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EDMOND BEFIMllS

La d f i n i t i o n des points cardinaux a souvent pos problnie, particulirement chez l e s nomades qui l e s dterminent p a r f o i s , non pas 1
p a r t i r de repres astronoiniques, mais p a r t i r de repres gtographiques
(region, montagne, fleuve, e t c . ) dont l a direclion e s t variable selon
l a position de l'observateur. Si l ' o n t r a d u i t u n terme dsignant une direction p a r u n point cardinal, on s e heurte a d ~ sd i f f i c u l t s qui about i s s e n t de graves e r r e u r s coninie Brosset 1 ' a not l e premier chez l e s
Maures (1929 : GGG-633). Le ternie de Sahel e t de zone salielienne, qui a
acquis d r o i t de c i t dans l e vocabulaire s c i e n t i f i q u e , e s t n d'une coilfusion de ce type. Aujourd'hui encore, presque tous l e s auteurs estiment
qu'en Afrique de l ' o u e s t , Sahel, zone intermdiaire entre Sahara e t
Soudan, a pour origine l e mot arabe "rivage", " l i t t o r a l " , p o u r voquer
l a frange qui borde au sud l e d s e r t . En se refrant a Elysfie Reclus e t
sa gographie- universelle, l a nouvelle Revue "Afrique Histoire". a rep r i s rceniment c e t t e version (1981 : 1, 42) gnralelnent admise, bien
d **
qOLtlwcunepopulation arabophone de l a rgion n ' u t i l i s e ce ternie d a n s l e
sens d'une zone bioclimatique honiogne.
Thodore Monod (manuscrit, vers 1975) a rcemiiient mis a nial c e t t e
version e t a expliqu l ' o r i g i n e de c e t t e appellation ne d ' u n quiproquo.
C'est l e botaniste Auguste Chevalier a r r i v a n t l a f i n d u s i c l e dernier
"dans l a rgion de Tombouctou par l e sud e t s'enquranl du nom de l a rgion s'tendant vers l e n o r d en d i r e c t i o n du dsert s ' e s t naturelleinent
entendu rpondre : "C'est l e sahel". c'est--dire rien dc lus que :
"C'est l e nord", l e mot sahel dsignant i c i une directionb$$L

...

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e t nullement une rgion ou un paysage". Auguste Chevalier d a n s une note


l'Acadmie des Sciences en 1900, donnait naissance 2 l a zone sahlien-

ne sud-saharienne aujourd'hui reconnue p a r l e monde s c i e n t i f i q u e .

1. Points cardinaux variables ou "secteurs d ' o r i e n t a t i o n " (1) :


Cette anecdote rvle q u ' Tombouctou, l e ternie de sahel s i g n i f i e
nord. Mais s i on a s s i m i l a i t terme 2 ternie sahel e t nord, on a b o u t i r a i t
de graves niconiptes d u f a i t que " l e s Maures ne connaissent pas nos
points cardinaux, mais q u ' i l s u t i l i s e n t des "secteurs d'orientation'' df i n i s par l e s q u a t r e mots : T e l l , Guclba, Sahel, Cherg". (Brosset,
1929 : 666-683 e t Monteil I 1949 : 214-215). Le s e c t e u r du Sahel correspond a u l i t t o r a l de l'ocan ( e n t r e l ' o u e s t e t l e n o r d ) . De ce f a i t ,
l ' o r i e n t a t i o n de ces zones dGpend de l a position de l ' o b s e r v a t e u r . Pour
l e s gens du nord e t du nord-ouest (Rguihat, Tekna, Sahara a t l a n t i q u e ,
Adrar n o r d ) , l e sahel e s t l ' o u e s t ; pour l e s gens du sud-ouest (Trarza,
Mauritanie S.I.1, Adrar S.W)', l e sahel e s t l e nord-ouest ; pour l e Sahel
soudanais ( T a g a n t , Hodh, Azaouad) e t pour l'Adrar S . E . , l e sahel e s t l e
nord. Autrement d i t , s i Auguste Chevalier t a i t a r r i v par l e nord, l a
rponse qui lui a t f a i t e n ' a u r a i t pas t l a mnie.
Les Touaregs u t i l i s e n t galenient des noms de rgion pour dsigner
des points cardinaux q u i , p a r consquent, varient pour l e s d i f f r e n t s
groupes, selon l e u r implantation. Ainsi, pour l e s Iullemieden Kel Diiinik,
l e nord e s t appel taincsna e t l e sud, agala. Tamesna dsigne l e s plaines
qui s'tendent e n t r e Ar e t Adghagh des lfoghas e t p a r consquent seuls
l e s Touaregs mridionaux u t i l i s e n t ce terme dans l e sens de nord.
Pour Foucauld (1940 : 174), Tamasna u t i l i s dans l ' A r , dsigne l e
"pays des Kel Adrar".
. . Agela, dans Foucauld (1940 : 68) concerne "la cont r e e n t r e Ar, Niger, Tchad, Sokoto, Bornou", mais ne connote pas une

