas aussi simple en raison de la polysmie de ces termes dans chacune
des deux langues ainsi que de l'absence de recoupements parfaits entre
les notions qu'ils vhiculent d'une langue l'autre.
On constate qu'en anglais comme en franais le vocabulaire
juridique et constitutionnel tablit une distinction entre la fonction
gouvernementale et la fonction administrative mais aussi que, dans
certains textes officiels, le terme anglais government est souvent
rendu en franais par administration plutt que par gouvernement.
Ainsi, on lit dans la Loi concernant le statut et l'usage des langues
officielles au Canada, sanctionne le 28 juillet 1988, le paragraphe
suivant:

183

federal institution includes any of the following institutions of


the Parliament or Government of Canada: (a) the Senate, (b)
the House of Commons, (c) the Library of Parliament, (d) any
federal court, (e) any board, commission or council, or other
body or office, established to perform a government function
by or pursuant to an Act of Parliament or by or under the
authority of the Governor in Council,...
institutions fdrales. Les institutions du Parlement et du
Gouvernement du Canada, dont le Snat, la Chambre des
communes et la bibliothque du Parlement, les tribunaux
fdraux, tout organisme, bureau, commission, conseil, office
ou autre, charg te fonctions administratives ou en vertu des
attributions du gouvernement en conseil.1
On peut se demander dans quelle mesure les notions
reprsentes par ces deux sries de termes gouvernement,
administration et government, administration correspondent
d'une langue l'autre ou s'il existe une diffrence d'extension
smantique entre les champs notionnels qui se rattachent ces termes
dans le domaine franais par rapport au domaine anglais. Pour rpondre
cette question, tudions successivement la signification de ces termes
dans leur cadre linguistique propre de manire mettre en vidence les
recoupements ou les variations de sens qui les caractrisent.
La polysmie du terme gouvernement en franais
En franais, le terme gouvernement recouvre plusieurs notions. Tantt
il caractrise le rgime d'un pays donn, qu'il s'agisse des dtenteurs
du pouvoir ou du fonctionnement des institutions, tantt on en fait un
synonyme de pouvoir excutif.2 Il dsigne aussi l'ensemble des

1.

Canada An Act respecting the status and use of the official


languages of Canada/Loi concernant le statut et l'usage des langues
officielles au Canada Statutes of Canada, 1988/Lois du Canada de
1988. Chap. 38, art. 3 (1).

2.

Edmond Jouve, Gouvernement, Encyclopaedia Universalis, corpus


8 (Paris, ditions Encyclopeadia Universalis, 1984), p. 720.

184

organes directeurs de l'tat; il englobe alors le chef de l'tat, le


responsable de l'excutif et les ministres. Parfois le chef de l'tat en est
exclu.3
On appelle ainsi la fonction exerce par ceux des dirigeants
d'un tat qui sont investis de l'autorit de dterminer
l'orientation politique gnrale du pays, d'assurer ses relations
diplomatiques, d'laborer les rglements ncessaires
l'application des lois et d'assurer grce la disposition
d'une force matrielle de contrainte et de services
administratifs spcialiss l'excution de ces lois.4
Selon les auteurs, le terme gouvernement dsigne donc
l'ensemble des organes composs par les gouvernements d'un pays,
c'est--dire le rgime monarchique, rpublicain ou prsidentiel, ou bien
l'organe ou l'ensemble d'organes qui est investi de la fonction
gouvernementale, et aussi, dans un emploi plus restreint, le ministre.5
Le terme est polysmique en ce sens que nous pouvons distinguer
plusieurs notions diffrentes selon l'extension qu'on lui donne.
La polysmie du terme administration en franais
Le terme administration dsigne un type de fonction, d'activit qui
consiste assurer l'application des lois et la bonne marche des services
publics conformment aux directives gouvernementales et, par extension
de sens, l'organe qui l'exerce ou le rgime qui le gouverne.6 En tant

3.

Ibid., p. 721.

4.

Roland Mane, la Fonction gouvernementale, Charles Genoux, et al.,


L'tat et les institutions (Paris, Librairie Larousse, Encyclopoche
Larousse, 1976), p. 65.

5.

Ibid., p. 67.

6.

