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Le roman du XXe sicle

Ce genre trs large voit la continuation du roman traditionnel mais aussi des innovations et des
remises en cause comme celles du statut du narrateur, de la notion de personnage ou de l'intrigue,
souvent clate et parfois rejete. La prsentation grands traits du roman du XXe sicle (qu'il
faudrait peut-tre appeler rcit ) est videmment une gageure mais on peut dfinir quelques
lignes de force en suivant l'avance du sicle13.
Accompagnant la forme classique et les ides progressistes d'Anatole France (L'le des
pingouins, 1908), des romanciers crivent de grands cycles romanesques constituant des fresques
sociales et historiques marquent l'poque, que ce soit Les Thibaut (1922-1929) de Roger Martin
du Gard, Les Hommes de Bonne Volont (1932-1946) de Jules Romains, la Chronique des
Pasquier (1933-1945) de Georges Duhamel ou encore des uvres plus complexes comme Les
Chemins de la libert de Jean-Paul Sartre(1945) ou Les Communistes (1949-1951) de Louis
Aragon.
Paralllement le roman va se nourrir des diffrentes expriences de la vie de chacun en mettent
au jour des itinraires singuliers, que ce soit travers la guerre avec Henri Barbusse (Le feu,
1916) ou Roland Dorgels (Les croix de bois, 1919), ladolescence avec Alain-Fournier (Le
Grand Meaulnes, 1913), Romain Rolland (Jean-Christophe, 1903-1912) ou Raymond Radiguet
(Le diable au corps, 1923), la condition fminine avec Colette et la srie des Claudine ou La
Chatte (1933), la nature et le rgionalisme avec Louis Pergaud (La guerre des boutons, 1912),
Charles-Ferdinand Ramuz (La grande peur dans la montagne, 1926), Jean Giono (Colline, 1928
- Regain, 1930), Henri Bosco (L'ne Culotte, 1937) ou linterrogation morale et mtaphysique
avec Georges Bernanos (Sous le soleil de Satan, 1926), Franois Mauriac (Thrse Desqueyroux,
(1927), Charles Plisnier ou Joseph Malgue (Augustin ou le Matre est l) .
Le roman d'approfondissement psychologique initi par Maurice Barrs ou Paul Bourget, va
trouver deux matres avec Marcel Proust et son uvre fondatrice sur la fonction du roman et le
jeu de la mmoire ( la recherche du temps perdu, 1913-1927), et Andr Gide, galement pote
(Les Nourritures terrestres, 1895) et autobiographe (Si le grain ne meurt, 1920-1924) qui met en
scne l'acte gratuit (Les caves du Vatican, 1914). Ce questionnement psychologique va
dboucher la gnration suivante sur le sentiment de l'absurde avec le personnage de Meursault
dans L'tranger (1942) d'Albert Camus ou le Roquentin de La Nause (1938) existentialiste de
Jean-Paul Sartre. Des auteurs moins prestigieux peuvent leur tre associs comme Valery
Larbaud (Fermina Mrquez, 1911) ou Paul Morand (L'Homme press, 1940) .
Le poids des vnements historiques va aussi orienter certains romanciers vers l'engagement en
exaltant les hros politiques et guerriers comme Andr Malraux dans La Condition humaine
(1933) ou L'Espoir (1937), Antoine de Saint-Exupry (auteur du conte mondialement clbre Le
Petit Prince, publi en 1943) dans Vol de nuit (1931) ou Terre des hommes (1939) ou Albert
Camus dans La Peste (1947) . l'oppos apparat le type du antihros la manire du Bardamu
de Louis-Ferdinand Cline ballot par les vnements et confront au non-sens du monde
oppresseur des faibles sur tous les continents dans Voyage au bout de la nuit (1932) 14.

