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Inmigrantes en la Ciudad Global1

Por Saskia Sassen


La historia de la inmigracin ha sido representada, en gran medida, a travs de
dos historias: una es la historia de los trabajadores, y la otra, la historia de la
transformacin de los trabajadores extranjeros en comunidades tnicas. Con frecuencia,
estas historias se dan simultneamente en una ciudad, regin o nacin, entre personas que
pueden o no compartir la misma nacionalidad.
Hoy la inmigracin ha traspasado los lmites de esas dos historias. En los pases
receptores, las ciudadanas llegan a vivir la inmigracin como una transgresin. Lo que
alimenta esta nocin de inmigracin como transgresin surge de mltiples condiciones.
Por ejemplo, est la crecientemente explcita lealtad al Islam entre los jvenes algerianos
en Francia, pero tambin las nuevas modalidades de participacin directa en el desarrollo
econmico de Mxico llevado adelante por las comunidades inmigrantes mexicanas de
Estados Unidos. Otro factor, ms general, es la emergencia de las asociaciones de
inmigrantes como actores polticos que estn comenzando a funcionar en red a travs de
Europa, y que ahora empieza a darse a lo largo de las Amricas. Tambin incluira la
insercin de ciertas problemticas inmigratorias en un debate multicultural ms amplio
que incluye a las minoras nacionales, insercin que tambin puede extenderse a las
nuevas polticas culturales. Resultan crticas asimismo, si bien meramente emergentes, la
deconstruccin parcial de la nocin de comunidad nacional y el ascenso de las nociones
transnacionales de ciudadana y comunidad de pertenencia un conjunto de dinmicas
que sectores diversos de las lites nacionales perciben como estimuladas por la
inmigracin, especialmente en el contexto de las grandes metrpolis y las mixturas que
stas facilitan. Todas estas tendencias, esfuerzos, actividades e imgenes han contribuido
a una nueva historia a travs de la cual se vive la inmigracin.
De hecho, las principales caractersticas que marcan a la inmigracin forman parte
de un proceso ms amplio: la desestabilizacin de las jerarquas formales del poder
1

Este texto fue traducido del ingls por Pola Oloixrac y revisado por la autora.

centradas en el Estado. Esta desestabilizacin se debe, en parte, al surgimiento de nuevas


instituciones globales, desde los mercados electrnicos financieros a los regmenes de
derechos humanos y la nueva Corte Criminal Internacional. A su vez, esto ha permitido
una multiplicacin de dinmicas y actores polticos (todava) informales. Slo en parte a
modo de provocacin, dir que los inmigrantes son en efecto un factor crtico en esta
dinmica amplia que genera nuevos tipos de polticas informales y de actores polticos
informales.

En

ltima

instancia,

los

inmigrantes

son

en

parte

ciudadanos

desnacionalizados, con la ambigedad intencional en cuanto a pertenencia que el trmino


conlleva. El inmigrante, en tanto que ciudadano en parte desnacionalizado, pertenece a un
mundo de actores polticos informales en expansin, junto con el ciudadano tradicional
que, cada vez ms, busca ser transnacional2.

La ciudad global -- zona fronteriza

Posiblemente el espacio crtico para estas transformaciones sea la ciudad global.


Las ciudades globales son una especie de nueva zona fronteriza tanto para el capital
global como para los nuevos actores polticos informales. No slo el nuevo capital global,
sino tambin los inmigrantes que trabajan y luchan en estas ciudades emergen como
actores crticos en hacer la historia contempornea postcolonial. Es en ellas donde se
juega esta historia postcolonial no meramente en Asia, Latinoamrica o frica, sino en
Nueva York, Pars, Madrid, Londres y tantas otras grandes metrpolis del norte global.
En este proceso, la ciudad global se reconfigura como un espacio parcialmente
desnacionalizado que permite tanto las polticas subnacionales como las transnacionales.
En este proceso, a su vez, se reinventan el vivir y el narrar de la pertenencia poltica. Esta
reinvencin disloca lo poltico de las temticas de la nacionalidad definida en sentido
estrecho. Lo poltico se implanta y se reinventa a partir de un amplio espectro de intereses
2

Veo un paralelo interesante en esta nocin de nacionalismos desnacionalizados en los procesos actuales
de Bolivia, Venezuela, Per y tal vez Ecuador, procesos generalmente vistos como nacionalismos. Creo
que esto es un error. Las poblaciones indgenas son los actores clave en estos procesos: lo que est en juego
no es un estilo europeo de nacionalismo. Estas poblaciones indgenas quieren ganar control sobre el aparato
del estado para garantizar el desarrollo de una democracia ms justa; buscan restituir los viejos regmenes
nacionalistas de Amrica Latina que precedieron a los regmenes neoliberales hoy vigentes.

