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la Langue Franaise (INaLF)
Sermon du mauvais riche [Document lectronique] / Jacques-Bnigne
Bossuet,...

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Je laisse Jsus-Christ sur le Thabor dans les
splendeurs de sa gloire, pour arrter ma vue sur un
autre objet moins agrable, la vrit, mais qui nous
presse plus fortement la pnitence. C' est le mauvais
riche mourant, et mourant comme il a vcu, dans
l' attache ses passions, dans l' engagement au pch,
dans l' obligation la peine.
Dans le dessein que j' ai pris de faire tout l' entretien
de cette semaine sur la triste aventure de ce
misrable, je m' tais d' abord propos de donner comme
deux tableaux, dont l' un reprsenterait sa mauvaise
vie, et l' autre sa fin malheureuse ; mais j' ai cru
que les pcheurs, toujours favorables ce qui loigne
leur conversion, si je faisais ce partage, se
persuaderaient trop facilement qu' ils pourraient aussi
dtacher ces choses, qui ne sont, pour notre malheur,
que trop enchanes, et qu' une esprance
prsomptueuse de corriger la mort ce qui manquerait
la vie nourrirait leur impnitence. Je me suis donc
rsolu de leur faire considrer dans ce discours
comme, par une chute insensible, on tombe d' une vie
licencieuse une mort dsespre ; afin que,
contemplant d' une mme vue ce qu' ils font et ce qu' ils
s' attirent, o ils sont et o ils s' engagent, ils
quittent la voie en laquelle ils marchent, par la
crainte de l' abme o elle conduit. Vous donc, divin
esprit, sans lequel toutes nos penses sont sans
force et toutes nos paroles sans poids, donnez
efficace ce discours, touch des saintes prires
de la bienheureuse Marie, laquelle nous allons
dire : ave .
C' est trop se laisser surprendre aux vaines
descriptions des peintres et des potes, que de
croire la
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vie et la mort autant dissemblables que les uns et les


autres nous les figurent. Il leur faut donner les
mmes traits. C' est pourquoi les hommes se trompent
lorsque, trouvant leur conversion si pnible pendant
la vie, ils s' imaginent que la mort aplanira ces
difficults, se persuadant peut-tre qu' il leur sera
plus ais de se changer, lorsque la nature altre
touchera de prs son changement dernier et
irrmdiable. Car ils devraient penser, au contraire,
que la mort n' a pas un tre distinct qui la spare de
la vie ; mais qu' elle n' est autre chose, sinon une
vie qui s' achve. Or, qui ne sait, chrtiens, qu' la
conclusion de la pice, on n' introduit pas d' autres
personnages que ceux qui ont paru dans les autres
scnes ; et que les eaux d' un torrent, lorsqu' elles se
perdent, ne sont pas d' une autre nature que
lorsqu' elles coulent ?
C' est donc cet enchanement qu' il nous faut
aujourd' hui comprendre ; et, afin de concevoir plus
distinctement comme ce qui se passe en la vie porte
coup au point de la mort, traons ici en un mot la
vie d' un homme du monde.
Ses plaisirs et ses affaires partagent ses soins : par
l' attache ses plaisirs, il n' est pas Dieu ; par
l' empressement de ses affaires, il n' est pas soi ;
et ces deux choses ensemble le rendent insensible
aux malheurs d' autrui. Ainsi notre mauvais riche,
homme de plaisirs et de bonne chre, ajoutez, si vous
le voulez, homme d' affaires et d' intrigues, tant
enchant par les uns et occup par les autres, ne
s' tait jamais arrt pour regarder en passant le
pauvre Lazare qui mourait de faim sa porte.
Telle est la vie d' un homme du monde ; et presque
tous ceux qui m' coutent se trouveront tantt, s' ils y
prennent garde, dans quelque partie de la parabole.
Mais voyons enfin, chrtiens, quelle sera la fin de
cette aventure. La mort, qui s' avanait pas pas,
arrive, imprvue et inopine. On dit ce mondain
dlicat, ce mondain empress, ce mondain
insensible et impitoyable, que son heure dernire est
venue : il se rveille
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en sursaut, comme d' un profond assoupissement. Il
commence se repentir de s' tre si fort attach au
monde, qu' il est enfin contraint de quitter. Il veut
rompre en un moment ses liens, et il sent, si
toutefois il sent quelque chose, qu' il n' est pas
possible, du moins tout coup, de faire une
rupture si violente ; il demande du temps en pleurant,

