Vous êtes sur la page 1sur 21

Bienheureux pays grec ! Toi, demeure de tous les dieux !

Est-ce donc vrai ce qu'un jour en notre jeunesse nous avons entendu ?
Hlderlin, Le Pain et le Vin (v.55-56)

Notre fait est de comprendre le moment magique de la naissance avec les Prsocratiques
du logos 1 c'est--dire, mais ce n'est qu'un des aspects de ce mot, la mise en ordre des
connaissances de manire intelligible par la raison , sur les ctes d'Ionie, en Asie Mineure,
la fin du VIIe et au dbut du VIe sicle.
Il est tentant d'imaginer une seule et mme volution, rythme par des crises brutales
objets d'analyses et de questionnement , ou par des moments "catastrophiques", dans le
sens o Ren Thom 2 l'entend, conduisant l'Occident laborer cette nouvelle approche sur
la nature de l'univers, l'origine de la pense philosophique et de ce qu'on appelle aujourd'hui la "science".
Concevoir et construire un cadre chronologique satisfaisant est une tape pour mener
des observations en amont et en aval, pour dire des mutations, des transparences ou au
contraire des opacits, pour lire enfin des relations entre des vnements de qualits
diffrentes : un rseau complexe d'lments cataloguer, fragments et reflets d'une
prcieuse mmoire.
1. Voir glossaire.
2. Ren Thom, Paraboles et catastrophes, Champs Flammarion, 1983. Le mathmaticien, dans sa
thorie des catastrophes propose un regard nouveau sur toutes les transformations ce qui peut tre
utile dans le domaine des sciences humaines.

Mais il faut aussi voquer les arrire-plans, les paysages, les mots ou les images, les
rayonnements ou encore les jeux significatifs entre des formes de pense et de socit 1.
Proposer un modle explicatif et oser des parcours linaires, des pistes.
Les conditions d'apparition de ces innovations audacieuses sur la nature des choses se
rattachent une srie d'vnements dont il faut prciser le sens.
Un bref rappel de la priode protohistorique du monde grec est ncessaire. Les Grecs ne
sont pas en effet des autochtones.
C'est partir du IIe millnaire avant notre re que commencrent les invasions indo-europennes dans des circonstances difficilement vrifiables. Le point de dpart de ces vagues
successives, responsables des diffrentes tapes du peuplement de la Grce, serait, selon les
hypothses habituellement admises, la rgion des steppes bordant la mer Noire et celle du
monde carpatho-danubien. Cette origine double explique, peut-tre, les diffrences futures,
d'ordre linguistique, visibles de part et d'autre de l'aire gographique occupe par les nouveaux venus, depuis le monde indo-iranien jusqu' l'extrme Occident 2.
En ce qui concerne notre propos, les deux rivages de la mer Ege vont connatre une srie d'incursions dont il est difficile de prciser les dates avec certitude. Mais on peut dire
que les annes 1950 correspondent vraisemblablement aux premires invasions de ceux
qu'on appelle habituellement les Grecs, submergeant avec violence une civilisation
anatolienne 3 venue d'Asie Mineure.

1. A ce sujet lire Pierre Vidal-Naquet, Le chasseur noir, Franois Maspero/Texte l'appui, 1981,
p.14.
2. Cette diffrenciation en deux groupes, le groupe satem (appartenant au domaine oriental) et
centum (domaine occidental), voque par Pierre Lvque in L'aventure grecque, Armand Colin,
1964, p. 24, est obtenue partir des mots disant cent en sanscrit et en latin. On voit ici le caractre
essentiel des analyses linguistiques (tymologie et smantique) pour comprendre l'occupation de la
Grce. Ainsi, par exemple, la plupart des mots grecs indiquant une vgtation mditerranenne ne
sont pas explicables par une tymologie indo-europenne, ce qui montre selon G.Glotz (La
civilisation genne) et Pierre Lvque (op.cit.) que les arrivants s'adaptrent de nouvelles
conditions climatiques, une vgtation inconnue. Ils ont d emprunter les mots aux habitants qu'ils
ont soumis. Dans cet esprit il est utile de s'intresser aux travaux mens par Georges Dumzil ou
Emile Benvniste (voir bibliographie).
3. Celle-ci est particulirement visible en Crte et dans les les.

Ces Ioniens seront suivis, vers 1600-1580, par les Achens qui s'installent dans le
Ploponnse et en Crte dont ils font la conqute (comme le prouve la dernire criture minoenne qui notait du grec), pour se rpandre, vers le XVe sicle, sur les ctes d'Asie
Mineure. La guerre de Troie raconte par les pomes homriques 1, est le "chant du cygne"
de cette expansion riche d'or et de sang.
Si la coupure dans le temps, entre le monde ionien et achen, n'est pas facilement discernable, du moins au niveau archologique, celle provoque par l'arrive des Doriens, vers
1200, sera brutale et relativement facile dlimiter ce qui est remarquable historiquement
parlant. On se contentera d'voquer la destruction des palais-forteresses mycniens et la disparition d'une criture linaire 2 emprunte la Crte pour transcrire le grec.
C'est la fin de toute une civilisation aux multiples nuances dans laquelle on voit l'influence enrichissante de la Crte, de sa finesse, de son sens de l'harmonie, du bleu et de
l'ocre de ses fresques.
Ce qu'il faut retenir ici, c'est que, vers le Xe sicle, le peuplement du monde grec est
termin et ne se modifiera pratiquement plus.
C'est maintenant l'Ionie, aux frontires floues du royaume de Lydie et de l'Orient, en
contact avec Babylone et l'gypte, qui devient lieu de lumire, de renaissance, de mtamorphoses.

1. Sur Homre et le monde mycnien lire M.I.Finley, Le monde d'Ulysse, La


Dcouverte/Fondations, 1986 et Pierre Vidal-Naquet, L'Iliade sans travesti (ddi Ren Char) in
La dmocratie grecque vue d'ailleurs, Histoires/Flammarion, 1990.
2. Les tablettes d'argile du linaire B, sur lesquelles tait grave provisoirement, avant d'tre
retranscrite sur d'autres supports destins tre conservs, toute une comptabilit bureaucratique
dont le but tait d'assurer un contrle de l'conomie palatiale, sont parvenues jusqu' nous car cuites
lors des incendies allums par les Doriens. Ce linaire a t dchiffr en 1952 par Michael Ventris et
John Chadwick (voir ce sujet John Chadwick, Le dchiffrement du linaire B. Aux origines de la
langue grecque, Gallimard, Bibliothque des histoires, 1972.)

