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Jeremy Bentham

Biografa y contexto
(Houndsditch, 1748 - Londres, 1832) Pensador ingls, padre del utilitarismo. Nio
precoz de una familia acomodada, a los siete aos lea ya en el texto original los
clsicos de la literatura francesa; a los trece ingres en Oxford, y empez a ejercer
como abogado a los 19 aos. Revel tambin precozmente su carcter
anticonformista llevado, por naturaleza, a la crtica de cuanto haba sido legado
por la tradicin; suscribi, en efecto, los 39 artculos de la Iglesia anglicana slo
porque ello resultaba necesario para su admisin en el colegio, y no sin haber
criticado antes su falta de correspondencia con los dictmenes de la razn.
Su padre, procurador, le indujo a la abogaca; pero Bentham dej muy pronto la
profesin para dedicarse a la investigacin cientfica pura de la jurisprudencia.
Fruto de tales estudios fue el Fragmento sobre el gobierno (1777), que, ya a su
aparicin, obtuvo un gran xito y fue juzgado obra de algn autor famoso. Tales
trabajos iniciales, que atacaban el sistema legal y judicial ingls, le llevaron a la
formulacin de la doctrina utilitarista, plasmada en su obra principal: Introduccin a
los principios de la moral y la legislacin (1789).
En ella preconizaba que todo acto humano, norma o institucin, deben ser
juzgados segn la utilidad que tienen, esto es, segn el placer o el sufrimiento que
producen en las personas. A partir de esa simplificacin de un criterio tan antiguo
como el mundo, propona formalizar el anlisis de las cuestiones polticas, sociales
y econmicas, sobre la base de medir la utilidad de cada accin o decisin. As se
fundamentara una nueva tica, basada en el goce de la vida y no en el sacrificio
ni el sufrimiento.
El objetivo ltimo de lograr la mayor felicidad para el mayor nmero le acerc a
corrientes polticas progresistas y democrticas: la Francia republicana surgida de
la Revolucin le honr con el ttulo de ciudadano honorario (1792), si bien
Bentham discrepaba profundamente del racionalismo de Rousseau y consideraba

absurdo el planteamiento iusnaturalista subyacente a la Declaracin de Derechos


del Hombre y del Ciudadano de 1789.
Por aquel entonces Jeremy Bentham ya haba empezado a viajar por Europa.
Adems del francs hablaba corrientemente el italiano, el alemn y el ruso, y no
desconoci el chino. En 1786 se dirigi a Rusia, donde tena un hermano
arquitecto, y all emprendi el estudio de una reforma del rgimen penitenciario,
entonces muy atrasado; pretendi asimismo llevar a cabo una aplicacin prctica
de sus ideas, y, a tal fin, plane un edificio destinado a ser la nueva prisin
modelo, proyecto que defendi por espacio de veinticinco aos sin resultado
concreto alguno. Tambin en Rusia, pas en el que permaneci durante dos aos,
escribi Defensa de la usura (1787), obra con la cual deshizo muchos prejuicios
respecto a la cuestin.

Desde 1814 convirti su casa en centro de intercambio intelectual y foco de un


activo movimiento utilitarista. Entre sus amigos y seguidores ms cercanos se
encontraba James Mill, el cual quiso hacer de su hijo, John Stuart Mill, el heredero
de Bentham al frente del movimiento. Ambos fueron editores de importantes obras
de Bentham, quien tena la costumbre de escribir mucho, pero dejando la mayor
parte de los textos inacabados para que los completaran sus editores.
El utilitarismo ejerci su influencia sobre toda una generacin de polticos
britnicos, representada por Peel; tambin puede sealarse la incidencia que
tendra, a la larga, sobre las doctrinas subjetivas del valor que se impusieron en la
teora econmica occidental a partir de la revolucin marginalista (Walras,
Pareto, etc.). Bentham fund el University College de Londres, donde, por expreso
deseo suyo, est expuesto al pblico su esqueleto.

Pensamiento poltico
Introduccin a los principios de la moral y de la legislacin
Esta obra fundamental de Jeremy Bentham se abre con una sencilla afirmacin:
"La naturaleza ha puesto al gnero humano bajo el dominio de dos dueos
soberanos; el dolor y el placer; y a ellos solos corresponde indicarnos lo que
debemos o no debemos hacer". La base de la ciencia moral es as "el principio de
la utilidad", o, mejor dicho, de la "mayor felicidad" del individuo o de la comunidad.
Las cualidades definidas empricamente como comprobables, como los placeres
propios de los sentidos o los de la riqueza, del poder, de la curiosidad, simpata,
antipata, benevolencia del individuo o de la sociedad, son de este modo
aprobados o desaprobados segn la tendencia que muestran a aumentar o
disminuir la felicidad.
Cuando investigamos la tendencia buena o mala de una accin empezamos
calculando el valor de todos los placeres o dolores probables que aquella accin
producira en una persona cualquiera; debemos, por lo tanto, calcular su
intensidad y duracin, certidumbre o incertidumbre; pero no hemos de tomar en
consideracin ninguna supuesta diferencia de cualidad, puesto que "a igualdad de
placer, un juguete vale tanto como una poesa". Seguidamente calculamos la
tendencia de estas cualidades primarias al venir seguidas de sentimientos
anlogos u opuestos: entonces sumamos todos los placeres y todos los dolores
resultantes, para decidir acerca de la tendencia buena o mala de la accin para un
individuo.