pour accomplir un si grand ouvrage, et il voit que tout


le temps lui est chapp. Ha ! Dans une occasion si
pressante, o les grces communes ne suffisent pas, il
implore un secours extraordinaire ; mais comme il n' a
lui-mme jamais eu de piti de personne, aussi tout
est sourd l' entour de lui au jour de son affliction.
Tellement que par ses plaisirs, par ses
empressements, par sa duret, il arrive enfin, le
malheureux ! la plus grande sparation sans
dtachement (premier point) ; la plus grande
affaire sans loisir (deuxime point) ; la plus
grande misre sans assistance (troisime point).
Seigneur, Seigneur tout-puissant, donnez efficace
mes paroles, pour graver dans les coeurs de ceux
qui m' coutent des vrits si importantes.
Commenons parler de l' attache au monde.
Premier point.
L' abondance, la bonne fortune, la vie dlicate et
voluptueuse sont compares souvent dans les saintes
lettres des fleuves imptueux, qui passent sans
s' arrter et tombent sans pouvoir soutenir leur
propre poids. Mais, si la flicit du monde imite un
fleuve dans son inconstance, elle lui ressemble aussi
dans sa force, parce qu' en tombant, elle nous pousse,
et qu' en coulant elle nous tire : (...), dit saint
Augustin.
Il faut aujourd' hui, messieurs, vous reprsenter cet
attrait puissant. Venez et ouvrez les yeux, et voyez
les liens cachs dans lesquels votre coeur est pris ;
mais, pour comprendre tous les degrs de cette
dplorable servitude o nous jettent les biens du
monde, contemplez
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ce que fait en nous l' attache d' un coeur qui les
possde, l' attache d' un coeur qui en use, l' attache
d' un coeur qui s' y abandonne. quelles chanes !
quel esclavage ! Mais disons les choses par ordre.
Premirement, chrtiens, c' est une fausse imagination
des mes simples et ignorantes, qui n' ont pas
expriment la fortune, que la possession des biens de
la terre rend l' me plus libre et plus dgage. Par
exemple, on se persuade que l' avarice serait tout
fait teinte, que l' on n' aurait plus d' attache aux
richesses, si l' on en avait ce qu' il faut : ha !
C' est alors, disons-nous, que le coeur, qui se
resserre dans l' inquitude du besoin, reprendra sa
libert toute entire dans la commodit et dans
l' aisance. Confessons la vrit devant Dieu : tous
les jours, nous nous flattons de cette pense. Mais
notre erreur est extrme. Certes, c' est une folie

de s' imaginer que les richesses gurissent l' avarice,


ni que cette eau puisse tancher cette soif. Nous
voyons par exprience que le riche, qui tout
abonde, n' est pas moins impatient dans ses pertes que
le pauvre, qui tout manque ; et je ne m' en tonne
pas. Car il faut entendre, messieurs, que nous n' avons
pas seulement pour tout notre bien une affection
gnrale, mais que chaque petite partie attire une
affection particulire : ce qui fait que nous voyons
ordinairement que l' me n' a pas moins d' attache, que
la perte n' est pas moins sensible, dans l' abondance
que dans la disette. Il en est comme des cheveux,
qui font toujours sentir la mme douleur, soit qu' on
les arrache d' une tte chauve, soit qu' on les tire
d' une belle tte qui en est couverte : on sent
toujours la mme douleur, cause que, chaque cheveu
ayant sa racine propre, la violence est toujours
gale. Ainsi, chaque petite parcelle du bien que nous
possdons tenant dans le fond du coeur par sa racine
particulire, il s' ensuit manifestement que l' opulence
n' a pas moins d' attache que la disette ; au contraire,
qu' elle est, du moins en ceci, et plus captive et
plus engage, qu' elle a plus de liens qui
l' enchanent et un plus grand poids
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qui l' accable. Te voil donc, homme du monde,
attach ton propre bien avec un amour immense ! Mais
il se croirait pauvre dans son abondance (de mme de
toutes les autres passions), s' il n' usait de sa
bonne fortune. Voyons quel est cet usage ; et pour
procder toujours avec ordre, laissons ceux qui
s' emportent d' abord aux excs, et considrons un
ils se donnent de tout leur coeur aux choses permises.
Le mauvais riche de la parabole les doit faire
trembler jusqu' au fond de l' me. Qui n' a ou remarquer
cent fois que le fils de Dieu ne nous parle ni de
ses adultres, ni de ses rapines, ni de ses
violences ? Sa dlicatesse et sa bonne chre font une
partie si considrable de son crime, que c' est
presque le seul dsordre qui nous est rapport dans
notre vangile. " c' est un homme, dit saint Grgoire,
qui s' est damn dans les choses permises, parce
qu' il s' y est donn tout entier, parce qu' il s' y
est laiss aller sans retenue : " tant il est vrai,
chrtiens, que ce n' est pas toujours l' objet dfendu,
mais que c' est fort souvent l' attache qui fait des
crimes damnables ! (...). Dieu ! Qui ne serait
tonn ? Qui ne s' crierait avec le Sauveur : ha !
que la voie est troite qui nous conduit au
royaume ! sommes-nous donc si malheureux, qu' il y

