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passivation du fer
Frdric ELIE, avril 2006
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clairement lauteur et la rfrence de larticle.

on exprimente ici une proprit de la raction de lacide nitrique et du fer : le fer est
attaqu par lacide nitrique dilu mais ne lest plus par lacide nitrique concentr, car
il a t passiv. Le fer est de nouveau attaqu lorsquil est mis au contact dun mtal
comme le cuivre. Voyons cela...

manipulation
Plonger un clou ou une vis en fer dans de lacide nitrique dilu ( 50%): on observe que le clou
est attaqu avec dgagement de vapeur nitreuse (oxyde dazote et dioxyde dazote notamment,
reconnaissable sa couleur brune). Le clou prend une couleur rouille cause de la
transformation du fer en ion ferrique Fe 3+. Voir photo ci-dessous :

attaque dun clou par lacide nitrique dilu

Prparer dans un autre tube essai une solution dacide nitrique concentr. Retirer le clou du
premier tube et, aprs lavoir bien rinc leau, le plonger dans lacide concentr. Lattaque
sarrte trs rapidement et le clou prend une couleur argente : cest une couche doxyde qui
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sest forme sa surface.


Lorsquon replonge le clou dans lacide nitrique dilu, il nest plus attaqu. Voir photo cidessous :

Plong ensuite dans lacide nitrique concentr le clou nest pas attaqu et se recouvre dune couche
doxyde.
Plong de nouveau dans lacide nitrique dilu, il nest pas non plus attaqu : le clou est passiv

On dit que le fer a t rendu passif par lacide nitrique concentr.


On peut faire cesser cette passivation, et faire reprendre lattaque du fer, en mettant celui-ci en
contact avec un fil de cuivre (photo suivante) :

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lattaque du fer reprend lorsquon touche le clou avec un fil de cuivre

Que sest-il pass ?


Le fer est attaqu par lacide nitrique HNO 3 dilu et froid en dgageant des vapeurs rutilantes
(oxydes dazote) et avec formation de nitrate ferrique :
3Fe + 8HNO3 2NO + 3Fe(NO3)2 + 4H2O
Plus prcisment, les ractions sont simultanment ralises avec lacide nitrique dilu et froid :
-

libration de lion nitrate en solution : HNO3 + H2O H3O+ + NO3-

rduction du fer : Fe Fe2+ + 2eraction de lion nitrate et du fer en solution : 2NO3- + 8H+ + 3Fe 2NO + 4H2O +

3Fe2+
rduction de lion ferreux en ion ferrique : Fe2+ Fe3+ + e-

Lion ferrique Fe3+ intervient dans le nitrate ferrique Fe(NO 3)2.


Remarque : le monoxyde dazote NO se transforme facilement en dioxyde dazote NO 2 (vapeur
rutilante) au contact de loxygne de lair.
On notera quil ny a pas dgagement dhydrogne lors des ractions de lacide nitrique dilu
sur les mtaux, contrairement la plupart des acides forts. En fait lacide nitrique agit comme
un oxydant fort : il dissout tous les mtaux sauf lor et le platine. Cette action est due lion
nitrate NO3- et non lion H3O+. Cest pour cette raison quil y a dgagement de NO au lieu de
H2.
Lorsque le fer est plac dans lacide nitrique concentr, une couche doxyde (Fe 3O4) se forme
sa surface et empche lattaque de se produire.
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De nouveau plac dans lacide nitrique dilu, le fer reste protg par la couche doxyde et ne
peut plus tre attaqu : il a t passiv par lacide nitrique concentr.
La passivation cesse lorsquon met un fil mtallique au contact du clou. Ce contact a pour effet
de percer la couche doxyde et entrane la reprise de lattaque du fer par un phnomne de pile
(voir rfrence). Dans le cas dun fil de cuivre touchant le clou, le fer est plus rducteur que le
cuivre, il va donc tre plus facilement oxyd par la solution dacide nitrique que le cuivre : le fer
agit comme une anode (cde des lectrons), la cathode tant le cuivre qui reste protg. On a :
Fe Fe2+ + 2e- (potentiel E = -0,44 V)
le potentiel lectrochimique pour loxydation du cuivre Cu Cu2+ + 2e- tant E = 0,34 V (donc
moins rducteur, ou plus oxydant).
La raction en prsence dacide nitrique concentr devient alors :
8HNO3 + 3Fe 2NO + 4H2O + 3Fe2+ + 6NO3et : Fe2+ Fe3+ + eTout autre procd qui consiste enlever la couche doxyde la surface du fer permet de
supprimer la passivation. Ainsi, au lieu demployer un fil mtallique, il suffit de toucher la surface
du clou avec une tige de verre : ce simple contact mcanique a pour effet denlever la couche
doxyde au point de contact.

BIBLIOGRAPHIE
Sur les phnomnes doxydo-rduction voir :
F. Elie : eau cleste et oxydo-rduction, novembre 2004

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