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Les applications en mtallurgie

Un des domaines les plus prometteurs d'applications du plasma est celui des
industries de l'acier et des mtaux ferreux pour amliorer ou remplacer les procds
conventionels tels que les hauts fourneaux. Les nouveaux procds plasma,
aujourd'hui industrialis ou en cours d'industrialisation, utilisent une approche o les
rles d'agent rducteur et de source de chaleur sont plus clairement spars.
L'objectif des procds plasma associs des hauts fourneaux est de substituer de
l'nergie lectrique et du charbon bon march du coke mtallurgique onreux, tout
en augmentant la productivit. Il en rsulte une baisse des cots du mtal produit.
Les systmes font appel des gnrateurs plasma arc non-transfr pour produire
la chaleur ncessaire.
Les fours arc lectrique sont les quipements les plus couramment utiliss pour
l'laboration d'acier partir de ferraille. Ils peuvent produire des aciers ordinaires ou
des aciers fortement allis et des aciers spciaux. Ils peuvent galement tre utiliss
dans des fonderies, pour la production de pices moules en acier et en fonte.
Au cours de ces dernires annes, de nombreuses tudes ont t consacres aux
avantages de l'utilisation d'un gnrateur de plasma en combinaison avec un four
induction dans le domaine de la mtallurgie. Ces tudes ont conduit au
dveloppement du four induction plasma. Il s'agit l d'un nouveau four de fusion
et d'affinage pour des mtaux et alliages ferreux et non-ferreux. Le four combin
plasma-induction runit les avantages de l'unit de fusion par induction, qui peut
traiter un grand nombre de matriaux de diffrentes dimensions, et ceux du plasma
qui assure une fusion rapide et aise du flux ajout au bain des fins d'affinage.
Dcoupage par plasma
Pour effectuer le coupage thermique en utilisant un plasma d'arc, on emploie
gnralement une torche plasma transfr. Le jet de plasma, largement
supersonique, est en mesure de fondre tout le mtal rencontr sur sa trajectoire. Le
mtal fondu est ensuite ject de la saigne par l'nergie cintique du gaz. Il s'agit
d'un processus purement physique, sans oxydation ni combustion du mtal.
L'allumage s'effectue dans un premier temps entre l'lectrode et la tuyre avec un
arc de faible intensit. Cet allumage est initi par une source de haute frquence ou
par un court-circuit entre les deux pices. Pour la coupe, l'arc est transfr ensuite
sur la pice. Compte tenu de l'utilisation possible de nombreux gaz et mlanges
gazeux comme fluide plasmagne, deux types principaux de torches sont employs :

les torches coulement laminaire axial du gaz autour d'une


lectrode pointue en tungstne,
la torche coulement centrifuge du gaz autour d'une cathode en
cuivre extrmit plate comportant un insert en tungstne, hafnium
ou zirconium.

Tous les matriaux conducteurs sont accessibles au coupage thermique par plasma
d'arc transfr. Les tempratures des diffrents plasmas sont suprieures aux
tempratures de fusion des mtaux dits rfractaires. C'est les mtaux qui ne peuvent

tre coups par oxycoupage que l'utilisation du plasma trouve tout son intrt (aciers
inoxydables, cuivre, aluminium et alliages). Les possibilits du coupage plasma sont
les suivantes :

pour aciers non allis : 0.4 150 mm d'paisseur,


pour aciers inoxydables : 0.4 150 mm d'paisseur,
pour les alliages lgers : 2 200 mm d'paisseur,
pour les alliages cuivreux : 2 90 mm d'paisseur.

Soudage par plasma


En soudage, on utilise essentiellement le principe de l'arc transfr. Par suite, ce
procd ne peut tre utilis que sur des matriaux conducteurs de l'lectricit. La
torche de soudage utilise un gaz plasmagne et un gaz de protection arrivant en
priphrie du plasma et protgeant le bain du mtal fondu du contact avec l'air
ambiant et en particulier avec l'oxygne. Le procd plasma peut s'appliquer sur
presque tous les mtaux mtallurgiquement soudables, l'exception de l'aluminium
et ses alliages. Toutefois, le principal domaine d'application du soudage plasma
demeure le soudage des aciers allis et en particulier des aciers inoxydables
austnitiques. Le soudage plasma est utilis en complment du procd de soudage
TIG, c'est--dire pour les faibles paisseurs (infrieures 0.5 mm) sous la forme du
plasma faible nergie et pour les paisseurs suprieures 3 mm en soudage avec
jet dbouchant.
Usinage par plasma
Le principe de l'usinage assist par plasma arc transfr utilise la proprit de la
plupart des matriaux d'tre plus facilement usinables quand ils sont chauffs. En
effet la rsistance au cisaillement de ces matriaux diminue lorsque leur temprature
augmente.
Les qualits spcifiques des torches plasma permettent de matriser la conduite de
programmes de chauffe superficielle, sans qu'il y ait fusion du mtal. L'usinage
assist par plasma est particulirement adapt au travail des matriaux difficiles
usiner ou seulement usinables par rectification. Parmi ceux-ci, on peut citer certains
aciers inoxydables, les aciers fortement allis, les aciers tremps ou traits, les
alliages de nickel, les dpts par projection ou par soudure. Sur des matriaux de ce
type, ce procd permet d'augmenter le taux d'enlvement du mtal de 40 %, grce
en particulier une vitesse d'usinage de 5 20 fois plus grande. Les oprations qui
permettent une application aise de ce procd sont le tournage, le rabotage et le
perage.
Les articles et les ouvrages rfrence dans ce domaine :

N. Ponghis, proceedings of the ironmaking Conference of ISS of AIME, vol. 38,


1979.
N.A. Barcza, the developpement of large-scale Thermal-plasma Systems, Mintek
Review n6, 1987.
A.F. Combe, R. Egee, Le coupage thermique par plasma d'arc transfr
(confrence prononce sur le coupage thermique, Ljubjana, 1982.

B. Le Bourgeois, Soudage l'arc, Tome 3 - Procds avec lectrode rfractaire.


Publications de la soudure Autogne - Eyrolles.
G. Laroche, Les plasmas dans l'industrie, Electra - 1991.
Welding Processes and Power Sources, Burgess, E. Pierre.
Welding Handbook (de l'AWS US).

Les journaux o la recherche est publie :

Welding in the world,


LIA journal,
AWS Welding Journal,
JPS Welding Journal,
Journal of Thermal Spray Technology,
Journal of Physics D: Applied Physics.

Les confrences nationales et internationales :

ISPC,
ICGD,
ICCT, Allemagne,
ICALEO,
Japan Welding Show.

Les laboratoires et les entreprises :

ICAM,
Ecole Polytechnique Universitaire de Nantes,
The Paton Institute of Welding, Ukraine,
The Welding Institute, UK,
CSIRO, Australie.
Air Liquide - Paris.
ESAB - Sude.
Lincoln Electric - USA.
HYPERTHERM - USA.
KJELLBERG - Allemagne
Fronius - Autriche.
Linde - Allemagne.
BOC - UK.
Air Products - USA.
Messer Griesheim - Allemagne.
TRUMPF - Allemagne.
BYSTRONIC - Allemagne.
IPG Photonics - UK.