ait quelque chose qui soit dfendu, mme dans l' usage
de ce qui est permis ? N' en doutons pas, chrtiens :
quiconque a les yeux ouverts pour entendre la force
de cet oracle prononc par le fils de Dieu : nul
ne peut servir deux matres, il pourra aisment
comprendre qu' quelque bien que le coeur s' attache,
soit qu' il soit dfendu, soit qu' il soit permis,
s' il s' y donne tout entier, il n' est plus Dieu ;
et ainsi qu' il peut y avoir des attachements
damnables des choses qui de leur nature seraient
innocentes. S' il est ainsi, chrtiens, et qui peut
douter qu' il ne soit ainsi, aprs que la vrit
nous en assure ? grands, riches
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du sicle, que votre condition me fait peur, et que
j' apprhende pour vous ces crimes cachs et dlicats
qui ne se distinguent point par les objets, qui ne
dpendent que d' un secret mouvement du coeur et d' un
attachement presque imperceptible ! Mais tout le monde
n' entend pas cette parole ; passons outre, chrtiens,
et, puisque les hommes du monde ne comprennent pas
cette vrit, tchons de leur faire voir le triste
tat de leur me par une chute plus apparente.
Et certes il est impossible qu' en prenant si peu de
soin de se retenir dans les choses qui sont permises,
ils ne s' emportent bientt jusqu' ne craindre plus de
poursuivre celles qui sont ouvertement dfendues. Car,
chrtiens, qui ne le sait pas ? Qui ne le sent par
exprience ? Notre esprit n' est pas fait de sorte
qu' il puisse facilement se donner des bornes. Job
l' avait bien connu par exprience : (...)... j' ai
fait un pacte avec mes yeux, de ne penser aucune
beaut mortelle. Voyez qu' il rgle la vue pour
arrter la pense. Il rprime des regards qui
pourraient tre innocents, pour arrter des penses
qui apparemment seraient criminelles ; ce qui n' est
peut-tre pas si clairement dfendu par la loi de
Dieu, il y oblige ses yeux par trait exprs.
Pourquoi ? Parce qu' il sait que, par cet abandon aux
choses licites, il se fait dans tout notre coeur un
certain panchement d' une joie mondaine ; si bien que
l' me, se laissant aller tout ce qui lui est permis,
commence s' irriter de ce que quelque chose lui est
dfendu. Ha ! Quel tat ! Quel penchant ! Quelle
trange disposition ! Je vous laisse penser,
messieurs, si une libert prcipite jusqu' au
voisinage du vice ne s' emportera pas bientt jusqu'
la licence ; si elle ne passera pas bientt les
limites, quand il ne lui restera plus qu' une si
lgre dmarche. Sans doute, ayant pris sa course avec

tant d' ardeur dans cette vaste carrire des choses


permises, elle ne pourra plus retenir ses pas ; et
il lui arrivera infailliblement ce que dit de soi-mme
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le grand saint Paulin : " je m' emporte au del de ce
que je dois, pendant que je ne prends aucun soin de me
modrer en ce que je puis : (...).
Aprs cela, chrtiens, si Dieu ne fait un miracle, la
licence des grandes fortunes n' a plus de limites :
(...) : dans leur graisse, dit le Saint-Esprit,
dans leur abondance, il se fait un fonds d' iniquit
qui ne s' puise jamais. C' est de l que naissent ces
pchs rgnants, qui ne se contentent pas qu' on les
souffre, ni mme qu' on les excuse, mais qui veulent
encore qu' on leur applaudisse. C' est l qu' on se plat
de faire le grand par le mpris de
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toutes les lois et en faisant un insulte public la
pudeur du genre humain. Ha ! Si je pouvais ici vous
ouvrir le coeur d' un Nabuchodonosor ou d' un
Balthazar, ou de quelque autre de ces rois superbes
qui nous sont reprsents dans l' histoire sainte, vous
verriez avec horreur et tremblement ce que peut, dans
un coeur qui a oubli Dieu, cette terrible pense de
n' avoir rien qui nous contraigne. C' est alors que la
convoitise va tous les jours se subtilisant et
enchrissant sur elle-mme. De l naissent des vices
inconnus, des monstres d' avarice, des raffinements de
volupt, des dlicatesses d' orgueil, qui n' ont pas de
nom. Et ce qu' il y a de plus trange, c' est qu' au
milieu de tous ces excs, souvent on s' imagine tre
vertueux, parce que, dans une licence qui n' a point de
bornes, on compte parmi ses vertus tous les vices dont
on s' abstient ; on croit faire grce Dieu et sa
justice de ne la pousser pas tout fait bout.
L' impunit fait tout oser ; on ne pense ni au
jugement, ni la mort mme, jusqu' ce qu' elle
vienne, toujours imprvue, finir l' enchanement des
crimes pour commencer celui des supplices.
Car de croire que sans miracle l' on puisse en ce seul
moment briser des liens si forts, changer des
inclinations si profondes, enfin abattre d' un mme
coup tout l' ouvrage de tant d' annes, c' est une folie
manifeste. la vrit, chrtiens, pendant que la
maladie supprime pour un peu de temps les atteintes
les plus vives de la convoitise, je confesse qu' il est
facile de jouer par crainte le personnage d' un

