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Courant lectrique

Gnralits[modifier]
Historiquement, au dbut de l'tude de la conduction de l'lectricit, les scientifiques ont pens que les particules qui se
dplaaient dans les mtaux taient charges positivement et ont dfini en consquence un sens conventionnel du
courant comme tant le sens de dplacement des charges positives. Plus tard on a mis en vidence que ce sont trs
majoritairement les lectrons, particules charges ngativement, qui se dplacent dans les mtaux et qui permettent la
circulation des courants lectriques1.
En effet, dans un conducteur mtallique, les particules charges et mobiles sont des lectrons peu lis aux atomes auxquels
ils appartiennent (on dit que ces lectrons se trouvent dans la bande de conduction). On peut considrer qu'ils se dplacent
facilement dans le matriau mtallique. Lorsqu'une diffrence de potentiel est applique aux extrmits du conducteur, elle
provoque le dplacement de ces lectrons, ce que l'on appelle courant lectrique. Le rseau des atomes contient
des ions positifs : les atomes qui ont perdu un lectron. Mais ces derniers, prisonniers du rseau par les liaisons mtalliques,
sont quasiment immobiles et ne participent que de manire infime la circulation du courant.
En revanche, dans les lectrolytes, solutions contenant simultanment des ions chargs positivement et des ions chargs
ngativement, toutes les particules charges participent la circulation du courant. Les charges positives circulent dans le
sens conventionnel et les charges ngatives dans l'autre sens.
Les matriaux qui possdent beaucoup de porteurs de charge libres et qui sont donc facilement traverss par un courant
lectrique sont dits conducteurs, ceux qui n'en possdent pas ou trs peu sont dits isolants ou dilectriques.
Par exemple : l'air est un excellent isolant, mais au-del d'un certain seuil, lorsque le champ lectrique est trop grand, les
lectrons sont arrachs aux atomes, et ces derniers deviennent des particules ionises ou ions. L'air se transforme ainsi
localement en un plasma. Le plasma tant un conducteur parfait, il laisse passer le courant lectrique : de l'clair l'tincelle.
Certains dispositifs peuvent laisser passer le courant lectrique dans un sens, mais pas dans l'autre. C'est le cas des diodes.
Celles-ci sont ralises soit avec des jonctions desemi-conducteurs dops diffremment (jonction PN ou jonction mtal semiconducteur), soit avec des tubes vide.

Utilisation[modifier]
La propagation de l'influx lectrique peut servir son utilisation distance comme source d'nergie, comme vecteur
nergtique. Ce fut sa principale utilisation au dbut de l're industrielle.
Elle peut aussi servir aux transmissions d'informations, depuis le simple tlgraphe, jusqu'aux systmes modernes de
traitement et d'change d'informations (ordinateur,informatique). Dans ce cas, une ou plusieurs caractristiques du courant
lectrique sont contrles et modules par l'metteur de l'information pour construire un signal lectrique. Dans le cas du
tlgraphe, les seules prsence et absence (suivant un rythme cod) du courant lectrique transmettaient l'information.
Le XXe sicle a vu se dvelopper l'utilisation de nombreux autres phnomnes pour contrler le courant lectrique qui sont
trs largement utiliss en lectronique. Grce eux, il est possible de traiter le courant lectrique (mais aussi les ondes
lectromagntiques) comme un vecteur d'information, un signal lectrique (ou lectromagntique) l'chelle microscopique.

Analogie avec un coulement fluide


Une analogie intressante pour comprendre de faon simple les notions d'intensit du courant et de diffrence de potentiel
concerne l'coulement d'un fleuve. Celui-ci s'coule d'amont vers aval avec une quantit d'eau bien dfinie et un dnivel
variable en fonction du terrain. Supposons que ce fleuve ait une largeur fixe de 20 mtres, une profondeur fixe de 3 mtres et
que l'eau soit au plus haut niveau, la quantit d'eau un instant donn et dans une longueur du fleuve donne est quantifiable
(1 mtre linaire de fleuve contient 60m d'eau). La quantit d'eau est l'analogue de la quantit de charge lectrique.
Le dnivel, diffrence d'altitude entre le point haut et le point bas du fleuve, peut tre assimil la diffrence de potentiel (ou
tension), le dbit du fleuve l'intensit du courant et la taille du fleuve la section d'un cble lectrique. De la mme faon
que c'est le dnivel qui met l'eau en mouvement, c'est la diffrence de potentiel qui met les lectrons en mouvement.
En rsum, l'intensit est analogue au dbit du fleuve, la diffrence de potentiel tant analogue au dnivel.

Types de courant

Courant continu pour la plupart des utilisations dont la source est un gnrateur de type
pile ou batterie d'accumulateurs.

Courant alternatif gnralement sinusodal mais peut aussi tre carr, par exemple
en lectronique

Sens du courant lectrique


Par convention, dans un circuit lectrique en boucle simple et en courant continu, le courant lectrique sort du gnrateur par
la borne positive (+), traverse le circuit lectrique et revient au gnrateur par sa borne ngative (-).
C'est ce qu'on appelle le sens conventionnel du courant lectrique, il peut tre diffrent du sens rel de dplacement des
porteurs de charge.
Ainsi lorsque les porteurs de charge sont des lectrons (cas le plus frquent), ou des anions leur mouvement effectif est du vers le +, sens de dplacement des particules charges ngativement donc attires par le positif.
Au contraire cations et trous d'lectrons se dplacent dans le sens conventionnel du courant.
Cette convention est dite rcepteur , car elle dcrit ce qui se passe dans les cbles dalimentation et les appareils.

Dans les gnrateurs lectriques


l'intrieur des gnrateurs lectriques o l'on cre le potentiel qui permet aux charges de se mettre en mouvement, les
lectrons se dplacent de la borne positive vers la borne ngative. Ceci est rendu possible grce la conversion d'une autre
forme d'nergie (ex. : l'nergie lectrochimique dans le cas d'une pile).
C'est la convention dite gnrateur .

Grandeurs physiques
Intensit du courant

Article dtaill : ampre (unit).

Ordre de grandeur

Dispositif

1 mA

Seuil de perception

10 mA

DEL commune

100 mA

lectrocution.

1A

Ampoule incandescence

10 A

Radiateur 2000 W

100 A

Dmarreur automobile

1 kA

Moteur de locomotive

10 kA

clair ngatif2

100 kA

clair positif2

L'intensit du courant lectrique (parfois dsigne "amprage") est un nombre dcrivant le dbit de charge lectrique
travers une surface donne, notamment la section d'un fil lectrique :

o i est l'intensit du courant, q la charge lectrique et t le temps.


Dans le systme international d'units, l'intensit du courant se mesure en ampres,
une unit de base dont le symbole normalis est A. Un ampre correspond un dbit
de charge d'un coulomb par seconde.
L'intensit se mesure l'aide d'un ampremtre qui doit tre branch en srie dans le
circuit.

Densit de courant

En tout point d'une surface S, se dfinit la densit de courant j et le vecteur surface lmentaire dS.

Article dtaill : densit de courant.

La densit de courant est un vecteur dcrivant le courant lectrique l'chelle locale.


Sa direction indique celle du dplacement desporteurs de charge (mais son sens peut
tre oppos pour des porteurs ngatifs) et sa norme correspond l'intensit du courant
par unit de surface. Elle est relie au courant lectrique par :

o :

i est l'intensit du courant,

S une surface, j la densit de courant

dS le vecteur surface lmentaire.

Dans le systme international d'units, la densit de courant se mesure


en ampres par mtre carr (Am-2).