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Le Discours dcliniste en France

Author(s): Stphane Spoiden


Source: The French Review, Vol. 84, No. 1 (October 2010), pp. 68-80
Published by: American Association of Teachers of French
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/25758335
Accessed: 27-04-2016 10:55 UTC
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The French Review, Vol. 84, No. 1, October 2010 Printed in U.S.A.

Le Discours decliniste
en France
par Stephane Spoiden

Tout parti vit de sa mystique et meurt

de sa politique.

Charles Peguy

Le declinisme en France a une longue histoire ponctuee d'acces de


fievre aigue dont le dernier en date remonte a 2003 avec la parution de
Pouvrage intitule La Trance qui tombe de Nicolas Baverez1. Si Pon cherche
a dormer une definition du declinisme, il faut commencer par dire qu'il
etablit invariablement un diagnostic critique accablant sur l'etat general?

economique, politique, social?de la France avec comme corollaire la

conviction d'un rayonnement diminue sur la scene internationale.

La perception du declin de la France est le plus souvent decretee

et soutenue par des exercices de comparaison avec d'autres pays

economiquement plus importants et/ou militairement plus puissants,


comme PAllemagne ou les Etats-Unis. Ces comparaisons inspirent aux
observateurs des sentiments d'envie, de complexe d'inferiorite ou de
superiority, de perte d'estime de soi et autres conjectures d'ordre psy
chologique. Mais sans doute n'est-ce pas l'endroit ici de se risquer a une
tentative de socio-psychanalyse, meme si la theorie de la critique culrurelle
n'a a ce jour pas encore su faire la place que merite ce type d'eclairage dans
les affaires sociopolitiques.

Deux manieres classiques d'aborder le phenomene de declinisme


sont a envisager: par le fond et par la forme. L'approche sur le fond con
siste a analyser les faits, y compris les statistiques, et de voir si oui ou non
le sentiment de declin est confirme par une realite tangible et chiffrable;
l'approche par la forme, en revanche, consiste a considerer le phenomene
comme discours, avec sa genealogie, son ordre, pour reprendre des termes

foucaldiens un peu oublies. Dans cet essai, les deux approches seront
utilisees a la fois, sans ordre particulier et suivant l'interet de l'argumenta
tion, d'abord afin de definir les contours rhetoriques et les ressorts du

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discours decliniste tels qu'ils apparaissent dans divers ouvrages et les


medias de masse; ensuite, la question de savoir si la France est bel et bien
en declin sera abordee; et, enfin, une conclusion sur les fins politiques du
discours decliniste sera suggeree.
Tout d'abord, il parait primordial de tordre le cou a une fausse per
spective historique qui sous-tend de nombreux commentaires declinistes.
Pour repondre a la question "La France est-elle en declin?", de nombreux
observateurs commencent par faire une comparaison de l'importance de
la France dans le monde a differentes dates de l'histoire. Ils se posent, par
exemple, la question: est-ce que la France d'aujourd'hui est plus importante

qu'en 1940 ou en 1900, ou encore, disons, en 1700? II s'agit d'une fagon


simpliste et en fin de compte fallacieuse de proceder. II est sur que la
France jouit d'un rayonnement reduit par rapport a l'epoque de Louis
XIV ou durant les annees du colonialisme. Mais quels sont au juste les
criteres appliques a ce jeu de comparaison? Au tournant du dix-huitieme
siecle, la France etait la plus grande puissance d'Europe, alors qu'elle n'est

plus aujourd'hui qu'un pays d'importance globale moyenne. Cependant,


une stricte comparaison dans la diachronie ne resiste pas a une analyse
qui prend en compte les moyens et ressorts, souvent contestables, du
rayonnement trop sommairement defini. La France d'aujourd'hui n'a
rien a envier a la puissance dont jouissait la France coloniale au tournant

du vingtieme siecle, etant donne que ce type de puissance reposait sur


des valeurs et pratiques morales inacceptables aujourd'hui. Poussee a
l'extreme, cette fausse vision historique pourrait amener un citoyen alle

mand d'aujourd'hui a decreter et regretter que son pays soit en declin


par rapport au Troisieme Reich. On voit tout de suite le danger et
l'absurdite d'un tel raisonnement. Une comparaison historique fondee
sur des criteres de Realpolitik, ancres dans des positions immuables de
strict interet national sans egard aucun a des considerations ethiques
(peu importe les moyens pourvu que la France tienne son rang), releve
egalement d'une approche problematique, tant du point de vue moral
que diplomatique dans un monde de plus en plus interdependant. On
pourrait retorquer que la puissance d'une nation doit alors s'exprimer