pnitent. Le coeur a des mouvements artificiels qui se


font et se dfont en un moment ; mais ses
mouvements vritables ne se produisent pas de la
sorte. Non, non, ni un nouvel homme ne se forme en un
instant, ni ces affections vicieuses si intimement
attaches ne s' arrachent pas par un seul
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effort. Car quelle puissance a la mort, quelle grce
extraordinaire, pour oprer tout coup un
changement si miraculeux ? Peut-tre que vous
penserez que la mort nous enlve tout, et qu' on se
rsout aisment de se dtacher de ce qu' on va perdre.
Ne vous trompez pas, chrtiens ; plutt il faut
craindre un effet contraire : car c' est le naturel
du coeur humain de redoubler ses efforts pour retenir
le bien qu' on lui te. Considrez ce roi d' Amalec,
tendre et dlicat, qui, se voyant proche de la mort,
s' crie avec tant de larmes : (...) ? Est-ce ainsi
que la mort amre spare les choses ? Il pensait et sa
gloire et ses plaisirs ; et vous voyez comme, la
vue de la mort qui lui enlve son bien, toutes ses
passions mues et s' irritent et se rveillent.
Ainsi la sparation augmente l' attache d' une manire
plus obscure et plus confuse, mais aussi plus
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profonde et plus intime ; et ce regret amer
d' abandonner tout, s' il avait la libert de
s' expliquer, on verrait qu' il confirme par un dernier
acte tout ce qui s' est pass dans la vie, bien loin
de le rtracter. C' est, messieurs, ce qui me fait
craindre que ces belles conversions des mourants ne
soient que sur la bouche ou sur le visage, ou dans la
fantaisie alarme, et non dans la conscience. -mais
il fait de si beaux actes de dtachement ! -mais je
crains qu' ils ne soient forcs ; je crains qu' ils
ne soient dicts par l' attache mme. -mais il dteste
tous ses pchs ! -mais c' est peut-tre qu' il est
condamn faire amende honorable avant que d' tre
tran au dernier supplice. -mais pourquoi faites-vous
un si mauvais jugement ? -parce que, ayant commenc
trop tard l' oeuvre de son dtachement total, le temps
lui a manqu pour accomplir une telle affaire.
Second point.
J' entends dire tous les jours aux hommes du monde
qu' ils ne peuvent trouver de loisir : toutes les

heures s' coulent trop vite, toutes les journes


finissent trop tt ; et, dans ce mouvement ternel,
la grande affaire du salut, qui est toujours celle
qu' on remet, ne manque jamais de tomber toute entire
au temps de la mort, avec tout ce qu' elle a de plus
pineux.
Je trouve deux causes de cet embarras : premirement
nos prtentions, secondement notre inquitude. Les
prtentions nous engagent et nous amusent jusqu' au
dernier jour ; cependant notre inquitude,
c' est--dire l' impatience d' une humeur active et
remuante, est si fconde en occupations, que la mort
nous trouve encore empresss dans une infinit de
soins superflus.
Sur ces principes, hommes du monde, venez, que je
vous raconte votre destine. Quelque charge que l' on
vous donne, quelque tablissement que l' on vous
assure, jamais vous ne cesserez de prtendre : ce que
vous croyez la fin de votre course, quand vous y serez
arrivs,
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vous ouvrira inopinment une nouvelle carrire.
La raison, messieurs, la voici : c' est que votre
humeur est toujours la mme, et que la facilit se
trouve plus grande. Commencer, c' est le grand
travail : mesure que vous avancez, vous avez plus de
moyens de vous avancer ; et si vous couriez avec tant
d' ardeur lorsqu' il fallait grimper par des
prcipices, il est hors de la vraisemblance que vous
vous arrtiez tout coup quand vous aurez rencontr
la plaine. Ainsi tous les prsents de la fortune vous
seront un engagement pour vous abandonner tout fait
des prtentions infinies.
Bien plus, quand on cessera de vous donner, vous ne
cesserez pas de prtendre. Le monde, pauvre en effets,
est toujours magnifique en promesses ; et comme la
source des biens se tarit bientt, il serait tout
fait sec, s' il ne savait distribuer des
esprances. Et est-il homme, messieurs, qui soit plus
ais mener bien loin qu' un qui espre, parce qu' il
aide lui-mme se tromper ? Le moindre jour dissipe
toutes ses tnbres et le console de tous ses ennuis ;
et quand mme il n' y a plus aucune esprance, la
longue habitude d' attendre toujours, que l' on a
contracte la cour, fait que l' on vit toujours en
attente, et que l' on ne peut se dfaire du titre de
poursuivant, sans lequel on croirait n' tre plus du
monde. Ainsi nous allons toujours tirant aprs nous
cette longue chane tranante de notre esprance ; et
avec cette esprance, quelle involution d' affaires