Le peuplement grec aprs les invasions indo-europennes


d'aprs Roger Caratini, La Philosophie, t. 1, p. 21

Cette rencontre avec l'Orient demande une halte. On affirme gnralement que les cultures orientales antrieures avaient accumul les matriaux lmentaires dans le domaine
de l'astronomie et des connaissances arithmtiques , que les Grecs, et en particulier les
Ioniens, auraient emprunts.
En effet, ds le VIIIe sicle les Chaldens disposaient dj, semble-t-il, d'observatoires
pour suivre les volutions du soleil et des plantes par rapport des constellations fixes. Le

systme zodiaqual, conu peut-tre par eux, fut clairement expos plus tard par les astronomes de Babylone, vers les annes 538 av. J.-C..
Cette ide d'une pense grecque fille de l'Orient, se trouve dans la tradition populaire
gyptienne rapporte par Hrodote dans le livre II de son Enqute, dans les affirmations, au
IIIe sicle de notre re, de l'gyptien Manthon et du Chalden Brose, mais aussi chez les
Grecs eux-mmes 1.
Jean Brun 2, qui reste trs prudent et nuanc, oppose les tmoignages tardifs des nopythagoriciens et des derniers no-platoniciens aux textes de Platon et d'Aristote o l'on ne
trouve aucun lment susceptible de confirmer la thse d'une influence orientale sur la pense grecque.
Jean-Paul Dumont 3, quant lui, remarque que "si la science de Thals n'tait que l'hritire de savoirs trangers c'est Babylone et en gypte que la science serait ne." Et il
ajoute que la Mditerrane n'avait pas attendu le VIe sicle pour disposer d'un tel savoir
empirique. On peut supposer qu' la fin de la priode archaque les Grecs avaient des
connaissances considrables en agronomie, en anatomie, astronomie et navigation,
vhicules sans doute par le biais de la tradition orale, ce qui explique que nous n'en
connaissons que les consquences dans le domaine pratique. Les pomes homriques
voquent les Pliades, les Hyades et la Grande Ourse qui servaient de repre aux marins :
Il [Hphaistos] y figure [sur le bouclier d'Achille] la Terre, le ciel et la mer, le
1. Voir Flavius Josphe, Contre Apion, I, 2 [DK A 11]: "[...] comme Phrcyde de Syros,
Pythagore et Thals, furent les lves des Egyptiens et des Chaldens et laissrent peu d'crits..." ;
Atius, Opinions, I, III, I [DK A 11] : "Il [Thals] tudia la philosophie en Egypte et revint Milet
dj fort g." ; Jamblique, Vie pythagorique, 12 [DK A 11] : "Thals conseilla Pythagore de se
rendre en Egypte et de s'entretenir le plus souvent possible avec les prtres de Menphis et de
Diospolis : c'est d'eux qu'il avait tir toutes ces connaissances qui le font passer pour sage et savant
aux yeux de la foule." ; Hrodote, l'Enqute, II, 109 [DK A 11] : "C'est [en Egypte], mon avis, que
la gomtrie fut invente, et c'est de l qu'elle vint en Grce. Le ple, le gnomon et les douze
divisions du jour : autant de choses que les Grecs apprirent des Babyloniens" (Traduction Jean-Paul
Dumont, Les Prsocratiques, Gallimard, Bibliothque de la pliade, 1988, p. 14-15 et pour la
dernire phrase d'Hrodote note 3 de la page 125.)
2. Jean Brun, Les Prsocratiques, Que sais-je ?, P.U.F., 1982, p.7.
3. Jean-Paul Dumont, prface l'dition des Prsocratiques, op.cit., p. X et XI.

soleil infatigable et la lune en son plein, ainsi que les astres dont le ciel se couronne,
les Pliades, les Hyades, la force d'Orion, l'Ourse laquelle on donne le nom de
Chariot , qui tourne sur place, observant Orion, et qui seule, ne se baigne jamais
dans les eaux de l'Ocan. 1

Mais quel que soit le rle de l'Orient dans la maturation de la pense grecque, les Grecs
firent des dcouvertes remarquables dans l'univers des mathmatiques. On attribue Thals
l'nonc de plusieurs thormes. Les travaux que firent Pythagore et ses disciples, au cours
des dernires dcennies du VIe sicle, trouvrent leur accomplissement chez Nicomaque
ainsi que dans l'oeuvre de Iamblichos au IIIe sicle et de Thon de Smyrne pendant le 1er
sicle de notre re.
Marcel Conche 2 remarque que Thals est le premier astronome parce que
l'astronomie comme science du ciel, nat avec lui . La grande innovation fut d'organiser un
systme logique, de formuler les lois de la nature. Il s'agit l d'une vritable mutation de
l'esprit. C'est ce qu'on appelle, tort peut-tre, le miracle grec 3. L'ambigut mme de
ce terme rvle la difficult de l'explication historique. Mais on peut se contenter de
remarquer que les Grecs n'ont jamais subi la contrainte d'une caste religieuse qui aurait pu
contrler l'audace de leurs recherches thoriques 4. Pour Hegel c'est chez le peuple grec