dans le cadre des criteres acceptes d'une epoque. Mais a ce jour, les
nations ne se sont jamais mises en accord complet sur un modele de
references, meme pas au niveau economique ou le calcul du produit
national brut, le critere le plus general, varie largement d'un pays a
l'autre, ainsi que dans le temps, et se voit de plus en plus conteste comme
indicateur de richesse2.
A ce propos, il faut egalement considerer un autre aspect du contexte

actuel: la montee en puissance de continents et nations autrefois sous


developpes. Les declinistes font volontiers remarquer que la France a
perdu en 2007 deux places (de numero quatre a numero six) au classement

mondial du produit interieur brut3. Quoi de plus normal, par exemple,


qu'un pays d'un milliard trois cents millions d'habitants comme la Chine
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depasse la France dans le contexte actuel de mondialisation economique?


L'etat d'un pays doit ainsi s'evaluer dans la synchronie selon les contours
et les dynamiques du contexte international de l'epoque, et selon son role
par rapport a des pays de meme importance (demographie, superficie).

Est-ce que le pays tient sa place? On a souvent fait remarquer que la

France cherche encore et toujours a boxer dans une categorie superieure


a la sienne. Si c'est le cas, peut-etre devrait-elle integrer la classe relative

a son poids? Car pendant trop longtemps elle aurait officie dans une
categorie qui ne lui appartenait pas.
Cela veut-il dire que la France est en declin? Loin s'en faut! Outre le

fait qu'il n'y a peut-etre plus de classifications par poids qui vaillent,
soumettons alors la proposition suivante. Est-il possible de comparer la
France, disons, de 1900 a celle de 2000 quand celle-ci est imbriquee dans
TUnion europeenne? Quel est alors le poids reel de la France? Le monde
a evolue et s'est diversifie d'une telle fagon que faire partie d'une Union

europeenne en paix autour de Tan 2000 dans le monde globalise qui


est le notre est certainement preferable au statut d'une nation dominante

en 1900 dans un contexte europeen d'equilibre instable des forces et


de politique de puissance. Et par ailleurs, le calcul de la puissance, ses
definitions changeantes et les moyens d'agir varient selon le contexte
historique, rendent l'exercice de comparaison difficile et, en fin de
compte, improductif (on cite souvent aujourd'hui la notion de "soft
power" introduite par Joseph Nye en 1990; ou encore le "transforma
tional power" en ce qui concerne l'Union europeenne). Comme breve
illustration, il suffit d'evoquer la guerre en Irak pour immediatement
comprendre que la puissance traditionnelle, le "hard power" militaire,
possede egalement des limites, et que la capacite d'attraction et de trans
formation developpee par TUnion europeenne pourrait bien emerger au

vingt-et-unieme siecle comme la veritable mesure du pouvoir, ou du


moins Tune d'entre elles4.

Le discours decliniste en France a en effet une tres longue histoire


qui, pour sa periode moderne, remonte a la crise de 1870 et la defaite face

a la Prusse. La debacle de 1870-71 va en effet engendrer divers senti


ments de peur et d'inferiorite, mais aussi de revanche, vis-a-vis de
FAUemagne, nouvellement unifiee aux depens de la France. L'idee de
crise de civilisation, qui s'etendra par ailleurs a PEurope entiere avec la
Premiere Guerre mondiale5, va rapidement s'installer en France et creer

une sensation de malaise qui ne disparaitra que durant les Trente

Glorieuses avec la reconcialition orchestree par Charles de Gaulle et


Konrad Adenauer.

Cependant, a observer le socle theorique et analytique du recent


corpus decliniste, et comme le suggere Ezra Suleiman dans son ouvrage
Les Ressorts caches de la reussite frangaise, il apparait que ce soit une grille

de lecture tiree des ouvrages de Tocqueville qui semble ici a Poeuvre.


Suleiman affirme que les deux ouvrages principaux de Tocqueville, sur
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la democratic aux Etats-Unis (deux volumes publies en 1835 et 1840) et


sur les origines de la Revolution franchise (1856), avec la comparaison
implicite entre France et Etats-Unis, fournissent 'Texplication la plus
complete et la plus coherente de ce qui a fait de la France une terre
impropre au commerce et a la democratic" (28)6. Suleiman estime que
depuis plus de cent cinquante ans, mais disons plus raisonnablement
depuis les annees 20 quand Tocqueville fut progressivement redecouvert
par rintelligentsia franchise, de nombreux analystes ont regulierement

repris les observations de Tocqueville pour leur apparente pertinence


lors de leur partition. Le reproche que Suleiman fait a cet emprunt est qu'il

ne tient pas compte des risques d'anachronisme inherents a une telle


demarche, surtout apres la Seconde Guerre mondiale et la reconstruc
tion, quand "la France est sortie du cadre dans lequel on l'avait enfermee

si longtemps" (29). C'est done bien involontairement que Tocqueville


se retrouve dans le role d'inspirateur de l'idee d'une France retrograde,

bloquee, fossilisee, inapte au changement et au commerce qui sera


regulierement reprise avec succes et qui est a l'origine d'une des notions
cles du declinisme encore aujourd'hui: la France est irreformable.