Paul Robert, Le Grand Robert de la langue franaise, Dictionnaire


alphabtique et analogique de la langue franaise, 2e dition, vol. 4
(Paris, Dictionnaires Le Robert, 1985), p. 990. V. aussi: Grard
Cornu, dir., Vocabulaire juridique (Paris, Presses Universitaires de

185

qu'organe, il voque l'ensemble des services et des agents groups sous


l'autorit des ministres ou d'une mme direction pour excuter une
tche administrative, et en tant que rgime, il dsigne plusieurs formes
d'administra-tions, notamment l'administration centrale, centralise et
consultative.7 Le terme administration apparat alors en syntagme
sous la forme d'un composant dtermin par un dterminant adjectival.
La fonction administrative consiste assurer un service public
par le truchement des personnes morales de droit public. Ces personnes
morales constituent l'administration.
Le terme administration revt donc un caractre polysmique
similaire celui que nous venons d'analyser dans le cas du terme
gouvernement.
Les rapports entre les notions
d'administration en franais

de

gouvernement

et

Il importe tout d'abord d'tablir une distinction entre la fonction


gouvernementale et la fonction administrative dans la tradition franaise.
En tant que synonyme de pouvoir excutif, la fonction
gouvernementale exerce des comptences administratives puisque les
services publics font partie de ce pouvoir, mais il ne faut pas perdre de
vue que cette fonction est aussi troitement lie la fonction lgislative
puisque les responsables de l'excutif assurent l'orientation des
institutions correspondant cette fonction dans le cadre du rgime
parlementaire.8 La fonction gouvernementale n'est donc pas rductible
au lgislatif ni l'excutif que le gouvernement cumule d'ailleurs dans
le cas des rgimes autoritaires.

France, 1987), p. 377; Edmond Jouve, op. cit., p. 720.


7.

Paul Robert, op. cit., vol. 1, p. 120. V. aussi: Grard Cornu, op. cit.,
p. 21.

8.

Edmond Jouve, op. cit., p. 722.

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La notion de gouvernement constitue donc une ralit


autonome, qui combine certains aspects de l'excutif et du lgislatif, et
qui doit tre envisage sparment vis--vis de la thorie des trois
pouvoirs tablissant une sparation entre le lgislatif, l'excutif et le
judiciaire. D'autre part, en franais, on ne considre pas le pouvoir
judiciaire comme une fonction gouvernementale malgr le fait que, dans
la tradition franaise, cette fonction y participe d'une certaine manire
dans le cadre des tribunaux administratifs qui dpendent de la puissance
executive.
Lorsqu'il est appliqu au pouvoir excutif, le terme
gouvernement dsigne la fonction la plus leve de ce pouvoir, visant
la direction suprme des affaires publiques, et dterminant l'orientation
gnrale de la politique d'un pays.9 La fonction gouvernementale est
donc une fonction de politique gnrale et la fonction administrative une
fonction d'excution de cette politique par l'intermdiaire d'un ensemble
d'organismes crs cet effet.
Ces deux notions tant prcises, pour le domaine franais,
voyons quels sont, dans cette langue, les recoupements notionnels qui
sont la source de difficults pour le traducteur.
Tout d'abord, l'article gouvernemental du Vocabulaire
juridique de Grard Cornu10 affirme que dans la terminologie de
certains auteurs, la fonction gouvernementale est interprte comme
l'ensemble des comptences exerces par le pouvoir excutif. Ce dernier
ne se limite pas la mise effet de ces lois, mais consiste assumer
toute la direction des affaires publiques, des services et des polices.
Autrement dit, pour ces auteurs, comme nous l'avons dit plus haut
propos du pouvoir excutif, la fonction gouvernementale inclut la
fonction administrative. Cette extension de sens est limite quelques
auteurs mais elle introduit tout de mme une difficult supplmentaire
quant la distinction entre ces notions.

9.

Paul Robert, op. cit., vol. 4, p. 990.

10.

Vocabulaire juridique, p. 377.

187

De plus, les dictionnaires signalent le fait que le terme


gouvernement est souvent pris, dans le vocabulaire courant, dans le
sens de administration centrale de l'tat. Par exemple, on dira: un
employ du gouvernement plutt que de l'administration. Cette
acception, selon le dictionnaire Robert, est nanmoins abusive dans le
vocabulaire juridique.11 Signalons galement, en franais, un emploi
particulier du terme administration dans le sens de gouvernement pour
dsigner le gouvernement des tats-Unis. Par exemple, on parlera de
l'Administration Bush. Cette acception du terme provient de l'anglais
o le terme administration dsigne les membres du gouvernement
fdral.
En franais, nous avons donc affaire deux termes
polysmiques dont certaines des notions se recoupent partiellement. De
plus, une des acceptions du terme gouvernement, en langage courant,
introduit une certaine confusion dans l'esprit de l'utilisateur en ce qui
concerne la comprhension de ces notions.
La situation en anglais est encore plus complexe, non
seulement cause de la polyvalence notionnelle du terme
government, mais surtout de celle du vocable administration.
Malgr le fait que les ouvrages spcialiss tablissent une distinction
entre les notions de fonction gouvernementale et de fonction
administrative, semblable celle qui existe en franais, les dictionnaires
de langue font tat d'une grande complexit dans la dsignation de ces
notions, governement pouvant dans certains cas tre pris pour
administration et vice-versa.
La polysmie du terme government en anglais
Comme son quivalent franais, government, au sens fonctionnel,
dsigne la fonction d'laboration de programmes par opposition
l'administration des dcisions qui en dcoulent et, au sens organique,