(1) La t r a n s c r i p t i o n e s t emprunte aux d i f f r e n t s auteurs c i t s


(Monteil, Foucauld, Duveyrier, GhoubeTd). Nous u t i l i s o n s c e l l e de
GhoubeTd s i m p l i f i e , pour l e s termes que nous avons r e c u e i l l i s .

1o2

I,

r o i m mntirtnas ...

o r i e n t a t i o n comme chez l e s Iullemmeden ou l e s Kel Ar, chez qui i l dsigne l e sud en gnral, beaucoup plus qu'une rgion bien dlimite.
Chez l e s Kel Ahaggar, on peut dsigner galement des points cardinaux en fonction de rgions connues. Ainsi, dans Foucauld (1351-52 : I ,
243), a r i l n Edar, qui s i g n i f i e ct de l'Adrar,
. . de mnie que a r i l n
a g e r e o ( m ct du fleuve Niger, s i g n i f i e n t , par exten-sud.
On rencontre galenient chez l e s Kel Ahaggar une concidence e n t r e
une notion de topographie, de p r o f i l de cours d'eau e t une notion d'or i e n t a t i o n . Denneg s i g n i f i e amont (Foucauld, 1940 : 29) e t atarain
(1940 : 257) aval, e t par extension seulenient respectivement e s t e t
ouest, a l o r s que chez l e s Iullemmeden ces termes dsignent exclusivement
l ' o r i e n t e t l'occident. On peut supposer que l e s notions d'aval e t d'amont sont beaucoup plus prcises dans l e s zones niontagneuses e t que l e s
Kel Ahaggar ont tendu B l'ensenible de l e u r rgion, une o r i e n t a t i o n qui
ne vaut que pour l e s habitants du versant occidental du massif e t en
p a r t i c u l i e r pour l e s Kel Ghela, dtenteurs de l a chefferie e t informateurs de Foucauld.

2. Les points cardinaux d f i n i s par rapport B La Mecque :

Tout musulman d o i t s ' o r i e n t e r plusieurs f o i s par j o u r pour f a i r e


s a p r i r e : c ' e s t po&quoi i l d f i n i t souvent l e s points cardinaux en
fonction de l a d i r e c t i o n suppose de l a Mecque. Dans l'Ahaggar, l ' e s t
se d i t e l k a b l e t , qui s i g n i f i e a u sens propre "direction de La Flecque"
(Foucauld, 1951-52 : I I I , 1054) ; on d i t galement E,devant ou dJtakal, devant l e pays (idem : I , 2 5 0 ) , pour l ' e s t qui se trouve devant
l e musulman en p r i r e . On d i r a galement d e f f e r a k a l , "derrire l e p a y s " ,
pour l ' o u e s t (idem : I , 2 6 2 ) , c'est--dire d e r r i r e l'homme qui p r i e .
l a d r o i t e dsigne
Chez l e s Kel Air coinne chez l e s Kel Ahaggar, a-ghJ,
l e sud (Ghoubed Alojaly, 1980 : 67) e t tazalge (idem : 213) l a gauche,
l e ct gauche, l e nord en fonction de l a position du inusulnian face
l ' e s t ; dans l'Ahaggar, on prcise a r i l ouan e r i l i e l k a b l e t (Foucauld,
1951-52 : IV, 1720), c'est--dire " l e ct d e r d r o i t e , (pour) l a
direction de l a Mecque".

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h i u c h,:frirailm

Si une rgion dterniine parfois l e nom donn a une d i r e c t i o n , on


peut aussi observer u n processus inverse. Chez l e s Kel Ar, pour aghil,
on trouve (Ghoubed : 67) : "par extension, surnom de l a f a l a i s e de
Tagidit a u s u d d'Agads". Autrement d i t , u n r e l i e f remarquable r e o i t
un nain en fonction de l a position du Touareg de l ' A r prostern vers
l'est.
C ' e s t donc l a p r i r e qui permet sauvent au nomade de se s i t u e r :
l e nord ou l e sud sont dtermins par rapport 5 l ' e s t e t se confondent
a l o r s avec l a d r o i t e e t l a gauche de l'homme en dvotion. Bien que l a
d i r e c t i o n de l a Mecque varie selon que l e Touareg s e trouve Djanet ou
Kano, i l senible bien que l e s nomades admettent de confondre o q u ' i l s
s o i e n t un point cardinal e t un s i t e f i x e , en l'occurence La Mecque.