Prenons l'exemple de deux periodes connues en France pour avoir


ete positivement immortalisees par l'histoire, la Belle Epoque et les
Trente Glorieuses. On remarquera que les contemporains de ces deux
periodes ne parlaient respectivement que de decadence et morosite
economique, sans parler d'un climat moral sombre, alors que l'analyse
froide des indicateurs economiques et sociaux (auxquels on pourrait
ajouter la production culturelle) ont revele apres coup des periodes fastes

de progres materiel quasi fabuleux. En ce qui concerne les Trente


Glorieuses, on se souviendra du fameux livre de Michel Crozier, La
Societe bloquee, un modele de l'heritage tocquevillien, publie quelques
annees (1970) apres les evenements de Mai 68. Crozier avait a juste titre
releve des elements scleroses dans la societe franchise notamment dans
la culture de l'entreprise?tres hierarchisee et peu democratique, et l'ac
ceptation des jeunes dans la societe?tres paternaliste et peu tolerante.
Cependant, les profondes transformations en matiere culturelle, economique

et sociale qui ont eu lieu au debut des annees 70, mais qui etaient deja
presentes avant Mai 68 avec notamment la culture "jeune" propagee par
la Nouvelle Vague en cinema et la musique rock, ont prouve que la
France n'etait pas a jamais figee.
Le sort identifie par Tocqueville, selon Tinterpretation qu'en fait
Suleiman, va etre puissamment reactive par la crise socio-economique
des annees 70. II s'ensuivra une serie impressionnante de constats des
defauts et limites fatales de la societe franchise dont Tun des plus
celebres, Le Mai frangais d'Alain Peyrefitte publie en 1976, a ete reedite
avec grand succes en 2004 et ensuite fin 2006 en version brochee par des
editeurs ne voulant sans doute pas manquer d'exploiter le nouvel emoi
decliniste (alors que le livre etait passe en collection Poche quelques
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temps apres sa premiere parution). Le fait meme de la rendition d'un


livre vieux de 30 ans, meme s'il a ete retouche il y a une dizaine d'annees,

ne peut qu'attester de Fimmobilisme de la France aux yeux des admira


teurs du discours pessimiste de Peyrefitte. Et pourtant, en 1995, Suleiman
disait ceci de Pouvrage de Peyrefitte:

Sans doute, le plus grand defi au principe de realite?et le plus

couronne de succes [...]. Ecrit avec verve et servi par un style ele
gant, Pouvrage d'Alain Peyrefitte [...] contribua sensiblement a ren
forcer tous les mythes habituels sur la France. Son sujet, si proche
des preoccupations de chacun, son ton, en apparence savant mais
tres anecdotique, toucherent une corde sensible de Pinconscient
frangais. Le livre eut un immense succes. (29)
Deux fois, faudrait-il maintenant ajouter.

Alain Duhamel est un autre personnage qui, a la faveur de Pactuelle


vague decliniste, a aussi frappe deux fois. Mais arrivant second, deux fois
egalement, apres Peyrefitte et aujourd'hui son heritier Baverez, il s'astreint
a relever, non pas les marques du declin, mais plutot les angoisses fran
chises face au succes, la depression collective et la manie du pessimisme
perpetuel. Sentiments et attitudes qui, bien entendu, sont entretenus par

le discours meme de ces Cassandre. Duhamel, apres avoir publie Les

Peurs frangaises en 1993, un an apres La France en desarroi: entre les peurs et

Vespoir de Peyrefitte, repasse les plats, tout comme les editeurs de


Peyrefitte, avec Le Desarroi frangais publie en 2003. Un tel manque

d'imagination dans les titres et renditions reflete le contenu du discours


decliniste qui ne fait que se repeter dans un "deja-dit, deja-entendu" dont
Foucault avait releve Paspect primordial dans Porganisation du discours
officiel. On pourrait arguer que Duhamel verse moins dans le declin que

dans Panalyse d'une disjunction entre succes frangais et perception


d'echec qui nourrit un doute de soi national, ce qui constituerait a mon
sens un diagnostic plus exact. Mais perte de confiance et autres symptomes

de psycho-pathologies collectives recenses par Duhamel aboutissent tou


jours a Pinevitable question du caractere irreformable de la France. Par
leurs titres repetitifs et les themes abordes, les livres de Duhamel font

partie integrante de la meme production discursive, avec comme seule


difference un ton legerement decale que Pon pourrait dans le meilleur
des cas caracteriser de revers de la meme medaille decliniste. "Non,
la France n'est pas condamnee au declin. Elle est en proie a un grand
desarroi. Elle peut et elle doit en sortir", reproduit Panalyste de fagon
quelque peu optimiste en quatrieme de couverture de son dernier ouvrage.

