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La philosophie

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Vladimir Grigorieff

Philo de base

Groupe Eyrolles, 2003 pour la prsente dition, ISBN 2-7081-3502-3

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Chapitre 1 :

Le miracle grec

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Chapitre 1 : Le miracle grec

Il y a de ces petites phrases qui font rver et en lesquelles se rsume pour


beaucoup ce quil reste dune instruction dite obligatoire : lgypte est un
don du Nil , le miracle grec . Il y eut dautres miracles sans doute, mais
pour lOccident que nous sommes, et que le monde rencontre, envie et
repousse, cest bien l le dbut dune longue histoire. Celle de la pense se
dgager de lemprise des mythes et des dieux, poser tous les problmes sur
le plan rationnel, inventer une philosophie thique et une science politique.
Comment le monde a-t-il t cr, comment se poursuit-il ?
Quen est-il de la justice et de lordre dans la cit ?
Et tout se passe comme si, dj, ds le dbut, un mme scnario se mettait
en place qui reprendrait, mutatis mutandis, tout au cours de lhistoire.
Dans le premier temps un bouillonnement de mythes, dimages, de reprsentations, comme une sorte de coup de force dogmatique qui, dfaut de
prouver, affirme. Et ce sont les prsocratiques avec leurs cosmogonies et leur
obissance aux dcrets arbitraires des dieux dont tout est signe.
Dans un deuxime temps, le refus de ces grandes envoles qui affirment plus
quelles ne prouvent, et un repli sur soi, sur lhomme, qui devient la mesure
de toute chose . La certitude est impossible, tout est relatif, la nature nest
pas connaissable, il ny a de loi que de convention, le caprice et la volont de
puissance y ont part. Et ce sont les sophistes avec leur scepticisme intellectuel
et leur subjectivisme moral.
Puis, dans un troisime temps, vient celui qui dpasse la fois le dogmatisme des uns et le nihilisme des autres pour, dialectiquement, fonder une
connaissance par la science et surtout sefforcer de donner une base solide
lthique, tant il est vrai que les discussions striles sur la morale sont plus
dommageables lhomme que les discussions spculatives sur la nature. Et
cest Socrate qui, fils de la sage-femme, accouche les esprits en les conduisant trouver eux-mmes les vrits quils portent en eux (maeutique est le
nom de cette mthode), dans le mme temps quil ironise , disant le faux
pour quon devine le vrai.
Aux alentours du Ve sicle avant Jsus-Christ, au moment o en Inde nat
avec Siddharta Gautama (surnomm Bouddha, ce qui veut dire lveill) le
bouddhisme, et en Chine avec Kong Tzeu (Matre Kong, latinis en Confucius)
le confucianisme, et o en Babylonie et dans le royaume de Juda la loi de
Mose et les appels des Prophtes fortifient la vocation propre dun petit

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PYTHAGORE

peuple singulier, le miracle grec marque pour nous, dans le bassin mditerranen, cette mer grecque , lge classique de notre philosophie dont la
plupart des questions, sinon des rponses, sont aujourdhui encore les ntres.

Les prsocratiques
Pour la plupart des philosophes prsocratiques, nous ne disposons que de
tmoignages sur leurs opinions, et, trs rarement et de faon toujours lacunaire, de textes propres.

Pythagore

VIe sicle av. J.C.

N Samos (le grecque de la mer ge), il


aurait vcu Crotone (Italie du Sud).
Personnage quasi lgendaire, dont on ne sait
avec certitude pratiquement rien. Il na rien crit.
Il passait pour astronome et on lui attribue la
dmonstration du thorme qui porte son nom
(tthorme du carr de lhypotnuse).
Il croyait en la mtempsycose (une mme me
peut animer successivement plusieurs corps) et
voyait dans les nombres le principe de toute
chose, les lois de lunivers.
Il eut de nombreux disciples et de nombreuses associations, suivant une discipline de vie trs asctique, sinspirrent de sa doctrine. On parle donc, dans
les tmoignages que nous avons, beaucoup plus des pythagoriciens que de
Pythagore lui-mme.
Citons le dbut et la fin des Vers dOr (en tout deux pages), qui ne sont certainement pas de lui mais qui traduisent lenseignement moral donn dans
les cercles et instituts pythagoriciens.
Tout dabord vnre les dieux, selon le rang qui leur est attribu, respecte ta parole et
honore les nobles hros et les gnies souterrains; tu accompliras, ce faisant, ce que
prescrivent les lois...

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Chapitre 1 : Le miracle grec

Si tu ngliges ton corps pour tenvoler jusquaux hauteurs libres de lther, tu seras un
dieu immortel, incorruptible et tu cesseras dtre expos la mort.

Pour les pythagoriciens le monde semble bien tre partag en deux rgions : la
rgion cleste o les corps forms dther (le cinquime lment = la quintessence) sont incorruptibles et la rgion terrestre o tout est sujet au changement, la corruption, la naissance, la mort.

Lcole ionienne
Ce qua laiss lcole (ionienne) 1 en rsultats positifs : peu de chose, on
pourrait presque dire : rien. Ce quelle a bauch et lgu comme esprit,
mthode, pense : tout ; lIonie a fond une science qui est devenue notre
science occidentale, notre civilisation intellectuelle. Elle est la premire ralisation du miracle grec et elle en est la clef. (M.A.Rey, La Jeunesse de la Science
grecque, cit dans Les Penseurs grecs avant Socrate, de Jean Voilquin, p. 45)

THALS DE MILET 2

VIe s. av. J.C.

Contemporain de Solon et de Crsus.


Sa doctrine est un premier essai de philosophie de la nature . Il nexiste
pour lui quune seule substance, leau, dont procdent tout aussi bien la terre,
lair, le feu que tout ce qui vit.
Aristote le considre comme le premier philosophe ionien et Cicron dit de
lui dans De la Nature des dieux :
Thals de Milet, qui, le premier, a trait ces questions, dit que leau est lorigine des
choses et que le dieu, cest lintelligence qui fait tout avec leau.

ANAXIMANDRE

610-546

Pour lui, la seule substance primordiale est la matire infinie et ternelle


capable de toujours produire des tres nouveaux. Il serait un prcurseur du
transformisme (on passe dune espce lautre par transformations successives).
Linfini est le principe et llment des tres. (rapport par Simplicius)

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HRACLITE DEPHSE

Anaximandre : les premiers animaux naquirent de lhumide et enferms dans une corce pineuse ; avec le temps, ils montrent sur le rivage, lcorce se dchira et, en peu de
temps, ils changrent de vie. (rapport par Atius)

ANAXIMNE

550-480

Peut-tre le disciple dAnaximandre. Pour lui, cest lair qui est la substance
primordiale et principale.
Lair est le principe de toute chose; toute chose en provient, toute chose y retourne. De
mme que notre me, qui est de lair, nous maintient, de mme le souffle (= air) entoure le monde entier. (Atius)

Hraclite dphse 3

576-480

Surnomm lObscur en raison du caractre


nigmatique de ses formules concises et parfois mme sibyllines. Plus occup de thologie et de morale que de cosmologie, il semble
avoir t inform de la pense mythique
gyptienne et peut-tre mme initi aux
mystres (enseignement rserv quelques
privilgis 4 de celle-ci).
Sa conception de la guerre, mre de tout
(polemos pater pantn) et de lunion des
contraires grce la discorde, peut tre mise
en parallle avec la lutte que se livrent dans la mythologie gyptienne Horus,
dieu solaire, et Seth, dieu du dsordre ncessaire . Il serait ainsi lintroducteur dune tradition de mystres et de mysticisme dans la philosophie
grecque.
Pour lui cest le feu qui est le principe primordial et qui est l changeur de
tous les mouvements qui, finalement, se compensent. Il est lauteur de cette formule, souvent cite, panta rhei (tout scoule), formule on ne peut plus mobile, quon aurait tort de ramener prosaquement un tout passe, tout lasse,
tout casse , car il lentendait dans un sens dialectique et non pessimiste.
Parmi les penseurs modernes, Hegel ladmira et reconnut sen tre inspir.

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Chapitre 1 : Le miracle grec

Fragments dHraclite
Livre compos au dbut de lre chrtienne avec des citations parses
dAristote, de Diogne Larce, de Plutarque et dautres. Luvre originale dont
ces citations sont tires, De la Nature, est perdue.
Nous nous baignons et nous ne nous baignons pas dans le mme fleuve. Et les mes
sexhalent de lhumide.
La guerre 5 est le pre de toute chose et le roi de toute chose, de quelques-uns elle fait
des dieux, de quelques-uns des hommes, des uns des esclaves, des autres des
hommes libres.
Dieu est jour et nuit, hiver et t, surabondance et famine. Mais il prend des formes
varies, tout de mme que le feu quand il est mlang daromates et quil est nomm
suivant le parfum de chacun deux.
Ce qui est en nous est toujours un, et le mme : vie et mort, veille et sommeil, jeunesse et vieillesse; car le changement de lun donne lautre, et rciproquement.
On ne peut pas descendre deux fois dans le mme fleuve.
Pour Dieu, tout est beau et bon et juste; les hommes tiennent certaines choses pour
justes et dautres pour injustes.
Il nen vaudrait pas mieux pour les hommes quarrivt ce quils dsirent.
A tous les hommes, il est accord de se connatre eux-mmes et de faire preuve de
sagesse 6.
Lhomme ivre titube et se laisse conduire par un jeune enfant ; cest quil ne sait o il
va et que son me est humide.
La nature aime se drober nos yeux.
Le froid devient chaud, le chaud froid, lhumide sec et le sec humide.
Ce monde-ci, le mme pour tous les tres, aucun des dieux ni des hommes ne la cr ;
mais il a toujours t et il est, et il sera un feu toujours vivant, sallumant avec mesure et
steignant avec mesure.
Pour les mes, mourir cest se changer en eau ; pour leau, mourir cest devenir terre ;
mais de la terre vient leau, et de leau vient lme.
La sagesse consiste en une seule chose, connatre la pense qui gouverne tout et partout.

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ANAXAGORE

Anaxagore

500-428

N en Ionie, il aurait enseign une trentaine dannes Athnes o la philosophie commence simplanter. Socrate aurait peut-tre suivi son enseignement.
Individualiste, il se dsintresse des affaires publiques, affirmant que le ciel est
sa patrie et la contemplation des astres sa mission . Accus dathisme (impit) cause de son affirmation que les astres taient des masses incandescentes,
alors que le consensus populaire y voyait des dieux, il regagna lIonie, o il mourut.
La force organisatrice qui cre-ordonne le monde partir des substances, il
lappelle Nous (prononcer : nousse), cest--dire lintelligence.
Rien ne se perd, rien ne se cre, mais tout est soumis la puissance ordonnatrice du Nous.

Fragments
Comment du non-cheveu le cheveu proviendrait-il et la chair de ce qui nest pas chair ?
En tout, il y a une parcelle du tout, sauf du Nous. Dans certaines choses on trouve aussi
du Nous.
Et lorsque le Nous commena mouvoir les choses, il y eut sparation dans tout ce qui
se trouvait en mouvement ; et dans la mesure o le Nous le mit en mouvement, tout fut
spar. La rvolution de ces choses en mouvement et spares accentua encore leur
sparation.
Tout ce qui est mlang, et spar, et distinct, tout a t connu du Nous. De quelle faon
tout doit tre et de quelle faon tout a t et nest pas maintenant, de quelle faon tout
est, cest le Nous qui la mis en ordre.
Les Hellnes parlent mal quand ils disent natre et mourir. Car rien ne nat ni ne prit,
mais des choses dj existantes se combinent, puis se sparent de nouveau. Pour parler juste, il faudrait donc appeler le commencement des choses une composition et leur
fin une dsagrgation.

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Chapitre 1 : Le miracle grec

Lcole late 7
XNOPHANE DE COLOPHON

VIe s. av. J.C.

Fondateur de lcole dle. N Colophon en Asie Mineure (Ionie) au nord de


Milet. Voyage en Italie du Sud (Grande Grce) et en Grce. Il eut, vraisemblablement, des contacts avec les cercles pythagoriciens et eut, sans doute,
connaissance des doctrines gyptiennes. Trs critique et caustique lgard
du polythisme, son monothisme est de forme panthistique. Il dnona le
caractre anthropomorphique et immoral de la reprsentation des dieux chez
Homre.
Il annonce, dj, en quelque sorte, les sophistes et Socrate par plus dun trait
de sa critique et sa tentative, premire en date, de dmythologisation.

Fragments
Il ny a quun seul dieu, matre souverain des dieux et des hommes, qui ne ressemble
aux mortels ni par le corps ni par la pense. (De la Nature)
Cest de la terre et de leau que tous nous naissons. (De la Nature)
Oui, si les bufs et les chevaux et les lions avaient des mains et pouvaient, avec leurs
mains, peindre et produire des uvres comme les hommes, les chevaux peindraient des
figures de dieux pareilles des chevaux, et les bufs pareilles des bufs ; bref, des
images analogues celles de toutes les espces animales. (Silles = parodies railleuses)
Les dieux nont pas rvl toute chose aux hommes ds le commencement ; mais en
cherchant, ceux-ci trouvent avec le temps ce qui est le meilleur.
Il ny a jamais eu et il ny aura jamais dhomme qui ait une connaissance certaine des
dieux et de tout ce dont je parle. Si mme, par hasard, il lui arrivait de dire la parfaite
vrit, il ne le saurait pas lui-mme. Tous sappuient sur lapparence (opinion).

PARMNIDE

515-450

Aurait peut-tre rencontr le jeune Socrate, aurait peut-tre t un lve de


Xnophane. Il combattit la philosophie matrialiste des Ioniens et se moqua
du perptuel devenir et mobilisme dHraclite.

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ZNON DLE

Il nous reste quelque 150 vers de son uvre


De la Nature, rdige en hexamtres.
Il est clbre pour avoir proclam que
ltre est et le Non-tre nest pas . Si bien
que ltre ne connat ni mouvement, ni changement, ni devenir, ni non plus temps et
espace.
Il y a, chez Parmnide, une rigidit intellectuelle telle que ne pouvant (ou ne voulant)
penser le Devenir, il semble bien que nous
soyons dans une voie sans issue. Peut-tre est-ce E. Gilson qui montre le
mieux quen prenant ainsi parti pour ltre on ne peut pas ne pas vacuer
lexistence : La doctrine de Parmnide aboutit opposer ltre lexistence :
ce qui est nexiste pas ou, si lon veut attribuer lexistence au devenir du
monde sensible, ce qui existe nest pas. (Ltre et lessence, p. 24)
Pour Aristote les prmisses de Parmnide tant fausses, ses conclusions ne
sont pas valables. Quant Platon, il commettra le premier des parricides
philosophiques en prenant le contre-pied de laffirmation parmnidienne.

Fragments
Tu ne russiras pas couper ltre de sa continuit avec ltre, de sorte quil ne se dissipe au-dehors, ni il ne se rassemble.
Il nest pas possible que ltre soit infini ; en effet, il ne lui manque rien et, sil tait infini, il manquerait de tout.
Puisque donc il a une limite extrme, ltre est complet, il ressemble la masse dune
sphre bien arrondie, squilibrant partout elle-mme.

ZNON DLE

489-460

lve de Parmnide. Aristote le tient pour le pre de la dialectique (raisonnement partir dopinions, par opposition dmonstration, raisonnement sur
des propositions vraies).
Il est surtout clbre pour ses apories (difficults dordre rationnel paraissant
sans issue) qui prouvent que le mouvement est impensable puisque tout
mobile doit parcourir dabord la moiti de son trajet, puis la moiti de ce qui

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Chapitre 1 : Le miracle grec

reste, et ainsi, de moiti restante en moiti qui reste, indfiniment. La distance totale ne peut donc, en thorie, tre jamais parcourue !
Tout espace comme tout temps tant toujours indfiniment divisible par deux
(dichotomie), le mouvement et le multiple sont impensables et ne sont pas.
Les deux exemples les plus clbres sont, dune part, celui de la flche qui
natteindra jamais la cible puisque la distance tant toujours divisible par
deux (100 m, 50 m, 25 m, 12,5 m... linfini) il y a toujours un reste ; et, dautre
part, celui dAchille aux pieds lgers qui ne pourra jamais rattraper une tortue,
puisque lespace tant divisible linfini la tortue conserve toujours sur lui
une avance, mme si elle nest quinfinitsimale.
Par ces paradoxes Znon prouve que le mouvement et le multiple sont
impensables dautant que ceux qui les dfendent admettent une division
linfini.
Les raisonnements de Znon sont faux mais la dmonstration rigoureuse
nen est pas si aise pour autant. Heureusement, en ralit, Achille rattrape
bien la tortue et la flche atteint la cible. Ne le devraient-ils pas ?
Quant penser que celui qui est en avant (la tortue) ne sera pas rattrap, cest faux ; en
effet, tant quil est en avant, il nest pas rattrap ; mais cependant il est rattrap, pour
peu que lon accorde que cest une ligne finie qui est parcourue. (Aristote, Physique)
Le raisonnement (de Znon) prtend que la flche, en train dtre transporte, est en
tat de station. Cest la consquence de la supposition que le temps est compos dinstants ; si lon refuse cette hypothse, plus de syllogisme. (id.)

Empdocle dAgrigente 8

484-424

Cest la figure la plus bariole de la philosophie ancienne , dit Nietzsche.


