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Panneaux solaires photovoltaiques

Le contexte : les energies renouvelables


Le vingtime sicle a mis en vidence un problme proccupant : nous consommons actuellement, sans les
reconstituer, les nergies fossiles (ptrole, gaz, charbon) dont le stockage sest effectu durant des millions
dannes. De plus, lutilisation de ces ressources fossiles gnre dimportantes quantits de dioxyde de carbone
(CO2), actuellement source dinconvnients majeurs pour la plante. Cest donc la diffrence entre vitesses de
formation et de consommation de ces ressources quil faut bien avoir lesprit : elle est la cause de laugmentation
rapide de la quantit de dioxyde de carbone dans latmosphre, puis dans les mers (le cycle pour ce dernier cas
est de lordre de 10 sicles). Lorsque lon sait quun excs de dioxyde de carbone par rapport lquilibre dit
calco-carbonique provoque la mise en solution du carbonate de calcium, matriau de constitution des coraux
et autres carapaces de crustacs, on comprend que certaines consquences ne seront pas banales. La raction
gnrale scrit simplement :
CO2(g) + CaCO3(s) + H2O D 2 HCO3 + Ca2+

(g) : gaz ; (s) : solide

Un excs de CO2 favorisera donc la transformation de la gauche vers la droite, alors que cest linverse qui se
produit actuellement. En dautres termes, le dioxyde de carbone (cest un acide) peut librer le carbonate (cest
une base ) du solide o il est engag.
Pour saffranchir des nergies fossiles, il faut se tourner vers le concept dnergie renouvelable . Il sagit
de convertir au mieux lnergie solaire, qui est le seul vrai rservoir inpuisable, car cest bien le soleil qui est
lorigine de plusieurs types de phnomnes :

Lvaporation de leau (des mers, des euves, ) avant sa condensation


sous forme de pluies qui alimentent les barrages et font tourner des
turbines plus basse altitude.

Les vents et donc lnergie olienne, car lair chaud, moins dense que
lair froid, slve en altitude, crant localement une aspiration et les
vents correspondants.

Lchauffement des panneaux solaires thermiques (donnant de leau


chaude).

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La photosynthse, productrice
de la biomasse, et qui na pas
dautre source pour lnergie
qui lui est indispensable.
Lnergie lumineuse est mise
en rserve dans les liaisons
chimiques de la molcule de
glucose C6H12O6

6CO2 + 12H2O + lumire C6H12O6 + 6O2 + 6H2O


Nous allons dire ici quelques mots sur les panneaux solaires photovoltaques : le rayonnement solaire y provoque
dans un semi-conducteur une sparation des charges lectriques, ce qui engendre un courant lectrique.

Quelques reperes historiques


Cest E. Becquerel qui t la premire observation dun photocourant, ds 1839, avec une lectrode en platine
et lautre en cuivre oxyd, plonges dans une solution conductrice acide.
Cest encore au 19e sicle que des proprits semi-conductrices furent mises en vidence (1877), par WG
Adams et RE Day, sur le slnium.
Il fallut attendre le vingtime sicle pour avoir des rsultats importants. Linterprtation thorique de leffet
photo-lectrique par Einstein date de 1905, mais les vritables applications pratiques nont t ralises que
vers le milieu du sicle : en 1941, la premire jonction p-n dans le silicium, puis lobtention dune cellule bon
rendement (construite par les chercheurs de la Bell Telephone Laboratories en 1955) et les fameux transistors. Le
grand public, lui, connaissait surtout le germanium.

