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Politique et philosophie dans l'uvre de Jean-Jacques Rousseau

Ernst Cassirer, dans un essai dat de 1932', s'interrogeait prcisment sur Le problme Jean-Jacques Rousseau . La date de parution
de cet article le rend particulirement mouvant si on veut bien le rapporter la fois au climat sociopolitique et thique des annes trente que
marquait, en Allemagne, l'avnement du nazisme, et le situer dans le
contexte philosophique o Cassirer et Heidegger s'engageaient respectivement, pour des raisons politiques, sur les chemins divergents de l'exil
volontaire et de la prestation de serment2. Dj en 1929, les entretiens
i|iii se droulrent Davos entre les deux philosophes laissaient
entendre de manire pathtique comment Rousseau, problmatiqueincnt, avait mis en lumire, avant Kant, le procs crateur , difficile
cl infini, qui incombe l'homme pour se faire vritablement humain.
l'heure o commenaient se dchaner les forces d'ambition conqui iinte mais destructrice du Reich qui allaient menacer le monde occidental d'effondrement, Cassirer et Heidegger s'opposaient en leur manire
de comprendre l'homme. Dans leur Dbat sur le kantisme et la philoMi/>hie3, qui dpasse amplement le cadre du kantisme, Heidegger disait
dcouvrir autour de lui la volont de volont dont la qute de puissance s'effectue en un trajet mortel ; Cassirer, sans tre un nokantien orthodoxe , dfendait au contraire l'irrcusable noblesse de
l'action qui, en produisant la culture comme uvre de raison, valorisait
en l'humanit ses capacits d'autonomie. Ce qui fut dit Davos laisse
voir non seulement une longue ligne de clivage dans l'interprtation du
kantisme mais aussi, plus largement, l'opposition de deux types de philosophie. Cette tension confre au texte du Problme Jean-Jacques
Rousseau, que Cassirer rdigea peu aprs, la dimension et l'accent
d'une rvlation : l'uvre d'un seul homme suffit indiquer
l'alternative entre, d'un ct, la-vaillance des refus et, de l'autre, l'inertie
les soumissions ; elle enserre en ses replis, de manire paroxystique, le
sens ultime d'une rflexion sans cesse recommence travers les approches diverses du monde des hommes. En son point nodal, le problme que pose Rousseau apparat donc comme le lieu de
l'affrontement politique et philosophique o l'homme lui-mme se proI . Le texte de cet essai, publi dans les Archiv fur Geschichte der Philosophie (1932, XLI), est,
pour l'essentiel, la reprise d'une confrence donne Paris le 27 fvrier 1932 la Socit franaise
di' philosophie (Bulletin de la Socit franaise de philosophie, 1932, n 2) ; traduction franaise in
WITHC le mtaphysique et de morale, 1986, ns 2, 3 et 4.
.'. (."est ce que remarque Alexis Philonenko en prsentant, dans la Revue de mtaphysique et
le niiinile. la premire traduction franaise de Da.i Problem Jean-Jacques Rousseau, 1986, n 2.
p M/-I48.
I Ce dbat est traduit en franais, Dbat sur le kantisme et la philosophie, ditions BeauI|IICM<-. 1972.

Introduction

nonce ou pour la libert ou pour la servilit. Il s'agit alors de dcouvrir,


dans l'acte philosophique et par-del lui, que l'homme est toujours au
carrefour et qu'il a choisir entre la passivit et le courage. Sans doute
cette alternative explique-t-elle l'interminable rcurrence des interprtations divergentes de l'uvre de Rousseau : uvre singulire, aussi singulire que l'homme qui en est l'auteur, uvre qui chappe aussi bien
aux normes du classicisme qu'aux lans novateurs de la philosophie des
Lumires qui lui est contemporaine, uvre enfin en laquelle parat
s'insrer, de manire perfide ou blouissante, l'quivocit du double
sens. tout le moins voit-on se dployer en elle le mouvement de la
pense, sans cesse relanc par la raison. Mme si, dans le discours qui
porte ce mouvement, les finalits n'en paraissent pas nettement tablies
et fixes, l'impulsion laquelle il obit est d'une force exemplaire. Malgr les incertitudes qui le grvent, on peroit, une profondeur qui
russit dfier les incertitudes de l'criture, le dveloppement d'une
problmatique concrte et vivante que porte l'architectonique complexe
d'un systme de pense que, pourtant, Rousseau se refuse penser
comme tel1.
Or, la dynamique immanente la pense de Rousseau apparat
tout spcialement puissante lorsque la question politique y est aborde
de front et de manire thmatique ainsi que le rvle Le Contrat social
en un exercice rhtorique parfait. dire vrai cependant, la question
politique s'est pose Rousseau bien avant qu'il ne compose ce
clbre ouvrage ; elle l'a mme toujours hant. Certes, le livre sur les
Institutions politiques rv Venise n'a pas t crit. Mais, d'une part,
Rousseau, sa vie durant, n'a cess de disputer Hobbes l'honneur
d'avoir, le premier, fray en philosophe le chemin de la science politique . Et surtout, d'autre part, lorsqu'il retrace, dans ses Confessions,
sa biographie intellectuelle, il reconnat que ce qui, dans la thorie
politique, exera trs tt sur lui un attrait irrsistible, ce fut l'ide que
tout, dans l'existence humaine, tenait radicalement la politique et
que, de quelque faon qu'on s'y prt, aucun peuple ne serait jamais
que ce que la nature de son gouvernement le ferait tre 2 : la condition toutefois que ce peuple ne cde pas une acceptation passive de
la nature des gouvernements mais travaille volontairement et librement la produire. La politique s'inscrit ainsi au cur de l'existence
humaine d'une manire spcifique et originale qui, toujours, a fascin
1. Les systmes de cette espce sont au-dessus de moi ; je n'en mets aucun dans ma vie et
ma conduite , Lettre M. de Mirabeau, vers le 25 mars 1767.
2. Confessions, t. I, liv. IX, p. 404.