particulares desde protestas contra la brutalidad policial y la gentrificacin a polticas


sexuales y la ocupacin de casas (squatting) por anarquistas. Interpreto esto como un
movimiento hacia algo de carcter similar a las prcticas ciudadanas que giran en torno al
reclamo de derechos a la ciudad3. Cuando la cuestin de los derechos gira en torno a la
ciudad, los reclamos se vuelven concretos y permiten un registro ms amplio de actores,
incluso de aquellos sin poder. Estas prcticas no son exclusiva o necesariamente urbanas.
Pero es especialmente en las grandes metrpolis donde vemos, simultneamente, las
desigualdades ms extremas as como las condiciones que facilitan estas prcticas
polticas en modos que seran imposibles en zonas rurales, mbitos suburbanos y pueblos.
En las ciudades globales, estas prcticas contienen asimismo la posibilidad de confrontar
directamente las formas estratgicas del poder un hecho significativo en un contexto
donde el poder crecientemente se privatiza, globaliza y nos elude. Los actores crticos en
estos ambientes densos son las grandes empresas globales, las minoras y los inmigrantes.
Los tres funcionan como actores polticos informales.

La irrupcin de actores polticos informales: inmigrantes y multinacionales


Hacer la historia postcolonial en las capitales de los viejos imperios conlleva
transcender el estado-nacin como contenedor de lo social y lo poltico. Este transcender
abre posibilidades para una geografa poltica que conecta espacios subnacionales, con las
ciudades como elementos clave. Son las empresas multinacionales y sus profesionales,
pero tambin los inmigrantes y refugiados, los que a travs de sus prcticas contribuyen a
construir estas geografas interciudades. Parte de lo poltico en cada ciudad empieza a
orientarse hacia una red inter-urbana que va ms all de cada ciudad (multi-sited network).
Escasos actores contribuyen a constituir estas geografas como lo hace el ciudadano
desnacionalizado, con predominio del inmigrante y el profesional transnacional de las
firmas globales. La pregunta que surge es la posible formacin de nuevos tipos de

Para una exposicin en detalle, ver Sassen, Territory, Authority, Rights: From Medieval to Global
Assemblages (Princeton University Press, 2006): captulo 6. Este libro ser prximanente editado en
espaol por la Editorial Katz en 2007.

polticas que, si bien se encuentran localizadas en estas ciudades, se empiezan a vivir


crecientemente como parte de redes globales sean stas regionales o transnacionales.
Tomando en cuenta que las grandes metrpolis concentran los sectores lderes del
capital global y una parte creciente de los grupos ms vulnerables inmigrantes, gran
cantidad de mujeres en posicin de desventaja, gente de color generalmente y, en las
megaciudades de los pases en desarrollo, masas de indigentes, esto nos indica que las
ciudades se han convertido en un terreno estratgico para un conjunto importante de
conflictos y contradicciones. Tambin se puede pensar las ciudades como el espacio
donde se materializan las contradicciones de la globalizacin del capital y donde se da la
reinvencin de ciertos componentes de lo poltico. Esta manera de pensar la ciudad nos
permite recuperar toda una serie de presencias.
A pesar de que la ciudadana tuvo su origen en las ciudades y stas fueron importantes en
su evolucin, no creo que podamos simplemente leer estas condiciones actuales como un
regreso a esa condicin histrica. No es de esa historia que hoy surge el significado de la
ciudad como espacio generador de nuevas prcticas y actores polticos informales, o no
aun formalizados. Tampoco el gobierno local de las ciudades tiene mucho que ver con
esa historia de ciudadana y democracia en la antiguedad y el medioevo Europeo. Surge
ms bien de lo que Henri Lefebvre sealaba con su nocin de la ciudad como obra
(oeuvre) y de all la importancia de ser agente o actor para hacer la historia. Mientras
Lefebvre encontraba esta capacidad de hacer en la clase trabajadora de la Pars de
mediados del siglo XX, yo la encuentro en dos actores estratgicos el capital global y la
inmigracin en las ciudades globales de hoy.
Lo que se va formando hoy en cuanto a prcticas ciudadanas en la ciudad global
es muy diferente de lo que pudo haber sido en la ciudad medieval estudiada por Weber.
En la ciudad medieval vemos un conjunto de prcticas que permiten a los burgueses
construir sistemas para poseer y proteger la propiedad, as como para implementar
diversas inmunidades contra todo tipo de dspotas.
En la actualidad, las prcticas ciudadanas tienen que ver con el hacer presencia
por parte de aquellos que carecen de poder, incluyendo los indocumentados, y con
polticas que reclaman derechos a la ciudad. Lo que comparten estas situaciones es la