Principe des semi-conducteurs


I - Semi-conducteurs de types

n et p

Un semi-conducteur est un compos dont la conductivit lectrique (plus forte que celle des isolants, mais plus
faible que celle des mtaux) augmente par addition dimpurets dans sa structure. Le semi-conducteur le plus
courant est base de silicium Si, un lment chimique le plus souvent associ loxygne dans la silice SiO2,
donc trs abondant dans la nature. La gure montre comment se font les liaisons dans un cristal de silicium
(cf g. 1a) : chaque Si comporte 4 lectrons priphriques, appels lectrons de valence, et chacun de ses quatre
voisins apporte un lectron mettre en commun pour crer quatre liaisons avec ses plus proches voisins. Il y a
donc huit lectrons externes autour de chaque Si (conguration stable). Le principe est ensuite dutiliser les
lments voisins dans la classication priodique, comme le phosphore P et le bore B, qui ont respectivement
un lectron priphrique en plus et un lectron priphrique en moins que le silicium. Si de temps en temps un
atome P remplace un Si (cest une impuret reprsentant une fraction de %), il apporte non pas quatre, mais cinq
lectrons, et se trouve avec neuf lectrons priphriques, conguration qui nest plus stable. Un lectron (bord
bleu pais) a donc tendance quitter ce systme o il nest pas bienvenu, et devient alors une charge ngative
mobile (entoure de pointills), laissant donc derrire elle une charge positive fixe (trait gras), lie latome
de phosphore. Le caractre ngatif de la charge mobile a donn ce type de semi-conducteur son appellation
de type n .

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Le cas du semi-conducteur de type p est symtrique du prcdent. Latome de bore (B) na que trois lectrons
priphriques et, dans ce cristal, il a besoin den retrouver un supplmentaire avec larrive de llectron en
pointills. Ce dernier devient alors xe, li au bore. Cest lquivalent dune charge positive (dfaut dlectron)
quittant latome de bore pour devenir un trou positif mobile. En somme, pour revenir 4 lectrons comme Si,
les impurets librent un lectron (cas de P) ou en capturent un (cas de B).

Si
Si

Si

Si

Si

Electrons du silicium :
, etc.
Electrons du phosphore :
Electron supplmentaire du phosphore :
et laissant un trou :

Si

Si

Si

Si

Si

Si

, donnant une charge mobile :

Fig. 1a - Semi-conducteur de type n

II - La jonction

Si

Fig. 1b - Semi-conducteur de type p

n-p

Si une partie dun semi-conducteur est dope n , et lautre p , les deux tant spares par un plan dit de
jonction, les charges lectriques mobiles de la zone n sont les lectrons (majoritaires) et les charges xes celles de
llment dopant (phosphore par exemple); inversement, dans la zone p les trous positifs (absences dlectrons)
sont mobiles et les lectrons du dopant (B par exemple) sont xes. En labsence de tension lectrique extrieure,
les charges mobiles migrent vers le plan de jonction (o elles se recombinent : g. 2a), laissant derrire elles
des charges xes. Ces dernires sont la source dun champ lectrique intense, dirig de n vers p, repoussant les
charges mobiles ventuelles vers les deux extrmits (g. 2b) : la rgion voisine du plan de jonction est alors
dserte par les charges mobiles.

Fig. 2a - Migration des charges


mobiles vers le plan de jonction

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Fig. 2b - Champ lectrique E


rsultant, d aux charges fixes

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III - Cellule sous eclairement


Nous fermons maintenant un circuit lectrique comportant une jonction n-p et clairons la partie n (trs mince).
Lorsque des photons lumineux (nergie du soleil) munis dune nergie sufsante pntrent le cristal, ils arrachent
des lectrons supplmentaires (g. 3 et 4); lexcs de ces lectrons aura tendance quitter la zone n par lextrieur ;
ils sont en effet repousss, comme nous venons de le voir, par le champ lectrique trs fort au voisinage du plan
de jonction.

Fig. 3 - Jonction n-p claire

Fig. 4 - Cellule photovoltaque

Il apparat alors un courant dans le circuit extrieur (par dnition dans le sens inverse de celui des lectrons).
Cest le photocourant, qui ne circule que dans un seul sens : de la zone p vers la zone n dans le circuit lectrique
(et de la zone n vers la zone p dans le semi-conducteur. Lorigine du terme semi-conducteur est donc lie
ce sens unique de circulation du courant, ainsi qu la plus grande rsistance son passage (en comparaison de
ce qui se passe pour les mtaux). On obtient ainsi un convertisseur photovoltaque, permettant lobtention dune
diffrence de potentiel utilisable, source de courant lectrique susceptible dalimenter un appareil lectrique.