Mais gageons que dans dix ans, il republiera les memes balivernes, con
firmant ainsi Pimmobilisme frangais.
Dans son ouvrage intitule La Guerre des deux France, Jacques Marseille,

Peleve et Pheritier intellectuel de Jean Fourastie, compare la France


d'aujourd'hui (de 2000 pour etre precis) a un pays qu'il baptise Polaquie
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et qui n'est autre que la France de la fin des Trente Glorieuses en 1970.

Face a la France d'aujourd'hui, la Polaquie, pays pseudo-imaginaire,


ressemble vaguement a un etat sovietique, plutot immobile, mais c'est
pour la bonne cause ici, et l'auteur conclut de fac, on previsible que la France
depuis les Trente Glorieuses a connu une progression economique et s'est

transformee de fagon bien plus radicale encore que durant la periode


entre 1945 et 1975, pourtant celebre pour son taux de croissance et sa
capacity de changement. Et Marseille de conclure, c'est la these de son
livre, qu'il s'agit "de comprendre a quel point la France d'aujourd'hui ne

ressemble plus a la France d'hier" (17). A l'evidence, l'Hexagone n'est


pas du tout le pays rigide, inapte au changement que decrivent couram
ment ses critiques. Mais ce qui a surtout change, ce sont des elements
fondamentaux du bien-etre d'une societe que les Baverez et compagnie
omettent et qui resonnent peu avec la population. La liste de Marseille
est longue, done limitons-nous a l'essentiel:
?Le taux de mortality infantile et l'esperance de vie ont evolue de
fagon extraordinaire en France. On ne peut assez insister sur le fait
que ce sont la des marqueurs fondamentaux, des emanations
chiffrees d'un progres et d'une transformation en profondeur de
nombreux aspects de la societe. En ajoutant la spectaculaire
reduction de morts dues aux accidents de la route, le niveau de
morbidity en France est un des plus bas au monde (21^43). Mais
sans doute ce progres est-il imperceptible pour le citoyen,
puisqu'il est constant et, done, normal et attendu. Et sans doute le
citoyen a-t-il raison de prendre un tel etat de chose pour acquis,
mais toujours est-il qu'aucun sens tangible de progres n'est
consciemment enregistre.

?II en va de meme pour l'enrichissement general et la reduction


sensible des inegalites (54). Marseille montre que, contrairement a
la perception generate, la richesse des Frangais en 30 ans a
nettement augmente tandis que les inegalites se sont
singulierement reduites. II y a en l'an 2000 deux fois moins de

pauvres qu'en 1970 (77).


?La France deploie une productivity au travail inegalee dans le
monde ... mais pour ceux qui travaillent (85-105).
?Meme la demographie brandie en Europe comme le mal du siecle
est moins mauvaise qu'il n'y parait. La France observe un retour
de la natalite qui, ajoutee a l'immigration, renouvelle facilement la

population, selon Marseille (33-37).


La particularity de ces donnees statistiques reside dans le fait qu'elles

se traduisent mal en langage mediatique. Sans vouloir minimiser des


evenements qui refletent un malaise certain dans la societe franchise, il

faut noter qu'il est plus interessant pour les chaines de television de
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montrer des voitures en feu dans les banlieues qu'un tableau de chiffres
sur le progres de l'esperance de vie des Frangais. If it bleeds it leads, dit

on dans le monde de la television americaine. Mais prenons plutot un


exemple lie justement a l'esperance de vie qui, en revanche, a fait la une

des medias: la canicule qui s'est abattue en particulier sur la France


durant Fete 2003, et qui a cause selon les estimations la mort de quinze
mille personnes en France.
En plein debat provoque par La France qui tombe de Baverez mais
egalement dans un contexte d'opposition a l'aventure irakienne, les effets

de la canicule ont ete immediatement envisages comme signe que la


France etait effectivement en train de sombrer. L'episode fut interprets

en France, et repris de plus belle aux Etats-Unis dans une ambiance de


francophobie larvee, comme un symptome de declin7. Un article de
Christopher Caldwell dans le Weekly Standard suggere que la gestion

lamentable des problemes comme la canicule par le gouvernement

Chirac serait due au fait que celui-ci etait trop preoccupe a contrer les
ardeurs militaires americaines. En 2007, les rapports officiels tombent a

propos de la canicule qui a sevi dans plusieurs pays d'Europe occiden


tale. Proportionnellement, les effets de la canicule furent pires en Espagne
qu'en France, similaires en Italie, ainsi que dans d'autres regions affectees.

