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Tres momentos en la nocin de modalidad

Sergio Etkin
Facultad de Filosofa y Letras, UBA
Resumen
Se bosqueja en este estudio una explicacin metaterica acerca del paradjico concepto de
modalidad en lingstica, al mismo tiempo central y difuso, postulndose que se configura
por tres momentos fundamentales, no armoniosa y coherentemente integrados, sino atravesados por fuertes tensiones. El primero se asocia al origen sofstico de la categora, en
contraposicin con el descubrimiento de la oracin declarativa por la escuela adversaria, el
platonismo; el segundo, al tratamiento de la nocin en lgica modal, donde se la reduce al
ncleo duro de la necesariedad o posibilidad de un contenido proposicional, nico aspecto recogido, como modalidad en sentido estrecho, por enfoques lingsticos que Koyama
(2006) caracteriza por su semanticismo pragmtico. El tercero se piensa como su momento
sinttico: desde una pragmtica propiamente dicha, la modalidad recupera dialcticamente
sus marcas de origen y simultneamente retiene su derrotero completo, como emblema de
la subjetividad en el lenguaje, especialmente por obra del enunciativismo francs. La nocin
de modalizacin designa la actual multiplicacin explosiva tanto de los fenmenos semnticos, enunciativos, pragmticos y discursivos de subjetividad con los que entra en complejas
relaciones: deixis, polifona, lxico evaluativo; como de las categoras gramaticales que se
describen bajo este aspecto.

Introduccin
Se propone en este artculo una indagacin metaterica acerca de la nocin de modalidad
en lingstica y anlisis del discurso. Nuestro punto de partida ha sido el inters por uno de los
tantos aspectos paradjicos que encierra la modalidad en el lenguaje: cmo es posible que una
idea que se reivindica como fundamental en diversas teoras dentro de la filosofa y las ciencias
del lenguaje sea al mismo tiempo reconocidamente vista como oscura, compleja, imprecisa, difusa o indefinible, despertando las reacciones ms dispares, que van desde la resignacin hasta la
denegacin? Nuestro intento en busca de una respuesta se basar en buscar una explicacin de
esta situacin conflictiva suponiendo, en el interior de esta idea, una composicin compleja, heterognea y tensa, bajo la forma de tendencias de pensamiento que van moldeando la modalidad
como nocin con el correr del tiempo y con distintos grados de superposiciones e interacciones.