Ingnieur, hyginiste, philosophe, thaumaturge, pote, mage et prophte, il
fut tout cela.
Une tradition raconte quil mourut en se jetant dans le cratre de lEtna
comme pour sceller et purifier sa vie dans la mort par le feu et devancer ainsi
sa prochaine rincarnation (mtempsycose). G. Bachelard appelle mme
complexe dEmpdocle cette rverie et force dattirance quaurait le feu
pour certains, comme il en est de leau, de lair (du vide) pour dautres.
La terre, leau, lair et le feu quil est le premier distinguer comme les
racines de tout sont pour lui les quatre personnages du drame cosmique

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EMPDOCLE DAGRIGENTE

que deux forces motrices, la Haine et lAmour, animent (la Haine doit tre
entendue ici comme principe de sparation, oppose lAmour, principe
dunion).
Le cycle de cette confrontation tragique se droule en quatre actes, puis
recommence, ternellement.
1er acte : lempire de lAmour (priode pleine) ;
2e acte : de lAmour la Haine (priode de transition) ;
3e acte : lempire de la Haine (priode pleine) ;
4e acte : de la Haine lAmour (priode de transition).
Lge dor est ainsi celui qui fut au dbut du second acte et dont le souvenir
hante et poursuit les meilleurs. Lhomme, comme tout tre mlang, nexiste
ou ne r-existe quaux actes deux et quatre, car dans les priodes pleines
(actes un et trois) ltre compos, mlang, ne pourrait exister.
Mme si Empdocle rpond au comment la Haine parvient triompher de
la force de lAmour tourbillonnant qui la maintient aux limites de la Sphre
(plnitude de ltre) il ne dit pas do vient la Haine ni le pourquoi de sa
ncessit cruelle. Sa vision grandiose ne sen inscrit pas moins tout entire
dans cette dialectique de ltre et du Devenir, de ltre et de lExistence, dont
la question reste toujours, comme on dit, lordre du jour.
Empdocle dcrit lhomme comme un microcosme (petit monde) au sein
du macrocosme (grand monde) quest lunivers. Le sang ne devait pas tre
rpandu, do son interdiction de toute alimentation carne et la substitution, lors des sacrifices, du taureau vivant par sa statue faite de farine et de
miel.

Fragments
Quand les lments mlangs viennent la lumire du jour sous la forme dun
homme, ou dune bte sauvage, ou dune plante, ou dun oiseau, alors on dit quil y
a naissance ; quand ils se sparent, on emploie le mot de mort douloureuse. Mais ce
nom ne se justifie pas, et pourtant moi aussi je suis en ce point la coutume. (De la
Nature, 9)
LAmour et la Haine de mme quils taient auparavant,
De mme ils seront, et jamais, je pense,
Le temps infini ne sera vide de ce couple.

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Chapitre 1 : Le miracle grec

Tantt tout sunifie grce lAmour,


Tantt, nouveau, chaque lment se spare, emport par la force hostile de la Haine.
Ce combat des deux forces est rendu manifeste par lensemble des parties du corps
humain : tantt lAmour les rassemble en un Tout, quand spanouit la fleur de la vie ;
tantt, au contraire, spares par les funestes Discordes, elles errent chacune de leur
ct, aux confins de la vie et de la mort.
Et du fait que tout se runissait, la Haine se trouvait relgue aux dernires limites.
Car je fus, pendant un temps, garon et fille, arbre et oiseau, et poisson muet dans la
mer. (Purifications)
(A lge dor)... on ne faisait pas couler sur lautel le sang pur des taureaux ; les
hommes dalors regardaient comme la pire abomination darracher la vie un tre et
den dvorer les nobles membres.
Ne cesserez-vous jamais le douloureux carnage ? Ne voyez-vous pas que cest vousmmes que vous gorgez stupidement ?
Hlas ! pourquoi un jour impitoyable ne ma-t-il pas fait disparatre, avant que mes
lvres aient connu lacte criminel de la nourriture ?

Lcole atomique
DMOCRITE DABDRE 9

460-370

Il connut la philosophie de Pythagore, celle des lates, ses contemporains,


ainsi que celle de Protagoras, son compatriote. Surnomm la Sagesse (Sophia),
la lgende le reprsente souriant (de la folie des hommes). Il aurait crit de nombreux ouvrages composant un ensemble bien divis en parties autonomes.
Il est avec Leucippe, son contemporain, dont il est impossible de le sparer,
le fondateur de latomisme. Cet atomisme ancien na rien voir avec la science exprimentale moderne, mais est une tentative gomtriquement trs
belle de penser autrement le monde que selon les catgories de ltre parmnidien ou du Devenir hracliten, comme du couple Amour-Haine
dEmpdocle ou le Nous dAnaxagore.
Selon Dmocrite lunivers est indfini, cest--dire non cr. La ncessit
(anank) seule, inexplicable et inexplique, a agenc tout ce qui est, fut et

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DMOCRITE DABDRE

sera. La nature nest faite que du mouvement des atomes, ces lments
tellement petits quil sont invisibles et, par ailleurs, inscables, indivisibles,
solides, pleins et ternels, dont les agencements divers sont multiples et
phmres.
Les atomistes reconnaissent donc le changement, le mouvement, la diversit, la multiplicit, tout en conservant lexigence dimmutabilit et de permanence qui caractrisent ltre parmnidien, mais quils appliquent aux
atomes, ces petits tres pleins . Tout se passe comme si pour les atomistes le rel, ce sont ces tres indivisibles et ternels (les atomes) qui se
meuvent dans le vide (non-tre qui existe, sans quoi le mouvement serait
impossible si tout tait plein) et dont la runion produit mcaniquement
gnration et vie phmre, et dont la sparation produit la corruption et
la mort.
Il y a chez Dmocrite un tout premier essai dexplication matrialiste du
monde, qui, quoique aujourdhui prim, est rigoureux dans son principe.
Car, mme si latomisme est, avec sa thorie des atomes, un dogmatisme
spculatif, il nempche quil sagit l dune hypothse, dun modle quasi
gomtrique, presque scientifique, ne recourant ni au finalisme, ni au
mythologique, ni au thologique, et qui comme tel donne sa chance la
raison.
Il fut aussi un moraliste plein de bon sens et de modration, prnant le
calme et la frugalit, mais non insensible au plaisir et aux ftes. picure et
Lucrce, que nous verrons plus loin, sinscrivent dans sa filiation.

Fragments
De la ralit nous ne saisissons rien dabsolument vrai, mais seulement ce qui arrive
fortuitement, conformment aux dispositions momentanes de notre corps et aux
influences qui nous atteignent ou nous heurtent.

Les sophistes
ou la puissance de la parole
Contrairement ce qui se passe en Grce dAsie et en Grande Grce o domine la philosophie spculative, que nous venons de voir, les Athniens, eux,
sintressent surtout la parole comme lieu privilgi des relations humaines.

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Chapitre 1 : Le miracle grec

Toutes ces doctrines sur lorigine unique, sur lInfini, ltre, leur paraissaient
discussions oiseuses, fruits dune curiosit la limite malsaine. Eux, occups
comme ils ltaient des conflits dans la Cit et entre les Cits, proccups de
problmes sociaux et politiques concrets, taient bien plus intresss aux
pouvoirs et prestiges sociaux de la parole quau pouvoir spculatif de la pense. Prudence ( rien de trop ), modration ( connais-toi toi-mme , cest-dire tes limites), opportunisme ( sache saisir loccasion ), telle tait la philosophie pragmatique de cette Cit qui allait devenir la mtropole de la raison.
Pas tonnant au fond dans ces conditions que naisse alors une classe de
professeurs en russite sociale, enseignant moyennant rtributions (et substantielles !) lusage averti de la parole et des connaissances quelle implique.
Et ce furent ces intellectuels dun nouveau type, au nom qui ne fut jamais pjoratif avant les critiques et condamnations de Socrate et de Platon : les
sophistes.
Et pour ces sophistes, au fond les plus athniens des Athniens, quoi bon ces
dogmatismes spculatifs que rien ne prouve, quoi bon aussi cet tre qui est
et ce non-tre qui nest pas , dont paradoxalement le sens pourrait bien tre:
tout est permis, toute opinion est permise, puisque aussi bien : ou bien elle est
ou bien elle nest pas. Nul ne peut reprocher quelquun de dire ce qui nest pas
(vrai, juste, sens...) puisque ce qui nest pas nest pas. Lerreur ne pouvant tre
nomme, puisquelle nest pas, quimporte la limite ce quon dit, ce quon fait.
Avec les sophistes, la philosophie devient mtier , certes un mtier plus
noble que le mtier manuel, traditionnellement mpris dans cette socit
esclavagiste , mais mtier soumis la loi de loffre et de la demande, et non
pur dsintressement, tour divoire ou science rserve quelques initis.
Certes aussi, il est relativement facile avec la langue, la meilleure et la pire
des choses , de feindre un savoir quon na pas et de faire paratre vrai le faux,
pour peu que lon sache embobiner son client ou le faire vaciller dans ses certitudes mal assises. Do lambigut mme de la position du sophiste qui,
quoique ouvert tous et tout, universel dans son principe de service et
dducation, et critique lgard de toute philosophie spculative difficilement communicable et universalisable, vise une russite et une persuasion
point trop regardantes quant aux moyens utiliss.
Nanmoins, ce sont eux qui ont soumis loutil mme de leur mtier et de
leur prestige, cest--dire la parole, un tel examen critique quils en ont codifi lusage, selon lois et rgles, et furent ainsi par cela mme les prcurseurs de la logique, cette orthologie .

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PROTAGORAS DABDRE

Par ailleurs, leur mtier tant prcisment de traiter des problmes moraux ou
politiques de la Cit et des individus, ils furent ceux qui dnoncrent le caractre
antinaturel et artificiel de tant de lois et dniaisrent tout pouvoir sur sa pratique
mme, mais en mme temps dcouvraient dans les lois cette volont humaine
de se donner un ordre pour combattre la sauvagerie et la violence naturelles.
Leurs crits ont presque tous disparu. Heureusement que nous avons les
tmoignages de Platon et dAristote. Malheureusement, ceux-ci taient leurs
adversaires, point ncessairement objectifs.
Il existe toujours un moment sophiste lorsquun dogmatisme trop pesant
sauve lhomme malgr lui. Hier, J.J. Rousseau, aujourdhui Sartre, sont certes
par bien des cts leurs nouveaux et illustres confrres.

PROTAGORAS DABDRE

490-420

Compatriote de Dmocrite, ami dEuripide, un des grands tragiques athniens, et de Pricls, le grand homme dtat athnien, il fut un grand ducateur. Une tradition rapporte que son agnosticisme10 lui valut dtre exil
dAthnes. Son matre-livre porte le beau titre de Discours dmolisseurs (ou
parfois, plus banalement, de Vrit). On a conserv quelques autres titres qui
seraient peut-tre des sections dun ouvrage plus vaste, Antilogies (ou
Arguments pour et contre) : sur tout sujet, il y a toujours deux arguments
opposs. Platon le critique abondamment dans le Thtte .

Fragments
Lhomme est la mesure de toute chose, de celles qui existent et de leur nature ; de
celles qui ne sont pas et de lexplication de leur non-existence.
Sur les dieux, je ne puis rien dire, ni quils soient, ni quils ne soient pas : bien des
choses empchent de le savoir, dabord lobscurit de la question, ensuite la brivet
de la vie humaine.

GORGIAS DE LONTION

483-374

N en Sicile, il aurait t llve dEmpdocle.


Orateur dou et improvisateur clbre, il devint immensment riche. Il fut un
styliste baroque qui impressionna vivement les Athniens quand ils le virent
arriver dans leur ville lge de cinquante-cinq ans. Il y mourut dailleurs plus
que centenaire.

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Chapitre 1 : Le miracle grec

Dtail piquant de sa force persuasive : il se vantait de convaincre les patients


rcalcitrants de son frre mdecin qui refusaient dabsorber la potion prescrite ou se drobaient au bistouri.
Il nous reste de lui deux abrgs tardifs dun surprenant trait, Du Non-tre ,
dont nous citons le dbut, et qui est un bon modle11 de ce que lon entend
gnralement par sophisme (raisonnement faux qui a une apparence de
vrit, parfois, mais non pas toujours dans lintention de tromper).
Dans son livre intitul Sur le Non-tre ou sur la Nature , Gorgias tablit successivement trois principes : lun, le premier, quil ny a rien ; le second, que, sil y a quelque
chose, ce quelque chose est inconnaissable lhomme ; le troisime, que, mme si ce
quelque chose est connaissable, il ne peut tre ni divulgu ni communiqu autrui.
Sextus Empiricus12, Contre les mathmaticiens.

Dautres sophistes, plus ou moins clbres, sont connus dont il serait fastidieux et inutile, pour les besoins de notre visite, de faire ici recension.
Signalons tout de mme Prodicos de Cos (470-399) qui sintressa tout
particulirement la prcision dans lusage des mots et la distinction entre
synonymes, et Hippias dlis, qui fut vritablement un homme-orchestre de la
sophistique et dont Platon na pas du tout flatt le portrait dans deux dialogues qui portent son nom.

Socrate

470-399

Que na-t-on pas crit sur lui qui na rien


crit. Il ne nous est connu que par divers
tmoignages, dont le plus important est
celui de son disciple, et matre son tour, le
divin Platon , qui le fait dialoguer dans
presque toute son uvre.
Omniprsence de Socrate dans luvre de
Platon, car tout se passe comme si cest parce
que Socrate a exist que Platon ne peut pas ne
pas se rfrer lui ni dire ce que Socrate a dit
ou dirait. Comme si le dmon de Socrate13
stait, pour Platon, incarn en Socrate. Comme si Socrate tait devenu le
dmon de Platon, son bon gnie , au plus intime de sa conscience.

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SOCRATE

Plusieurs auteurs ont dress un parallle entre la vie et la mort de Socrate 14


et celles de Jsus, et fait de Socrate cette me naturellement chrtienne qui
annonce, aux conditions de lpoque, celle du matre qui viendra.
N Athnes, dun pre artisan-sculpteur et dune mre sage-femme,
Socrate ne quitta sa ville natale que pour accomplir son service militaire. Il sy
montra philosophe aux armes , perdu dans ses rflexions des heures
durant, frugal au besoin, bon buveur aussi mais sans ivresse, solide gaillard
dont lassurance tranquille et prudente vite quon sy pique. Bref, citoyen en
armes et pas du tout guerrier.
De sa formation intellectuelle on ne connat pas grand-chose. Il fut, semblet-il, curieux de tout et sans doute des thories spculatives sur la Nature des
philosophes dOutre-Mer (prsocratiques 15 de la Grce dAsie-Ionie et de la
Grande Grce-Italie du Sud), comme des techniques de la parole des sophistes.
Connut-il des dceptions, des crises ? Fut-il, pour ses premiers disciples, un
matre comme beaucoup dautres ? Nous nen savons rien. Toujours est-il que
lorsque loracle de Delphes, consult par un de ses disciples, le dsigna
comme le plus sage et le plus savant des hommes, cette dsignation qui le
stupfia (on leut t moins) marqua un tournant dans sa vie. Dsormais il
ira par les rues, par les places, questionnant tout un chacun, jeune ou vieux,
esclave, artisan ou notable 16.
Chacun croit savoir quelque chose puisque, comme on dirait dans le jargon
familier daujourdhui, il fonctionne . Mais Socrate est lempcheur de fonctionner en rond. Il interpelle son vis--vis du moment et en quelque sorte le
force avouer : 1 quil croit savoir (mais ne sait pas) ; 2 quil ne sait pas quil
ne sait pas. Tout se passe comme si Socrate ptissait en commun avec son
interlocuteur du fait de ne pas savoir, mais que, contrairement ce dernier qui
croit savoir, lui, Socrate, sait quil ne sait pas, et donc ne peut pas ne pas
chercher, ne pas se poser de questions sur tout.
On na pas beaucoup de peine imaginer Socrate, cet homme que la nature
navait pas extrieurement gt, tel point que sa laideur 17 est lgendaire et
quon le reprsente souvent tel un Silne, un satyre jouisseur et plutt rigolard, prenant plaisir dgonfler les certitudes naves de son interlocuteur, en
rue larrtant, avec ironie, dune question qui aurait pu tre : o cours-tu ainsi
toi qui sais o tu cours ?