1. Iliade, XVIII, 483-489, traduction Paul Mazon. Certains commentateurs, la suite des
Allgories homriques d'Hraclite le rhteur et des Stociens, ont mme vu dans cet pisode une
image de la cration mais aussi une reprsentation sphrique du monde symbolis par le bouclier
d'Achille qui a une forme circulaire.
2. Marcel Conche, Hraclite, Fragments, P.U.F., 1986, p. 110.
3. Cette notion fait son apparition sous la plume d'Ernest Renan, dans le numro 1 du 1er
dcembre 1876 de La Revue des deux mondes dans le prambule de la Prire sur l'Acropole. (Voir
Pierre Vidal-Naquet, Renan et le miracle grec, in La dmocratie grecque vue d'ailleurs,
Histoires/Flammarion, 1990, p.245.) Pierre Vidal-Naquet, avant d'entreprendre une rflexion sur ce
terme, rappelle la prface de Jean-Pierre Vernant au recueil de textes de Louis Gernet publi sous le
titre de Les Grecs sans miracle (R.di Donato, La Dcouverte, 1983) o est prcis ce qui intresse
Gernet : "le passage, sur tous les plans, de ce qu'on peut appeler, socialement et mentalement, une
prhistoire de la Grce une civilisation de la cit. Avnement du droit, cration de la monnaie,
institution du politique, mergence d'une thique, naissance de la philosophie, de l'histoire, de la
science, de la tragdie : autant de faits qui tmoignent d'une seule et mme "rvolution".
4. Voir Moses I.Finley, Les anciens Grecs, Maspero/Textes l'appui, 1979, p.115.

que nous trouvons pour la premire fois cette notion de libert [la libert de la conscience
de soi-mme] et c'est l que pour cette raison commence la philosophie 1.
Force nous est de constater l'audace des premiers physiciens , ceux qui interrogent la
physis, c'est--dire la nature o il y a croissance et mergence hors du cach , pour en
dcouvrir larch, le commencement, l'origine. Ce n'est que plus tard ce mot signifiera le
principe .
Et en tout cas c'est bien la croise des chemins de l'Orient et de l'Occident, que se dvelopprent des cits, aux noms vocateurs de hardiesses futures, comme Milet,
Clazomnes, Colophon, Ephse...
Si l'on ne rsiste pas au plaisir de prononcer ces noms, c'est que l'exprience fulgurante
de la pense prsocratique est directement lie des transformations politiques capitales
qui vont se dvelopper dans le courant du VIe sicle 2 dans la faon originale d'organiser la
vie politique commune, c'est--dire au sein de la polis 3.
Il nous faut souligner ainsi le rle, dans la mise en ordre de l'univers spirituel de la cit
et dans la rationalisation de la vie sociale, du dveloppement d'une conomie commerciale
et montaire et de la rvolution hoplitique . Les consquences sont capitales. Mais ce qui
doit focaliser notre attention ce sont les bouleversements politiques pratiquement
contemporains de la naissance du logos. Jean-Pierre Vernant 4 les situe prcisment entre le
moment d'Hsiode et celui d'Anaximandre. Cette pret des luttes intestines nous en avons
des chos dans les chants de la premire posie lyrique et dans les dmls des physiciens
avec la cit.

1. Hegel, Leons sur l'histoire de la philosophie, traduit de l'allemand par J.Gibelin, Gallimard,
1954, p.207.
2. Pour Jean-Pierre Vernant, (Les origines de la pense grecque, Quadrige/P.U.F., 1981), la
pense rationnelle est "fille de la cit".
3. Le systme original de la cit-Etat serait sans doute apparu autour des annes 800 (voir Pierre
Lvque, L'aventure grecque, op.cit., p.112).
4. Jean-Pierre Vernant, Mythe et pense chez les Grecs, Petite Collection Maspero, t.1., 1981,
p.177.

Les passions implacables de la stasis clatent travers les oeuvres du mordant


Archiloque qui, selon Pindare, ne s'engraissait que de haines amres. Il a men une vie de
combats avant de trouver la mort dans un obscur affrontement contre des Naxiens. Alce
exultait la mort des adversaires de l'aristocratie dont il dfendit avec fougue les intrts,
Thognis mprisait le dmos imbcile, qu'il fallait, selon lui, frapper du talon et les nouveaux riches dont le pouvoir s'affirmait. Solon, enfin, dans une Athnes en pleine crise
agraire, rvait d'harmonie et exaltait dans ses lgies une vritable morale politique, annonciatrice de la dmocratie.
Thals participa aux violents conflits dont Milet fut le thtre. Il conseilla aux Ioniens
d'tablir un Conseil unique qui sigerait Tos (c'est le centre de l'Ionie) tandis que les
autres cits, tout en gardant leur existence propre, seraient considrs comme les diffrents
dmes d'un mme tat 1. Pythagore, jugeant indigne d'un homme libre de se soumettre
la tyrannie que Polycrate exerait Samos, partit pour l'Italie. Les Pythagoriciens formaient
des communauts d'initis qui jourent parfois un rle en fomentant des troubles dans les
cits grecques d'Italie. Quant Hraclite, alors que ses concitoyens l'avaient jug digne
d'tre leur lgislateur : il refusa avec mpris, sous prtexte qu'une faction de corrompus
avait dj la ville en son pouvoir 2. On peut l'imaginer aussi tmoin des troubles qui suivirent la rvolte des cits d'Ionie contre la domination perse en 498. Parmnide fut, selon
Plutarque, celui qui donna sa patrie les meilleures des lois, si bien que l'on faisait prter
serment, chaque anne, aux magistrats, de rester fidles aux lois de Parmnide. 3 Znon,
enfin, meurt en dfenseur des liberts, tortur par un tyran.
Il est dans ses conditions intressant de mettre en relation ces affirmations d'Anaximandre 4 de Milet, le premier Grec selon Diogne Larce "dessiner le contour de la terre
1. Hrodote, Enqute, I,170.
2. Diogne Larce, Vies, IX,2 [DK A 1].
3. Plutarque, Contre Colots, 32,1126 A [DK A 12]. Voir aussi Diogne Larce (Vies, IX,23
[DK A 1] qui se rfre au tmoignage de Speusippe dans son ouvrage Sur les philosophes.
4. Anaximandre expliquait tout par l'Infini (Nietzsche prfre l'Indfini) ou l'Illimit. L'apeiron
est larch de toutes choses.