pineuses ! Et travers de ces affaires et de ces


pines, que de pchs ! Que d' injustices ! Que de
tromperies ! Que d' iniquits enlaces ! (...). Malheur
vous, dit le prophte, qui tranez tant d' iniquits
dans les cordes de la vanit ! " c' est--dire, si je ne
me trompe, tant d' affaires iniques dans cet
enchanement infini de vos esprances trompeuses.
Que dirai-je maintenant, messieurs, de cette humeur
inquite, curieuse de nouveauts, ennemie du loisir et
impatiente du repos ? D' o vient qu' elle ne
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cesse de nous agiter et de nous ter notre meilleur,
en nous engageant d' affaire en affaire, avec un
empressement qui ne finit pas ? Un principe trs
vritable, mais mal appliqu, nous jette dans cet
embarras : la nature mme nous enseigne que la vie est
dans l' action. Mais les mondains, toujours dissips, ne
connaissent pas l' efficace de cette action paisible et
intrieure qui occupe l' me en elle-mme ; ils ne
croient pas s' exercer s' ils ne s' agitent, ni se
mouvoir s' ils ne font du bruit : de sorte qu' ils
mettent la vie dans cette action empresse et
tumultueuse ; ils s' abment dans un commerce ternel
d' intrigues et de visites, qui ne leur laisse pas un
moment eux, et ce mouvement perptuel, qui les
engage en mille contraintes, ne laisse pas de les
satisfaire, par l' image d' une libert errante. Comme
un arbre, dit saint Augustin, que le vent semble
caresser en se jouant avec ses feuilles et avec ses
branches : bien que ce vent ne le flatte qu' en
l' agitant, et le jette tantt d' un ct et tantt d' un
autre, avec une grande inconstance, vous diriez
toutefois que l' arbre s' gaye par la libert de son
mouvement ; ainsi, dit ce grand vque, encore que les
hommes du monde n' aient pas de libert vritable,
tant presque toujours contraints de cder au vent qui
les pousse, toutefois ils s' imaginent jouir d' un certain
air de libert et de paix, en promenant de et del
leurs dsirs vagues et incertains : (...).
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Voil, si je ne me trompe, une peinture assez
naturelle de la vie du monde et de la vie de la cour.
Que faites-vous cependant, grand homme d' affaires,
homme qui tes de tous les secrets, et sans lequel
cette grande comdie du monde manquerait d' un

personnage ncessaire ; que faites-vous pour la grande


affaire, pour l' affaire de l' ternit ? C' est
l' affaire de l' ternit que doivent cder tous les
emplois ; c' est l' affaire de l' ternit que doivent
servir tous les temps. Dites-moi, en quel tat est
donc cette affaire ? -ha ! Pensons-y, direz-vous.
-vous tes donc averti que vous tes malade
dangereusement, puisque vous songez enfin votre
salut. Mais, hlas ! Que le temps est court pour
dmler une affaire si enveloppe que celle de vos
comptes et de votre vie ! Je ne parle point en ce
lieu, ni des douleurs qui vous pressent, ni de la
crainte qui vous tonne, ni des vapeurs qui vous
offusquent : je ne regarde que l' empressement.
coutez de quelle force on frappe la porte ; on la
rompra bientt, si l' on n' ouvre. Sentence sur sentence,
ajournement sur ajournement, pour vous appeler devant
Dieu et devant sa chambre de justice. coutez avec
quelle presse il vous parle par son prophte : la
fin est venue, la fin est venue ; maintenant la fin
est sur toi, et j' envoierai ma fureur contre toi,
et je te jugerai selon tes voies ; et tu sauras que
je suis le Seigneur. - Seigneur, que vous me
pressez ! -encore une nouvelle recharge : la fin
est venue, la fin est venue : la justice, que tu
croyais endormie, s' est veille contre toi ; la
voil qu' elle est la
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porte. (...). Le jour de vengeance est proche.
Toutes les terreurs te semblaient vaines, et toutes
les menaces trop loignes ; et maintenant , dit le
Seigneur, je te frapperai de prs, et je mettrai
tous tes crimes sur ta tte, et tu sauras que je
suis le Seigneur qui frappe . Tels sont,
messieurs, les ajournements par lesquels Dieu nous
appelle son tribunal et sa chambre de justice.
Mais enfin voici le jour qu' il faut comparatre :
(...). L' ange qui prside la mort recule d' un moment
l' autre, pour tendre le temps de la pnitence ;
mais enfin il vient un ordre d' en haut : (...) :
pressez ; concluez ; l' audience est ouverte, le juge
est assis ; criminel, venez plaider votre cause. Mais
que vous avez peu de temps pour vous prparer ! Ha !
Que vous jetterez de cris superflus ! Ha ! Que vous
soupirerez amrement aprs tant d' annes perdues !
Vainement, inutilement : il n' y a plus de temps pour
vous ; vous entrez au sjour de l' ternit. Je vous
vois tonn et perdu en prsence de votre juge ; mais
regardez encore vos accusateurs : ce sont les pauvres
qui vont s' lever contre votre duret inexorable.