11.
188

Paul Robert, op. cit., vol. 4, p. 990.

l'ensemble des organes par lesquels une entit politique exerce son
autorit.12
Il y a cependant, propos de ce deuxime sens, une diffrence
notable avec la conception franaise selon le type d'organes auxquels
la dfinition se rapporte. Lorsque nous avons dit que le terme
gouvernement dsigne l'ensemble des organes directeurs de l'tat, il
s'agit uniquement, au sens juridique du terme, de l'ensemble des
organes du pouvoir excutif.
La conception amricaine, quant elle, est plus large, car elle
inclut dans sa dfinition l'ensemble des organes et des fonctions
reprsentatives des trois pouvoirs, ce qu'on appelle au Canada et aux
tats-Unis the three branches of government.13
Comme le dit trs bien Edmond Jouve la fonction
gouvernementale serait alors indiffrente la nature de l'organe qui
l'exerce.14 Il y a ici une diffrence d'extension de sens d'une langue
l'autre, la conception juridique franaise n'incluant jamais le lgislatif
et le judiciaire dans la notion du gouvernement malgr le fait, comme
nous l'avons dit ci-dessus, qu'on reconnaisse ce dernier certaines
comptences administratives.
propos du type d'organes envisags, si on considre
uniquement le pouvoir excutif, la notion anglaise recouvre non
seulement l'ensemble des organes directeurs de ce pouvoir, mais aussi
les organismes administratifs d'excution des lois, et notamment les

12.

Webster's Third New International Dictionary of the English


Language Unabridged (Springfield, Mass., G. and C. Merriam
Company, 1981), p. 952.

13.

Edmond Jouve, op. cit., p. 722. V. aussi: R. Mac Gregor Dawson and
W.F. Dawson, Democratic Government in Canada, Fourth Edition
(Toronto, University of Toronto Press, 1971), pp. 7-8.

14.

Edmond Jouve, ibid.

189

ministres15, c'est--dire ce qu'on dsigne en langage juridique franais


sous le nom d'organes administratifs. Comme nous l'avons fait
remarquer ci-dessus, ce n'est que dans le langage courant que la langue
franaise tablit cette adquation.
la distinction entre les champs notionnels des termes
gouvernement et government se superpose une similitude de sens
lorsqu'on introduit dans l'analyse notionnelle un facteur socio-culturel
qui est celui du niveau de langue. Cette constatation ne manquera pas
d'avoir des consquences importantes pour le traducteur qui doit rendre
ces notions par le terme adquat.
La polysmie du terme administration en anglais
Ce qui rend le problme de l'quivalence notionnelle encore plus
complexe, c'est l'extrme polysmie du terme administration en
anglais.
A. Dunsire recense quinze sens diffrents de ce terme aprs
avoir dpouill une documentation volumineuse.16 Nous n'en
retiendrons que trois dans la mesure o notre propos se limite
l'tablissement des rapports notionnels que ce terme entretient avec
celui de government.
Le terme administration dsigne l'ensemble des acritivs
d'un tat dans l'exercice du pouvoir politique, incluant l'action de ses
organes lgislatif, excutif et judiciaire. En outre, il signifie la gestion
des affaires publiques par opposition la fonction executive
d'laboration des politiques.17

15.

R. Mac Gregor Dawson, op. cit., chap. 9, pp. 75 et suiv. V. aussi:


J.R. Mallory, The Structure of Canadian Governement, rev. ed,
(Toronto, Gage Publishing Ltd., 1984), chap. 4, p. 126 et suiv.

16.

A. Dunsire, Administration, the Word and the Science (Bristol,


Western Printing Services Ltd., 1973).

17.

Webster's Third New International Dictionary of the English


Language Unabridged, op. cit., p. 28.

190

Dans le premier cas, il est synonyme de government et


correspond peu prs ce que nous avons analys en franais sous le
terme de fonction gouvernementale mais avec l'extension de sens
propre l'usage amricain incluant les trois pouvoirs. Dans le deuxime
cas, comme en franais, il correspond la fonction administrative
d'application des politiques gnrales manant des instances suprmes
du pouvoir excutif. Le premier sens est courant aux tats-Unis (the
Bush Administration) tandis que la tradition britannique, on utilise le
terme government (the Mulroney Government).
Outre ces deux sens fonctionnels, administration possde
aussi un sens organique recouvrant l'ensemble des ministres et des
bureaux de l'administration publique. Pour reprendre les termes d'A.
Dunsire: a collective noun for the non-judicial machinery of civil
offices.18 Il est intressant de noter que dans l'ouvrage de cet auteur,
d'origine britannique, les tribunaux ne sont pas considrs comme des
organes du gouvernement. Comme nous venons de le voir, la situation
est diffrente aux tats-Unis en raison d'une conception diffrente de
la sparation des pouvoirs. Selon cette conception, en rgime
prsidentiel, les trois pouvoirs sont nettement spars mais ils sont tous
regroups sous la notion de government, tandis qu'en rgime
parlementaire europen, l'excutif et le lgislatif, bien que spars,
entretiennent des liens plus troits l'un avec l'autre. Ds sont regroups
dans une catgorie part par rapport au judiciaire.
Cet exemple nous permet de constater que l'extension de ces
notions varie non seulement selon les niveaux de langue mais aussi
d'aprs les rgimes et les traditions juridiques en vigueur l o ces
notions sont utilises.
Les rapports entre les notions
d'administration en anglais

