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La perception

Les sens sont-ils trompeurs ?___________________________________________________1


Toute perception est interprtation_______________________________________________2
Le caractre holiste (global) de la perception__________________________________________2
Les lois de la perception___________________________________________________________3
Perception et interprtation________________________________________________________5
Lattention slective_______________________________________________________________5
La vie est-elle un rve ?____________________________________________________________6

Lefficacit de la perception____________________________________________________7
Les perceptions sont utiles la vie___________________________________________________7
Erreur ponctuelle et erreur gnrale_________________________________________________7
La thorie et la pratique___________________________________________________________7
Lobjectivit des diffrences________________________________________________________8

Conclusion_________________________________________________________________8

Les sens sont-ils trompeurs ?


Je regarde un joli paysage et je me dis : Ah, que la nature est belle !
A premire vue, la perception est un processus tout simple. Il y a le paysage qui stale
devant moi. Le soleil lclaire, mes yeux captent ces rayons lumineux, et mon cerveau forme
limage des ces jolies collines verdoyantes.
La perception, cest le processus par lequel notre corps nos organes, nos cinq sens
fabriquent une image du monde.
Mais comment savoir si cette image correspond rellement au monde ? Comment en tre
sr ? Parfois, nous rvons : nous percevons quelque chose, mais il ny a rien. Parfois encore,
nous sommes victimes dillusions doptique : nous percevons une image, par exemple de
leau qui scintille sur le sol, alors quil ny a rien.
Puisque nos sens nous trompent quelquefois, comment savoir sils ne nous trompent pas
tout le temps ? Comment savoir si nous pouvons leur faire confiance ? Et si, aprs tout, le
monde entier, tel que nous le connaissons, ntait quune illusion ? Et si la vie tout entire
ntait quun rve ? Comment savoir ?

Toute perception est interprtation


Pour savoir si la perception est fiable, intressons-nous son fonctionnement. On pourrait
penser que le fonctionnement des sens est tout simple. Quils se contentent de capter un
stimulus (par exemple, pour lil, un rayon lumineux) et de le restituer au cerveau, qui fait
la somme de ces touches de couleur, pour constituer limage globale du paysage.
Le caractre holiste (global) de la perception
En ralit, les sens ne fonctionnent pas de cette manire. Ce que nous apprend la
psychologie de la forme (ou Gestaltpsychologie, car elle a vu le jour en Allemagne), cest que
nous percevons des formes globales. Mieux, nous percevons dabord le tout, et cest partir
du tout que nous rinterprtons les parties, que nous les percevons et les construisons. On dit
que la perception est holiste, du grec holos, qui signifie le tout .
Par exemple, la couleur dune partie dune image est perue en fonction des couleurs qui
lenvironnent. De mme, la hauteur dune note est perue en fonction de la note qui la prcde
et de la note qui la suit.

Exemple : les cases A et B sont de la mme couleur. Mais la case A semble plus fonce que
la case B car nous percevons chaque case en fonction de celles qui lentourent.
Autre exemple : sur limage ci-dessous, la barre centrale est dune couleur homogne :

Encore un exemple qui montre le caractre holiste de la perception : quand nous lisons
nous ne lisons pas chaque lettre, mais nous lisons chaque mot d'un bloc , nous
reconnaissons d'un coup l'ensemble du mot.
Sleon une dtue de l'Uvinertis de Cmabrigde, l'odrre des ltteers dnas un mot n'a pas
d'ipmrotncae, la suele coshe ipmrotnate est que la pmeirre et la drenire soeint la
bnnoe pclae. Le rsete peut rte dnas un dsrorde ttoal et vuos puoevz tujoruos lrie snas
porlbme. C'est prace que le creaveu hmauin ne lit pas chuaqe ltetre elle-mme, mias
le mot cmome un tuot.
La peruve...
Arlos ne veenz puls m'ememdrer aevc les corerticons otrahhgropqiues.