et de la mer", construire un cadran solaire et comprendre, d'aprs Pline, "l'inclinaison du


zodiaque", savoir :
Anaximandre disait que les astres sont mus par les cercles et les sphres sur
lesquels chacun se dplace. 1
La terre est leve en l'air, sans rien qui la force ; elle demeure en place par son
gal loignement de toutes choses. 2

avec une pense juridique, sociale et politique dont la consquence fut de placer le pouvoir et les affaires de la cit "au milieu" es to meson d'une communaut d'gaux 3 dont le
logos est l'instrument fondamental du dbat politique et de la rflexion institutionnelle.
Mme si dans ce domaine il faut avancer avec la plus grande prudence, il semble vident
qu'il y a une commune approche et dans la nouvelle description et explication de l'univers
physique et dans la mise en ordre de la pratique sociale des Grecs.
Dans les thogonies et les cosmogonies c'est la monarchia, (monarchie) de Zeus qui est
l'origine de l' arrangement du monde alors que chez les prosateurs milsiens (Thals 4,
Anaximandre, Anaximne 5) l'harmonie du cosmos est comprise d'une manire gomtrique. Mme si pour Thals tout est plein de dieux ces derniers, semble-t-il, ne jouent

1. Atius, Opinions, XVI,5 [DK A 18], traduction Jean-Paul Dumont, Les Prsocratiques, op.
cit., p. 33.
2. Hippolyte, Rfutation de toutes les hrsies, I, 6 [DK A 11]. A ce sujet voir aussi Aristote,
Trait du ciel, II, XIII, 295 b 10 [DK A 26], ou Thon de Smyrne, Commentaires, 198, 18 [DK A
26].
3. On peut voir dans le cercle des guerriers mycniens, tel qu'il nous apparat dans l'Iliade, une
prfiguration de la notion d'agra. Les "semblables" placent au centre de cet espace gomtrique,
pour un partage quitable et non gal, le butin et d'une manire symbolique la parole et le pouvoir. A
Athnes le fait de dposer le pouvoir au centre signifie que ce dernier est le bien commun de la
collectivit des citoyens, libres de toute domination, dans un univers politique rgl par la notion
d'isonomie.
4. On ne sait pas si Thals a laiss un texte crit. Ce qui est certain c'est, qu' l'poque d'Aristote
il n'en existait pas. Voir Geoffrey E.R. Lloyd, Les dbuts de la science grecque de Thals Aristote,
Maspero/Texte l'appui, 1974, p. 19.
5. Thon de Smyrne rapporte, dans ses Commentaires, 198,14 [DK A 16] qu'Anaximne "trouva
le premier que la Lune reoit du Soleil sa lumire, ainsi que la faon dont se produisent les clipses."
(Traduction Jean-Paul Dumont, Les Prsocratiques, op.cit., p. 47.)

aucun rle dans ses thories. La Terre, pour Anaximandre, reste en quilibre, ne reposant
sur rien, au centre d'un univers circulaire parce qu'elle est place gale distance de la priphrie cleste.
Nous sommes dans un espace de symtries et de rciprocits que l'on retrouve dans
l'avnement de la polis grecque et dans la notion d'isonomia. Cette correspondance est
d'autant plus clairante que l'on retrouve dans les modles physiques et politiques le mme
vocabulaire valorisant le centre et l'absence de domination 1. En tout cas c'est une des interprtations possibles.
Mais l'historien dans sa recherche des causes semble avoir des difficults proposer une
rponse la question fondamentale que pose l'esprit l'mergence de la philosophie en
pays grec. Surtout qu'en la matire il ne peut se fonder, comme on le verra plus loin, que sur
des rumeurs et des citations de seconde main rapportes par les biographes ou doxographes,
selon le principe de la mimsis caractrise par l'absence d'esprit critique dans la faon
d'aborder les documents et faits du pass.
On se contentera de constater que la raison est ne en Ionie, au VIe sicle, dans des
cits-Etat en pleines mutations. Lorsque ces dernires seront soumises par les Perses
partir de 546 (Milet est dtruite en 494) c'est en Italie du Sud et en Sicile que les
Pythagoriciens et les lates reprendront le flambeau. Ces deux moments isols dans
l'espace et le temps signifient, mme si en Grande Grce les initiateurs sont encore des
Ioniens comme plus tard Athnes, aprs les guerres mdiques, des approches diffrentes.
Mais ces diffrences ne sont, peut-tre, qu'apparences.
Les premiers philosophes se sont intresss la nature et au cosmos, c'est--dire ce
qu'on a appel jusqu'au XVIIIe sicle la philosophie naturelle et qui deviendra plus tard la
science par opposition la morale et la mtaphysique. Mais certaines de leurs spculations peuvent tre interprtes aussi comme la prise de conscience, dj, du problme du
1. Voir Pierre Lvque et Pierre Vidal-Naquet, Clisthne l'Athnien. Essai sur la reprsentation
de l'espace et du temps dans la pense politique grecque de la fin du VIe sicle la mort de Platon,
Annales Littraires de l'Universit de Besanon, Paris, Les Belles Lettres, 1964.

changement. Les questions qu'ils posent, comme celles de Thals sur le fait de savoir si les
tres anims ou inanims drivent d'une mme et unique ralit primordiale ou si au
contraire ils sont de natures diffrentes, annoncent la philosophie de l'tre.
Les lates furent les premiers poser les questions ontologiques proprement dites.
Xnophane 1, selon le tmoignage d'Aristote 2, est le plus ancien partisan de l'Un 3 et fut,
mais cette filiation est peu vraisemblable, le matre 4 de Parmnide. Ce dernier, contemporain d'Hraclite si l'on se rfre aux prcisions chronologiques de Diogne Larce, entame
dans son pome, o il est l'initi de la desse Althia ou Mnmosyn 5, la premire rflexion sur l'tre de l'histoire de la philosophie occidentale. Mais l'abstraction de Parmnide
est une nigme, difficiles sont les interprtations, qu'elles soient d'ordre logique, physique
ou mtaphysique, d'autant plus qu'il tait dj difficile de se procurer son oeuvre l'poque
de Simplicius 6.
Le but de Parmnide, semble-t-il, est de saisir par la raison ( Contemple en esprit ce
qui est absence, mais quoi l'esprit donne ferme prsence [DK 28 B 4]) la ncessit logique de l'tre ( il est ; est impossible non tre [DK 28 B 2]), l'impossibilit de concevoir