Mais le pays qui a, proportionnement toujours, subi le plus haut niveau


de morbidite est le Grand-Duche du Luxembourg qui, pourtant, possede
une infrastructure socio-medicale modele et est selon de nombreux
indicateurs le pays le plus riche du monde. Or, il n'est venu a l'idee de
personne de conclure a un quelconque signe de declin luxembourgeois,
italien ou espagnol8.
Taux de morbidite et canicule, entre le froid et le chaud de ces deux

informations, les medias et promoteurs d'emotion, on le sait, ne font


aucune difference. Mais ce qui nous interesse plus particulierement, c'est
la circularite et le recyclage perpetuels du discours officiel d'autorite, du

"commentaire", qui "sont dits, restent dits, et sont encore a dire", que

Foucault avait observes dans L'Ordre du discours (24). Parti de France, le

"commentaire" decliniste effectue un parcours en boucle: repris par la


presse etrangere, il reapparait en France souvent modifie (c'est la nature

du commentaire de ressurgir a chaque fois un peu different) comme


preuve qu'elle est bien en declin. "Le nouveau n'est pas dans ce qui est dit,

mais dans l'evenement de son retour", disait Foucault sur ce point (28).
Pour les etrangers, la France doit etre en declin puisque les Frangais eux
memes l'affirment; tandis que pour les concepteurs originels du discours,

il se confirme que la France est en declin puisque des observateurs

etrangers l'assurent.
Sur la conception de la pensee decliniste, il y a certainement d'autres
elements a developper, notamment a propos de sa structure, mais ajoutons
brievement deux remarques generates. Tout d'abord, il faut noter la ten
dance quasi universelle, du moins en Occident, mais particulierement en
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France, a croire que l'age d'or est toujours derriere nous9. Et ensuite, il ne

faut pas minimiser l'effet psychologique d'un prononcement de declin


qui, ajoute aux multiples repetitions d'un "deja-dit", finit par devenir
realite dans l'esprit des gens. II s'agit la de l'effet de repetition bien connu

des politiciens.

Cependant, le constat recent le plus serieux sur l'etat reel de la France

est assurement la collection d'etudes intitulee La France en mutation


1980-2005. II s'agit d'une analyse en profondeur de tous les aspects
(economique, social, politique) de la society franchise. La conclusion des
auteurs est unanime: la France est un pays qui bouge, s'adapte et se
reforme de fagon constante, reguliere. Les analyses infirment l'image de

"la France [...] incapable de changer, de s'adapter a un monde plus

ouvert, plus concurrentiel, postindustriel, et [...] [qui] va vers son declin a


force d'immobilisme" (Culpepper 13), comme le pretend Baverez. Sur le
front economique, les analyses montrent, entre autres, par des chiffres

detailles que, contrairement a l'idee recue, la France s'est adaptee a la


concurrence plus vite et plus en profondeur que la plupart de ses voisins

europeens.

L'ouvrage conclut de fagon generate que "le marche, l'ouverture, la


concurrence ont partout gagne du terrain" (14) mais surtout que "les
changements ont ete progressifs, sans visibility d'ensemble et non
deliberes" et d'ajouter que "c'est en partie l'ecart entre l'ampleur des
changements accomplis et le peu de visibility politique de chacune des
etapes de ces transformations qui permet de comprendre la crise politique
que connait la France en mutation" (14). En notant que le changement se
fait de fagon graduelle et imperceptible, cet ouvrage offre une cle pour la

comprehension du sentiment de declin en vogue a l'heure actuelle. La


France s'ennuierait-elle d'etre devenue, malgre elle, une nation euro
peenne simplement progressiste comme les autres? La conviction historique,

largement partagee et reprise par les declinologues, que la France, par


tradition, opere le changement exclusivement par rupture (c'est-a-dire par
revolutions) donne lieu a deux (fausses) conclusions:

1. Puisque aucune transformation radicate et soudaine n'a ete


observee depuis au moins de Gaulle, le pays baigne dans
l'immobilisme et s'y enfonce;
2. II faut inventer et promouvoir au plus vite un programme de

rupture.
Mais ce livre demontre, au contraire, que les reformes se font dans la
discretion, sont rarement annoncees et encore moins debattues en public.

II s'agit d'une forme d'action quasi invisible, "by stealth" dit-on aux
Etats-Unis, qui rappelle quelque peu le fonctionnement de l'Union euro
peenne. D'autre part, Ton sait que les politiciens frangais sont des artistes
du "double-speak" et qu'ils excellent dans l'art de decoupler le dire et le
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faire. L'exemple le plus connu est celui de la mondialisation, tant decriee

par les elus alors que la France s'y est magnifiquement adaptee et est
probablement Tun des pays les plus beneficiaires du phenomene suite a
des reformes operees par ceux-la memes qui la critiquent en public pour

des raisons d'ordre populiste.