Les lois de la perception


La psychologie de la forme permet ainsi de mettre jour les lois fondamentales de la
perception :
Simplicit : nous interprtons toute image de la manire la plus simple possible
Proximit : des figures voisines sont perues ensembles, comme un bloc
Continuit : on associe les figures de manire constituer des lignes continues,
harmonieuses
Compltude : on associe les figures de manire complter les figures incompltes
Symtrie : on associe les figures symtriques
Similitude : on associe les figures semblables

Perception et interprtation
De plus, le cerveau interprte les donnes de sens pour comprendre limage, pour lui
donner du sens. Par exemple, que voyez-vous dans lillustration ci-dessous ?

On peut y voir un canard. Mais on peut aussi y voir un lapin. Selon la faon dont nous
comprenons limage, nous la percevons diffremment, nous la voyons diffremment. On
peut multiplier les exemples.
De nombreux exemples renvoient la profondeur. Par exemple, si on dessine un cube en
perspective, on peut comprendre le dessin de diffrentes manires, selon la face du cube
quon choisit comme tant lavant ou larrire. Car de manire gnrale, toute image
deux dimensions qui reprsente quelque chose doit tre plonge dans un espace trois
dimensions. Il nous faut ajouter la profondeur, et dcider ce qui se trouve devant et ce qui se
trouve larrire.
Cest en ce sens que Nietzsche dit que le monde est profond : il est infini, car il est
susceptible de recevoir une infinit dinterprtation.
Lattention slective
Mais on peut aller encore plus loin. Car lesprit ne se contente pas de dformer les parties
lmentaires dune perception. Il peut carrment dcider dignorer compltement certains
lments. Cest ce quon appelle lattention slective. Ce que nous percevons dpend de notre
attention, de notre concentration. Pour le dire simplement : nous ne voyons que ce que nous
voulons voir, nous nentendons que ce que nous voulons entendre. Cest pourquoi, selon
Nietzsche, on invente les trois quarts de ce quon peroit :
Un lecteur daujourdhui ne lit pas tous les mots (ou toutes les syllabes) dune page,
sur vingt mots il en prend tout au plus cinq, au hasard, et par ces cinq mots il devine le
sens suppos. De mme nous ne voyons pas un arbre dune faon exacte et dans son
ensemble, en dtaillant ses feuilles, ses branches, sa couleur et sa forme ; il nous est
beaucoup plus facile dimaginer un peu prs darbre. Au milieu des vnements les
plus extraordinaires, nous agissons encore de mme : nous inventons la plus grande
partie de laventure, et il nest gure possible de nous contraindre assister un
vnement quelconque, sans y tre inventeurs .
Nietzsche, Par-del bien et mal, 192
Conclusion : la perception nest dcidment pas un processus simple et naf ni
honnte . Elle est pleine de prjugs, dhabitudes. Elle est ptrie de pense, car le cerveau
tente constamment de donner du sens ce quil voit. Bref : la perception est mensonge.
Tout cela veut dire que nous sommes foncirement et ds lorigine habitus au
mensonge. Ou, pour mexprimer dune faon plus vertueuse et plus hypocrite, je veux
dire dune faon plus agrable : on est bien plus artiste quon ne le pense.
Nietzsche, Par-del bien et mal, 192
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Pour Nietzsche, toute perception est perspective : toute connaissance est fonction de la vie
et de nos intrts. Ainsi nous percevons les fruits en couleurs vives, rouge sur fond vert. Mais
comment savoir si ces couleurs existent rellement ? Nest-il pas vident quelles sont au
contraire notre propre cration ? La preuve en est quune mouche ou un autre animal percevra
le monde dune toute autre manire. Mme au sein de lhumanit la perception des couleurs et
des choses varie considrablement en fonction de la culture et du mode de vie. Les Inuits, par
exemple, disposent dune dizaine de mot pour dire blanc , car ils ont appris discerner les
diffrentes nuances de la neige.
Et cette objection touche lensemble de nos sens : tout ce quils nous disent nest rien
dautre que leur propre cration, cest--dire notre propre cration : quy a-t-il dobjectif ldedans ? Comme dit Spinoza, la perception du soleil comme petit disque jaune en dit bien
plus long sur la constitution de notre corps (notre il et notre cerveau notamment) que sur la
constitution du soleil lui-mme.
La vie est-elle un rve ?
Pire encore : il se pourrait bien que lensemble du monde visible ne soit rien dautre quune
illusion, comme une ombre projete sur le mur dune caverne, pour reprendre la clbre
allgorie de Platon, ou encore un simple rve, dont nous nous rveillerons lors de notre mort.
Comment, en effet, tre srs que nous ne rvons pas ? Comment savoir que notre image du
monde correspond bien celui-ci ? Pour cela il faudrait pouvoir comparer cette image cest-dire nos sensations avec le monde lui-mme. Comparer notre image de la cerise la cerise
elle-mme. Mais cest malheureusement impossible car nous navons pas accs la cerise
elle-mme , la chose en soi. Nous sommes enferms dans notre tte, dans le monde des
phnomnes et des apparences. Nous ne pouvons sauter au-del de nous-mmes . Ainsi
selon Platon le monde rel nest pas le monde fluctuant rvl par les sens, mais un monde
idal et ternel que nous ne pouvons connatre que par la raison, cest--dire les yeux de
lesprit. Le seul fait, dailleurs, que le monde auquel nous donnent accs nos sens soit si
fluctuant est un argument contre sa ralit, car ce qui change sans cesse nexiste pas
vritablement. La vritable ralit est une Ide ternelle, dont le monde temporel nest que le
reflet.
Nous pourrions donc tre enferms dans nos perceptions fausses, totalement coups du
monde rel ! Peut-tre que nous sommes des lgumes, stocks dans une cuve, et que tout le
monde que nous connaissons nest quune illusion, constitue par des signaux lectriques
(nerveux) quune machine envoie nos cerveaux, comme dans le film Matrix.