1. Xnophane de Colophon, qui est n autour des annes 600, quitta l'Asie Mineure cause de la
conqute des Mdes et s'exprimait en vers comme plus tard Parmnide et Empdocle.
2. Aristote, Mtaphysique, I, 5, 986 b 21.
3. Pour Xnophane l'Un est immobile et dirige tout : "Toujours en mme lieu il demeure, ne se
mouvant en rien, - passer il ne lui convient pas, d'un endroit un autre". Simplicius, Phys., 23 [DK B
26].
4. Diogne Larce, Vies, IX, 21 [DK A 1] ; Suidas, Lexique, "Parmnide" [DK A 2]. Pour Karl
Reinhardt c'est Parmnide qui a influencer Xnophane alors que Werner Jaeger maintient l'antriorit
de Xnophane mais lui retire la qualit de matre.
5. Pour Simplicius, (Commentaire sur la Physique d'Aristote, 146,29 [DK A 20]) le pome de
Parmnide est d'inspiration orphique : "Si Parmnide appelle ce qui est un une sphre
harmonieusement ronde, ne t'en tonne pas. C'est procd de pote et fiction propre au mythe. Ainsi
quand Orphe le nomme "oeuf clatant de blancheur". Cet oeuf peut nous faire songer la thorie
dans les annes trente de l'abb astronome Georges Lematre qui parle de l'"oeuf cosmique" (le big
bang) l'origine d'un univers parfaitement homogne, isotrope, c'est--dire qui prsente les mmes
proprits dans toutes les directions.
6. Simplicius, Commentaire sur la Physique d'Aristote, 144,25 [DK A 21], voque la brivet et
raret des vers de Parmnide sur l'unit de l'tant.

le non-tant, car la pense doit concider avec ce qui est ( Mme chose se donne penser
et tre [DK 28 B 3]). L'tant est inengendr, imprissable, immobile, sans rien qui le
limite dans l'espace et le temps. L'tre est un et unique ; c'est aussi une ralit physique : la
sphre immobile de ce qui est.
La deuxime partie de son pome parle de ce qui n'est pas : c'est la deuxime voie,
l'antithse. Les no-platoniciens y voient un expos du monde sensible en opposition avec
celui de la premire partie qui serait celui du monde intelligible. L'Opinion (ou
l'apparatre), c'est--dire, semble-t-il, les discours du commun des mortels, s'annule d'ellemme car prive de sens, seule la Vrit une et unique reste. Se trouve ainsi liminer la
possibilit d'une contradiction. La prsence des deux voies ne doit pas nous faire ngliger la
possibilit, chez l'late, d'une troisime voie qui met en vidence une situation
intermdiaire entre tre et non-tre, conserve par Simplicius 1. Pour ce dernier il y aurait
l une possible critique de ceux qui ramnent au mme les opposs . Kranz considre ce
jugement de la pense hraclitenne comme la pierre angulaire de la philosophie des
Prsocratiques.
La parole de Parmnide prend toute sa signification quand on la compare celle d'Hraclite propos de la notion du changement. Pour le premier, tout changement est impossible
alors que l'Ephsien proclamait que tout est sujet au devenir. Ce dbat essentiel un vritable schma dialectique , nourrira toute la rflexion des Prsocratiques futurs 2 (Znon

1. Simplicius, Commentaire sur la Physique d'Aristote, 117,2 [DK A 28]


2. Voir Platon, Le Sophiste, 242 c-d [DK A 29]: "... Chez nous, la gent Elatique, fille de
Xnophane et de plus haut encore, supposant l'unit comme essence de ce qu'on nomme le tout,
continue en ce sens l'expos de ses mythes. Plus tard, des muses d'Ionie et de Sicile [Hraclite et
Empdocle] rflchirent que le plus sr est d'entrelacer les deux thses et d'affirmer que l'tant est la
fois un et plusieurs, la Haine et l'Amour faisant tout aussi bien sa cohsion : Discordance est ternel
accord , ainsi disaient, parmi ces muses, les voix les plus vigoureuses [Hraclite frg. DK B 10].
Mais les voix les plus molles ont relch l'absolue vrit de cette loi, prchant l'alternance selon
laquelle tantt le Tout est un par l'amour d'Aphrodite, tantt le Tout est multiple et soi-mme
ennemi par l'action de la Discorde [Empdocle frg. DK B 17]."

d'Ele, Mlissos de Samos d'une part, Empdocle 1 d'Agrigente, Anaxagore de Clazomnes


ou Leucippe de Milet 2 d'autre part), mais aussi les rflexions et les prises de position des
doxographes ou des commentateurs comme Platon 3, Aristote (Trait du ciel, III, I, 298 b
14 ; De la gnration et de la corruption, I, VIII, 325 a 13), Sextus Empiricus (Contre les
Mathmaticiens, X, 46), ou bien encore Simplicius (Commentaire sur la Physique d'Aristote, 115, 11).
Les Prsocratiques c'est--dire ceux dont l'enseignement se situe avant le moment o
celui de Socrate commence porter ses fruits, en 430 , apparaissent donc souvent comme
des philosophes-gomtriciens . Ils se sont intresss, on l'a vu, la cosmologie, aux
problmes mathmatiques et physiques (cole de Milet, d'Abdre) mais aussi la question
de l'tre (cole late par exemple ou encore Hraclite d'Ephse) et la perfection morale
(Pythagore 4 et certains de ses disciples). Cette priode tonnamment riche, qui s'tend sur
quatre sicles environ, vritable aurore de la pense occidentale, ne nous a laiss, par del
un gouffre temporel de deux millnaires et demi, que des fragments mutils et quelques
citations et commentaires rassembls par leurs successeurs 5 : la tradition doxographique et