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Chapitre 1 : Le miracle grec

Plus dun de ceux quil interpellait a d lenvoyer promener, mais non sans
tre drang, plus tard, par sa question. On ne sortait pas indemne de ses
interrogations, de sa maeutique (art daccoucher les esprits de la vrit qui
est en eux). Dabord on tait comme paralys par la force dmolissante de
ce poisson-torpille quest Socrate, et puis rveill par la morsure fconde de ce taon quil est tout autant. Tout se passe comme sil fallait
dabord sengoncer dans cet aveu dignorance qui paralyse, pour ensuite se
librer sous le dard dune inquitude en qute de conscience et de souverain bien.
Certes, le bonhomme Socrate ntait pas commode et sa faon dentrer en relation pouvait, aux yeux de beaucoup, passer pour de larrogance ou de la provocation, mme chez ces mridionaux quenchantent la parole et les joutes verbales.
Nul naime recevoir de leon, cela nest pas nouveau, et tout homme est plus vite
humili quil ne veut bien ladmettre quand celui qui sait quil ne sait pas, sait
de par cela mme plus (mieux) que celui qui croit savoir.
Dj quand Socrate-soldat circulait sur la glace plus aisment que les
autres avec leurs chaussons , les soldats le regardaient en-dessous,
convaincus que son intention tait de les humilier (Platon, Le Banquet).
Quant ses dmls avec le pouvoir , son ironie mordante, si elle devait
mettre les rieurs de son ct, renforait sans nul doute le dsir de vengeance
de ceux quelle atteignait.
Toutes ses frquentations, en outre, ntaient pas recommandables aux yeux
des bons citoyens . Plusieurs de ses amis, en effet, taient compagnons de
la dive bouteille, et Alcibiade, qui le poursuivait de ses avances, et Critias, qui
fut lun des Trente Tyrans 18, navaient pas bonne presse, mme sil est vrai que
tant quils suivirent lenseignement de Socrate celui-ci parvint brider leurs
passions.
Enfin, le fait denseigner les jeunes, que son enseignement rendait sans
doute moins dociles aux raisons dtat et aux valeurs-ftiches de la Cit,
ne devait pas tre vu dun trs bon il par les gardiens sourcilleux de l ordre
moral .
Aussi nest-il peut-tre pas tellement tonnant que, les circonstances aidant 19,
trois bons citoyens (un riche tanneur, un potereau, un orateur) le dnoncrent comme introducteur de divinits nouvelles et corrupteur de la jeunesse,
et rclamrent sa mort comme chtiment. Car, au fond, Socrate tait coupable
du plus inexpiable des pchs, celui de lse-autorit, lui qui remplaait, selon

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SOCRATE

la belle formule de J. Brun, lvidence de lautorit par lautorit de lvidence , la justice de la force par la force de la justice, lui que son non-conformisme (tout comme sa laideur et son ironie) dsignait comme par avance en
tant que bouc missaire potentiel. Lheure o il le devint pour de vrai, Socrate
avait soixante-dix ans. Il nest pas interdit de penser quil drangeait depuis
fort longtemps.

Le procs de Socrate
Cela nest pas pour surprendre : devant le Tribunal, Socrate se dfend luimme et refuse le secours dun avocat.
Le procs se droula en trois temps et Socrate parla donc trois fois. Nous ne
pouvons entrer ici dans les dtails, aussi nous renvoyons le lecteur lApologie
de Socrate de Platon, merveilleux texte que tout homme ami de la sagesse se
doit davoir lu (et de relire).
Tout de mme, en bref, soulignons les points chauds et forts du procs.

Acte 1
Socrate accuse ses accusateurs de le calomnier, car, loin de corrompre la jeunesse, il lduque ; loin dtre celui qui introduit de nouveaux dieux, il est celui
qui rappelle aux Athniens que Dieu, et non lhomme, est la mesure de toute
chose.
Socrate est dclar coupable une confortable majorit des voix (plus de
cinq cents juges participent au procs, sans compter le public). Quant au chtiment requis par laccusateur, il est permis Socrate de faire une contreproposition.

Acte 2
Socrate dclare que pour stre conduit avec les Athniens comme il sest
conduit il ne mrite pas moins que dtre nourri au prytane 20 aux frais de
ltat. Quant la contre-proposition quon attend de lui pour la peine quil
mrite, puisquil a t dclar coupable, il la fixe une petite somme qui reprsente toute sa fortune.
Sa rponse apparat aux juges comme un outrage magistrat, et il est alors
condamn mort, une majorit beaucoup plus grande que celle qui vota sa
culpabilit.

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Acte 3
Socrate dit adieu ses juges, en les mettant en garde :
Ceux qui cherchent dcrire notre ville vont vous reprocher davoir fait mourir Socrate,
un sage car ils diront, pour vous faire honte, que jtais un sage, bien que je ne le sois
pas.
...Je vous prdis donc, vous, juges, qui me faites mourir, que vous aurez subir, aussitt aprs ma mort, un chtiment beaucoup plus pnible, par Zeus, que celui que vous
minfligez en me tuant. Vous venez de me condamner dans lespoir que vous serez
quittes de rendre compte de votre vie ; or, cest tout le contraire qui vous arrivera, je vous
laffirme. Vous verrez crotre le nombre de ces enquteurs, que jai retenus jusqu prsent, sans que vous vous en aperceviez. Car si vous croyez quen tuant les gens, vous
empcherez quon vous reproche de vivre mal, vous tes dans lerreur. Cette faon de se
dbarrasser des censeurs nest ni trs efficace, ni honorable, la plus belle et la plus facile, cest, au lieu de fermer la bouche aux autres, de travailler se rendre aussi parfait
que possible. (Platon, Apologie de Socrate)

Socrate resta en prison trente jours, aucune condamnation mort ne pouvant tre excute tant que le vaisseau sacr parti pour Dlos, lle sacre
dApollon, ntait revenu.
Il aurait pu fuir, et non seulement il ne la pas voulu, mais dans un des plus
beaux passages du Criton (Platon), passage quon appelle prosopope des
lois 21, et qui serait citer en entier, Socrate fait dire aux lois :
Si tu pars aujourdhui pour lautre monde, tu partiras condamn injustement, non par
nous, les lois, mais par les hommes. Si, au contraire, tu tvades aprs avoir si vilainement
rpondu linjustice par linjustice, au mal par le mal, aprs avoir viol les accords et les
contrats qui te liaient nous, aprs avoir fait du mal ceux qui tu devais le moins en
faire, tes amis, ta patrie, nous, alors nous serons fchs contre toi durant ta vie et
l-bas, nos surs, les lois de lHads 22, ne taccueilleront pas favorablement sachant que
tu as tent de nous dtruire, autant quil dpendait de toi. Allons, ne te laisse pas gagner
aux propositions de Criton; coute-nous plutt. (Platon, Criton).

Aprs avoir consacr ses derniers moments sentretenir avec ses amis de limmortalit de lme 23, Socrate but la cigu, avant mme la fin du jour qui devait
voir le terme de sa vie, et mourut calmement, prononant ces dernires paroles :
Criton, nous sommes dbiteurs dAsclpios 24 pour un coq ; eh bien ! payez ma
dette, pensez-y. (Platon, Phdon)

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Je cherche
Ne nous y trompons pas, Socrate nest ni un sceptique, pour qui il est impossible de dcider du vrai et du faux, ni un rvolutionnaire, pour qui seulement
ce qui sera demain vaut, ni un sophiste, pour qui lhabile savoir de la parole est
le moteur persuasif de la russite sociale ; non, Socrate est lhomme qui
cherche. Je cherche , dit-il constamment ceux qui prtendent avoir trouv.
Avouant quil ne sait pas et essayant de le faire avouer chacun, il ne nie
pas pour autant tout savoir pratique permettant, par exemple, dtre cordonnier, ou sage-femme, mais ses yeux nul ne sait quil ne sait pas quand il
parle du courage, du respect, de la justice, du bien, du bon.
Socrate, lui, sait quil ne sait pas et cest pourquoi il cherche. Et il voudrait
que lautre chacun et tous cherche lui aussi. Le dialogue na dautre prtention que damener lautre reconnatre quil ne sait pas, quil ne connat
pas la rponse, et donc chercher par lui-mme, en lui-mme, en son me et
conscience. Chacun ayant mission dveiller lautre, comme espoir dtre
veill par lui.
Socrate nenseigne pas, car il ne sait pas, il ne possde pas la vrit, celle-ci
ntant pas un (s)avoir transmissible, mais il dmolit les fausses certitudes de
qui croit savoir et le rend ainsi disponible la recherche. Bien sr, priver quelquun de ses fausses certitudes, cest la fois le librer pour la recherche, le
questionnement, la qute dune science du bien, la rflexion, mais cest aussi
le priver de ce qui, jusqualors, lui tait assurance, certitude, bquille, le priver
en quelque sorte des bnfices secondaires de sa maladie ignorante dellemme : la tranquille suffisance de qui croit savoir, le conformisme secourable.
Le conformiste ne cherche plus car il croit savoir ce quil en est et ce quil
faut. Seul celui qui sait ne pas savoir cherche. Dans cette qute est toute la
dynamique du socratisme.
Et cest bien dans ce premier aveu que rside la difficult majeure, car il nest
pas tellement facile de dmolir les certitudes de qui croit savoir et que cela
arrange, ni de parler qui tient rester sourd pour obir aux passions qui lemportent, ou aux certitudes dogmatiques qui lemprisonnent.
Lhumanit de lhomme, pour Socrate, est dabord et avant tout un savoirtre plutt quun savoir-faire. Il sagit non de vivre mieux, mais de vivre
meilleur , non de savoir linessentiel, mais de chercher, par le dialogue, le
meilleur.

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Il faut dabord savoir que lon vit mal pour chercher vivre meilleur .
Savoir quon ne sait pas, cest reconnatre le mal vivre. Chercher vivre
meilleur, tout est l.
Y aurait-il alors quelque certitude laquelle sadosser pour chercher ? Y
aurait-il une science du bien qui pourrait nous y aider ? Il semble que si
cest de cette science-l que nous avons le plus besoin et que nous devons
chercher elle nest pas pour autant un savoir que lon pourrait enseigner et
apprendre. Tout se passe comme si Socrate inventait en quelque sorte une
thique ngative , comme il y a une thologie ngative 25, une thique
jamais acheve, jamais dtaille, classe, ordonne, et quil ny aurait qu
suivre comme un mode demploi pharmaceutique ou comme un plan de montage; non cela, mais bien une intention, une vise, qui, bien quelle sappuie
sur ce qui, dans les murs et les lois, est dj dpos, ne sen contente pas
comme dun acquis dfinitif. Une thique ngative plus sre de ce quelle dit
ntre pas le bien, le bon, le juste, que sre de le dsigner une fois pour toutes.
Une thique selon les exigences de laquelle nul ne se dira jamais vertueux
mais ami de la vertu 26. Une vertu dont tout le savoir est quil y a cette parole pensante circulant entre les hommes comme rflexion, comme outil de linjonction delphique du connais-toi toi-mme . Lhomme est capable de dialogue, il serait coupable den non-user ou den msuser. Lhomme est comptable de cette parole-pensante, apte au dialogue, de son me apte au bien
auquel elle aspire ; il serait coupable den mal user. Cette aspiration de notre
me vers le bien, cest cela qui nous requiert. Le dialogue, de par la relation
mme quil tablit, atteste le secours mutuel que nous nous devons, dme
me, pour que cesse la guerre des discours et la violence entre hommes.
Aristote rcupre en quelque sorte Socrate, lapprciant davoir invent
les dfinitions universelles et le discours inductif 27a, mais dire vrai Socrate
nest ni un logicien ni un scientifique, et, sil dmolit les certitudes irrflchies
de son interlocuteur, cest pour tablir avec lui un accord (fut-il provisoire) sur
quelque chose de plus clair, de plus pertinent. La mthode utilise, le dialogue, relevant plus de lart de la rflexion que du classement scientifique.
La Cit a besoin du philosophe pour rflchir, car sans lui elle serait le lieu dun
pur laissez faire dsolant et injuste, dun pur laissez parler pour ne rien
dire qui vaille.
Si, comme le dit Socrate, nul nest mchant volontairement (Platon,
Time), cest bien parce quune me rellement claire par la science du bien
science laquelle le dialogue questionnant peut initier, sans quil ne sagis-

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SOCRATE

se proprement parler dune rponse, mais plutt dune qute inacheve ne


pourrait vouloir le mal. Faire le mal, cest ne pas savoir ce quest le bien.
.
Une volont non claire nest pas une volont, mais une passion, un dsir,
une envie, cest--dire un aveuglement, un esclavage. Vouloir, cest vouloir le
bien. Vouloir le bien au point de prfrer subir linjustice plutt que de la commettre ; car, si celui qui commet linjustice proprement parler ne sait pas ce
quil fait, ce quil veut, celui qui refuse de la commettre sait ce quil veut et
veut ce quil sait, et le juste triomphe toujours de linjuste car il sait ce quest
le bien que lautre ne sait pas encore.
Quoi quil en soit de telle ou telle faiblesse de lhomme Socrate, de sa froideur lgard de sa femme, du conformisme de certaines de ses opinions,
comme de son radicalisme civique, la limite quelque peu suicidaire, il est et
il restera infiniment plus que lui-mme : un exemple, que nul nimite, sauf
devenir soi-mme un homme de conscience et de dialogue.

Remarque
Notre prsentation de Socrate ne serait pas complte si nous ne signalions aussi
que Socrate ne fait pas lunanimit autour de sa personne et de lexemple quil
incarne. Laissons-l les moqueries et les charges dont il fut lobjet de la part
dAristophane et dautres 27b. Celles-ci ne peuvent tout au plus que lgratigner.
Plus graves au fond sont celles qui le jugent faiseur dembarras qui na, tout
compte fait, pas vol ce qui lui est arriv, et qui rduisent son radicalisme moral
une sorte de vedettariat dont, par un effet de boomerang, il a reu le contre-coup.
A vouloir rendre les autres meilleurs, que na-t-il pu sauver sa peau ? Au fond, pour
le peu de neuf quil a dit, tait-ce la peine dameuter toute la ville ?
Dailleurs, tout prendre, ce neuf ntait-il pas un remde pire que le mal quil prtendait soigner ? Est-il courage plus imbcile que celui qui dboussole toute une
Cit ? Na-t-on pas eu raison, selon les lois de la Cit, de le juger criminel ?
Bien sr, ceux qui disent cela, et bien dautres choses, ne sont pas philosophes et
de beaucoup, mais leurs questions, malgr tout, font partie du dossier. Avoir raison,
tre innocent, ne va jamais de soi. Et pour les imbciles, mais pour les autres aussi.

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Chapitre 1 : Le miracle grec

Platon

427-347

Platon naquit dans une famille aristocratique. Les deux vnements intellectuels qui
marqurent sa premire jeunesse furent les
leons de Cratyle 28 et, surtout, sa rencontre
avec Socrate. Le jeune Platon avait alors vingt
ans, le matre soixante-trois.
Rappelons quil vcut une poque de crise
de la Grce antique celle de la guerre du
Ploponse qui opposa Athnes Sparte,
puis celle de la tyrannie des Trente et que
le rtablissement de la dmocratie athnienne nempcha pas, dix ans aprs la mort de Platon, la fin de lindpendance
des cits grecques, soumises au vainqueur macdonien (Philippe II).
Rappelons aussi quil apprit, tant malade ce qui explique son absence au
procs linique condamnation de son matre Socrate, ce qui le dtourna
jamais de la carrire politique, mais non dune vocation dducateur politique.
Platon suivit pendant huit ans les leons de Socrate. A la mort de celui-ci,
par crainte dennuis possibles en sa qualit de disciple de Socrate, il se rfugia
Mgare (50 km louest dAthnes). De l il partit pour un long voyage en
gypte et en Cyrnaque (Libye). Rentr Athnes, il composa ses premiers
Dialogues . A lge de quarante ans, il se rendit en Sicile (Grande Grce) o
rgnait, en matre absolu de lle, Denys l, lAncien. Il se prit damiti pour le
jeune Dion, beau-frre de Denys. Mais Denys pour on ne sait exactement
quelle raison, mais sans doute voyait-il dun mauvais il lascendant de
Platon sur Dion qui se piquait de philosophie et dadmiration pour les philosophes le renvoya de Syracuse.
Platon rentra Athnes en 387, aprs une traverse o il faillit perdre la vie et
en tout cas la libert (il fut vendu comme esclave, mais rachet). Il revint, enrichi
dexprience politique et de science mathmatique, engrange auprs des
cercles pythagoriciens de la Grande Grce. Il acheta alors en ville un gymnase 29
et y fonda une cole, lAcadmie, en quelque sorte la premire cole de philosophie ou mini-universit, avec un rglement, et qui comportait des logements destins aux tudiants, et, bien sr, des salles de cours et une bibliothque. Cest de cette poque que date une deuxime srie de ses
Dialogues .

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PLATON

Vingt ans plus tard, en 367, Denys II succde son pre. Dion, son ami du premier voyage Syracuse, invite Platon venir en Sicile saisir lopportunit qui
se prsente de convertir ce jeune prince, peu expriment dans les affaires
publiques, son idal politique. Ravi, Platon se hte. Il est fort bien accueilli
Syracuse et Denys semble lcouter. Sa dception nen est que plus amre.
Rendu souponneux tant lgard de Platon qu lgard de Dion, en lesquels
il voit des rivaux possibles, Denys exile Dion et retient Platon prisonnier
quelque temps, pour enfin le librer avec promesses de les rappeler bientt
lun et lautre.
Nouveau retour de Platon Athnes o, pendant six ans, il compose ses
Dialogues les plus difficiles.
En 361 reprise du mme scnario. Denys invite Platon qui, malgr son ge,
soixante-cinq ans, et cdant de multiples sollicitations, entreprend son troisime voyage en Sicile. Lchec, cette fois, est total et tragique. Dion, que malgr
ses engagements Denys non seulement ne rappelle pas mais bafoue, et dans
son honneur (Denys marie la femme de Dion au gouverneur de Syracuse !), et
dans ses biens (il les confisque), sempare de Syracuse par surprise et y installe une dictature qui se termine, trois ans plus tard, par son assassinat des
mains de son ami Callippe, Athnien, lve du Lyce !
Quant Platon il ne fallut pas moins que lintervention dArchytas 30, pour
quil obtnt la permission de repartir. Lassassinat de Denys indigna et dsespra Platon, sans pour autant lui faire perdre confiance dans son idal politique et ses mthodes dducateur.
Il mourut Athnes pendant quil crivait Les Lois , uvre donc inacheve, mais telle quelle le plus long de ses Dialogues , dans lequel il dcrit
la meilleure cit possible, puisque la parfaite nexiste sans doute que dans le
royaume des Ides.