Lefficacit de la perception
Les perceptions sont utiles la vie
Contre une hypothse aussi extrme, il ny a pas vraiment darguments. Oui, toute la vie ne
pourrait tre quun rve. Oui, peut-tre que tout ce monde est faux. Mais comment savoir ? Et
surtout : que vaut cette hypothse, puisque nous ne pouvons pas connatre le vrai monde
qui se cache derrire les apparences ? En quoi cela nous intresse-t-il ?
Non seulement nous ne pouvons rien y faire, mais cela na pas vraiment dintrt si la vie
qui nous intresse est cette vie-ci, telle que nous la connaissons. Or pour vivre, et sorienter
dans ce monde, nos perceptions ne sont pas si trompeuses que cela.
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Nietzsche montre bien que les perceptions construisent et inventent en fonction de nos
intrts vitaux. Mais puisque cette interprtation est au service de nos intrts vitaux, elle doit
tre efficace, et utile, donc vraie, pourrait-on rpondre.
Erreur ponctuelle et erreur gnrale
Bien sr, les perceptions peuvent nous tromper ponctuellement. Par exemple, un bton
plong dans leau semble cass. Mais pour le savoir, on peut toucher le bton, ou le sortir de
leau. Cest--dire quon peut corriger la perception trompeuse en faisant appel dautres
perceptions. Il ne faudrait donc pas dire que cest les perceptions en gnral qui sont
mensongres, mais plutt une perception particulire, et quelle est mensongre par rapport
dautres perceptions. Et ces autres perceptions sont le seul moyen de savoir que la premire
perception tait mensongre. On ne peut donc pas rejeter toutes les perceptions en bloc, ou du
moins, si on le fait, cest gratuit : cela ne repose sur aucun indice. Rien nindique que toutes
nos perceptions sont fausses, et il serait mme difficile de donner un sens cette ide.
La thorie et la pratique
Contre lidalisme platonicien, soyons pragmatiques. Pourquoi le monde idal , celui
des ides et des notions mathmatiques, serait-il plus vrai que le monde de la matire, le
monde des objets, des sens et des apparences ? Aprs tout cest dans ce monde matriel que
nous vivons. Et pour survivre, nous sommes bien obligs de faire confiance nos sens, de
supposer quils ne nous trompent pas.
Ainsi la rponse varie sensiblement selon quon se place dans la perspective de laction ou
dans la perspective de la connaissance pure. Et nous pouvons dj dire que, pour ce qui est
dagir et de vivre, nous pouvons faire confiance nos sens. Dabord parce que nous navons
pas le choix, nayant pas dautre guide ; ensuite parce quils ont fait leurs preuves, puisque
nous avons survcu grce eux, et quils nous permettent chaque jour de nous orienter dans le
monde et dchapper la mort (en regardant les voitures arriver, par exemple).
Et on peut esprer, partir de lensemble de nos perceptions, crer une image de la ralit,
un modle du monde, qui peut tre un modle mathmatique ou scientifique. Ce modle doit
expliquer lensemble de nos perceptions. Mais toute thorie, scientifique ou mathmatique, si
abstraite soit-elle, se ramne toujours, finalement, des expriences, des perceptions.
Comme le dit Montaigne : Toute connaissance sachemine en nous par les sens : ce sont nos
matres []. La science commence par eux et se rsout en eux []. Les sens sont le
commencement et la fin de lhumaine connaissance. 1
On pourrait mme dfinir la connaissance comme tant ce qui est vrifiable par les sens,
afin dexclure toutes les spculations invrifiables sur les arrires-mondes . Cest ce que
propose le positivisme, courant de pense philosophique du dbut du XXe sicle.
Lobjectivit des diffrences
On peut dire encore mieux que a. Certes, dans la perception, par exemple quand je
regarde le soleil couchant, il y a une contribution de lobjet (le soleil), mais aussi une
contribution du sujet (moi), qui dforme lobjet en linterprtant sa faon, en construisant
une image qui na sans doute pas grand-chose voir.
Mais on peut contourner cette difficult en sintressant aux diffrences. Quand je vois un
objet unique, je ne peux pas savoir ce qui appartient rellement lobjet et ce qui vient de
moi-mme. Je ne peux pas savoir ce qui est objectif et ce qui est subjectif. En revanche, si je
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Montaigne, Essais, livre II, chap. XII (Apologie de Raimond Sebond).