Algunas consideraciones epistemolgicas


Encontramos, en nuestra investigacin, que parece poco explorada la posibilidad de poner
en juego puntos de vista diversos sobre la cuestin a pesar de que esto parecera necesario, pues
la modalidad, en su larga historia, ha sido tratada y elaborada por mltiples disciplinas y resulta
en cierta forma sospechoso que una nocin constituida por impulsos tan diversos pueda presentar hoy un aspecto armonioso. En efecto, tienen que ser muy dismiles los tratamientos que la
modalidad ha recibido tratada por la antigua retrica en su origen, la lgica en todos sus perodos, la tradicin gramatical completa, la filosofa modista, la lingstica de Port-Royal, la filosofa
kantina, el pensamiento romntico, y, contemporneamente, las corrientes predominantes de la
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lingstica del siglo XX, en especial las de orientacin pragmtica, desde las ms estructuralistas
a las ms contextualistas, incluida la semitica misma. La postura de corte neopositivista que
resumiramos en la frmula cada especialista se ocupar del aspecto que le compete y definir
con claridad qu pequea porcin de esta amplia idea es de su incumbencia en funcin de sus
propsitos especficos de anlisis no nos resulta satisfactoria: nos parece necesario alcanzar, en
vez de esto, un punto de vista abarcador y extrnseco a las disciplinas particulares, posiblemente
filosfico, asumiendo las pretensiones y los riesgos que semejante mirada se entiende que puede
implicar.
Nos decidimos, entonces, por enmarcar nuestra investigacin en una perspectiva metaterica,
en el sentido de desarrollar un anlisis especulativo acerca de las motivaciones, los puntos fuertes y las zonas de tensin que pueden detectarse en algunas teoras muy representativas ya que
todas parecen inabarcables que tratan centralmente la idea que nos interesa.
Nuestro trabajo no es nuevo: en efecto, encontramos que particularmente en algunas tesis
de doctorado recientes (Picavez, 2003; Vold, 2008) se observa una tendencia marcada a desplegar en sus estados del arte exposiciones que problematizan a fondo la cuestin modal, ingresando en los aspectos ms complejos e imprecisos de esta categora, con una decisin tal vez ms
enrgica que la de hace algunos aos, para ordenar el panorama: revisar y criticar definiciones,
clasificaciones, adscripciones disciplinares, fenmenos involucrados, etc. En buena medida, estos
nuevos estudios son impulsados por autores que han puesto en tela de juicio la consistencia de
la idea de modalidad hasta su lmite. Pensamos que esto es mrito en especial de varios artculos
de O. Ducrot el de 1993, con un ttulo particularmente elocuente: Para qu sirve el concepto
de modalidad? en los cuales se estudian, cotejados con los de diversas otras corrientes tericas,
los principios del enunciativismo lingstico y sus nociones principales, entre las que se encuentra la de modalidad, cuestionada por el autor por su compromiso histrico e insuperable con el
dualismo filosfico tradicional objetividad-subjetividad.
No obstante, entendemos tambin que nuestra visin no se identifica con la de estas otras tesis,
debido a que en ellas el anlisis de las teoras acerca de la modalidad es solo una parte de su trabajo,
pues apuntan a una aplicacin emprica de la categora, que queda de alguna manera garantizada
de antemano, mientras que para nosotros representa el trabajo en su integridad, ya que preferimos
no prejuzgar acerca del valor del concepto, de modo tal de no resentir nuestro anlisis crtico.

Los tres momentos del concepto de modalidad


Un anlisis detenido de la modalidad que preste atencin de la forma ms amplia posible a
los diversos aspectos que involucra histricos, conceptuales, transdisciplinarios, etc. permite, a
nuestro juicio, diferenciar en su elaboracin distintas capas de significacin y necesidades tericas con las que esta nocin se ha vinculado. Como sugerimos arriba, suponemos que una idea de historia tan extensa, con ms de veinticinco siglos de existencia, que llega a la actualidad en estado cuestionable y problemtico, tiene que cargar en su interior puntos de vista diferentes que se encuentran en tensin
y en equilibrio inestable, los cuales podran ser responsables de su carcter multiforme. Estos diferentes
impulsos, a veces directamente tendencias contrarias, son, a nuestro criterio, construcciones tericas
que han dado forma a la modalidad en un sentido fuerte, es decir, que no han representado un
mero pulido o perfeccionamiento para una nocin ya consolidada, sino que la han impregnado
de sentidos que no han perdido vigencia nunca ms en adelante. Creemos que la heterogeneidad
de las elaboraciones tericas que han dado hasta ahora su forma a la nocin de modalidad es un
factor decisivo para la explicacin de la paradoja entre su centralidad y su carcter problemtico, del que partimos. Al respecto, sostenemos que la oposicin entre modalidad (o modalidad en
sentido restringido) y modalizacin (o modalidad en sentido amplio), sintetiza esta tensin bsica entre

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una visin ms logicista, objetivista y absoluta, por un lado, y su consideracin ms retrica, subjetivista y discursiva, ms afn a sus orgenes dentro del pensamiento sofstico, por el otro.
Identificamos como momentos de la nocin de modalidad a estos aspectos nucleares en los
que consiste, de acuerdo con nuestro examen. No entendemos estos momentos estrictamente
como etapas histricas que se debieran estudiar necesariamente desde un punto de vista histrico, sino como niveles conceptuales que revelan diferentes tendencias de pensamiento que pueden detectarse en una consideracin sincrnica de esta idea, en la medida en que, originados en
pocas distintas, resultan marcas indelebles que nunca ha perdido.
A nuestro criterio, son tres las tendencias fundamentales que han dado su forma a la idea
de modalidad, y se vinculan dialcticamente entre s, pues, sucintamente, a la primera tesis sobre
la modalidad, la que se liga con su surgimiento mismo y es de ndole retrica, se opone una vertiente de orientacin contraria, de tipo lgico, para integrarse estas dos primeras etapas en una
tercera de sntesis, en el sentido a la vez integrador y superador que, para nosotros, exhibe la idea
de modalidad en su forma actual dentro de las ciencias del lenguaje.