Nul nentre ici sil nest gomtre


Au linteau de la porte dentre de lAcadmie tait cet avertissement : Nul
nentre ici sil nest gomtre. Cest dire limportance quattachait Platon aux
mathmatiques en tant que discipline prparatoire (propdeutique), nous
apprenant nous dgager des choses immdiatement sensibles pour considrer des rapports intelligibles, nous loigner du concret pour apprhender
labstrait . Cest par cette discipline des mathmatiques que nous devenons
aptes laborer une construction, quon appelle hypothtico-dductive,

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Chapitre 1 : Le miracle grec

cest--dire une thorie qui reconstruit dductivement (selon des rgles


logiques) un donn partir dhypothses.
Par exemple : partir du thorme que la somme des angles dun triangle
vaut deux droits, on dduit que la somme des angles dun polygone vaut
autant de fois deux droits quil a de cts moins deux.
Comme plus gnralement : partir dune hypothse (axiome, postulat,
dfinition) indmontre, on dduit logiquement une thorie, un systme, une
construction 31.
Cest grce cette mthode quil est possible de mesurer, compter, peser, et
de rendre le rel intelligible et donc objectif.
Mais les mathmatiques ne sont que le prlude de lair quil faut apprendre .

Au terme du monde intelligible est lide du Bien


Pour Platon, comme pour Socrate, lopinion est vide de sens, elle ne traduit
que lintrt, le dsir, le caprice. Il faut lui substituer le concept (lide). La
parole est loutil de la justesse et de la justice dont on msuse en en faisant
loutil de lopinion.
Grce la dialectique cette entreprise critique radicale le philosophe
ce spcialiste comptent fait de la parole le seul usage qui soit conforme :
ordonner le rel, harmoniser les rapports entre les hommes en les rendant
intelligibles. Sans justesse dans le raisonnement, il ne saurait y avoir justice
entre les hommes. tre juste, cest en quelque sorte connatre avec justesse et
agir avec justice. Ltat sera alors gomtriquement harmonieux quand chacun, selon sa comptence-complexion, occupera la place et la fonction qui lui
reviennent : ouvrier, soldat, administrateur.
Cette division tripartite reproduit dailleurs celle de lme, et de mme que la
justice prive harmonise les trois parties de lme (concupiscence, cur,
esprit), la justice sociale harmonise les trois classes de lEtat-cit.
Lhomme juste ne permet pas quaucune partie de lui-mme fasse rien qui lui soit
tranger, ni que les trois principes de son me empitent sur leurs fonctions respectives ; il tablit au contraire un ordre vritable dans son intrieur, il se commande luimme, il se discipline, il devient ami de lui-mme, il harmonise les trois parties de son
me absolument comme les trois termes de lchelle musicale, le plus lev, le plus
bas, le moyen, et tous les tons intermdiaires qui peuvent exister, il lie ensemble tous
ces lments et devient un de multiple quil tait, il est temprant et plein dharmonie et ds lors dans tout ce quil entreprend, soit quil travaille senrichir, soit quil

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PLATON

soigne son corps, soit quil soccupe de politique, soit quil traite avec des particuliers,
il juge et nomme toujours juste et belle laction qui maintient et contribue raliser
cet tat dme et il tient pour sagesse la science qui inspire cette action, au contraire,
il appelle injuste laction qui dtruit cet tat, et ignorance lopinion qui inspire cette
action. (La Rpublique, livre IV)

Sil nous faut dabord apprendre mesurer, nous loigner des impressions
sensibles pour apprhender lintelligible, lide, lobjectif, lessence, cela ne
saurait suffire, car nous devons non seulement baliser horizontalement,
dide spare (concept) en ide spare, tout le champ de lintelligible, mais
encore, verticalement, par cette discussion raisonne qui nest autre que le
dialogue dialectique, nous lever jusqu lIde de toutes les ides, cest--dire
le principe premier, le Bien, auquel toutes les ides participent, avec lequel
elles sont en relation ncessaire. Une fois ce mouvement ascendant opr et
le Bien reconnu comme ce soleil qui dvidence claire et nourrit tout, nous
pourrons redescendre et ordonner rationnellement le monde, la cit, lindividu, selon une gomtrie harmonieuse.
Au terme du monde intelligible est lide du Bien, difficile voir, mais quon ne peut
voir sans conclure quelle est universellement la cause de toutes les choses bonnes et
belles, elle qui a engendr, dans le monde visible, la lumire et le souverain de la lumire, tant elle-mme souveraine dans le monde intelligible, dispensatrice de vrit
et dintelligence : cest elle quil faut voir si lon veut agir sagement, soit dans la vie
prive, soit dans le vie publique. (La Rpublique, livre VII)

Les mythes
Dune part il y a le sensible, dautre part lintelligible.
Jadis, il y avait le monde intelligible, pur et immuable, dune part, et une
sorte de chaos , impur et changeant (mais qui ntait pas encore proprement parler le monde sensible), dautre part.
Le Dieu ordonna au Dmiurge 32 dorganiser ce chaos en prenant pour modle le monde intelligible, pur monde des Ides ou Essences. De cette cration
est ne notre monde sensible mixte (pas exactement un mlange) en quelque
sorte de chaos et d ide . Et dune certaine faon, de mme que le
Dmiurge nest pas parvenu copier le monde intelligible, mais sest inspir de lui pour donner forme au matriau brut du chaos, de mme notre
savoir ne parvient pas copier le monde intelligible, mais sinspire de lui pour
fabriquer ses concepts, sa vision.

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Chapitre 1 : Le miracle grec

Et dans cette fabrication, un rle non ngligeable est dvolu la mtaphore,


la comparaison, au mythe qui sert en quelque sorte de moyen terme pour,
dune part, traduire au non-philosophe la clart entraperue par le philosophe, et pour, dautre part, permettre au philosophe de dire mtaphoriquement ce quil ne parviendrait pas dire autrement.
Le clbre mythe de la Caverne illustre bien cette situation. Nous sommes
comme des prisonniers plongs dans une semi-obscurit o nous ne distinguons que des ombres. Le premier qui parvient se librer de ses chanes (= le
philosophe) et contemple au dehors la lumire du Soleil-Bien en est durablement bloui. Mais quand il redescend auprs de ses compagnons dinfortune,
lobscurit retrouve le dsaronne et le gne la fois. Comment voquer pour
les autres et avec eux ce qui la bloui ? Comment, replong dans lobscurit,
retrouver lappui de ce qui la bloui ?
Le mythe tend exprimer linexprimable, il sert dappui au saut de lme
dans la vision intellectuelle.
Il y a chez Platon quantit de mythes pour expliquer le monde, lme,
lhomme, lamour, la mort. Ils sont pleins de posie, de grandeur et de charme. Leur lecture et ce quils donnent entrevoir nest pas le moindre attrait
littraire et philosophique de luvre de Platon.

Ltat le meilleur possible


Comme nous lavons dj voqu, tout le platonisme pourrait se rsumer
dans leffort que fait le philosophe, face la crise majeure de son temps : la
guerre des opinions et la violence entre hommes, pour construire dialectiquement une utopie qui serait la juste mesure partir de laquelle une harmonisation prendrait sens et ralit.
Un mythe vient servir de moyen terme pour expliquer do nous venons, vers
o nous allons.
Au temps de lge dor, lpoque de Cronos 33 tout tait tempr et linspiration divine prsidait lharmonie gnrale : tout tait transparent et tout
marchait dans le bon sens. Puis, survint le retrait du Dieu, et le temps de Zeus,
fils de Cronos, et lhomme, abandonn son animalit et ne recevant plus des
dieux quune aide de dpart (don du feu et de lindustrie), se trouva seul au
sein de la nature dchue, et seul en son rapport lautre. La connivence de
lhomme avec la nature et avec les autres hommes tait rompue, et lhomme

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PLATON

se trouva alors dans la ncessaire obligation, sous peine de prir, de substituer


cette connivence une connaissance.
Il lui fallait essayer, par le dtour thorique, de reconstruire un chemin qui
tende mme sil sait ne pouvoir y aboutir parfaitement constituer une
harmonie de second rang.
Il fut un temps o les socits patriarcales surent limiter les dgts en
reconstituant une harmonie, toujours de second rang, sur base de quelques
lments, avec un minimum de parole et sans criture. Auto-limites et sauto-limitant, ces socits harmonisaient ( gomtrisaient ) peu dlments.
Mais aujourdhui que la civilisation accrot de par elle-mme et le nombre
des hommes, et le nombre de leurs dsirs, et le nombre de leurs opinions, le
dtour thorique de la connaissance (cconstruction de concepts de justesse et
de justice), simpose comme unique solution de faire chec la guerre des
discours et la violence entre les hommes.
Voici ce que dit Platon dans une de ses Lettres qui nous sont conserves.
... Finalement je compris que tous les tats actuels sont mal gouverns, car leur lgislation est peu prs incurable sans dnergiques prparatifs joints dheureuses circonstances. Je fus alors amen louer la vraie philosophie et proclamer que, sa
lumire seule, on peut reconnatre o est la justice dans la vie publique et dans la vie
prive. Donc, les maux ne cesseront pas pour les humains avant que la race des purs
et authentiques philosophes narrive au pouvoir ou que les chefs des cits, par une
grce divine, ne se mettent philosopher vritablement. (Platon, Lettre VII, traduction L. Robin)

La solution que prconise Platon est peut-tre aujourdhui moins sre que
son verdict, mais il nen reste pas moins que vingt-cinq sicles aprs, et son
projet et son analyse nont rien perdu de leur pertinence.

Les uvres de Platon


Nous avons de lui vingt-huit Dialogues, dont deux sont de vritables traits,
et quelques lettres.
On pourrait dire que La Rpublique servait quasi de manuel aux lves de
lAcadmie et que Les Lois, son dernier dialogue, inachev mais le plus long,
exprime le dernier tat de sa pense quant aux compromis ncessaires
entre la pure thorie (vision) et le meilleur tat possible tant donn limperfection humaine.

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Chapitre 1 : Le miracle grec

On a lhabitude de classer ses uvres en trois groupes, correspondant la


fois sa biographie (jeunesse, maturit, troisime ge ) et aux tapes
de sa pense.
1 Les dialogues de jeunesse ou dialogues socratiques, dont les plus importants sont :
lApologie de Socrate : lhistoire du procs de Socrate et des trois discours
quil tint devant ses juges.
Criton : dialogue sur le devoir. Cest dans ce dialogue que figure la clbre
prosopope des Lois qui dissuadent Socrate de fuir pour chapper une
mort injuste.
Gorgias : critique dune rhtorique qui ne se fonde pas sur la justice.
Menon ou Sur la vertu. O il est dit, entre autres, que la connaissance est
rminiscence de ce que notre me a appris au cours des vies antrieures.
Dans ces Dialogues critiques, la mthode utilise est la maeutique (art
daccoucher les esprits de la vrit qui est en eux) et lironie (feindre ignorer pour amener lautre deviner le vrai, cest--dire quil ne sait pas mais
croit savoir). Par cette mthode, le problme est pos, les opinions (ncessairement fausses) sont branles sinon dtruites, mais il ny a pas apport
de solution positive.
2 Les dialogues de la maturit dans lesquels Platon exprime, lgitime et
articule son apport original positif : la thorie des Ides ou des Formes intelligibles. Signalons au moins :
Phdre ou De la Beaut : lme y est compare un char ail tir par deux
chevaux, qui symbolisent les tensions mmes du conducteur : le cheval
blanc et noble aspire au Ciel, le cheval noir et massif est attir par la terre.
Phdon : sur limmortalit de lme et la mort de Socrate.
Le Banquet : dialogue sur le Beau et lAmour, sur laccomplissement que
reprsente la monte qui part de lamour des corps pour aboutir lamour
des esprits (dialectique ascendante de lamour).
La Rpublique (10 livres) : de la justice et de lorganisation de ltat harmonieux idal. Dans ce dialogue se trouve le saisissant tableau des transformations par lesquelles le gouvernement des meilleurs (aristocratie) se
dgrade en timocratie ou rgime militaire, celui-ci en oligarchie (gouvernement de quelques-uns), celle-ci en dmocratie (gouvernement du peuple),
et finalement en tyrannie (gouvernement usurp dun seul).

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3 Les derniers dialogues dans lesquels Platon, en mme temps quil rend
mieux compte de la participation des choses sensibles aux Ides donne, dans
les Lois, la thorie (vision) du compromis auquel il se rsout quant
ltat le meilleur possible.
Le Sophiste
Dialogues sur ltre et le Non-tre,
sur lUn et le Multiple.
Parmnide

>

Dialogues dune technicit et dune subtilit redoutables ; ils sont les plus
difficiles de son uvre.
Le Politique ou De la royaut. Dialogue intermdiaire entre la Cit idale de
La Rpublique et la Cit la meilleure possible des Lois. Cest dans ce dialogue que figure ladmirable mythe de lge dor.
Time. De la nature. Explication de la formation de lunivers, de lme et du
corps. Cosmologie et anthropologie.
Les Lois ou De la lgislation : le meilleur tat possible, tant donn, dune
part, la Cit idale (dont le modle se trouve dans La Rpublique) et, dautre
part, les ncessits et faiblesses de lheure.

Remarque
Quon puisse critiquer la pense de Platon sur tel ou tel point, ou mme en bloc,
qui nen conviendrait. Quon puisse lannexer ou la rcuprer, cela sest vu aussi.
Quaux hommes daujourdhui son recours aux mythes puisse apparatre comme
folle imagination abracadabrante dun autre ge, aprs tout pourquoi pas ?
Que Platon nait pas russi convertir Denys sa vision du meilleur tat possible,
ni tre ducateur de quelque prince que ce soit, ne prouve aucunement quil ait eu
tort dessayer, ou encore moins que sa vision et ses talents dducateur ne
valaient rien.
Vingt-quatre sicles aprs sa mort, ils sont encore nombreux ceux qui sont preneurs du projet qui fut le sien : que chaque chose ait (et soit ) sa place, selon la
justesse et la justice, lune se rglant sur lautre. Et qui ont de ce fait contract
envers lui une dette immense et incontournable, ne resterait-il rien dautre de sa
dmarche ce qui est loin dtre le cas.

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Mais quen est-il de ceux qui ne sont pas preneurs, et qui, sans pour autant cder
au caprice violent ou banal du moment, la manire du tyranneau ou du tyran,
refusent un tel projet comme idaliste , rducteur, totalitaire, bourgeois ou que
sais-je encore, et qui nacceptent de parole que celle qui, par-del le Bien et le
Mal (Nietzsche) ou par-del ltat (Marx), vise librer lhomme du Dieu (ou
des dieux) quil se donne ?
Pour ceux-l, sans doute, la philosophie a depuis longtemps cess dexister,
quoique la philosophie, bonne mre, les considre toujours comme ses enfants.
Nous navons videmment pas la prtention de trancher, mais simplement dajouter ce dbut de rflexion iconoclaste au dossier, et de Platon, et, partant, de la philosophie.

Aristote

384-322

Nicomaque, le pre dAristote, tait le mdecin


particulier et lami du roi de Macdoine. Ceci
peut sans doute expliquer en partie lintrt
dAristote pour les sciences biologiques.
Il perdit trs jeune ses parents et fut confi la
tutelle dun oncle dont, par reconnaissance, il
adopta plus tard le fils.
dix-sept ans, il partit pour Athnes o il
sinscrivit lAcadmie de Platon. Pendant vingt
ans il y travailla, recevant et discutant lenseignement de son matre, dans le mme temps quil poursuivait sa propre
recherche. On prtend que Platon laurait surnomm Nous, cest--dire Intelligence, tellement tait remarquable sa vivacit desprit.
Pendant longtemps Aristote fut de Platon le disciple fervent. Daprs certains
fragments de dialogues conservs, on peut constater quil crivait la manire du matre et quil renchrissait mme sur le sentiment religieux de ce dernier.
On a de lui ce fragment de jeunesse dun accent tel quil lapparente Job :
La meilleure de toutes les choses est de ne pas natre et la mort est prfrable la vie. (Eudme, fragment 6)

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Dans un autre fragment, il compare lunion de lme au corps au supplice


quinfligeaient leurs victimes certains brigands liant troitement face
face le vivant et le mort .
la mort de Platon (348), Aristote quitta lAcadmie et fonda une cole
Axos 34 o il resta trois ans.
Aprs la mort de sa premire femme, il eut une union durable avec une femme
de sa ville natale ; elle lui donna un fils, quil appela du nom de son pre :
Nicomaque. Cest pour ce fils quil crivit plus tard lthique Nicomaque.
Ayant quitt Axos, il ouvrit une autre cole Mytilne, dans lle de Lesbos.
En 342 il fut invit par Philippe, roi de Macdoine, tre le prcepteur du
jeune Alexandre, g alors de treize ans. Davoir approch de si prs le roi, dont
il devint lintime, davoir t le prcepteur de son fils, et davoir ctoy cette
cour brillante, eut certainement une influence sur ses ides politiques. Sept
ans plus tard, Alexandre, g de vingt ans, succda son pre, et Aristote quitta la cour de Macdoine.
De retour Athnes, il y fonda en 335, prs de cinquante ans, son Lyce.
Les cours quil y donnait taient diffrents selon le public auquel ils taient
destins. Cours sotriques, limits au cercle des lves du Lyce, cours exotriques destins un auditoire plus large.
On raconte quil aimait se promener dans les alles entourant lcole, do le
nom de pripatticiens (les promeneurs ) donn aux lves du Lyce qui ne
pouvaient faire autrement que de dambuler avec le matre, et le nom de pripatticienne donn lEcole 35.
Ami dAlexandre 36, Aristote rvait dune unification de la Grce, ft-ce sous la
frule macdonienne. Les nationalistes grecs, dirigs par Dmosthne, lui
en voulaient de ce quils considraient comme une trahison. la mort
dAlexandre (323) on porta contre Aristote, pour le disqualifier, laccusation
habituelle et passe-partout dimpit, telle quon lavait, soixante ans plus tt,
porte contre Socrate.
Aristote quitta Athnes sur-le-champ pour viter, dit-il, que les Athniens ne
pchassent deux fois contre la philosophie.
Retir Chalcis, petite ville de la pninsule chalcidique, prs de la
Macdoine, il y mourut lanne suivante dune maladie destomac dont il
souffrait depuis longtemps.