3. Points cardinaux s e r f r a n t aux a s t r e s ou sans rfrences apparentes :


Les points cardinaux s e d f i n i s s e n t aussi par rapport a u lever e t
au coucher d u s o l e i l . Dans l'Ahaggar Foucauld (1951-52 : I I I , 1137) c i t e pour l ' o u e s t , enii n egenna, "bouche du c i e l , dbouch d u c i e l , e x t r mit du c i e l , oppose l ' e n t r e : s i g n i f i e quelquefois couchant ( c b t
du c i e l o l e s o l e i l s e couche ; o u e s t ) " . Chez l e s Kel Ar on d i r a
bagh n tefok ou encore aganiad n tefok, s o r t i e du s o l e i l pour l ' e s t , e t
chez l e s Iullemiiieden agadalan an tafuk, l e dclin du s o l e i l (Nicolas,
1950 : 6) ou chez l e s Kel Ahaggar idjedel-en-Tafouk, l a chute du s o l e i l
(Duveyrier, 1864 : 426) pour l ' o u e s t . Deux termes ne sont connus qu'en
Ahaggar.: foi (Foucauld, 1951-52 : I I , 311) ou foy (Duveyrier : 426)
pour l e nord e t anehol (Foucauld, 1951-52 : I I , 570 e t Duveyrier : 426)
pour l e sud. Ces deux ternies ne seaiblent pas a t t e s t s a i l l e u r s . Le second, anehol e s t en rapport avec la position (1) des morts dans l a tombe,
l a t t e au sud, l e s pieds a u nord ; c ' e s t l a mme orientation que prennent l e s Kel Ahaggar durant leur sommeil. On pourrait donc t r a d u i r e q u ' i l
s ' a g i t de l a "banne direction" du corps allong e t on trouve ce sens

ana-

,
(1) Le verbe
s i g n i f i e en e f f e t , s e d i r i g e r vers, e t par extension,
Btre bon, Ctre coiiinie i l convient d ' t r e (Foucauld, 1951-52 : I I , 569).
La notion d ' o r i e n t a t i o n s e confond avec une notion de niorale ; i l s ' a g i t
donc d'une bonne o r i e n t a t i o n , dfinie p a r l e s convenances.

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I'n iots cnnlirirras

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dans GlioubeTd (1980 : 1 4 5 ) avec ?col, "bon c a t , cat bon". O n retrouve i c i implicitenxlnt l a direction de l a Necquc car l e coi-ps d u di.funt d o i t se trouver s u r l e c a t , l a face l ' e s t . Autreiiient d i t , on
passe d'une position j u g e favorable o on oublie que l e corps d o i t se
trouver s u r l e cat pour ne r e t e n i r que l a direction respective dc l a
t t e e t des pieds d u r a n t l e sonimeil. Enfin, dans l a rgion de Tombouctou,
sud se d i t agos (Ghoubed, 1980 : 60): terme seiiible-t-il inconnu a i l l e u r s
e t sans rfrences apparentes.

x
X

Les nomades, bien entendu, se reprent avant t o u t par l a position


des t o i l e s e t des a s t r e s , niais ceux-ci ne servent que cians certains
cas ii d f i n i r l e s points cardinaux. Cette p e t i t e note iiiontre qu'entre
Maures e t Touaregs l e s convergences sont remarquables e t que l e s ternies
de rFrence sont t r s comparables. Une t e l l e enqute m r i t e r a i t d ' t r e
l a r g i e d ' a u t r e s groupes nomades : e l l e n ' a pour b u t que de reprcndre
e t d ' l a r g i r les a r t i c l e s de Brosset e t Flonteil q u i , les preiiiiers, o n t
tudi ces notions d ' o r i e n t a t i o n e t de repres variables chez les noniades sahariens.

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Uibliographie

Afrique

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na 1, janvier-fvrier-mars 1981, p. 42, Dakar.
5

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rgionale d'un peuple pasteur. Paris, Mmoire ORSTOM

no 94, 507 p . , 8 p l . photos, 30 f i g . , b i b l i o . index,


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1OG

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