Malgre cette evidence, de nombreux analystes, les declinologues bien
entendu mais egalement Jacques Marseille qui pourtant reconnait volon
tiers les accomplissements de la France, pronent la politique de la rupture
notamment a propos de la question de la croissance et du chomage, deux
elements negativement correles selon les economistes. Marseille, qui est
sans conteste un excellent economists et statisticien, utilise sur la question

de la rupture une perspective historique discutable. Outre le danger de


s'inspirer de precedents historiques de rupture qui ont eu lieu dans
des contextes differents du notre?il prend les exemples de de Gaulle a
son retour en 1958 et la conversion de Mitterrand au marche en 1982
83?on pourrait arguer que ces exemples constituent plutot des reformes

que des traitements de choc. Dans le cas de Mitterrand precisement, ce


sont plutot les mesures anti-capitalistes loufoques de son gouvernement
en 1981-82 qui constituaient une rupture dans un pays occidental engage

dans une economie de marche. En outre, les mesures de rupture que


Marseille prone en matiere d'emploi, de retraite, de recherche et d'educa

tion nationale ont ete adoptees dans la plupart des pays europeens sous
le terme de simples reformes. Et Ton ne peut s'empecher, par ailleurs, de
voir la rhetorique de la "rupture" comme procede consistant a preparer
le Frangais moyen, ou plus que moyen, a des mesures draconiennes en
matiere d'economie. Ce qui nous amene naturellement a Faspect politique
du discours decliniste.

En analyse culturelle, il est toujours opportun de se poser les deux


questions classiques: "A qui la faute"? et "A qui profite le crime"? Ques
tions qui s'inscrivent d'ailleurs parfaitement dans le dispositif decliniste.

Mais a qui profite la parole du declin? Historiquement, il est aisement


demontrable que Fimpression de declin fait le lit de Fautoritarisme,
accessoirement du fascisme, conduit souvent a des reactions et mesures
intempestives et, dans le pire des cas, a des politiques degression. II y a
certainement ici un parallele a faire avec la psychologie humaine du com

plexes Rappelons que FAUemagne avant la Premiere Guerre mondiale se


pretendait en declin vis-a-vis de la Russie et de la France, et se sentait
surtout encerclee par ces deux puissances. Les forces prussiennes, cette
armee accompagnee d'un pays, ont done, dans un exemple eclatant de

guerre preventive, juge opportun de reagir avant que le naufrage

annonce ne se materialise. Mais e'est surtout apres le traite de Versailles


en 1919 que le danger du discours decliniste a gagne dans toute PEurope,
une obsession qui a contribue a la crise de la democratic parlementaire,

la montee des fascismes et Pemergence de la folie nazie. Du cote de la


France, rappelons qu'a Pissue du traite de Versailles, Georges Clemenceau
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et Philippe Petain decreterent que la France etait finie (Paris 1919 167).

Plus tard, durant la Deuxieme Guerre mondiale, Petain dirige le pays

notamment a partir de l'idee qu'il doit inverser son declin.


Qu'en est-il aujourd'hui? II est clair que le declinisme tend a profiter

aux extremes politiques. Quand le discours decliniste se transforme en


ideologie politique, il ouvre la porte aux pathologies nationalistes. Le suc

ces relatif du Front National depuis une vingtaine d'annees en France


s'est construit notamment sur son discours du declin de la nation avec
assignation de la faute aux etrangers et a rinternationalisme. Mais malgre

la poussee frontiste de 2002 et son maintien dans le paysage politique,


ce type de messe nationaliste est de plus en plus improbable en Europe,

sans que le continent ne soit pour autant a jamais immunise contre ce


penchant.
II faut cependant evoquer rinstrumentalisation politiquement "accepta

ble" (sans assignation de la faute aux etrangers) du sentiment de declin


par la campagne electorate de Nicolas Sarkozy aux elections presidentielles
de 2007. En brandissant le spectre d'une chute irreversible?la France qui
tombe?le discours decliniste a magnifiquement prepare le terrain pour un
candidat dont le programme socio-economique promettait une therapie de
choc dans tous les domaines. Le discours politique de Sarkozy combine les
deux grands axes du discours decliniste que sont le caractere irreformable

de la France et la politique de rupture. C'est ainsi que le "candidat de la


rupture" a vu le jour, et ce n'est done pas un hasard si tous les declinologues
affirmes comptent parmi ses defenseurs. Baverez a servi comme Tun de
ses conseillers economiques les plus proches. Et meme Jacques Marseille,
ex-communiste et farouche critique du capitalisme en d'autres temps, a
manifeste son soutien a la politique economique de Sarkozy, en particulier

sur les questions de croissance et d'emploi. En critique vehement de la

loi des 35 heures, Marseille voit en Sarkozy le seul personnage politique


capable de rupture en matiere d'economie et de transformation de l'etat10.