Ces orientations thmatiques particulires sont accompagnes d'un certain renouveau formel :
Marcel Proust renouvelle la prose romanesque avec sa phrase-rosace et cultive l'ambigut quant
l'auteur/narrateur15, Louis-Ferdinand Cline invente une langue oralisante et Andr Malraux
applique le dcoupage cinmatographique. Avec d'autres perspectives, Andr Breton (Nadja,
1928 et L'Amour fou, 1937) et aprs lui Raymond Queneau (Pierrot mon ami, 1942 Zazie dans
le mtro, 1959), Boris Vian (L'cume des jours, 1947 - L'herbe rouge, 1950) et Julien Gracq (Le
Rivage des Syrtes, 1951) introduisent une potisation surraliste. Pour sa part Andr Gide
organise avec minutie une narration complexe en multipliant les points de vue dans Les Fauxmonnayeurs en 1925, alors que plus tard Albert Camus joue, sous l'influence du roman
amricain, avec le monologue intrieur et le rejet de la focalisation omnisciente dans
Ltranger(1942). Dans les annes 1930 Jean Giono s'appuie sur la force des mtaphores
cratrices dans Regain (1930) ou dans Le Chant du monde (1934) tandis que Francis Carco
(L'homme traqu, 1922) et Marcel Aym (La jument verte, 1933) ou plus tard Albert Simonin
(Touchez pas au grisbi ! 1953) exploitent la verdeur des parlers populaires16. Bien d'autres
auteurs, plus mconnus, participent ce renouveau comme Ren Daumal et ses approches
pataphysiques, Luc Dietrich avec le roman qute de soi proche de l'autobiographie
(LApprentissage de la ville, 1942) ou encore Vladimir Pozner qui fait exploser la narration et la
fiction (Le Mors aux dents, 1937).
La recherche formelle devient systmatique avec le courant que l'on a appel le nouveau
roman 17 des annes cinquante aux ditions de Minuit : ces romanciers de laboratoire
uvrent la disparition du narrateur, du personnage, de lintrigue, de la chronologie au bnfice
de la subjectivit et du dsordre de la vie, de la prsence brute des choses avec surtout Alain
Robbe-Grillet (Les Gommes, 1953), Michel Butor (La modification, 1957), Claude Simon (La
route des Flandres, 1960) et Nathalie Sarraute (Le Plantarium, 1959) qui se diffrencient18 alors
nettement des romanciers traditionnels comme Franoise Sagan (Bonjour tristesse, 1954), Herv
Bazin (Vipre au poing, 1948), Henri Troyat (La lumire des justes, 1959/1963) ou Robert
Sabatier (Les Allumettes sudoises, 1969) ou encore Franois Nourissier (Allemande, 1973) .
ct de ces romans exprimentaux ou de ces uvres assez peu marquantes, les annes
1960-80 offrent des auteurs de grande rputation avec des personnalits littraires affirmes et
des uvres originales et fortes. Par exemple Marguerite Yourcenar (Mmoires d'Hadrien, 1951 L'uvre au noir, 1968), Marguerite Duras, parfois rattache la mouvance du nouveau roman,
(Moderato cantabile, 1958 - L'amant, 1984), Albert Cohen (Belle du seigneur, 1968), Michel
Tournier (Vendredi ou les limbes du Pacifique, 1967 - Le Roi des aulnes, 1970) ou JMG Le
Clzio (Le procs-verbal, 1963 - Dsert, 1980) .
Le sicle est galement riche de la profusion des formes populaires issues du XIXe sicle comme
le roman policier peu peu influenc par le roman noir amricain avec Georges Simenon, (Le
Chien jaune, 1932), Boileau-Narcejac (Celle qui n'tait plus, 1952),), Lo Malet (Nestor Burma
et le monstre, 1946), Jean Vautrin (Canicule, 1982), Jean-Patrick Manchette ("Le Petit bleu de la
cte Ouest" 1976), Didier Daeninckx (La mort noublie personne, 1989), Philippe Djian (Bleu
comme l'enfer, 1983), Jean-Christophe Grang (Les Rivires pourpres, 1998) Le roman
historique se multiplie avec Maurice Druon (Les Rois maudits, 1955-1977), Gilles Lapouge (La
bataille de Wagram, 1987), Robert Merle (Fortune de France, 1977) ou Franoise Chandernagor
(La Chambre, 2002) . Abondent aussi les rcits de voyage et d'aventure (Henry de Monfreid -

Les Secrets de la mer Rouge, 1932) et les romans d'action et d'exotisme avec Jean Lartguy (Les
centurions, 1963), Jean Hougron (La Nuit indochinoise, 1950/1958) ou encore Louis Gardel
(Fort-Saganne, 1980) . La science-fiction et le fantastique produisent galement un nombre trs
important d'uvres avec Ren Barjavel (La Nuit des temps, 1968), Michel Jeury (Le Temps
incertain, 1973), Bernard Werber (Les Fourmis, 1991) qui ont cependant une certaine
difficult concurrencer les uvre traduites.
La veine gocentrique est, elle aussi, trs productive avec des formes plus ou moins innovantes
d'autobiographie avec Marcel Pagnol (La Gloire de mon pre, 1957), Simone de Beauvoir
(Mmoires d'une jeune fille range, 1958), Jean-Paul Sartre (Les mots, 1964), Julien Green
(Terre lointaine, 1966), Nathalie Sarraute (Enfance, 1983), Georges Perec (W ou le souvenir
d'enfance, 1975), Marguerite Yourcenar (Archives du Nord, 1977) ou Herv Guibert ( l'ami qui
ne m'a pas sauv la vie, 1990) et l'criture de soi s'associe au roman dans le genre assez vague de
l'autofiction19 avec Patrick Modiano (Rue des boutiques obscures, 1978), Annie Ernaux (La
Place, 1983), Jean Rouaud (Les champs d'honneur, 1990), Christine Angot (Sujet Angot, 1998)

Une autre veine illustre de la fin du XXe sicle, le travail acharn de la langue. Pierre Michon,
Yves Charnet, Jean-Claude Demay20, Claude Louis-Combet illustrent ce courant o l'exigence
d'une criture riche et d'un sens fort domine.
Terminons ce survol du roman franais du XXe sicle en notant l'apport, d'une certaine faon
refondateur, de l'inspiration de l'ailleurs avec quelques noms de la priode rcente comme Rjean
Ducharme (L'Hiver de force, 1973), Tahar Ben Jelloun (La Nuit sacre, 1987) ou Ahmadou
Kourouma (Allah nest pas oblig, 2000) . noter galement, l'mergence d'une gnration
d'crivains inspirs par le bouillonnement littraire du XXe sicle, Frdric Beigbeder en est un
reprsentant avec son tude presque sociologique de la jet set et des diffrents milieux
noctambules que l'on retrouve chez Michel Houellebecq ou Amlie Nothomb (francophone
belge) .