nocin de que a travs de estas prcticas a menudo informales se van constituyendo


nuevas formalizaciones de pertenencia poltica. La ciudad es un lugar clave para este tipo
de trabajo poltico que se constituye, a su vez, en parte a travs de estas dinmicas. Luego
de la larga fase histrica que vio el ascenso del estado-nacin y el crecimiento de las
dinmicas econmicas a nivel nacional, la ciudad es una vez ms la escala donde se
materializan las dinmicas estratgicas, tanto econmicas como polticas.
La ciudad global ha surgido como un lugar estratgico precisamente gracias a
estas innovaciones y transformaciones en mltiples dominios institucionales. Factores
claves de la globalizacin y digitalizacin econmica se establecen en este tipo de
ciudades y producen dislocaciones y desestabilizaciones de los rdenes institucionales y
los marcos legales, regulatorios y narrativos vigentes para manejar las condiciones
urbanas. Es justamente esta elevada concentracin de nuevas dinmicas en estas ciudades
lo que genera innovaciones y respuestas creativas. Se trata, muy probablemente, de un
proceso que requiere cruzar un cierto umbral en cuanto a concentracin y diversidad de
condiciones.
La historicidad de este proceso se ve en el contraste con la ciudad durante la fase
keynesiana. En esa fase, y especialmente dado el contrato fordista y la preeminencia de la
manufactura de masa como dinmica econmica regente, hacia mediados del siglo XX
las ciudades haban perdido funciones estratgicas y dejaron de ser un espacio para
innovaciones institucionales. Los sitios estratgicos del perodo fueron la gran fbrica con
su proceso de manufactura en masa y mercados de consumo masivos, y el gobierno
nacional como espacio institucional donde se desarrollaron los marcos regulatorios y se
instituy el contrato social fordista. Son la gran fbrica y el gobierno que emergen como
los lugares estratgicos para la localizacin de dinmicas cruciales para la produccin de
innovaciones institucionales claves.
Es con la globalizacin y la digitalizacin y la totalidad de elementos especficos
que implican que las ciudades globales emergen como sitios estratgicos. Si bien las
transformaciones estratgicas se concentran fuertemente en las ciudades globales, se
difunden y materializan tambin en ciudades ms pequeas o de nivel medio en las
jerarquas urbanas nacionales. Lo que es ms: en mi lectura, algunas instituciones

especficas del Estado tambin se constituyen como espacios estratgicos en los procesos
de globalizacin, no obstante la prdida de autoridad por parte del Estado a travs de la
desregulacin y la privatizacin.
La condiciones actuales de las metrpolis globales estn creando no slo nuevas
estructuras de poder, sino tambin aperturas operacionales y retricas para actores
polticos invisibles o sin voz. La localizacin de componentes estratgicos de la
globalizacin en estas ciudades es crucial en la generacin de tales aperturas porque
significa que aquellos con menos ventajas pueden encajar con los nuevos poderes de las
empresas globales. Bajo estas condiciones, el creciente nmero y diversidad de personas
en desventaja asume una presencia distintiva en estas ciudades. Para poner un ejemplo
que capta esta participacin poltica informal permitida por los complejos medio
ambientes de las ciudades, estamos encontrando que las mujeres inmigrantes van
emergiendo en el dominio pblico justamente a partir de sus responsabilidades en el
hogar no a partir de su mayor participacin en el mercado del trabajo. Tener un puesto
de trabajo ciertamente da estas mujeres una medida de autonoma en cuanto a su rol
subordinado a los hombres en el hogar. Pero la extensin poltica informal que van
adquiriendo estas mujeres inmigrantes surge a partir de su rol como madre y esposa en el
hogar. Ha recibido mucha atencin el hecho de que el empleo da a las mujeres
inmigrantes mayor autonoma personal e independencia, mientras que los hombres
inmigrantes pierden terreno comparado a la que sola ser su situacin en sus culturas de
origen. Las mujeres ganan ms control sobre los presupuestos de la casa y otras
decisiones domsticas, as como mayor influencia para pedir ayuda de los hombres en
esos mbitos. Pero es su responsabilidad de asegurar los servicios pblicos y otros
recursos pblicos para sus familias lo que les da la oportunidad de emerger como actores
polticos informales. Es su rol como madres y esposas lo que las hace el intermediario
clave con el Estado en sus mltiples instancias locales: las escuelas, las clnicas de salud,
la polica. Son las mujeres, tpicamente, las que que median en estos procesos. Y son
ellas, asimismo, las representantes del hogar en las comunidades inmigrantes o tnicas.
Las mujeres inmigrantes son ms activas que los hombres en la construccin de la
comunidad y el activismo en favor de la misma, y se encuentran posicionadas de manera
diferente a los hombres en cuanto a la economa y el Estado. Esto va contra la nocin

prevalente de la mujer como madre y ama de casa en un mbito privado que no encaja en
las categoras e indicadores utilizados para captar la participacin formal en la vida
poltica4.