de

government

et

Comme nous venons de le voir, government et administration


apparaissent, dans certains cas, comme de vritables synonymes. Non

18.

A. Dunsire, op. cit., p. 228.

191

seulement administration est synonyme de government lorsqu'il


dsigne l'ensemble des activits d'un tat dans l'exercice du pouvoir
politique mais, en langage courant, on utilise aussi le terme
government pour exprimer le sens organique du terme
administration lorsqu'on se rfre l'ensemble des ministres et des
bureaux de l'administration. De plus, on utilise administration, aux
tats-Unis, pour dsigner le groupe de personnes exerant le pouvoir
excutif qu'on dsigne en Angleterre et au Canada sous le vocable
government. A. Dunsire relve un autre usage britannique du terme
administration: a collective noun for the King's ministers, without
the King; the government of the day,19 notion laquelle on rserve
habituellement le terme government.
Il faut ajouter cela que la fonction gouvernementale et la
fonction administrative sont lies entre elles dans l'exercice quotidien
de leurs prrogatives et au niveau des personnes qui les reprsentent au
point que, au-del des distinctions terminologiques qui les caractrisent
dans le vocabulaire juridique, une certaine confusion linguistique s'est
empare de l'utilisateur qui dsire exprimer ces notions. Comme le dit
trs bien Herbert Kaufman: the functions of administration may be
considered virtuallly as broad as the functions of government.20

Conclusion
L'extrme mallabilit de ces termes, dans chacune des deux langues,
nous oblige les examiner dans leur contexte particulier pour en
dterminer le sens et en effectuer la traduction la plus approprie
lorsqu'ils sont mis en prsence les uns des autres. Il n'est pas tonnant
que les traducteurs juristes du gouvernement fdral canadien ont traduit
governmental function par fonction administrative dans la loi dont
nous venons de faire tat ci-dessus. Le contexte tant manifestement
d'ordre juridique, nous nous devons d'carter toute dsignation
provenant de la langue courante pour rendre le terme anglais. De plus,

19.

A. Dunsire, ibid.

20.

International Encyclopedia of the Social Sciences, David L. Sills, ed.,


vol. 1 (New York, Mac Millan, 1968), p. 63.

192

il apparat clairement que cette fonction est celle qui est remplie par un
ensemble d'organismes administratifs chargs de l'application des
dcisions gouvernementales de l'tat. Ces organismes, au sens propre
du terme, ne peuvent qu'exercer une fonction administrative selon la
distinction traditionnelle que nous avons expose ci-dessus et non une
fonction de politique gnrale. C'est, par consquent, le terme fonction
administrative, au sens juridique, qui doit tre utilis et nous avons
intrt carter les emplois particuliers du terme gouvernement en
franais.
Lorsqu'il a affaire des vocables de ce genre, le traducteur
devra non seulement tenir compte du contexte immdiat que lui fournit
le document traduire, mais encore du niveau de langue de l'utilisateur
du texte et de son auteur. Il devra, de plus, tre particulirement attentif
au contexte juridique dans lequel il s'inscrit. Nous pouvons d'autre part
affirmer, en nous fondant sur une longue exprience de la recherche en
terminologie de la gestion et de l'administration publique, que dans ces
domaines, ce sont les termes apparemment les plus simples qui posent
le plus de problmes au traducteur.
Cette tude nous permet aussi d'apprcier l'utilit de la
terminologie compare dans la rsolution des difficults de traduction
lies la prsence de faux amis dans deux langues ayant une origine
commune. Nous sommes, en effet, en prsence de deux paires de termes
qui ont la mme forme dans chaque langue mais dont les sens diffrent.
L'tablissement d'une quivalence correcte dpend de l'analyse
du champ notionnel de chaque groupe de notions, dans chacune des
deux langues, selon les mthodes de la terminologie unilingue. Ensuite,
les recoupements notionnels potentiels sont envisags dans une
perspective comparatiste. Il appartient alors au traducteur de faire le
choix qui s'impose.

cole de traducteurs et d'interprtes


Universit d'Ottawa

193