1. Empdocle fait la synthse de la vision de Parmnide et de celle d'Hraclite, la thorie de l'tre


et celle du devenir : "Mon discours dira le double aspect des choses : car tantt l'un a grandi seul du
multiple, et tantt au contraire, le multiple est n par division de l'un" (fragment DK B 17).
2. Simplicius, Commentaire sur la Physique d'Aristote, 28,4 [DK A 8] : "Leucippe d'Ele, ou de
Milet (car l'on affirme l'un et l'autre), d'abord compagnon de Parmnide en philosophie, ne suivit pas
ensuite la mme route - dans son explication [de l'tre] de l'existant, que Parmnide et Xnophane,
mais, semble-t-il, une route contraire : alors que ceux-l font le tout un et immobile, sans naissance et
parfait dans son achvement, et refusent mme de s'enqurir du nant, - lui, a imagin les atomes,
lments de l'univers, en nombre infini et toujours en mouvement."
3. Platon, Cratyle, 440 a : "... il n'y a mme pas de bon sens dclarer qu'il existe une
connaissance, si toutes choses se transforment et qu'aucune ne demeure." (traduction, Lon Robin).
Voir aussi Thtte, 181 a.
4. N Samos, il vcut Crotone, en Grande Grce, o il fonda une secte trange. Pour lui le
nombre, c'est--dire l'harmonie, est le principe de tout. Selon Atius (Opinions, II,I,I [DK 20]) "c'est
Pythagore le premier qui a donn le nom de cosmos l'enveloppe de l'univers, en raison de
l'organisation qui s'y voit."
5. Sur la survie et la conservation des oeuvres antiques jusqu' nous, consulter L.D.Reynolds et
N.G.Wilson (D'Homre Erasme, la transmission des classiques grecs et latins, Editions du Centre

biographique. Thophraste d'Erse le divin parleur , lve de Platon et successeur d'Aristote la tte du Lyce est le premier des doxographes a en avoir organis les lments.
De ce travail systmatique, (les Opinions physiques), ne subsiste que la premire partie
qui a servi de source principale aux compilateurs et aux exgtes futurs. Parmi ceux qui
transcrivent les opinions 1, on peut voquer Posidonios, auteur d'un rsum de l'oeuvre de
Thophraste connu depuis Diels sous le nom de Vetusta placita, Atius, le pseudoPlutarque, Clment d'Alexandrie, Diogne Larce ou Stobe. Il faut ajouter les noms de
philosophes comme Platon, Aristote, de no-platoniciens comme Proclus et Simplicius, du
sceptique Sextus Empiricus, sans ngliger des auteurs de biographies, dont les principaux
sont Sotion d'Alexandrie, Hermippe de Smyrne et Satyros, ou de chronologies comme
Eratosthne de Cyrne ou l'Athnien Apollodore (~140 av. J.-C.).
Pour Hegel, le Livre I de la Mtaphysique d'Aristote est essentiel pour l'tude des premiers savants :
Aristote est la source la plus riche. Il a tudi expressment et fond les philosophes anciens et en a parl, surtout au dbut de sa Mtaphysique (mais ailleurs
aussi), selon l'ordre historique. Il est aussi philosophe qu'rudit ; nous pouvons avoir
confiance en lui. Pour la philosophie grecque, il n'y a rien de mieux faire que
connatre le premier livre de la Mtaphysique. 2

Mais, mme si on connat la prudence des commentaires d'Aristote, au sujet de Thals

National de la Recherche Scientifique, Paris, 1988). Cet ouvrage est aussi une mine de
renseignements techniques sur les rouleaux de payrus, sur le commerce des "livres", sur les
bibliothques et les travaux philologiques dans l'Antiquit. Sur les rapports entre l'criture et la
lecture : Jesper Svenbro, Phrasikleia, Anthropologie de la lecture en grc ancienne, Editions de La
Dcouverte/Textes l'appui, 1988.
1. Le travail de Herman Diels, Doxographi graeci, 1879, est la rfrence en la matire. Roger
Caratini, La philosophie, t.1, Seghers, 1983 nous propose le rcapitulatif suivant des sources
doxographiques les plus importantes, classes par ordre chronologique : Cicron (106-43), Plutarque
de Chrone (~50-125), pseudo-Plutarque (IIe sicle), Saint Irne (~130-208), Clment
d'Alexandrie (~150-215), Saint Hippolyte (~175-235), Diogne Larce (IIIe sicle), Arnobius
l'Ancien (deuxime moiti du IIIe sicle), Eusbe de Csare (~265-340), Thodoret de Cyr (~339460), Stobe (Ve sicle).
2. Hegel, Oeuvres compltes, XIII.

par exemple, dans l'introduction historique son ouvrage, on sait que la pense des
Prsocratiques n'est, d'aprs lui, que le point de dpart d'une enqute sur la vrit philosophique dont il serait l'aboutissement. Et pour lui l'explication ionienne de la nature par un
seul principe est insuffisante (Mtaphysique, I, 8).
La diversit des sources et la multiplicit des citations, faites de mmoire le plus souvent et chelonnes dans le temps expliquent les contradictions qui peuvent apparatre lorsqu'on essaye de reconstituer le droulement logique de l'oeuvre, en particulier lorsqu'il
s'agit des premiers physiciens. Les doxai doivent tre prises avec la plus grande prcaution
cause des images simplifies et des manipulations dont elles ont t l'objet. Ainsi Clment
d'Alexandrie avait pour but de mettre en valeur des sens pr-chrtiens cachs dans la
sagesse des Prsocratiques. Mais surtout peuvent se poser, par suite de l'tat fragmentaire
du corpus prsocratique, des questions nombreuses sur le sens rel du texte, sur la
signification profonde de leur exprience.
Voici, par exemple, travers le prisme de citations diffrentes, des versions du modle
biologique d'Anaximandre qu'il est intressant de comparer :
- "Il affirme que l'homme a t au commencement engendr partir d'animaux
d'espce diffrente, compte tenu du fait que les autres animaux se nourrissent trs tt
par leurs propres moyens, alors que l'homme est le seul rclamer un allaitement
prolong : c'est pourquoi au commencement, l'homme n'aurait pu trouver son salut, si
sa nature avait dj t telle qu'elle est maintenant." [Pseudo-Plutarque Stromates, 2,
traduction Jean-Paul Dumont.]
- "..."L'homme est engendr par un autre animal : c'est le poisson, trs proche aux
origines." [Hippolyte, Rfutation de toutes les hrsies, I, 6]
- "Anaximandre de Milet estimait que de l'eau et de la terre rchauffes taient
sortis soit des poissons, soit des animaux tout fait semblables aux poissons. C'est au
sein de ces animaux qu'ont t forms les hommes et que les embryons ont t retenus
prisonniers jusqu' l'ge de la pubert ; alors seulement, aprs que ces animaux eurent
clat, en sortirent des hommes et des femmes dsormais aptes se nourrir."
[Censorius, Du jour de la naissance, IV, 7, traduction Jean-Paul Dumont.]
- "...Dans les poissons naquirent d'abord les hommes. Nourris comme les requins
et devenus capables de se porter secours, alors ils sortirent des eaux et prirent pied sur
la terre..." [Plutarque, Propos de table, VIII, VIII, 4, 730 E.]