Troisime point.
J' ai remarqu, chrtiens, que le grand aptre
saint Paul, parlant, dans la Iie Timothe, de
ceux qui s' aiment eux-mmes et leurs plaisirs, les
appelle " des hommes cruels, sans affection, sans
misricorde (...) ;
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et je me suis souvent tonn d' une si trange
contexture. En effet, cette aveugle attache aux
plaisirs semble d' abord n' tre que flatteuse, et ne
parat ni cruelle ni malfaisante ; mais il est ais
de se dtromper, et de voir dans cette douceur
apparente une force maligne et pernicieuse. Saint
Augustin nous l' explique par cette comparaison :
voyez, dit-il, les buissons hrisss d' pines, qui
font horreur la vue ; la racine en est douce et ne
pique pas ; mais c' est elle qui pousse ces pointes
perantes qui ensanglantent les mains si
violemment : ainsi l' amour des plaisirs. Quand
j' coute parler les voluptueux dans le livre de la
Sapience, je ne vois rien de plus agrable ni de plus
riant : ils ne parlent que de fleurs, que de festins,
que de danses, que de passe-temps : (...) :
couronnons nos ttes de fleurs, avant qu' elles soient
fltries. Ils invitent tout le monde leur bonne
chre, et ils veulent leur faire part de leurs
plaisirs : (...). Que leurs paroles sont douces ! Que
leur humeur est enjoue ! Que leur compagnie est
dsirable ! Mais, si vous laissez pousser cette
racine, les pines sortiront bientt ; car coutez
la suite de leurs discours : opprimons,
ajoutent-ils, le juste et le pauvre : (...). Ne
pardonnons point la veuve, ni l' orphelin. Quel
est, messieurs, ce changement, et qui aurait jamais
attendu d' une douceur si plaisante une cruaut si
impitoyable ? C' est le gnie de la volupt : elle se
plat opprimer le juste et le pauvre, le juste qui
lui est contraire, le pauvre qui doit tre sa proie ;
c' est dire : on la contredit, elle s' effarouche ;
elle s' puise elle-mme, il faut bien qu' elle se
remplisse par des pilleries ; et voil cette volupt
si commode, si aise et si indulgente, devenue
cruelle et insupportable.
Vous direz sans doute, messieurs, que vous tes bien
loigns de ces excs ; et je crois facilement qu' en
cette assemble, et la vue d' un roi si juste, de
telles inhumanits n' oseraient paratre : mais sachez
que l' oppression

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des faibles et des innocents n' est pas tout le crime
de la cruaut. Le mauvais riche nous fait bien
connatre qu' outre cette ardeur furieuse qui tend
les mains aux violences, elle a encore sa duret qui
ferme les oreilles aux plaintes, les entrailles la
compassion et les mains au secours. C' est, messieurs,
cette duret qui fait des voleurs sans drober, et des
meurtriers sans verser du sang. Tous les saints pres
disent, d' un commun accord, que ce riche inhumain de
notre vangile a dpouill le pauvre Lazare, parce
qu' il ne l' a pas revtu ; qu' il l' a gorg
cruellement, parce qu' il ne l' a pas nourri : (...). Et
cette duret meurtrire est ne de son abondance et de
ses dlices.
Dieu clment et juste ! Ce n' est pas pour cette
raison que vous avez communiqu aux grands de la
terre un rayon de votre puissance ; vous les avez
faits grands pour servir de pres vos pauvres ;
votre providence a pris soin de dtourner les maux
de dessus leurs ttes, afin qu' ils pensassent ceux
du prochain ; vous les avez mis leur aise et en
libert, afin qu' ils fissent leur affaire du
soulagement de vos enfants ; et la grandeur, au
contraire, les rend ddaigneux ; leur abondance,
secs ; leur flicit, insensibles, encore qu' ils
voient tous les jours non tant des pauvres et des
misrables que la misre elle-mme et la pauvret
en personne, pleurante et gmissante leur porte !
Je ne m' en tonne pas, chrtiens ; d' autres pauvres
plus pressants et plus affams ont gagn les avenues
les plus proches, et puis les libralits un
passage plus secret. Expliquons-nous nettement : je
parle de ces pauvres intrieurs qui ne cessent de
murmurer, quelque soin qu' on prenne de les
satisfaire, toujours avides, toujours affams dans la
profusion et dans l' excs mme, je veux dire nos
passions et nos convoitises. C' est en vain, pauvre
Lazare ! Que tu gmis la porte, ceux-ci sont
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dj au coeur ; ils ne s' y prsentent pas, mais ils
l' assigent ; ils ne demandent pas, mais ils
arrachent. Dieu ! Quelle violence ! Reprsentez-vous,
chrtiens, dans une sdition, une populace furieuse,
qui demande arrogamment, toute prte arracher si on
la refuse : ainsi dans l' me de ce mauvais riche ; et
ne l' allons pas chercher dans la parabole, plusieurs
le trouveront dans leur conscience. Donc, dans l' me
de ce mauvais riche et de ses cruels imitateurs, o