Hacer presencia

Las condiciones que constituyen actualmente la posibilidad de las ciudades como


sitios estratgicos son bsicamente dos, y ambas captan las transformaciones principales
que estn desestabilizando los viejos sistemas de organizacin del territorio y la poltica.
Una de stas es el re-escalamiento de los territorios estratgicos que articulan el nuevo
sistema poltico-econmico. La otra es la parcial desarticulacin o, al menos, el
debilitamiento de la nacin como contenedor de los procesos sociales, debido a la
variedad de dinmicas implicadas por la globalizacin y la digitalizacin. Las
consecuencias, para las ciudades, de estas dos condiciones son muchas: lo que importa
aqu es que las ciudades emergen como sitios estratgicos de los principales procesos
econmicos y de los nuevos tipos de actores polticos. Mientras la pertenencia poltica
especialmente en su instancia formalizada, la ciudadana se encuentra inserta en un
medio ambiente ms amplio y denso que el de las nociones puramente legales y formales
de la institucin poltica, estas nuevas condiciones nos sealan la posibilidad de nuevos
tipos de identidades y prcticas de ciudadana informal que se pueden dar mismo si las
formas legales no se modifican.
Hay algo aqu que no podemos perder una distincin entre la falta de poder y las
condiciones para ser un actor poltico no obstante la falta de poder. Esta distincin trae al
debate la diferencia entre la falta de poder y la invisibilidad poltica. Las personas en
desventaja en las ciudades globales pueden no tener poder pero pueden hacer poltica.
Ms an, pueden ganar presencia en su interaccin con el poder, pero tambin
interactuando entre s. En el contexto de un espacio estratgico como la ciudad global, los
desventajados no son simplemente marginales; adquieren presencia en un proceso
4

Para un desarrollo extensivo del tipo particular de actor poltico informal que surge a partir de la
condicin especfica de ser madre y esposa, ver Sassen, Territorio, Autoridad, Derechos, op. cit.: captulo 6.

poltico ms amplio que escapa a los lmites de la poltica formal. Las empresas globales
y los inmigrantes, tengan documentos o no, son dos actores clave en la creacin de la
historia contempornea.
Mismo si parciales, estas condiciones marcan la posibilidad de una poltica. Lo
que ser esta poltica depender de las prcticas y proyectos especficos de grupos,
comunidades y actores. En la medida en que el sentido de pertenencia de estas
comunidades no se encuentre reducido a lo nacional, bien puede marcar la posibilidad de
una poltica que aun si centrada en localidades concretas sea de hecho una poltica
transnacional que articule a similares actores a travs del mundo.

Saskia Sassen (Universidad de Chicago) es autora de, entre otros La Ciudad Global, y su
nuevo libro Territorio, Autoridad, Derechos (Princeton University Press 2006), ser
prximamente editado al espaol por la editorial Katz en 2007. Acaba de concluir un
trabajo sobre la ciudad y el medioambiente para UNESCO, donde organiz una red de
investigadores y activistas en ms de 30 pases: Encyclopedia of Life Support Systems
(EOLSS), desarrollado con el auspicio de UNESCO, Oxford, U.K.: EOLSS Publishers
[http://www.eolss.net]. Han sido traducidos al espaol sus trabajos: Los Espectros de la
Globalizacin (Buenos Aires: Fondo de Cultura Econmica, 2004); Inmigrantes, Colonos
y Refugiados (Madrid: Siglo XXI, 2006); Contra-geografas de la globalizacin. Gnero
y ciudadana en los circuitos transfronterizos (Madrid: Editorial Traficantes de Sueos,
2003); Perdiendo el control? La soberana en la era de la globalizacin (Barcelona:
Bellaterra, 2001); La Ciudad Global (Buenos Aires: EUDEBA, 1996); La Movilidad del
Trabajo y del Capital (Madrid : Serie del Ministerio del Trabajo, 1992). Ha dado
entrevistas y editoriales en espaol para Vanguardia, El Mundo (electrnico), El Pas
(electrnico) y Clarn (Argentina), entre otros.