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Lami de Platon
Dans une vie dAristote une sentence lui fait dire : Platon mest cher, mais
plus encore mest chre la vrit. (Amicus Platon sed magis amica veritas)
Il sagit en vrit dune interprtation exagre, mais devenue lgendaire,
dun passage dAristote qui, dans lthique Nicomaque, dit ceci : ... Lamour
de la vrit parle plus fort que les considrations dordre priv, spcialement
lorsquon fait profession de philosophe. Le respect, videmment, nimplique
aucunement quelque suivisme que ce soit. Et on pourrait mme prtendre
bon droit quun respect exagr fige indment ce que le vrai respect commande : tre fidle llan, la mthode de qui vous inspire plutt que de sarrter l o il sest arrt.
Aristote, comme tout grand crateur, a retenu de son matre Platon ce qui
tait lessentiel de sa motivation : bien connatre pour mieux agir, et a poursuivi de sa recherche ce quil estimait pouvoir poursuivre, et transform de
celle-ci ce quil estimait devoir transformer. Nous ne pouvons ici examiner cela
en dtail.
Nous ninsisterons que sur un point qui nous semble le plus fondamental :
labandon, par Aristote, de la thorie des Ides (ralits invisibles auxquelles le
sensible participe), et son remplacement par une thorie de limmanence,
dans le monde sensible lui-mme, des formes intelligibles.

Les choses les plus hautes et les plus difficiles


Le rle du philosophe, selon Aristote, consiste la fois connatre les choses
de notre univers mouvant et changeant et tenir un discours sur ltre. A la
fois viser tout savoir de lunivers dans lequel nous vivons et qui possde son
autonomie propre, et la fois savoir le tout de ce qui est pensable de ltre.
Dans le classement des uvres dAristote quon doit Andronicos de
Rhodes, les uvres traitant du Premier Moteur, de Dieu, des causes, font suite
aux uvres sur la nature (la physique). Cest pourquoi leur a t donn le nom
collectif de mtaphysique ( aprs la physique , le prfixe grec meta signifiant, entre autres, aprs).
Ce terme est videmment ambigu car cet aprs la physique peut tre
entendu soit comme post-physique cest--dire prolongement en plus abstrait de celle-ci, soit comme trans-physique , cest--dire au-del, au-dessus
de la physique.

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Nous ne pouvons ici faire plus que de signaler que, de toute faon, la partie
de la mtaphysique qui traite de Dieu ne peut-tre que transphysique et
que celle qui traite de ltre commun ne peut tre que post-physique , et
que larticulation qui pourrait exister entre les deux problmatiques nest ni
vidente ni ncessairement possible. Essayons, pour notre part, de prsenter
en quelques mots cette science de ltre sans trop errer.
Pour Aristote, toute chose est une substance (ltre qui subsiste, le substantif ) au sein de laquelle se trouvent unies matire et forme. La substance est une chose concrte, qui existe en soi, qui subsiste sous les changements quelle subit, qui est spare des autres substances, qui reoit des attributs, mais nest attribut daucune autre substance. Par exemple : la substance Socrate reoit des attributs essentiels comme : humain, raisonnable,
mortel, ou accidentels comme : grec, grand, laid, mais de nulle chose on ne
dira quelle est Socrate. De mme, la substance (la chose concrte), cette tableci, peut recevoir tel ou tel attribut (grande, belle, longue...) mais ne servira
dattribut pour nulle chose.
Car la forme est ce qui dtermine la matire tre telle substance et non une
autre. Si la forme est la premire cause de la substance et la matire la seconde, Aristote ajoute encore deux autres causes : la cause efficiente (ce par quoi
quelque chose est ce quelle est), et la cause finale (ce en vue de quoi quelque
chose est). Mais, en fait, on peut dire sans trop se tromper que ces deux causes, lefficiente et la finale, sont dj contenues dans la forme qui dtermine
la matire et permet doprer le passage de la puissance lacte. La puissance
tant entendue comme ce que la forme permet que le devenir, le changement
ralise, actualise. Ainsi, un pommier passe pleinement de la puissance lacte en donnant des pommes, une femme en enfantant, un animal capable de
raison en devenant un tre vertueux.
Mais, selon Aristote, pour que ces changements en qualit et en quantit,
ce devenir, ce mouvement soient possibles, il faut quils aient leur origine, leur
principe, leur source, en un Premier Moteur, en un Acte Pur, en Dieu.
Ce Premier Moteur est cet tre suprme qui est au principe des choses,
mme sil est clair, pour Aristote comme pour les philosophes grecs en gnral, que la matire est ternelle. Il est ce Premier Moteur, le principe immobile
du mouvement auquel dailleurs se subordonnent les astres, comme tres

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ternels. Il est Acte Pur car pleinement ralis, sans puissance (au sens dj vu
daptitude au changement), sans devenir. Il fait lobjet dune science part : la
thologie, comme partie de la mtaphysique dans sa problmatique transphysique . Autrement dit, il est au-del de la nature, de la physique, des phnomnes mesurables, qualifiables, objets dexprimentation. Mais tout se
passe comme si, ayant reconnu sa ncessit, le Dieu dAristote et des philosophes, comme dit Pascal, nintervenait plus en rien dans notre monde sublunaire, dont la science physique rend compte. Ce Dieu tait ce point abstrait
quil na pas du tout gn Aristote dans sa philosophie morale immanente,
ni ne la empch dtre un vrai savant au savoir encyclopdique tel quil fera
autorit jusqu Descartes. Aristote la dit a longtemps servi, sinon de preuve, tout le moins dargument dautorit et de comptence, quoi il fut longtemps, tort videmment, difficile de rpliquer.

Le pre de la logique
Le terme de logique fut invent plus tard par les stociens. Aristote, lui, parlait dorganon, cest--dire instrument, outil, organe. Et, proprement parler,
la logique nest pas une science au sens habituel de ce terme, mais une manire gnrale de traiter les choses, une technique du discours correct. A lheure actuelle, on pourrait dire que les spcialistes de la logique, les logiciens, ne
sont pas des philosophes mais des spcialistes dune discipline de plus en
plus formelle.
Avant de pouvoir fonctionner, la logique se doit de reconnatre le langage et
ce quil tend raliser tout dabord : nommer, classer, dfinir, attribuer un
caractre (attribut, prdicat) au sujet.
Les prdicats les plus gnraux sont les dix catgories que relve Aristote.
En voici le tableau avec un exemple.

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1. Quest-ce que ? = substance

Aristote

2. De quelle nature ? = qualit

philosophe, mortel...

3. Combien ? = quantit

1,75 m, 73 kg

4. Par rapport quoi ? = relation

ami de Platon, fils de Nicomaque

5. O ? = lieu

au Lyce, Athnes...

6. Quand ? = temps

9 h du matin, le soir...

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7. Dans quelle position ? = situation

se promenant, dormant...

8. Qua-t-il ? = possession

riche, vtu dune tunique...

9. Que fait-il ? = action

parlant, critiquant...

10. Que reoit-il ? = passion

accus dimpit, supportant la douleur...

Ces catgories gnrales une fois reconnues, il faut encore sinterroger sur la
vracit ou la fausset relle des propositions (phrases) attribuant telle qualit tel sujet.
Par exemple, sil est exact de dire : tous les hommes sont mortels parce que
mortel peut se dire de chaque homme, il est faux de dire linverse : tous les
mortels sont des hommes, parce que homme ne peut se dire que de
quelques mortels et non de tous.
Par ailleurs, il convient de classer les diffrents types de propositions :
1. Universelle positive (symbole A) : tous les hommes sont mortels.
2. Universelle ngative (symbole E) : aucun homme nest immortel.
3. Particulire positive (symbole I) : quelques hommes sont blancs.
4. Particulire ngative (symbole O) : quelques hommes ne sont pas blancs.

Remarque
La proposition singulire (Socrate est mortel) est assimile une proposition universelle positive (A), car lattribut (prdicat) puise tout ce qui est dit du sujet. Cest
en quelque sorte comme si on disait tout Socrate est mortel.

Ce qui nous amne dire un mot de ce quest la comprhension et lexten sion dun concept (ide).
1. La comprhension est le contenu dune ide. Soit lide homme qui
contient les lments suivants : tre, vivant, sensible, raisonnable. Ou lide
animal qui contient ces mmes lments sauf : raisonnable. Donc, en
comprhension, lide homme est plus riche que lide animal.

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De mme, en comprhension, lide Socrate est plus riche que lide homme
puisquelle contient encore dautres lments essentiels ou accidentels : philosophe, athnien, grec, laid...
2. Lextension est lensemble des sujets auxquels le contenu dune ide peut
tre attribu. Ainsi, lide homme convient et aux Franais et aux Russes, et
aux Noirs et aux Blancs, et Pierre et Paul. Donc, en extension, lide homme
convient tel homme singulier, comme tout groupe particulier.
De ceci il dcoule :
a) que lon peut classer les ides, les concepts. Par exemple, le concept animal est plus tendu (a une extension plus grande) que le concept homme.
Ainsi le concept homme est une espce qui est contenue dans le concept
animal, qui, lui, est un genre ;
b) quau plus lide est comprhensive au moins elle est tendue. Ainsi, lide
Franais est plus comprhensive que lide homme, puisque sappliquant
moins de sujets, tandis que lide femme est plus extensive que lide
Franais puisque sappliquant plus de sujets.
Quant lide singulire (Pierre, cette table-ci), elle est videmment plus restreinte en extension, puisque se limitant un seul individu, un seul sujet,
mais elle quivaut une ide universelle (tous). En effet, puisque lide universelle sapplique tous les sujets auxquels elle convient sans en excepter
aucun (tous les hommes sont mortels et non quelques-uns), elle sapplique de
mme un sujet auquel elle convient et qui parce que unique, singulier,
lpuise (Socrate est mortel = tout Socrate est mortel, et non une partie ou
la moiti).
Ceci pos : lide (le concept), les catgories, les propositions, on peut tablir un modle de raisonnement correct, celui qui dduit logiquement une
proposition conclusive partir de deux propositions prmisses.
Il y a bien sr dautres modes de raisonnement (linduction, par exemple 37) ; en
outre, le mode de raisonnement dont nous allons parler est plus riche que ce
que nous allons en dire, sans parler de ce que la logique formelle moderne a
apport comme prcision et comme rigueur.

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Il nempche que cest Aristote que revient la paternit de ce mode de raisonnement (lle syllogisme) qui nous permet de nous rendre compte que souvent nous affirmons plus que ce que nous pouvons rigoureusement dduire,
que nous gnralisons donc abusivement, et que nos raisonnements pchent
souvent par ambigut et par enchanement indu. Ne serait-ce que pour cela,
il vaut la peine den dire quelques mots en prcisant bien quil y a sophisme
ds que nous pchons contre une des rgles du syllogisme.

Le syllogisme catgorique *
Un syllogisme se compose de trois termes et de trois propositions.
Trois termes :
le grand terme (T)
a la plus grande extension
est appel majeur
se trouve dans la premire proposition appele majeure
et dans la conclusion
le petit terme (t)
a la plus petite extension
est appel mineur
se trouve dans la deuxime proposition appele mineure et dans la conclusion
le moyen terme (M)
se trouve en rapport avec le majeur dans la majeure
se trouve en rapport avec le mineur dans la mineure
ne se trouve jamais dans la conclusion
Dans un syllogisme, il sagit de mettre ces trois termes en relation de telle
faon que le moyen terme, commun la premire et la deuxime propositions, disparaisse dans la conclusion et quon puisse ainsi tablir entre le petit
terme (mineur) et le grand terme (majeur) une relation correctement dduite.
* Nous laissons de ct le syllogisme hypothtique.

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Les trois propositions sont donc la majeure et la mineure, quon appelle prmisses, et la troisime, quon appelle conclusion.
A. Le moyen terme est sujet dans la majeure et prdicat dans la mineure
Tout homme est mortel*
Or Pierre est un homme
Donc Pierre est mortel

Dans le cas de cette premire figure, la conclusion sera toujours une proposition de type A,E,I,O. Cest pourquoi cette figure, par rapport aux deux suivantes, est la plus productive.

Remarques
Nous laissons de ct le syllogisme hypothtique.
La formulation : tous les hommes sont mortels est quivalente.
Si une des prmisses est fausse la conclusion sera fausse videmment mais le raisonnement aura lair correct. Il sagit l dun sophisme. Par exemple :
Tous les Russes sont roux
Or Vania est Russe
Donc Vania est roux

La dduction est formellement correcte mais la conclusion est fausse car la


majeure est fausse : tous les Russes ne sont pas roux, car au fond, roux est un
attribut accidentel et non essentiel.
De mme tous les savants sont fous, or Pierre est un savant donc Pierre est
fou est aussi un sophisme puisque fou est un attribut accidentel qui nest
pas essentiel au concept de savant. Bien sr, si tous les savants taient par
essence fous... mais cela se saurait !
* La formulation : tous les hommes sont mortels est quivalente.

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Il sagit l de deux exemples de sophismes par gnralisation abusive. Mais


si lon disait quelques savants sont fous (proposition acceptable), on ne
saurait rien en dduire quant Pierre, qui pourrait appartenir aussi bien la
fraction des savants fous qu celle des savants qui ne le sont pas. De mme
pour Vania, si quelques Russes sont roux (proposition acceptable) on ne pourrait rien en dduire quant lui.
B. Le moyen terme est prdicat dans les deux prmisses. La conclusion, dans
ce type de figure, sera toujours une proposition ngative universelle (I) ou particulire (O).
Toute baleine est un mammifre
Or nul poisson nest un mammifre
Donc aucun poisson nest une baleine

C. Le moyen terme est sujet dans les deux prmisses


La conclusion, dans ce type de figure, sera toujours une proposition particulire positive (I) ou ngative (O).
Tous les oiseaux volent
Tous les oiseaux sont des animaux
Donc quelques animaux volent

Dans ce type de syllogisme, une prmisse fausse nentrane pas pour autant
un sophisme. Exemple :
Tous les oiseaux sont migrateurs
Tous les oiseaux sont des animaux
Quelques animaux sont migrateurs

La conclusion est valide malgr que la majeure soit fausse.

Le dilemme
En passant, disons un mot dun type de raisonnement quon na que trop
tendance confondre avec une alternative simple.

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Une alternative est un systme de deux propositions dont, si lune est fausse, lautre est vraie, et rciproquement.
Exemples : ou bien la terre tourne autour du soleil, ou bien le soleil tourne
autour de la terre. Ou bien Dreyfus est coupable, ou bien ltat-major est coupable.
Par extension, une alternative est tout choix entre deux possibilits. Tu as le
choix : ou bien tu restes la maison, ou bien tu viens au cinma avec moi.
Lusage rcent dappeler alternative toute solution de rechange est une
erreur, source dambigut. En effet, il y a une alternative signifie quil y a
un choix entre deux possibilits, tandis que dans ce sens fautif cela signifie
quil y a une unique solution de rechange.
Mais revenons au dilemme, qui se dit dune alternative telle que, quelle que
soit loption retenue, la conclusion sera identique.
Ou bien tu te trompes, ou bien tu nas pas tudi. Si tu te trompes, cest que tu nas
pas assez tudi. Si tu nas pas tudi, ta mauvaise rponse sexplique. Mais dans les
deux cas, tu mrites zro.

Que ce type de raisonnement soit le plus captieux, le plus sophistiqu, une


anecdote clbre lillustre de faon amusante.
Protagoras, le sophiste, trs sr des mrites garantis de son enseignement,
avait convenu avec un de ses lves, trop pauvre pour payer les leons quil lui
donnait, que ce dernier le rembourserait avec les gains de son premier procs
quil ne pouvait que gagner. Mais si par malheur il le perdait, signe que les
leons reues ne lui avaient pas t profitables, il ne lui devait plus rien.
Comme son lve tardait exercer son mtier davocat pour le rembourser,
Protagoras lui fit un procs et exposa devant les juges le dilemme suivant :
Soit mon lve gagne son procs, soit il le perd. Sil le gagne, il doit me payer en fonction de nos conventions.
Sil le perd, il doit me payer en fonction de votre verdict.
Dans les deux cas, il doit me payer.

quoi son lve rpondit par un mme dilemme :


Soit je gagne mon procs, soit je le perds.
Si je le gagne, je ne dois rien payer du fait de votre verdict.
Si je le perds, je ne dois rien payer du fait de nos conventions Protagoras et moi.
Dans les deux cas, je ne dois rien payer.