IV - Linteraction photon - semi-conducteur


Nous avons vu quen prsence dun circuit extrieur les lectrons sont contraints de circuler. Lnergie ncessaire
leur mise en circulation dpend de la nature des atomes auxquels ils appartiennent. Einstein a montr lexistence
dune bande interdite caractristique de chaque atome, barrire quil faut franchir pour mettre les lectrons
en mouvement. Quand un semi-conducteur est expos un flux lumineux, les photons (nergie lumineuse) sont
absorbs condition que lnergie du photon soit suffisante pour que llectron puisse quitter la bande de
valence (o il sert assurer la cohsion de la structure) vers la bande de conduction (o il est mobile et capable
de gnrer un courant lectrique).
Dans le cas du silicium, cette barrire franchir ncessite une nergie minimum de 1,1 lectron-Volt (eV) qui
correspond la partie la moins nergtique du rayonnement solaire (longueur donde voisine de 1 micromtre,
situe dans le proche infrarouge). Pour exploiter au mieux la totalit du spectre solaire, y compris la partie UV, on
a t conduit mettre dans la cellule photovoltaque plusieurs jonctions diffrentes, superposes. Pour chacune
delles, la bande interdite est adapte une partie donne du spectre solaire : cest ce quon appelle le concept
de multijonctions.
Le rendement nergtique de la cellule, cest--dire le pourcentage du rayonnement transform en nergie

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lectrique, est nettement plus lev et peut atteindre 41%.

1-5 microns

Contact avant
Jonction 1
Courtes longueurs dondes
Jonction tunnel
Jonction 2
Grandes longueurs dondes
Contact arrire

Fig. 5 - Cellule double jonction


Avec laimable autorisation du Palais de la Dcouverte.

Realisation pratique dun semi-conducteur


Le silicium sobtient en lingots de grandes dimensions. On y taille des plaquettes denviron 200 micromtres
dpaisseur dont la teinte apparente est bleute, aprs traitement anti-reet.

Fig. 6 - Cellule photovoltaque


Avec laimable autorisation du Palais de la Dcouverte.

La face expose au soleil est dope au phosphore, donc de type n, lautre est dope au bore, donc de type p. Une
grille conductrice dpose sur la surface laisse passer les photons : elle constitue le contact avant, surmont dun
dpt anti-reet assurant le maximum de lumire.
Une couche conductrice dargent (Ag) sert de contact arrire. La protection est assure par du verre vitre, avec
une couche intermdiaire dun polymre colle, efcace contre les agressions extrieures comme les impacts de
grle par exemple.
Les cellules encapsules ont donc la solidit du verre.

Fig. 7 - Parc solaire de 10MWc install


Pocking en Allemagne, capable
dalimenter 3 300 maisons en electricit.
Avec laimable autorisation du Palais de la Dcouverte.

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Dans un systme comme celui de la simple cellule, la diffrence de potentiel est denviron un demi-volt, insufsante
la plupart du temps, pour une installation domestique par exemple. Il faut donc organiser les cellules en srie pour
augmenter la diffrence de potentiel, et en parallle an davoir des courants plus importants.
La gure 8 montre le principe : quatre cellules en srie (lune aprs lautre) donnent entre les deux extrmits
quatre fois 0,6 volt, soit 2,4 V. En mettant une seconde srie (fournissant le mme courant) en parallle avec la
premire (donc ct), on double le courant qui passe lextrieur.

Fig. 8 - Circuit srie parallle

Un ensemble ainsi ralis est alors appel module photovoltaque, avec des dimensions de lordre du mtre
carr, dlivrant environ une puissance de 100 150 Watt (W) la latitude de lEspagne en plein midi, exprime
par convention en Watt-crte (Wc). Rappelons que la puissance totale apporte par le rayonnement solaire est
de lordre de 1 360 W/m2 au voisinage de la terre, et de 1 000 W/m2 au niveau du sol, du fait de labsorption
par latmosphre. Si lon associe des modules photovoltaques entre eux, on obtient un champ de modules qui
constitue ce quon appelle une installation photovoltaque. Les plus grosses installations peuvent atteindre
aujourdhui plusieurs millions de Watts.

Fig. 9 - Installation mc-Si, 750kWc


Avec laimable autorisation du Palais de la Dcouverte.

Cette nergie lectrique est distribue en courant continu ; elle peut ltre en courant alternatif grce des
onduleurs. On peut, soit lutiliser directement (stockage dans des batteries daccumulateurs), soit linjecter sur
le rseau lectrique, cette dernire option tant largement majoritaire.
Les autres qualits de ce type de dispositif sont la simplicit de montage, la scurit et la longvit (de lordre
de 20 ans). On en remarque de nos jours dans les rues, sur les horodateurs par exemple et, bien entendu, sur les
toits des immeubles et des maisons (depuis plus longtemps encore sur les refuges de haute montagne).