Apres un an de presidence et la promesse d'une transformation


profonde du fonctionnement de l'etat, qu'a-t-on constate? Le President

Sarkozy a certes teste les limites de la Republique a de nombreux

niveaux, notamment a propos du role de la religion dans la societe et du

statut de la laicite. Mais qu'en est-il de la rupture au niveau socio


economique? Si Ton excepte quelques mesures mineures comme la

reforme des regimes speciaux de retraite, force est de constater que le


gouvernement de Nicolas Sarkozy s'est montre incapable de mettre en
place le moindre programme socio-economique qui ressemble de pres ou
de loin a une rupture, malgre une debauche d'energie inedite en France

de la part d'un president. La politique de rupture est une fausse

promesse parce qu'elle n'est fondamentalement ni necessaire, ni meme

possible. Pour qu'il y ait rupture, il faut qu'il y ait immobilisme?


certainement ce que les declinologues affirment. En partie pour des

raisons ideologiques, le discours du declin omet ainsi de reconnaitre une


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FRENCH REVIEW 84.1

double evidence demontree par Fouvrage de Culpepper, Hall et Palier cite


plus haut: la France est en constante reforme depuis au moins la Deuxieme
Guerre mondiale et Tage des (contre-)revolutions est heureusement revolu

en democratic liberate. Si ses predecesseurs ont constamment reforme


la France sans le dire ouvertement, notamment en ce qui concerne la mon

dialisation, Sarkozy de son cote tentera d'appliquer un plan de reforme


qui sera presente par ses communicateurs comme une politique de rupture.

En realite, rien ne changera dans la gestion de la nation, seule la com


munication politique donnera a la realite une autre coloration. Comme
Pa fait remarquer la presse franchise apres un an de sarkozysme, la
France est retombee dans le chiraquisme... sans doute teinte d'energie
napoleonienne, mais sans accomplissements notables!
Bien sur, si la notion de declin est a prendre avec un soupgon d'in
strumentalisation politique, cela ne veut pas dire que tout va bien en
France. Comme tous les pays du monde, la France possede des atouts
mais egalement des faiblesses. Jacques Marseille, avant d'adopter une
position tendancieuse dans ses ouvrages ulterieurs, avait bien decrit "deux
France", Tune "qui avance" et qui se trouve a la pointe de Fefficacite, et
Fautre "qui freine" et qui menace de faire chuter la France. II est sur que

des reformes du marche du travail, ainsi que de FEtat, notamment au


niveau des retraites et des effectifs, sont a considered L'ouvrage congu
par Culpepper, Hall et Palier rejoint Marseille sur ce diagnostic pour
conclure que PEtat aura de fait initie les reformes necessaires pour que
la France s'adapte au monde economique mais sans s'adapter lui-meme.
Mais, selon ces specialistes, ce qui constitue le plus grand mal est peut
etre la crise de confiance envers les politiques. C'est bien connu, les
Frangais aiment leur Etat mais beaucoup moins le pouvoir politique qui
le gere. Et quoi de moins surprenant a cette conclusion apres tant d'annees
de tromperie, de langue de bois en matiere de reforme socio-economique.
II est a craindre que Pannonce d'une improbable politique de rupture sur

fond de declin contestable n'apporte guere de solutions a ce propos. Le


dernier episode decliniste et les rapports contradictoires sur Petat de la
France nous rappellent le vieil adage viennois, parfois attribue au celebre
journaliste Karl Kraus, a Pannonce de la Premiere Guerre mondiale: "A
Berlin on dit que la situation est serieuse mais pas tragique; a Vienne, on
dit que la situation est tragique mais pas serieuse".

Notes
^uite a l'immense succes de cet ouvrage, traduit partout en Europe, Baverez a multi
plie les publications sous des variations diverses du meme theme. La question du declin
a produit un nombre important d'essais, collections, debats contradictoires et autres con
frontations. Pour un excellent et rapide tour d'horizon des differentes positions sur cette
question, voir le collectif Comment va la France avec notamment des essais de Baverez et

Daniel Cohen (critique de la notion de declin), deux des principaux protagonistes de ce

debat.

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Le Discours decliniste 79
2Pour une analyse recente des manipulations des grands indicateurs statistiques, tels que
le revenu des families, le pouvoir d'achat, les taux d'inflation et le chomage, voir l'excellent
article de Kevin Phillips.
3La France est repassee a la cinquieme place en 2008, depassant la Grande-Bretagne, a
la faveur d'un euro fort.