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ARISTOTE

Tout joue ici sur le cas non prvu dun procs dans lequel seraient impliqus
les deux protagonistes, et sur le fait que chacun tire argument son profit soit
de la convention, soit du jugement.

Une hirondelle ne fait pas le printemps


Si, comme le dit Aristote, avec ce bon sens de lobservateur consciencieux,
le fait de vivre doit tre pos comme une sorte de connaissance (thique
Eudme), du moins pour lhomme, ce vivant dont la forme est dtre raisonnable, une thorie du bonheur humain, priv et social, savre comme au principe mme de sa moralit.
Si plaisir et peine ne peuvent constituer le critre de la moralit de nos
actions quoique le plaisir nous pousse rechercher ce qui le produit, et la
peine nous carter de ce qui lentrane cest parce quils sont trop tributaires de ce qui survient et passe. Ils sont donc inessentiels.
Que le bonheur soit un bien (ce qui est bon, comme ce quon a de bon), et
non un moment de plaisir, cest ce quexprime Aristote dans cette phrase dont
le dbut est pass en proverbe :
Une hirondelle ne fait pas le printemps, non plus quune seule journe de soleil ; de
mme ce nest ni un seul jour ni un court intervalle de temps qui font la flicit et le
bonheur. (thique Nicomaque)

Certes, le plaisir procde d une perfection de lacte , et comme tel nest


sparable ni du bonheur ni de la vertu, mais en fait le plaisir sajoute comme
la beaut pour qui est dans la fleur de lge . Autrement dit, le plaisir passe,
tandis que le bonheur reste comme un imperdable bien, un (s)avoir acquis qui
ne peut nous tre t, tant que nous sommes en vie, puisquil est ce que nous
sommes (devenus).
Savant, musicien, artisan, ducateur, notre imperdable bonheur est le talent
que nous sommes et que nous avons parfois le plaisir dexercer.
La vertu est ainsi la rencontre dune facult, dune disposition naturelle, et
de lhabitude volontaire bonne.
Il sagit donc de bien accomplir, de bien faire passer de la puissance lacte,
ce plus qui est en nous, ce talent, cette facult que nous avons par disposition
naturelle ; en quelque sorte de devenir ce que nous sommes quand nous
sommes raisonnables.
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Chapitre 1 : Le miracle grec

Mais lhomme peut msuser de cette disposition naturelle au bien, au bonheur, par mauvaise volont, par mauvaise habitude.
Celui qui a lanc une pierre ne peut plus la reprendre, et cependant il dpendait de lui
de la lancer ou de la laisser tomber, car le mouvement initial tait en lui. Il en est de
mme pour lhomme injuste et le dbauch qui pouvaient, au dbut, viter de devenir
tels : aussi le sont-ils volontairement ; mais une fois quils le sont devenus, ils ne peuvent plus ne pas ltre. (thique Nicomaque)

Il est encore une autre faon de msuser de cette disposition naturelle au


bien, en agissant par excs ou par dfaut, cest--dire en ne respectant pas la
mesure, le juste milieu.
Aristote considre que la vertu est un bien scartant de ce qui le vicierait, ou
par excs, ou par dfaut. Ainsi, le courage est le juste milieu entre la tmrit
qui le vicie par excs (cest un courage sans prudence) et la lchet qui le vicie
par dfaut (cest un courage sans gnrosit ou sans fermet). De mme, on
peut montrer que la temprance est le juste milieu entre la dbauche et linsensibilit, la libralit un juste milieu entre prodigalit et avarice.
En somme, le juste milieu serait cet lan vers le meilleur possible qui tienne
compte et des passions (qui font partie de notre nature) et de la raison (sa part
la plus haute) qui les doit diriger et en faire bon usage, comme aussi des diffrences qui existent entre les tres et les situations.
Cest ainsi que la justice, vertu par excellence, tablit entre les tres un
juste milieu proportionnel. En effet, dans linjustice lun a trop et lautre
trop peu (ou pas du tout). Pour rparer cette situation, il faut se garder dune
vision galitariste (la mme chose pour chacun) et considrer la justice
selon sa fonction distributive : chacun selon ses mrites et ses besoins
propres (celui qui travaille plus a droit plus de biens ; les besoins alimentaires
dun bb ne sont pas les mmes que ceux dun travailleur).
De mme pour les peines quil sagit de proportionner aux torts commis et
lintention de mal faire, et non dappliquer mcaniquement. Cest au fond
lquit, cette rgle de plomb mallable, qui pouse la courbure du mur pierreux, qui doit temprer ce quaurait de trop rigide une justice absolue. Comme
le disait Cicron : suprme justice, suprme injustice (summum jus,
summa injuria). Bien sr, lquit nest pas suprieure la justice absolue en
tant que telle, mais suprieure toute justice qui prtendrait se prononcer en
termes absolus.

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ARISTOTE

Cest dire dune autre faon que cette justice absolue tant toujours difficile
tablir, et quune trop grande rigueur risquant de dpasser la mesure, le juste
milieu, il vaut mieux, en dfinitive, courir le risque dtre victime dune injustice que celui de la commettre.
Laction injuste comporte deux extrmes... Lun deux, le moindre, consiste subir linjustice, lautre, le plus grave, la commettre. (thique de Nicomaque)

Subir linjustice plutt que la commettre, voil le garde-fou de toute justice ;


proportionner les mrites, les besoins et les peines, voil son fonctionnement
selon la rgle souple de lquit.
Nous attelant cette tche dacqurir par rflexion de bonnes habitudes
volontaires (vertus), nous atteindrons alors un bonheur tranquille qui sera la
mesure mme de ce quil y a de plus divin en nous : notre facult de connatre, mditer, contempler.
Plus notre facult de contempler se dveloppe, plus se dveloppent nos possibilits de
bonheur et cela, non par accident, mais en vertu mme de la nature de la contemplation. Celle-ci est prcieuse par elle-mme, si bien que le bonheur, pourrait-on dire, est
une espce de contemplation. (thique de Nicomaque)

Lhomme est par nature un animal politique


Les hommes ne sassocient pas en vue de la seule existence matrielle, mais plutt en
vue de la vie heureuse, car autrement une collectivit desclaves ou danimaux serait un
tat, alors quen ralit cest l une chose impossible, parce que ces tres nont aucune
participation au bonheur ni la vie fonde sur une volont libre. (La Politique)
Ltat, cest la communaut du bien-vivre, et pour les familles et pour les groupements
de familles, en vue dune vie parfaite et qui se suffise elle-mme. (id.)

Fidle sa dmarche du juste milieu, cartant la fois lexcs et le manque,


Aristote recherche dans la politique quel pourrait bien tre le gouvernement le
meilleur. tant pos ce bien-vivre commun qui en est la raison dtre. Il en
vient dlimiter les trois formes pures de gouvernement : le monarchique (le
pouvoir est confi un seul), laristocratique ( une minorit de meilleurs), le
rpublicain (au plus grand nombre).
Aucun de ces rgimes nest prfrable en soi, car des considrations de
caractre national, de climat, dtendue, interviennent dans le choix faire.
Nanmoins, ces trois formes de gouvernement ne sont bonnes que pour

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Chapitre 1 : Le miracle grec

autant que le bien commun en reste la raison dtre, et que nul excs ou
manque nen vicie lexercice. Ainsi, une monarchie qui perdrait de vue le bien
commun se dgrade en tyrannie, comme une aristocratie se corrompt en
oligarchie, et une rpublique en dmocratie hostile aux riches.
Si la prfrence dAristote, tout compte fait, va la rpublique, cest parce
quelle reprsente en quelque sorte le modle mme du juste milieu, une sorte
dgalit relative, une construction quitable.
En passant, remarquons tout de mme que les relations entre le mari et la
femme, le pre et les enfants, le matre et lesclave, relations qui constituent
en quelque sorte un champ que ltat ordonne mais ne produit pas, mme si
elles nous semblent aujourdhui injustes plus dun titre, nen taient pas
moins accordes aux possibilits conomiques de lpoque (comme le disait
Aristote, les navettes ne tissent pas delles-mmes) et en tout cas tempres
par lquit. Cest peut-tre ce quon pourrait tirer, juste titre, de ce texte
dAristote :
Il existe une certaine communaut dintrt et damiti entre matre et esclave, quand
leur position respective est due la volont de la nature, mais sil nen a pas t ainsi,
et que leurs rapports reposent sur la loi et la violence, cest tout le contraire qui a lieu.
(La Politique)

La Potique
Nous ne pouvons achever ce survol de luvre dAristote sans signaler au
moins son manifeste esthtique : La Potique, qui ne nous est pas parvenu en son entier.
Toute uvre artistique est pour Aristote une imitation de la ralit sensible dont elle saisit la forme , une re-cration de la vie, de lacte. Cest dire
autrement que luvre ne vaut que pour autant que la forme quelle imite soit
bien rendue, recre selon un art de faire dont Aristote dgage les lois et dont,
quelques sicles plus tard, le thtre classique franais sinspirera avec ses
trois units de temps, de lieu et daction.
Cest dailleurs pour cette raison dunit essentielle quAristote peut dire :
La posie est plus philosophique et dun caractre plus lev que lhistoire, car la posie raconte plutt le gnral, lhistoire, le particulier.

Pour lessentiel, quoique avec dautres mots, en parle-t-on diffremment


aujourdhui ?

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ARISTOTE

Cest aussi en vertu de cela que lart, et singulirement la tragdie, art par
excellence pour Aristote, est capable de produire la purification (catharsis)
de nos passions, au lieu de les attiser ou de les susciter comme pensait Platon.
Linterprtation la plus probable de la catharsis est que celle-ci purifie nos
passions en leur permettant de sexprimer sur le mode de limaginaire. On
peut de mme tenter dy voir encore un juste milieu qui scarte tout
autant de la sublimation (purification sans sensibilit) que de la sentimentalit (purification sans rflexion) pour slever vers ce qui nest ni une moyenne, ni un milieu mais en quelque sorte une contemplation sereine et dsintresse, encore une fois le juste milieu .

Les uvres dAristote


Luvre dAristote 38 se compose en gros dune petite quarantaine de titres
que lon pourrait classer comme suit :
1. Organon (instrument), dsigne lensemble des traits logiques (6 titres).
2. uvres sur la Nature (Physique, Trait du Ciel, Histoire des Animaux... une
vingtaine de titres parmi lesquels il y a mme un petit trait sur linterprtation des songes).
3. Mtaphysique (un titre mais 14 livres).
4. uvres sur lthique (thique Nicomaque, thique Eudme, Grande
Morale).
5. La Politique.
6. La Potique, La Rhtorique.

Les cyniques ou les philosophes-chiens


Le terme de cynique vient du mot grec kun, chien, animal qui non seulement mange, dfque et saccouple avec une simplicit animale que nentrave aucune convention sociale de biensance, mais encore aboie et mord.
Mtaphoriquement, le cynique aboie contre lhypocrisie et le snobisme de
tous les puissants, et mord belles dents les baudruches tant de la superstition et du conformisme, que de la prtendue science et du plaisir.

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Chapitre 1 : Le miracle grec

Le cynique ne sencombre pas dun bagage inutile, il se libre de toute cette


dmangeaison folle de richesses, honneurs, plaisir, science. Il se suffit soimme, mesurant son apptit limmdiatet de la satisfaction la plus simple.
En cela, il annonce dj la frugalit picurienne et limpassibilit stocienne.
Cheveux longs, sil en a, barbu, couvert t comme hiver de bure, la fois
vtement et couverture, nayant pour se dfendre et saider quun bton, portant besace o contenir le strict ncessaire, le cynique se porte lui-mme en
marchant o ses pas le conduisent, car rien ne le retient, ni femme, ni enfants,
et encore moins la patrie dont les lois lindiffrent, lui, le cosmopolite.
Pourquoi dailleurs irait-il perdre sa sagesse pour se rendre utile aux sots et
participer leurs folies, alors quils sont esclaves de leurs passions et des
fadaises qui farcissent leur me, esclavage intrieur pire que tout autre ?
Le cynique se suffit lui-mme, accepte librement la ncessit naturelle quil
assume avec srnit, et ne se considre philosophe que pour autant quil
puisse converser avec soi-mme.
Sil lui faut un patron, il nen voit quun seul dont le courage lui plaise et
mrite quon sen inspire : Hercule, ce dieu btard, lev la dure, dont tout
leffort tendit librer les pauvres gens de la tyrannie des puissants et de celle
de forces encore indomptes.
Contre le faux-semblant de la culture, les dsordres de la socit, les mystifications en cascade quelles entranent, le cynique ne cessera d aboyer .
Pour une vie authentiquement naturelle, libre, individualiste, frugale, asctique, cosmopolite, le cynique ne cessera de tmoigner par sa vie mme.

Antisthne

444-365

N de pre grec et de mre barbare (Thrace), il tait demi-Grec ou, si


lon prfre, Athnien, dorigine moins limpide que celle dautres, ns de
deux parents grecs. Le racisme imbcile (mais tout racisme est toujours imbcile) de ceux qui lui reprochaient de ntre pas bien n leur valut cette
rponse narquoise : Vous ntes pas plus nobles que les escargots (tout
aussi autochtones que vous !).
Son scepticisme est ultra-radical puisque, en dehors de la tautologie A=A
(lhomme est homme, le bon est bon), on ne peut rien dire. On ne peut donc

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DIOGNE

que nommer les choses, puisque les dfinir reviendrait leur attribuer un prdicat (A=B. Par exemple : lhomme est un animal raisonnable).
Antisthne rejette donc toute dialectique, toute logique autre que tautologique, toute physique. Seule lthique qui soccupe des actes est lgitime, non
pas ltude et le discours.
Lthique consiste pour lui en la sagesse vertueuse de qui se dclare citoyen
du monde (lhomme est homme, cest--dire de nulle part), se contente de peu
puisquil na besoin que de peu, stant libr des passions, des richesses, des
honneurs. Il peine pour sen librer, mais cet effort mme est la vertu.
Totalement libr, il accomplit le tout de la vertu. pinglons une maxime et
une anecdote.
La vertu est avare de mots ; le vice, lui, bavarde sans fin.
On lui demandait ce quil enseignerait son fils. Antisthne rpondit : La philosophie,
sil doit vivre en compagnie des dieux, la rhtorique, sil vit avec les hommes.

Diogne, le cynique

413-327

Connu sous le sobriquet de chien. Si Socrate


tait un taon qui pique, Diogne est un chien
qui aboie et mord. Corinthe, o il mourut, leva
en son honneur une colonne surmonte dun
chien.
Venu Athnes la suite de la peine dexil qui
frappa son pre, banquier mais faux-monnayeur 39,
Diogne devint le disciple dAntisthne malgr
les coups de bton de ce dernier qui ne dsirait
plus d auditeur et tenta ainsi de le dissuader
de saccrocher lui. Peine perdue. Antisthne reconnut en Diogne une individualit de la mme trempe que la sienne. Diogne continua donc luvre
informelle de son matre et lui succda la tte de cette
cole de plein air qui navait rien dun lieu de cours et de discours.
Voyant un jour un enfant boire au creux de sa main, il brisa son cuelle,
disant : Cet enfant mapprend que je conserve encore du superflu.
Un jour, midi, on le vit se promenant dans les rues dAthnes, une lanterne
sourde la main. A ceux qui sen intriguaient, il rpondit : Je cherche un
homme.

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Chapitre 1 : Le miracle grec

la fin de sa vie, vivant Corinthe dans un tonneau, il aurait rpondu


Alexandre qui, camp devant lui, lui demandait ce qui pourrait lui faire plaisir :
Que tu ttes de mon soleil. (Ou encore : Arrte de me faire de lombre. )

Maximes et anecdotes
Certains lui disaient : Tu es g : dornavant, prends un peu de repos. Eh quoi !
fit-il, si je courais le long du stade, devrais-je me relcher prs de la ligne darrive ?
Ne devrais-je pas plutt acclrer ?
Quelquun lui demandait quelle heure il fallait dner. Il rpondit Si tu es riche,
quand tu veux, si tu es pauvre, quand tu peux.
Un jour, au march, il se masturbait en disant : Ah ! si seulement on pouvait apaiser sa faim en se frottant ainsi lestomac !
Quas-tu gagn faire de la philosophie ? lui demandait-on.
Au moins ceci, sinon rien dautre : je suis prt toute ventualit.
Quelquun lui reprochait de frquenter des endroits infmes, il eut cette rponse :
Le soleil pntre bien dans les latrines sans en tre souill !
Vous ne prtez aucune attention ce que vous faites en tat de veille, mais vous examinez avec attention les fantaisies qui vous viennent en dormant.
La pauvret, selon Diogne, est, pour la philosophie, une aide quon napprend pas
dans les livres : ce que la philosophie tente dinculquer par des discours, la pauvret,
par les faits, contraint lesprit le saisir.
Quelquun le blmait dtre pauvre. Misrable ! lui dit Diogne, tu as pourtant vu
bien des gens accder la tyrannie cause de la richesse, mais jamais force de pauvret.