la raison a perdu l' empire, o les lois n' ont plus de


vigueur, l' ambition, l' avarice, la dlicatesse, toutes
les autres passions, troupe mutine et emporte, font
retentir de toutes parts un cri sditieux, o l' on
n' entend que ces mots : " apporte, apporte : (...) " :
apporte toujours de l' aliment l' avarice ; apporte
une somptuosit plus raffine ce luxe curieux et
dlicat ; apporte des plaisirs plus exquis cet
apptit dgot par son abondance. Parmi les cris
furieux de ces pauvres impudents et insatiables, se
peut-il faire que vous entendiez la voix languissante
des pauvres qui tremblent devant vous, qui sont
honteux de leur misre, accoutums la surmonter par
un travail assidu. C' est pourquoi ils meurent de faim ;
oui, messieurs, ils meurent de faim dans vos terres,
dans vos chteaux, dans les villes, dans les
campagnes, la porte et aux environs de vos htels :
nul ne court leur aide. Hlas ! Ils ne vous
demandent que le superflu, quelques miettes de votre
table, quelques restes de votre grande chre. Mais ces
pauvres que vous nourrissez trop bien au dedans
puisent tout votre fonds. La profusion, c' est leur
besoin ; non seulement le superflu, mais l' excs mme
leur est ncessaire ; et il n' y a plus aucune
esprance pour les pauvres de Jsus-Christ, si vous
n' apaisez ce tumulte et cette sdition intrieure. Et
cependant ils subsisteraient, si vous leur
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donniez quelque chose de ce que votre prodigalit
rpand, ou de ce que votre avarice mnage.
Mais, sans tre possd de toutes ces passions
violentes, la flicit toute seule, et je prie que l' on
entende cette vrit, oui, la flicit toute seule est
capable d' endurcir le coeur de l' homme. L' aise, la
joie, l' abondance remplissent l' me de telle sorte
qu' elles en loignent tout le sentiment de la misre
des autres, et mettent sec, si l' on n' y prend garde,
la source de la compassion. C' est ici la maldiction
des grandes fortunes ; c' est ici que l' esprit du monde
parat le plus oppos l' esprit du christianisme.
Car qu' est-ce que l' esprit du christianisme ? Esprit
de fraternit, esprit de tendresse et de compassion,
qui nous fait sentir les maux de nos frres, entrer
dans leurs intrts, souffrir de tous leurs besoins.
Au contraire, l' esprit du monde, c' est--dire l' esprit
de grandeur, c' est un excs d' amour-propre, qui, bien
loin de penser aux autres, s' imagine qu' il n' y a que
lui. coutez son langage dans le prophte Isae :
tu as dit en ton coeur : je suis, et il n' y a que
moi sur la terre. je suis ! Il se fait un dieu, et

il semble vouloir imiter celui qui a dit : je suis


celui qui est. je suis ; il n' y a que moi : toute
cette multitude, ce sont des ttes de nul prix, et,
comme on parle, des gens de nant. Ainsi chacun ne
compte que soi ; et, tenant tout le reste dans
l' indiffrence, on tche de vivre son aise, dans une
souveraine tranquillit des flaux qui affligent le
genre humain.
Ha ! Dieu est juste et quitable. Vous y viendrez
vous-mme, riche impitoyable, aux jours de besoin et
d' angoisse. Ne croyez pas que je vous menace du
changement de votre fortune : l' vnement en est
casuel ; mais ce que je veux dire n' est pas douteux.
Elle viendra au jour destin, cette dernire maladie,
o, parmi un nombre infini d' amis, de mdecins et de
serviteurs, vous demeurerez sans secours, plus
dlaiss, plus abandonn que ce
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pauvre qui meurt sur la paille et qui n' a pas un drap
pour sa spulture. Car, en cette fatale maladie, que
serviront ces amis, qu' vous affliger par leur
prsence ; ces mdecins, qu' vous tourmenter ; ces
serviteurs, qu' courir de et del dans votre maison
avec un empressement inutile ? Il vous faut d' autres
amis, d' autres serviteurs : ces pauvres que vous avez
mpriss sont les seuls qui seraient capables de vous
secourir. Que n' avez-vous pens de bonne heure vous
faire de tels amis, qui maintenant vous tendraient les
bras, afin de vous recevoir dans les tabernacles
ternels ? Ha ! Si vous aviez soulag leurs maux, si
vous aviez eu piti de leur dsespoir, si vous aviez
seulement cout leurs plaintes, vos misricordes
prieraient Dieu pour vous : ils vous auraient donn
des bndictions, lorsque vous les auriez consols
dans leur amertume, qui feraient maintenant distiller
sur vous une rose rafrachissante : leurs cts
revtus, dit le saint prophte, leurs entrailles
rafrachies, leur faim rassasie vous auraient bni ;
leurs saints anges veilleraient autour de votre lit,
comme des amis officieux ; et ces mdecins spirituels
consulteraient entre eux nuit et jour pour vous
trouver des remdes. Mais vous avez alin leur
esprit ; et le prophte Jrmie me les reprsente
vous condamnant eux-mmes sans misricorde.
Voici, messieurs, un grand spectacle : venez
considrer les saints anges dans la chambre d' un
mauvais riche mourant. Oui, pendant que ses mdecins
consultent l' tat de sa maladie et que sa famille
tremblante attend le rsultat de la confrence, ces
mdecins invisibles consultent d' un mal bien plus