On peut se demander si Anaximandre, pour qui les tres vivants ont t l'origine engendrs dans l'humide , annonce, par une intuition gniale, Darwin ou s'il est le conti-

nuateur d'anciennes cosmogonies ? Pour Homre 1, Ocan n'est-il pas l'origine, le pre de
tous les tres ? Les explications mythiques de l'origine des animaux et des hommes sont
nombreuses. L'histoire de Deucalion et de Pyrrha par exemple est significative : aprs avoir
chapp au dluge provoqu par Zeus, ils lui demandrent de recrer le genre humain.
Thmis leur dit de jeter les os de leur mre derrire eux, c'est--dire les pierres de la TerreMre. Chaque pierre devint un homme ou une femme selon que c'tait Deucalion ou Pyrrha
qui l'avait lance.
Cornford 2, s'opposant Burnet 3 pour qui les philosophes ioniens ont ouvert la voie
que la science, depuis, n'a eu qu' suivre , estime que la physique des Ioniens place
dans le domaine de l'abstraction un systme d'explication dj labor par les mythes cosmogoniques 4. D'aprs lui il y aurait continuit dans le sens o les concepts des Ioniens ne
sont en ralit que la transposition des divinits des anciennes mythologies. Il y aurait une
analogie directe entre le modle propos dans la Thogonie d'Hsiode et celui
d'Anaximandre par exemple. Pour Aristote il ne semble pas y avoir de coupure entre
l'explication du mythe et celle du logos. Thals a peut-tre subi l'influence des vieilles
croyances transmises par Homre:
D'aprs certains, les anciens cosmologistes aussi, bien antrieurs notre
gnration et qui furent les premiers traiter des dieux [c'est--dire Homre, Hsiode
ou le lgendaire Orphe par opposition aux premiers Physiologues], se seraient figur
la nature de la mme manire [ savoir que l'eau, comme chez Thals, est le premier
principe]. Il donnent effectivement l'Ocan et Tthys comme auteurs de la gnration
et font jurer les dieux par l'eau, que les potes appellent Styx [...]. 5

1. Homre, Iliade, XIV, 246.


2. F.M.Cornford, From Religion to Philosophy ; a study in the origins of western speculation,
Londres, 1912.
3. John Burnet, L'aurore de la philosophie grecque, d. franaise par Aug.Reymond, Payot,
1919.
4. Sur ce problme d'interprtation de la raison grecque voir Pierre Vidal-Naquet, La raison
grecque et la cit, in Le chasseur noir, op.cit., p.319 sqt.
5. Aristote, Mtaphysique, I, 3, 983 b, traduction J.Tricot.

Quant Anaximne, chez qui l'air est le principe de toutes choses, il aurait pu s'inspirer
d'un conception homrique qui voyait en Zeus l' assembleur de nues , celui que tous
font rsonner en parlant 1, c'est--dire l'air.
Ainsi le vocabulaire des Prsocratiques pourrait tre solidaire de tout un systme de
penses et d'expriences qui plonge dans un lointain pass. Le champ smantique des
concepts philosophiques (comme l'Althia la vrit , ou le logos) nous conduit
considrer leurs statuts dans un univers pr-rationnel. Nous nous contenterons d'voquer le
milieu porteur de ces valeurs, celui des dpositaires des lgendes sacres qui vont de
sanctuaire en sanctuaire, celui des ades dont la fonction est de dire (au sens de raliser
[kranein]) les dieux immortels, de faire retentir, aprs avoir invoqu la Muse, vritable parole de la Mmoire 2, le kudos (la gloire en tant que faveur divine) qui illumine le guerrier
victorieux, ou le klos (la renomme) qui se propage de bouche oreille. Le pote, matre
de vrit, est celui qui peut par le biais de la parole laudative clbrer les Immortels, clbrer les exploits des hommes vaillants 3.
Ce registre divin et potique se retrouve par exemple, c'est bien connu, dans le prlude
du pome de Parmnide o la Vrit fait son apparition 4. On connat aussi l'ambigut du
statut d'Empdocle dont on ne sait s'il faut le ranger parmi les potes ou les philosophes
5. Il est considr comme un pote par Horace 6, comme un philosophe de la nature par

1. Zeus panomphaios, Iliade, VIII,250. A ce propos voir Flix Buffire, Les mythes d'Homre et
la pense grecque, Les Belles Lettres, 1973, p. 89.
2. Marcel Detienne, Les matres de vrit dans la Grce archaque, Franois Maspero/Textes
l'appui, 1979, p.10-11, prcise que "de nombreux tmoignages de l'poque classique permettent de
penser que mousa, non commun, signifie la parole chante, la parole rythme".
3. Thocrite, XVI.
4. Sextus Empiricus, VII,11 [DK B 1].
5. Lactance, Institutions divines, II,12,4 [DK A 24].
6. Horace, Art Potique, 463 [DK A 16] :"Je dirai la mort du pote de Sicile. Dans son dsir de
passer pour un dieu immortel, Empdocle sauta lui, tout froid, dans l'ardent Etna. Qu'il soit ainsi
justement permis de prir aux potes."