Face lhypocrisie des conventions, aux mystifications multiples, aux


dsordres dont il nest pas besoin de faire linventaire, car ils sont porte de
vue, le cynique aura toujours raison de les dnoncer, daboyer et de mordre.
Quant aux remdes qui sont les siens (asctisme, effort, naturisme ), quon
en pense ce quon veut, mais ce sont remdes, dont la violence sexerce sur
celui qui se les administre et non sur autrui. En cela, le cynisme est aussi une
cole pacifique. Quil soit sage pour le cynique de sabstenir davoir femme,
enfants (tout comme patrie, maison, richesses...) et au cas o famille il y a, de
sen dtacher par effort mutuel dautosuffisance, marque la fois la radicali-

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PICURE

t du projet et sa pertinence pour toute situation o il sagit encore et toujours


daller au plus simple, au plus naturel . Il a raison de dire non, mme si son
oui nen dcoule pas, pour nous qui acceptons sa critique mais non tous ses
remdes .

La philosophie hellnistique
la mort dAlexandre le Grand (323), laquelle, rappelons-le, prcde dun an
la mort dAristote, son empire fut disput et dmembr entre ses lieutenants. Au bout dune lutte de quarante ans, le partage qui en rsulta (gypte,
Syrie, Macdoine et Grce) nempcha pas lhllnisation sinon des peuples
le projet imprial dAlexandre souhaitait une fusion des Grecs et des nonGrecs du moins de leurs lites locales. Si bien que pour cette poque qui va
de la mort dAlexandre la conqute romaine on parle de civilisation hellnistique, laquelle se caractrise essentiellement par la rencontre de lhellnisme
(la civilisation grecque) et de son classicisme athnien dj en perte de
vitesse, avec lOrient commerant et dynamique, concret et mystique. Que
lon pense que des villes comme Alexandrie (gypte), fonde par Alexandre, ou
encore Pergame, capitale dun royaume hellnistique, ou Antioche 40, capitale
du royaume de Syrie, avaient une population dpassant le demi-million dhabitants.
Tandis quEuclide dAlexandrie (330-270) fonde la gomtrie et quArchimde de
Syracuse 41 fonde la science exprimentale, cest dthique essentiellement,
sinon exclusivement, que soccupent les philosophes des coles picurienne,
stocienne, sceptique, dont nous allons maintenant dire quelques mots.

picure

341-270
Fils dun matre dcole, picure suivit Athnes
lenseignement de lAcadmie et probablement aussi
du Lyce. Il se mit enseigner lui-mme lge de trente ans, Athnes, une communaut damis. Il avait
achet un jardin, quil cultivait lui-mme, o il donnait
ses leons dans un climat de conversation amicale, et
cest sous ce nom de Jardin quest parfois dsigne
lcole.

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Chapitre 1 : Le miracle grec

Il fut un homme doux, calme, frugal, et intrpide devant la souffrance. Il


mourut avec beaucoup de srnit au terme dune longue maladie. Des
quelque trois cents volumes quon lui prte avoir crits, il ne nous reste que
quelques fragments (une quarantaine, des sentences pour la plupart) et trois
lettres.
picure na cure des abstractions et des exercices de haute voltige conceptuelle. Pour lui, tout est affaire dvidence, laquelle est la base de sensations
sans fioritures conceptuelles , daanticipations qui nous permettent, en
fonction de sensations dj prouves, de nous adapter hic et nunc , daaffections qui nous renseignent tant sur le plaisir que sur la douleur et guident le bon usage que nous en ferons. Ici-bas, ici et maintenant.
Quant la nature, elle sexplique delle-mme. Le monde suit son cours
dtermin. Il se fait et se dfait comme nos sens le constatent. Nanmoins,
picure affirme, la suite de Dmocrite, quen dernire analyse le monde est
compos datomes, ces particules inscables, immuables et ternelles. Tout le
reste est mortel mme notre me, faite datomes plus subtils.
Cela tant, il ny a rien redouter ou craindre, et certainement pas la mort,
car aussi longtemps que je vis, la mort nest point l ; et lorsquelle survient,
cest moi qui ny suis plus.
Des dieux non plus il ny a rien craindre, car, indiffrents aux hommes, ils
vivent parfaitement heureux dans leur inter-monde . Et quant la souffrance il faut savoir que :
Les grandes souffrances te font prir en peu de temps et les souffrances qui durent ne
sont pas grandes. (fragment)

Mais cest pour son thique qupicure est surtout connu, malheureusement
presque pour le contraire de ce quil a dit, si bien que lpicurisme au sens
populaire, mais faux, de ce terme, na rien de commun avec la pense dpicure. En effet, lpicurisme est trs diffrent, et presque le contraire, dun
hdonisme 42.
Le bonheur pour picure consiste dabord se suffire soi-mme :
Quand on se suffit soi-mme, on arrive possder ce bien inestimable quest la
libert.

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PICURE

Ensuite, se tenir plutt lcart de toute lagitation, source de troubles et


conflits, du monde. Do cette maxime :
Pour vivre heureux vivons cachs.

Dj cette attitude de base produit un tat de bien-tre, comme on dirait


aujourdhui tre bien dans sa peau , ntre pas troubl, connatre ce bienheureux tat dataraxie, de non-trouble. Donc ni fureur de vivre ni dolce vita
trpidante, car :
Cest la pense sobre qui fait la vie agrable et non la jouissance des femmes et les
tables somptueuses.
Mon corps est satur de plaisir quand jai du pain et de leau.

Il importe, pour que lhomme jouisse de cet tat de non-trouble, dataraxie,


quil apprenne rgler ses dsirs selon la nature et se suffire de ceux qui sont
ncessaires.
Parmi les dsirs, les uns sont naturels et ncessaires, les autres naturels et non ncessaires, et les autres ni naturels ni ncessaires, mais leffet dopinions creuses.

Que lhomme sache ainsi rechercher les plaisirs paisibles et ncessaires, plutt que ceux quinspirent les dsirs naturels, mais trop mouvements de la
table et du lit, et refuse les dsirs inutiles de la richesse et des honneurs.
Quil sache aussi accepter la douleur ncessaire en se remmorant le plaisir
de vivre.
Tout plaisir est, de par sa nature mme, un bien, mais tout plaisir ne doit pas tre
recherch ; pareillement toute douleur est un mal, mais toute douleur ne doit pas tre
vite tout prix.

Comme on est loin, avec ces maximes du bon usage de la frugalit , de


limage de marque traditionnelle de lpicurien : un jouisseur, un gastronome,
ou encore de celle de la tradition juive rabbinique dun mcrant sans foi ni loi.
Rendons picure ce qui est picure : le plaisir est dans la sobrit, le bonheur dans lataraxie, la souffrance toujours supportable, la mort hors les sens,
les dieux hors notre vi e 43.

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Chapitre 1 : Le miracle grec

Le stocisme
Le stocisme constitue une aventure spirituelle qui stend sur cinq sicles,
de Znon de Cittium (335-264) Marc-Aurle, empereur (121-180). Cest dire
quil a vari et selon les hommes et selon les poques. Nous plaons en appendice de ce chapitre sur la philosophie hellnistique les quelques mots que
nous dirons sur la philosophie romaine, qui sest inspire, sa manire, des
divers courants de la philosophie hellnistique et donc aussi du stocisme.
Pour lheure, nous distinguons un stocisme originaire, celui de Znon, de
Clanthe et de Chrysippe, dun stocisme postrieur, quon appelle le stocisme moyen, celui de Pantius et de Posidonius. Le stocisme imprial (romain),
celui dpictte et de Marc-Aurle, tant report lappendice.

ZNON DE CITTIUM

335-264

Fils dun riche commerant dorigine phnicienne, il vint Athnes lge de


vingt ans. Il fut llve de Crats de Thbes, un cynique , et de Xnocrate,
directeur en ce temps de lAcadmie (lcole fonde par Platon). Il cra sa
propre cole, appele le Portique (stoa, en grec ; do stocien), car il enseignait
sous le Portique Poecile Athnes.
Seuls les titres de ses uvres nous sont conservs 44 ainsi que quelques fragments dissmins dans les ouvrages des compilateurs.

CLANTHE

331-232

Dune force herculenne, il exera, parat-il, le mtier de boxeur, puis celui de


puiseur deau dans les jardins. Mtier quil exerait la nuit pour pouvoir, le
jour, se consacrer ltude. Trop pauvre pour sacheter des tablettes de cire, il
crivait sur des omoplates de bufs.
Znon, admirant sa force tranquille, en fit, alors quil avait soixante ans, le
matre de lcole quil avait fonde. Il mourut quasi centenaire.
Il nous reste de lui quelques fragments dun Hymne Zeus, o Dieu est compar un feu artiste qui procde mthodiquement la production des choses
et qui obit le monde.

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CHRYSIPPE

CHRYSIPPE

280-206

Surnomm la colonne du Portique , il fut, dit-on, coureur pied et tirait le


diable par la queue. Ce qui ne la pas empch de composer plus de sept cents
ouvrages, dont il ne nous reste que quelques fragments. pinglons de lui cette
sentence : Vivre selon la nature quivaut vivre conformment lexprience
des choses qui arrivent naturellement.
Il devait aussi aimer plaisanter car il est mort de rire soixante-quatorze ans,
au spectacle dun ne qui, sur sa demande, une vieille femme donnait du vin
boire.

Le destin conduit celui qui veut, il trane celui qui ne veut pas
Cette maxime est attribue Clanthe par Snque.
Pour les stociens, tout est corporel, sauf le temps, lespace, le vide et le discours (ce-dont-on-parle).
En revanche, tout est corps et tout fait corps. Toute action se passe entre
corps, et de mme la connaissance est une opration corporelle comme ce
quelle connat. La matire est vivante et divine et Dieu aussi est cette matire. Dieu se confond avec lme du monde, avec le Logos (raison) universel qui
est la raison commune de toutes ses parties, et dont chaque me est une parcelle igne.
Dieu est aussi Providence qui pourvoit lharmonie du Grand Tout ; et
Destin, qui en exprime la ncessit ; et ternel Retour qui en exprime le caractre rptitif et ternel, telle enseigne que Socrate, Platon et Aristote revivront encore une infinit de fois, avec les mmes amis et les mmes contemporains, car le temps est limage de lternit !
Tout le rle dvolu lhomme, ce vivant raisonnable, est de ne pas contra rier ce qui est la fois providence, destin, harmonie ncessaire, et donc de ne
pas rencler sous le harnais dune fatalit qui rclame de lui son concours ;
suivre la nature o tout contribue lharmonie, sauf les mouvements dsordonns de qui prtend la contrarier.
Il faut donc cultiver cette apathie qui est refus de la passion (en ce quelle est
tmraire aventure goste) pour entrer en sympathie universelle. Mettre en
harmonie la vie de lhomme et celle du monde, cest cultiver le sentiment de

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la ncessit comme sympathie universelle, car lordre du monde est distribu


jusque dans chacune de ses parties.
Mditer, cest comprendre les raisons de lharmonie universelle jusque dans
ses aspects apparemment les plus repoussants ou effrayants ; agir, cest
concourir cette harmonie.
Acquiesant sa nature en tant quelle exprime la nature universelle, le
logos, le destin, lhomme acquiesce sagement, au contraire du fol qui, suivant
ses passions, vicie son jugement, rend malade son me, et affecte son corps ;
ou qui, croyant remdier au dsordre par une intervention intempestive, ne
fait que laggraver.
Car, en dfinitive, mieux vaut sauver sa vie en la perdant quesprer illusoirement la sauver par une activit quinspire la passion. Tout se passe comme
si, au nom mme dune sympathie universelle, la prudence et lapathie valent
mieux que toute passion, par essence partielle et partisane.
Point pourtant de rgles abstraites ou de devoirs imposs par les lois, mais
une conduite inspire, selon la nature, par une sympathie universelle qui nhsite pas pourtant recourir la correction fraternelle , telle quen fait foi
cette anecdote malicieuse rapporte par Diogne Larce :
Son esclave volait, il lui donna le fouet. Lautre lui dit : Cest mon destin qui ma pouss voler. Et tre battu aussi , dit Znon.

Dailleurs, y bien rflchir, mme dans le sens populaire de courage devant la


souffrance que revt ladjectif stoque, il y a quelque chose qui lapparente au
stocisme authentique, pour qui ngliger la souffrance, cest encore et toujours
acquiescer la vie. Prendre part, en quelque sorte, la souffrance du monde au
nom mme de cette sympathie universelle quoi finalement la mort nous
amne et nous restitue pleinement, en ne nous sparant plus de rien.

Remarque
Nous avons volontairement omis dans cette brve prsentation du stocisme toute
la richesse de sa logique formelle et de sa rhtorique qui, redcouvertes aujourdhui, offrent un immense intrt pour quiconque sintresse au langage, la
logique, et aux diffrences entre la logique et la dialectique de Platon et Aristote et
celles des stociens. Quant aux thmes de la sensation et mme de la moralit, ils
ne sont ici quesquisss grands traits.

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PYRRHON DLIS

Le scepticisme
Face ceux qui affirment plus quils ne prouvent, ce qui est au fond le propre
de tous les dogmatismes et tout systme labor, sauf se critiquer luimme, est toujours soit un dogmatisme franc, soit un dogmatisme mou il
en est qui, soit naffirment que dans la mesure quils prouvent (et cest en
quelque sorte le relativisme scientifique moderne), soit se refusent toute
affirmation, tant donn que celle-ci est toujours sujette caution, et la
limite improuvable, indcidable.
Il convient donc de suspendre son jugement et de toujours rester dans le
doute, du moins quant ce qui ne va pas de soi, ce qui nest pas vident.
Il ny a videmment pas douter des vidences premires, comme le fait de
manger, de boire, de respirer, etc. Mais quant dire que ce quon mange est
bon, copieux, ou que la forme est ceci et lide cela, le bien ceci et le mal cela,
il ne sagit l en rien dvidence sensible, mais dobscurit et dincertitude
quon ne peut lever.

PYRRHON DLIS

365-275

Contemporain de Znon et dpicure, il avait suivi Alexandre en Asie. Il y avait


ctoy les sages hindous, que les Grecs appellent gymnosophistes (les sages
nus), dont lasctisme 45 lavait vivement impressionn. Cest lui qui, le premier, formula la rgle de suspendre son jugement, car la dfinition est impossible (les mots qui servent dfinir devraient dabord tre dfinis, et ainsi de
suite, par rgression, jusqu linfini) et par voie de consquence il ny a rien de
comprhensible.
Il y a certes des vidences sensibles premires, mais cest tout. Aucun jugement en oui ou en non, en pour ou en contre nest possible en fonction de critres aussi illusoires que lapparence, aussi inconsistants que la spculation
thorique.
Il ny a donc non seulement ni Bien en soi, ni Mal en soi, mais mme pas
dopinions possibles sur de tels sujets. Il nempche quil convient de respecter les lois et les coutumes, mais avec impassibilit et indiffrence, tout
comme on respire. En dfinitive, liminer la souffrance se fait la fois en ne
croyant pas que ce qui nous arrive est un mal, comme en ne croyant pas quon

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puisse tre priv dun bien. Tout cela est illusoire et nous empche datteindre
limpassibilit du sage. Impassibilit qui sobtient par apathie (ne rien ressentir), par ataraxie (ntre troubl par rien), aphasie (ne rien dire), lesquelles
dbouchent sur lindiffrence complte (aadiaphorie).
Il semble bien que lon ne puisse aller plus loin, et dans la ngation de toute
opinion, et dans limpassibilit silencieuse.
Cette rsignation radicale nest peut-tre pas sans grandeur, mais on peut
bon droit se demander si vivre ainsi, cest encore vivre !
Quune telle saintet folle nait pas produit beaucoup dimitateurs, encore moins de continuateurs, qui en douterait ?
Les sceptiques suivants ne peuvent tre que moins radicaux.

ARCSILAS

316-241

Venu Athnes de sa province dAsie, il connut sans doute Pyrrhon, mais il


fut aussi llve dun disciple dAristote. Il tait pote et rhteur, et trs riche
ce quon dit. Il devint le directeur de la Nouvelle Acadmie quil fonda, et, par
l, renoua sans doute avec la tradition dun Socrate dclarant ne rien savoir,
comme aussi avec le Platon des dialogues socratiques qui laissait entendre o
tait la difficult mais sans parvenir la rsoudre.
Par ailleurs, il refuse le critre du sensible comme point de dpart valable
pour la science tel que le pensaient les picuriens comme aussi le critre
de vrit des stociens, pour qui certaines reprsentations sont de saisie plus
ferme ( comprhensive comme une main qui se ferme par rapport une
main tendue) que dautres.
Pour lui, tout cela est dogmatisme qui, dailleurs, ne parvient pas rendre
compte des illusions des sens, du rve, de la folie ou de livresse. Pourtant la
morale, laction, exige un critre qui permette de lever lincertitude dans
laquelle nous sommes. Mais lincertitude ne peut tre leve compltement,
cest dire autrement quelle reste rdhibitoire.
Tout ce quil est possible de faire, cest de combattre lassurance usurpe et
des stociens et des picuriens et de se rabattre sur le raisonnable, le plus probable. Il semble bien, en ce cas, que la prudence est le critre le meilleur dont
nous disposons pour juger et de nos devoirs et de notre possible accs au bonheur.