considre plusieurs objets, je sais que les diffrences que jobserve entre eux sont objectives.
Car cest toujours moi qui les perois. Je nai pas chang. Les diffrences entre les objets que
je vois viennent donc ncessairement des objets. Elles sont objectives, elles sont le signe de
quelque chose dobjectif.
Ainsi je vois le ciel bleu, et cela ne mapprend rien du ciel, car la couleur bleue est une
cration de mon cerveau. Mais si je me tourne vers lherbe, et que je vois quelle est verte, je
peux au moins savoir ceci : le ciel et lherbe ne sont pas de la mme couleur. Cest--dire : ils
ont une diffrence objective (cette diffrence ne vient pas de moi) qui les fait paratre de
couleur diffrente. Ils doivent avoir des proprits chimiques, intrinsques, diffrentes.

Conclusion
Conclusion : nous ne pouvons pas dpasser la perception. Cest une erreur que de vouloir
la dpasser. Mais nous devons comprendre quelle est sa place. La perception nous donne une
image du monde. Cette image nest pas le monde. On ne peut mme pas vraiment savoir si
elle lui ressemble, car la question na pas de sens : on ne peut comparer une image quavec
une autre image. Mais elle entretient certains rapports avec le monde qui lui donnent un sens
et nous permettent de nous orienter.
En un mot : la perception devient vraiment utile, et cesse dtre trompeuse, quand on sait
quelle ne nous dit pas tout, quelle dforme, quelle construit les choses. Alors on peut
lutiliser bon escient, sans lui faire dire ce quelle ne dit pas, pour progresser vers une
meilleure connaissance du monde, qui ne pourra jamais tre, tant quon parle de ce monde,
une thorie qui explique au mieux, de faon cohrente, nos diffrentes perceptions.
Finalement, en nous interrogeant sur la perception nous en sommes venus affiner notre
conception de la vrit et de la science, en prenant conscience de lexigence positiviste, pour
toute connaissance, de se relier une exprience, une perception possible. Le monde que
nous percevons est peut-tre un rve, mais cest de celui-ci que nous devons parler, car il est
le seul dont on puisse parler. Et sur ce dont on ne peut parler, il faut se taire. (Ludwig
Wittgenstein)