dangereux : (...) : nous avons soign cette


Babylone, et elle ne s' est point gurie ; nous avons
trait diligemment ce riche cruel : que d' huiles
ramollissantes, que de douces fomentations nous avons
mises sur ce coeur ! Et il ne s' est pas amolli, et sa
duret ne s' est pas flchie : tout a russi contre
nos penses, et le
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malade s' est empir parmi nos remdes. " laissons-le
l, disent-ils ; retournons notre patrie, " d' o
nous tions descendus pour son secours : (...). Ne
voyez-vous pas sur son front le caractre d' un
rprouv ? La duret de son coeur a endurci contre lui
le coeur de Dieu ; les pauvres l' ont dfr son
tribunal ; son procs lui est fait au ciel ; et
quoiqu' il ait fait largesse en mourant des biens qu' il
ne pouvait plus retenir, le ciel est de fer ses
prires, et il n' y a plus pour lui de misricorde :
(...).
Considrez, chrtiens, si vous voulez mourir dans cet
abandon ; et, si cet tat vous fait horreur, pour
viter les cris de reproche que feront contre vous les
pauvres, coutez les cris de la misre. Ha ! Le ciel
n' est pas encore flchi sur nos crimes. Dieu semblait
s' tre apais en donnant la paix son peuple ; mais
nos pchs continuels ont rallum sa juste fureur. Il
nous a donn la paix, et lui-mme nous fait la
guerre : il a envoy contre nous, pour punir notre
ingratitude, la maladie, la mortalit, la disette
extrme, une intemprie tonnante, je ne sais quoi de
drgl dans toute la nature, qui semble nous menacer
de quelques suites funestes, si nous n' apaisons sa
colre. Et dans les provinces loignes, et mme dans
cette ville, au milieu de tant de plaisirs et de tant
d' excs, une infinit de familles meurent de faim et de
dsespoir : vrit constante, publique, assure.
calamit de nos jours ! Quelle joie pouvons-nous avoir ?
Faut-il que nous voyions de si grands malheurs ! Et
ne nous semble-t-il pas qu' chaque moment tant de
cruelles extrmits que nous savons, que nous
entendons de toutes parts, nous reprochent devant
Dieu et devant les hommes ce que nous donnons nos
sens, notre curiosit, notre luxe ? Qu' on ne
demande plus maintenant jusqu' o va l' obligation
d' assister les pauvres ! La faim
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a tranch ce doute, le dsespoir a termin la


question, et nous sommes rduits ces cas extrmes
o tous les pres et tous les thologiens nous
enseignent, d' un commun accord, que, si l' on n' aide le
prochain selon son pouvoir, on est coupable de sa
mort, on rendra compte Dieu de son sang, de son
me, de tous les excs o la fureur de la faim et le
dsespoir le prcipite.
Qui nous donnera que nous entendions le plaisir de
donner la vie ? Qui nous donnera, chrtiens, que nos
coeurs soient combls de l' onction du Saint-Esprit,
pour goter ce plaisir sublime de soulager les
misrables, de consoler Jsus-Christ qui souffre en
eux, de faire reposer, dit le Saint Aptre, leurs
entrailles affames ? (...). Ha ! Que ce plaisir est
saint ! Ha ! Que c' est un plaisir vraiment royal !
Sire, Votre Majest aime ce plaisir ; elle en a
donn des marques sensibles, qui seront suivies de
plus grands effets. C' est aux sujets attendre, et
c' est aux rois agir ; eux-mmes ne peuvent pas tout
ce qu' ils veulent, mais ils rendront compte Dieu
de ce qu' ils peuvent. C' est tout ce qu' on peut dire
Votre Majest. Il faut dire le reste Dieu, et
le prier humblement de dcouvrir un si grand roi les
moyens de satisfaire l' obligation de sa conscience,
de mettre le comble sa gloire et de poser l' appui
le plus ncessaire de son salut ternel.