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Les differentes filieres photovoltaiques


Pour la lire silicium (assurant actuellement 94 % du march), il faut distinguer plusieurs types de matriaux,
car le rendement varie suivant la structure cristalline : il est plus lev (jusqu 24 %) avec du silicium monocristallin
que pour une phase polycristalline, et encore plus faible si elle est amorphe.
Dautres composs existent : le dislniure de cuivre et dindium ( CIS ), le tellurure de cadmium (CdTe), mais
aussi les composs appels III-V (par rfrence la classication priodique) du type GaAs et InP, qui appartiennent
la catgorie des cellules plusieurs jonctions dont le rendement nergtique peut aller jusqu 40%.
ct de ces lires bien tablies sont apparues de nouvelles possibilits, fondes sur lutilisation de colorants ou
de matriaux organiques, et qui nen sont encore qu leurs balbutiements.
Les lires Si, CIS et CdTe sont actuellement les seules largement utilises. Des units de production, utilisant CIS ou
CdTe et allant jusqu 500 MWc avec des rendements nergtiques de 10 20%, sont actuellement oprationnelles
dans le monde.

Faisabilite
Nous allons ici repondre a quelques questions relatives au developpement de ce type denergie.
- Efficacite du photovoltaique
Lnergie solaire reue annuellement par un mtre carr de surface la latitude de la France est de lordre de
un million de Watt-heure (trois fois moins quau Sahara par exemple). Une seconde donne est fournie par le
rendement nergtique du photovoltaque : de 10 % 20%. La troisime concerne la production lectrique franaise
en un an : 550 trawatt-heure (550x1012 Wh), linfrastructure routire reprsente en France seize mille kilomtres
carrs. Si lon dcidait de nutiliser que des panneaux photovoltaques comme source dnergie, il en faudrait donc
quelque cinq mille kilomtres carrs ( 10% de rendement). Ce nest excessif qu premire vue : linfrastructure
routire reprsente en France seize mille kilomtres carrs. Une autre rfrence : en 1997, le pays comptait
10 700 km2 de surface btie. Cest pourquoi les toits photovoltaques sont un objectif gnral. Le Japon et
lAllemagne ont ouvert la voie, de mme que la loi rcente adopte en Californie, visant lobjectif un million
de toits solaires .

- Pour quel cout ?


Le prix de revient du Watt-crte (Wc) nest pas ngligeable : il avoisine les 3 . Il diminue au cours du temps, ne
serait-ce que par accroissement du parc ; on sattend 0,7 /Wc dici quelques annes. La politique des tats est
importante dans ce contexte. La France, par exemple, a vot en juillet 2006 une loi permettant le rachat de cette
nergie par EDF un prix intressant pour les particuliers qui optent pour des panneaux photovoltaques.

- Situation actuelle en France


La croissance de la production de modules photovoltaques est de lordre de 40 % par an. Toutefois, la puissance
installe reste encore minime : elle correspond une tranche de centrale nuclaire, soit environ 1% de la production
franaise dlectricit.
Elle devrait atteindre de 3 12% en Europe en 2020, et augmenter encore par la suite.

experiences et illustrations
Mise en vidence du spectre lumineux : prisme pour voir la dcomposition de la lumire, reproduction du
spectre lumineux. Prvoir une source lumineuse : incandescence ou uo ( vapeur de mercure) et une
fente dentre (deux demi-lames rasoir colles sur un support rigide et laissant passer la lumire), ainsi

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quun objectif ou une lentille an dobserver en lumire parallle.


Classication priodique des lments pour voir o sont placs Si, P, B, Se, Cu, In, Ga, As, Cd, Te.
Diffrences structurales entre cristal, polycristal, amorphe, en prenant lexemple du carbone.
Montrer une cellule photovoltaque, par exemple dans le cas dun clairage de jardin.
Courant continu, courant alternatif, onduleur.
Concepts dnergie et de puissance : Watt (W) et ses multiples (kW, MW, GW, TW), Watt-heure,
Watt/m2.

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