Aristote1.
Mais si le vocabulaire des Prsocratiques conserve des liens avec la tradition, il est en
revanche vident qu'il est aussi et surtout le signe, sans parler de rupture brutale, d'une profonde transformation des formes de pense. Le logos possde la fois un sens logique et
ontologique. Comme parole discipline, la conqute de la vrit, il est mettre en relation
avec les ides de compte arithmtique et de mesure, de proportion (dans le sens pythagoricien), d'explication rationnelle (dans l'acception parmnidienne), de raison, de loi, ou de
discours, rumeur, conte et mieux encore parole, verbe... Il signifie, ou peut signifier, chez
Hraclite, la loi du devenir, la ralit des choses, la parole du matre et la signification de
cette parole, le discours vrai, la raison cosmique, ou une loi naturelle rgissant le conflit
entre les lments.
Ce mot de logos, si difficile interprter, est rvlateur, par la richesse des significations qu'il recueille et des multiples directions qu'il propose, de cette transformation subtile : ne pas attribuer aux dieux la solution toutes les questions. Mme si pour Thals
l'ignorance est un lourd fardeau et que les rsultats de ces observations et de ces hypothses semblent souvent nafs, ce qui est important c'est la mthode rationnelle de ses spculations qui lui fait considrer les astres, non comme des dieux, mais comme des objets
naturels.
Cette dmarche, annonce le systme et le matrialisme de Dmocrite qui ne suppose
que deux ralits fondamentales les atomes et le vide, ainsi que la rhtorique des
Sophistes 2, mme si leur but n'est pas la vrit mais l'art de l'argumentation, la technique
(techn) de la persuasion.

1. Aristote, Potique, I,1477 b [DK A 22] : "Il n'est rien de commun entre Homre et Empdocle
sinon le mtre. Aussi faut-il appeler celui-l un pote et celui-ci un philosophe de la nature plutt
qu'un pote." Pourtant ailleurs (Diog., VIII, 27) Aristote dclare : "Empdocle est homrique au
plus haut point".
2. Voir Jacqueline de Romilly, Les grands Sophistes dans l'Athnes de Pricls, Editions de
Fallois, Paris, 1988.

Mais ce qui est une constante chez les Prsocratiques, c'est leur soif de connaissance 1.
Ils se passionnent, par exemple, pour tout ce qui relverait aujourd'hui des sciences naturelles ou de la physiologie. Ces recherches, selon des voies multiples, sont menes en harmonie et concordance avec leurs spculations essentielles. Cette curiosit des premiers physiciens se retrouve dans les observations de Xnophane qui reconnat la prsence de coquillages l'intrieur des terres, l'empreinte de poissons sur des pierres Paros ou dans les carrires de Syracuse, ou encore dans les tentatives d'explications, par Anaxagore, des crues du
Nil, des phnomnes de pression atmosphrique relatifs la clepsydre. Anaxagore
s'intresse l'tre vivant et aux problmes de l'assimilation de la nourriture : il se demande
pourquoi le lapin ne se transforme pas en carotte lorsqu'il mange des carottes ; c'est la
nourriture qui assure l'accroissement de la veine, de l'artre, de la chair, des os... car ces
substances sont toutes contenues dans la nourriture que l'on absorbe, et visibles pour la
raison, ce sont les homomries ou parties enfermes dans la nourriture et semblables aux
choses dj engendres. Empdocle utilise la thorie de la force centrifuge (l'exprience de
la coupe d'eau que l'on fait tourner l'extrmit d'un cordon) pour expliquer la position de
la terre qui est maintenue sa place par la force et la rapidit de la rvolution des cieux 2. Il
considre l'existence de l'air comme quelque chose de matriel 3 et s'interroge sur la
mcanique des fluides 4 et mme sur la vitesse de la lumire qui est, selon lui, si grande
qu'elle chappe la perception !

1. Dsir dans lequel on peut lire parfois une forme d'angoisse mouvante comme dans cette
remarque d'Empdocle : "Se pourrait-il qu'il n'y ait pas de fin la profondeur de la terre, et
l'immensit de l'ther, comme tant de mortels l'affirment en un flot de vaines paroles sans rien voir du
gand Tout..." (fragment DK 39).
2. Voir Aristote, De Caelo, II,XIII,295 a 13 [DK A 67].
3. Empdocle, fragment DK 100 :"[...] Aussi quand le sang souple a reflu l'air bouillonnant se
prcipite-t-il en vagues furieuses et quand le sang afflue en bondissant, l'air est-il expir comme
lorsqu'une enfant joue avec une clepsydre de cuivre tincelant : de sa main gracieuse elle bouche
l'orifice du tube et l'immerge dans le corps argent de l'eau flexible ; celle-ci ne monte pas alors dans
le vaisseau que lui interdit la masse d'air pressant l'intrieur contre les trous troits jusqu' ce que le
flux comprim soit dlivr."
4. Empdocle, fragment DK B 91 : "L'eau s'unit mieux au vin qu' l'huile qui lui rpugne."

On peut, dans le mme ordre d'ides, voquer la thorie de la vision labore par
Alcmon de Crotone 1 : le processus indirect de la perception visuelle lui permet de comprendre et de donner une explication du phnomne de la chevelure de la comte.

D : phnomne direct. Comte : phnomne indirect


(D'aprs l'dition Pliade des Prsocratiques, p. 1352)
Traduire les Prsocratiques, on le voit, est une opration difficile. Une langue vhicule
une mme exprience du monde, elle est interprtation de l'univers 2. Les mots ne peuvent
pas tre perus correctement s'ils sont spars des phnomnes culturels dont ils sont la
fois les porteurs et les symboles. Pour les Grecs, dj, il y avait un lien mystique entre le
mot et la chose signifie que rompt la traduction. Platon en parle dans le Cratyle 3. Traduire
un texte sacr c'est livr autrui l'efficacit de la parole rituelle. Jamblique 4 affirme :
tre traduits, les noms ne conservent pas entirement le mme sens ... en tout cas ils ne
1. Voir plus loin le paragraphe consacr Alcmon de Crotone.
2. Voir Georges Mounin, Les problmes thoriques de la traduction, Gallimard, 1976.
3. Platon, Cratyle, 385 c et 390 e.
4. Jamblique, Les mystres d'Egypte, VII,5.

gardent pas la mme puissance .


Mais ici la langue n'est pas le seul obstacle la voie d'accs aux significations : les diffrentes interprtations de la pense des Prsocratiques sont l'origine de traductions
fondamentalement autres, selon qu'on les considre comme imprgns des fictions primitives ou comme les prcurseurs de la "science" moderne ou enfin comme les penseurs de
l'tre, les vritables philosophes grecs puisque, selon Nietzsche, avec Socrate quelque
chose a chang.