4C'est la these du livre provocant de Mark Leonard.


^oir le best-seller de l'epoque d'Oswald Spengler, Le Declin de VOccident publie en 1918.
6Voir De la Democratic en Amerique en deux volumes publies en 1835 et 1840 et L'Ancien
Regime et la Revolution publie en 1856.
^Voir l'ouvrage de Miller et Molesky, Our Oldest Enemy: A History of America's Disastrous
Relationship with France. A noter egalement que le New York Times, des la sortie de l'ouvrage

de Baverez, s'etait empresse de publier un editorial sur la question avec traduction de


quelques phrases bien choisies de l'essai en question. II est evident que dans le contexte de
l'opposition de la France a l'invasion de l'lrak, le New York Times tenait a projeter l'image d'un
pays qui doute comme le titre de l'editorial l'indique, "The French, Wallowing in Self-Doubt".
8Voir les rapport sur le site de l'lnstitut national de la sante et de la recherche medicale

(Inserm) aux adresses suivantes:


http://www.inserm.fr/fr/presse/CP_scientifiques/2007/att00004486/
robine_mortalite.pdf;
http://ifr69.vjf.inserm.fr/~webifr/pdf/INSERM_rapport_canicule_octobre2004.pdf.
9Voir l'ouvrage d'Arthur Herman, The Idea of Decline in Western History, en particulier
la troisieme partie intitulee "The Triumph of Cultural Pessimism" qui analyse notamment
les ecrits de Sartre, Foucault et Fanon.

10Alors que son ouvrage La Guerre des deux France semblait contredire le propos de
Baverez dans La France qui tombe, Marseille rejoint Baverez sur la question de la reforme de
l'Etat et le choix de la personne?Sarkozy?pour la mener a bien dans deux cinglants essais:
Du bon usage de la guerre civile en France recourt a une lecture de l'histoire pour soutenir
l'usage de la rupture en France; et Les Bons Chiffres pour ne pas voter nul en 2007 tente de

demontrer que seul un conservateur, apres des annees de gabegie et d'inanite sous la
gauche, est capable de mener a bien les transformations socio-economiques jugees vitales si
la France ne veut pas sombrer definitivement.

References
Baverez, Nicolas. La France qui tombe. Paris: Perrin, 2003.
Crozier, Michel. La Societe bloquee. Paris: Seuil, 1971.

Caldwell, Christopher. "The Decline of France." The Weekly Standard 9-13 (8 December
2003). Consulte en ligne le 14 mai 2008. http://www.weeklystandard.com/Content/
Public/Articles/000/000/003/429zmcyt.asp
Comment va la France. Les Dossiers du Monde. Collectif. Paris: Le Monde et l'Aube, 2003.

Culpepper, Pepper D., Peter A. Hall, and Bruno Palier, Eds. La France en mutation 1980-2005.

Paris: Presse de la fondation nationale des sciences politiques, 2006. Adaptation de


la publication en anglais: Changing France, the Politics that Markets Make, New York:

Palgrave, 2006.
Duhamel, Alain. Les Peurs frangaises. Paris: Flammarion, 1993.

_ . Le Desarroifrangais. Paris: Plon, 2003.

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Foucault, Michel. L'Ordre du discours. Paris: Gallimard, 1971.
Herman, Arthur. The Idea of Decline in Western History. New York: Free Press, 1997.
Leonard, Mark. Why Europe Will Run the 21st Century. New York: Public Affairs, 2005.
Marseille, Jacques. La Guerre des deux France: celle qui avance et celle quifreine. Paris: Perrin,

2004.

_ . Du bon Usage de la guerre civile en France. Paris: Perrin, 2006.

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80 FRENCH REVIEW 84.1


_ . Les Bons Chijfres pour ne pas voter nul en 2007. Paris: Perrin, 2007.
MacMillan, Margaret. Paris 1919. New York: Random House, 2001.
Miller, John ]., and Mark Molesky. Our Oldest Enemy: A History of America's Disastrous
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Nye, Joseph S. Bound to Lead: The Changing Nature of American Power. New York: Basic Books,

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Peyrefitte, Alain. Le Mai frangais. Paris: Fayard, 2006 (1996).

_ . La France en desarroi: entre les peurs et Vespoir. Paris: Fallois, 1992.


Phillips, Kevin. "Numbers Racket. Why the Economy is Worse Than We Know." Harper's
Magazine 1850 (May 2008): 43-47.
Suleiman, Ezra. Les Ressorts caches de la reussite frangaise. Paris: Seuil, 1995.
Tocqueville, Alexis de. L'Ancien Regime et la Revolution. Paris: Flammarion, 1993.

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