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CARNADE

CARNADE

215-129

Successeur dArcsilas la Nouvelle Acadmie, il est le type mme du savant


distrait et peu soigneux de sa personne, mais dont la parole rayonne comme
dun feu intrieur. Son loquence, dailleurs, lui valut de mriter la reconnaissance de ses concitoyens quand il plaida la cause dAthnes devant le
Snat romain quil sduisit. Il tait, comme on dit aujourdhui, imbattable ,
et Cicron dit de lui quen tout dbat dides toujours il triompha et jamais ne
fut battu.
Comme Arcsilas, il conteste tant la reprsentation comprhensive des stociens que la reprsentation sensible des picuriens. On le tient pour le pre de
lcole probabiliste. Sil est vrai, selon celle-ci, que le sage naffirme rien, ce
nest pas une raison pour quil ne prfre pas ceci cela. Cest dire, en dautres
termes, quil existe, au point de vue de laction, dune part ; un point de vue
subjectif et pas de point de vue objectif et, dautre part, que subjectivement
toute action est raisonnable qui sassure du plus probable, qui est la plus prudente.
Par ailleurs, si le sage naffirme rien, ce nest pas une raison pour quil ne juge
pas ceci plus probable que cela. Ainsi, il est plus probable que ceci soit une
corde plutt quun serpent. Un examen attentif permettra de men assurer.
Mais si le temps presse, comme toujours quand il sagit dagir, et rend donc
lexamen prudent impossible, il vaut mieux ne pas se proccuper dobjectivit
incertaine ou probable, mais fuir raisonnablement.

Le sophisme du menteur
Attaquant la dialectique dAristote, Carnade utilise le fameux sophisme du
menteur que tout le monde connat.
pimnide, le Crtois, dit que les Crtois sont des menteurs. Or, pimnide
est un Crtois, donc un menteur. Mais sil ment en disant que les Crtois sont
des menteurs, donc les Crtois ne sont pas des menteurs, donc il dit vrai,
donc...
Cet argument construit en syllogisme donnerait ceci :
Tous les Crtois sont des menteurs.
Or, pimnide est un Crtois.
Donc pimnide est un menteur.

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Or, nous avons vu (voir le syllogisme aristotlicien) qutant donn la majeure fausse (tous les Crtois ne sont pas des menteurs ; menteur ne peut sappliquer comme attribut prdicat tous les Crtois, car il est un concept
accidentel et non essentiel, qui ne peut tre tendu tous mais est dans la
comprhension de quelques-uns), la conclusion est fausse.
Le raisonnement correct et t :
Quelques Crtois sont menteurs.
Or pimnide est Crtois.

Hlas, de telles prmisses on ne peut rien tirer comme conclusion valide,


puisque la conclusion qui simpose est double : soit qupimnide appartient
lensemble des quelques Crtois menteurs, soit lensemble des quelques
Crtois qui ne sont pas menteurs.
Tout ceci pour dire que, sil est possible (et souhaitable) de sen prendre
quand il y a lieu au dogmatisme aristotlicien, il y a des critiques qui ne sont
pas pertinentes, car elles contestent du syllogisme (du moins dans lexemple
invoqu pour le contredire) ce quune meilleure lecture de sa nature aurait
rendu inutile.
Nous dirons quelques mots sur le dernier reprsentant important du scepticisme, Sextus Empiricus, dans lappendice consacr la philosophie romaine.

La philosophie romaine
Il ne nous est pas possible, dans le cadre limit de ce survol, de montrer comment la philosophie grecque sest latinise, quelles ont t les voies empruntes et les personnes qui ont pass le relai. Rappelons-nous tout de mme que
plusieurs des pr-socratiques sont des Grecs du Sud de lItalie 46, que Platon,
Aristote sy sont rendus, que la civilisation hellnique, et plus tard hellnistique, sest rpandue dans le bassin mditerranen, et que la langue de cette
civilisation tait le grec.
Quil y ait donc une continuit certaine et une certaine continuit ne doit pas
nous tonner. Retiendront notre attention : Lucrce, lpicurien, Snque,
pictte et Marc-Aurle, les stociens, Sextus Empiricus, le sceptique, et

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LUCRCE

Cicron quil ne faut pas oublier, car son clectisme nest dnu ni de grandeur
ni de pertinence.

Lucrce

98-55

Il est lauteur du De natura rerum (De la nature des choses), pope versifie
en six livres, qui allie la fois lesprit scientifique, linspiration potique et la
srnit philosophique.
De sa vie nous ne savons quasi rien et sil est mort jeune (quarante-trois ans),
la lgende veut quil se soit suicid. Son message tait tellement en dsaccord
avec la violence brutale, le dsarroi panique, la superstition qui ensauvageaient la Rome de son poque quil resta longtemps inconnu et mconnu.
Disciple dpicure et de Dmocrite il fait siennes les doctrines de laatomisme
et de laataraxie. Rien ne se cre, rien ne se perd, la pesanteur et une certaine
libert (clinamen, dclinaison, dviation spontane) des atomes permettent leurs rencontres et leurs combinaisons ; il ne faut rien craindre de ce qui
arrive, car tout arrive naturellement.
Mais pour lui, non seulement, comme chez picure, les dieux ninterviennent
pas dans les affaires des hommes, mais encore, le culte quon leur rend est
nfaste qui distrait lhomme de la vraie srnit, laffaiblit au lieu de le fortifier.
Que sous sa srnit philosophique se devine un tre corch par linfinie
misre de lhomme, que ni lamour ni lamiti ne parviennent arracher durablement son indfectible solitude, ne rend que plus poignante la forte tristesse qui sourd de son uvre, malgr lhymne la raison libratrice qui la soutient par ailleurs.
Tant que lobjet que nous dsirons nest pas l, il nous parat suprieur tout ; peine
est-il nous, nous en voulons un autre et notre soif reste la mme.
Aucun malheur ne peut atteindre celui qui nest plus ; il ne diffre en rien de ce quil
serait sil ntait jamais n, puisque sa vie mortelle lui a t ravie par une mort immortelle.
La pit, ce nest pas se montrer tout instant la tte voile devant une pierre, ce nest
pas sapprocher de tous les autels, ce nest pas se prosterner sur le sol la paume ouverte en face des statues divines, ce nest pas arroser les autels du sang des animaux, ni
ajouter les prires aux prires ; mais cest bien plutt regarder toutes choses de ce
monde avec srnit.

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Cicron

106-43

Homme dtat et dfenseur de la lgalit, orateur brillant, Cicron eut une


vie fort mouvemente, qui se termina tragiquement par son assassinat, lequel
sonna aussi le glas des liberts romaines.
Son uvre philosophique est tout entire un essai de conciliation des diffrentes coles philosophiques (picurienne, stocienne, Nouvelle Acadmie) en
vue den dgager une morale pratique qui tienne compte des exigences lgitimes du pouvoir, et une approche du vrai qui concilie labsolu et le relatif.
Il ne fut point un crateur telle ntait dailleurs pas son intention mais
un honnte homme , un mdiateur, soucieux dapprhender ce qui, de
chaque philosophie examine, pouvait se rvler le plus fcond pour llaboration dun humanisme fondamental.
Sans trop rduire sa pense, on pourrait la prsenter comme un effort pour
accorder lincertitude quoi nous accule le doute, et lindubitabilit en quoi
nous conforte la recherche mme du vrai, de labsolu. Mme si notre vrit est
toujours inadquate, et en tant que telle plutt opinion que science certaine,
elle nen est pas moins opinion vritable, perception vraisemblable et probable. Ainsi, mme sil nest possible davoir aucune certitude sur lexistence
relle du divin, celle-ci nen est pas moins trs vraisemblable. Mais ce qui nest
pas du tout vraisemblable, cest cette fausse certitude que prtendent fournir
les arts divinatoires et les superstitions de tous genres. Dans les limites de la
vrit vraisemblable, la religion ne sencombre plus de ce qui la dnature et la
dgrade. Ainsi purifie, la religion oriente lhomme sans le fourvoyer.
Quant la morale elle est cette vie (bien) heureuse (vita beata) o il ny a
dutile que lhonnte. Cest dire dune autre faon que la vertu est indpendante des biens extrieurs (tout ce qui rend la vie confortable) mais dpend
essentiellement de la mise en pratique dun amour universel du genre
humain, lequel suppose le mpris des passions, dont le particularisme intress soppose la vertu.
Dans une langue souple et simple, faite pour communiquer tous, Cicron
invente lhumanisme, cette qute tolrante du vrai et du bien. Que des penseurs aussi diffrents que saint Augustin, Erasme, Voltaire, J.-J. Rousseau se
soient inspirs de lui, montre suffisance la prennit de son message humaniste, mme si, en tant quhomme, il fut quelquefois hsitant et coupable de
compromissions (au niveau des actes, non des principes ce qui nest pas la
mme chose, mais nexcuse rien).

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SNQUE

Tout cela nat de notre penchant naturel aimer les hommes, qui est le fondement du
droit. (Des lois)
On voit quun ami est sr, quand notre situation ne lest pas. (De lamiti)
Comble du droit, comble de linjustice. (Summum jus, summa injuria) (Des offices)
Quand on est en dsaccord sur le souverain bien, cest sur toute la philosophie quon
est en dsaccord. (Des fins)

Et pour terminer, un bel exemple dart oratoire, au thme toujours actuel :


La Rpublique est toujours attaque par des forces et des ressources plus grandes que
celles qui la dfendent, parce que les audacieux et les misrables slancent sur un signe
de tte : eux-mmes saniment de leur propre mouvement contre la Rpublique ; les
gens de bien, je ne sais comment, sont plus lents, ils ngligent les causes premires des
vnements, et ce nest enfin que la ncessit mme qui les meut : si bien que parfois,
par temporisation et par lenteur, alors quils veulent garder le repos, mme sans la
dignit, ils perdent par leur faute lun et lautre. (Pour Sestius)

Snque

4-65

N en Espagne (Andalousie), il vint jeune


Rome, o il tudia la philosophie stocienne.
Orateur prodigieux, avocat brillant, il fut aussi
un magistrat honnte. Prcepteur du jeune
Nron, il eut sur celui-ci, devenu empereur, une
influence modratrice qui, malheureusement,
ne dura gure, car Nron, limpliquant dans une
conjuration, lui ordonna le suicide. Il se donna
la mort avec la srnit mme de qui ne la craint
point pour sy tre longtemps prpar.
Son style lapidaire fait merveille. Quon en juge.
La philosophie est un prsent des dieux qui, sans en donner la connaissance personne, lont rendue accessible tout le monde.
Celui-l est le plus puissant qui a tout pouvoir sur soi.
La vertu est difficile dcouvrir, elle demande quelquun qui la dirige et la guide, les
vices sapprennent mme sans matre.

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Chapitre 1 : Le miracle grec

Hte-toi de bien vivre et songe que chaque jour est lui seul une vie.
Tout ce quoi on sest attendu longtemps, arrive plus doucement.
Ventre affam na pas doreilles.
La raison veut dcider ce qui est juste ; la colre veut quon trouve juste ce quelle a dcid.
Aucun homme raisonnable ne punit pour une faute commise, mais pour empcher
quon en commette.
Si tu veux que le sage sirrite autant que le rclame lhorreur des crimes, il lui faudra non
plus sirriter mais devenir fou.
La plus grande partie de la vie passe mal faire, une grande partie ne rien faire, toute
la vie ne pas penser ce que lon fait.

pictte

50-125

Aux cts de Snque et de Marc-Aurle,


pictte illustre ce nouveau stocisme ou stocisme imprial, celui de la Rome des Ier et IIe
sicles de notre re. Tout comme Marc-Aurle il
crivit en grec, ce qui confirme la fois le caractre cosmopolite dj de la doctrine stocienne,
le cosmopolitisme de fait de lEmpire, mais
aussi le prestige de la langue grecque.
Emmen Rome comme esclave, il y fut
affranchi par son matre, lui-mme esclave
affranchi. A Rome il tudia la philosophie stocienne et son tour lenseigna.
Chass de Rome (en 94) par un dcret de lempereur Domitien qui en bannissait tous les philosophes, il se rfugia en pire (face lle de Corfou, prs de
lactuelle frontire albanaise), o il dirigea une cole clbre par les diatribes
quil y faisait entendre, exhortant avec vhmence les lves tant se dtourner des passions pour se tourner vers la sagesse, qu quitter le refuge de
lcole pour affronter les orages de la vie.
On doit un de ses disciples un recueil de ces diatribes (ou Entretiens) ainsi
quun manuel (le clbre Manuel dpictte) o se trouve condens lessentiel
de la morale stocienne.

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PICTTE

Le manuel souvre sur cette distinction fondamentale entre ce qui dpend de


nous et ce qui nen dpend pas.
Il y a des choses qui dpendent de nous et dautres qui nen dpendent pas. Ce qui
dpend de nous, ce sont nos jugements, nos tendances, nos dsirs, nos aversions. Ce
qui ne dpend pas de nous, cest notre corps, cest la richesse, la clbrit, le pouvoir ;
en un mot, toutes les uvres qui ne nous appartiennent pas.

Parmi les choses qui dpendent de nous : la vertu ou le vice ; en eux seuls
rsident le bien vritable ou le mal vritable, tout le reste est indiffrent ,
qui nest ni vice ni vertu.
Do la maladie, la pauvret en quoi beaucoup voient le malheur tout
comme la sant, la richesse aux yeux de tant dhommes, le bonheur sont
proprement parler choses indiffrentes , et le sage vit heureux, dont laction prsente est droite et conforme ce qui dpend de lui. Sans passion (apathie), sans trouble (ataraxie), le sage accepte (cela dpend de lui) ce qui ne
dpend pas de lui.
Nul masochisme pourtant chez pictte (on raconte que, avertissant son
matre en train de lui tordre le pied quil allait finir par le casser, il ajouta simplement, quand cela arriva : Ne te lavais-je pas dit ? ) mais une telle srnit
devant lordre cosmique, devant la Providence, que mme si ceux-ci dpassent
souvent notre comprhension, lacquiescement pourtant nest pas de rsignation mais de collaboration. Comme en fait foi ce passage tonnant :
Si lhomme de bien pouvait prvoir lavenir, il cooprerait lui-mme la maladie, la
mort, la mutilation, parce quil aurait conscience que, en vertu de lordre du monde,
cette tche lui est assigne.

Glanons quelques maximes :


Ne demande pas que ce qui arrive arrive comme tu veux. Mais veuille que les choses
arrivent comme elles arrivent, et tu seras heureux.
Tu ne peux la fois prendre soin de ton me et des choses extrieures.
Quelquun se baigne de bonne heure : ne dis pas que cest mal, dis que cest de bonne
heure. Quelquun boit beaucoup de vin : ne dis pas que cest mal, dis quil boit beaucoup
de vin. Car avant davoir reconnu comment il en juge, do peux-tu savoir si cest mal ?
Quand Dieu ne te procure plus ce qui test ncessaire, il touvre la porte et te donne le
signal de la retraite.

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Chapitre 1 : Le miracle grec

Marc-Aurle

121-180

Lempereur-philosophe, comme on la surnomm, est un fervent admirateur


de lhellnisme. Ses Penses pour soi-mme (ou soi-mme) quil rdige pendant ses nuits de veille, au milieu de ses soldats, dans la rgion du Danube o
il fait campagne, il les crit en grec.
Devenu empereur quarante ans, il rgna dix-neuf ans et eut affronter tant
une usurpation de son pouvoir que les pressions du pril barbare, sans parler
des deuils et souffrances qui sont le lot commun, ft-on empereur.
Sil peut tre crdit de quelques rformes sociales qui bnficirent au
peuple, il laissa pourtant perscuter les chrtiens 47 et ne put rformer la nature de son fils Commode, voyou cruel et dbauch 48 aussi fou et paranoaque
que Caligula de sinistre mmoire.
Cela nenlve rien la beaut, parfois un peu esthtisante, de ses penses,
mais laisse toujours en suspens la question : peut-on rgner impunment ?
Peut-tre tait-il, au fond, trop peu stocien pour refuser dtre empereur et,
malgr tout, assez stocien pour connatre le prix de leffort, celui de la srnit 49.
Les choses restent hors des portes de lme, limites en elles-mmes, ne sachant rien sur
elles-mmes et ne dclarant rien. Quest-ce donc qui sur elles dclare ? Le principe directeur.
Bref, si il y a un Dieu, tout est pour le mieux. Mais si tout marche au hasard, ne te laisse pas toi-mme aller au hasard.
La faute dun autre, il faut la laisser o elle est.
Vivre toujours parfaitement heureux. Notre me en trouve en elle-mme le pouvoir,
pourvu quelle demeure indiffrente lgard des choses indiffrentes.
Le propre de lhomme, cest daimer mme ceux qui loffensent.
Ressembler au promontoire, sur lequel sans cesse se brisent les vagues.
Rien narrive personne que la nature ne lait fait capable de le supporter.
Prends garde de ne jamais prouver lgard des misanthropes ce que les misanthropes
prouvent lgard des autres hommes.
Songe que tout nest quopinion, et que lopinion elle-mme dpend de toi. Supprime
donc ton opinion, et, comme un vaisseau qui a doubl le cap, tu trouveras mer apaise,
calme complet, golfe sans vagues.

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