Primer momento

El primer momento de la idea de modalidad, su momento originario, que llamaremos
sofstico y sobre el cual, perdidos los textos originales, se conoce poco, comenzara con la acuacin misma del concepto por obra del sofista Protgoras, cuya motivacin principal parece
haber estado ligada a dar cuenta de cmo ciertas unidades del discurso enunciados (lgoi),
tal vez en un sentido prximo al actual de oracin o clusula adoptan diferentes torsiones
o modificaciones (trpos, en griego) no para meramente representar las cosas, sino tambin
para expresar otras actitudes comunicativas del sujeto hablante: manifestar deseos, pedidos,
rdenes, etc.
La nocin servir, entonces, desde un principio, para clasificar, tipos de oraciones y, tambin
tempranamente, para descubrir la categora de modo verbal, sentidos que conserva hasta la actualidad (cf. Allan, 2001: 343): en efecto, estas dos nociones lingsticas penetran, probablemente
por va del estoicismo, en las primeras gramticas griegas con la suficiente fuerza como para no
perderse ya en adelante.
Los objetivos de la primera retrica, que se superponen con los de los sofistas y se orientan a
la obtencin de un efecto persuasivo sobre un auditorio a travs del discurso, influyen en esta manifestacin del fenmeno general de la modalidad pero, a la vez, crearn entre retrica y modalidad un vnculo tal que el aumento de prestigio o la cada en el inters por la primera supondr,
en adelante, que movimientos anlogos afecten tambin la consideracin que reciba la segunda.
Desde nuestra visin, la nocin de trpos o modo resulta, en el marco de las disputas entre sofistas
y acadmicos, una especie de emblema de la postura sofstica, ms subjetivista, frente al enfoque
ms objetivista propio de Platn y sus seguidores en la Academia, cuya principal preocupacin
ser la postulacin y el anlisis terico del enunciado asertivo, es decir, el que puede evaluarse en
trminos de verdad o falsedad, smbolo de la enunciacin cientfica.
As, Platn se fija ante todo en la capacidad del discurso para representar adecuadamente la
realidad: atento al problema de la verdad, sienta, a travs de su descubrimiento de la primigenia
idea de oracin declarativa en El sofista 253a ss, las bases para el desarrollo del concepto tradicionalmente contrario al de modalidad: el de contenido proposicional. Su foco de atencin se restringe
al tipo de enunciado mnimo que habilita una predicacin sobre un estado de cosas, entendido
como el enlace entre un nombre que refiere a un individuo (noma) y una segunda parte del discurso (rhma). El contraste entre modalidad y contenido proposicional parece manifestar correlativamente la
oposicin filosfica clsica entre el subjetivismo sofstico y el objetivismo absoluto platnico.

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Como sealan los historiadores del lenguaje (cf. Auroux, 1999), en la poca de la redaccin de los primeros tratados de gramtica, con la confluencia de las tendencias de la primera
gramtica como pedagoga de la lectura, la filosofa del lenguaje de Platn arriba reseada, el
descubrimiento aristotlico de las categoras de la realidad, el pensamiento y el lenguaje, la tradicin totalizadora estoica y el inters de los autores alejandrinos por el comentario filolgico
de los textos, se instalar la idea de una gramtica terica y normativa que intenta dilucidar las
reglas de la lengua, independientemente de sus realizaciones concretas en los discursos. Este
proceso de autonomizacin de la gramtica como disciplina, como una teora del significante
con progresiva exclusin de la dimensin semntica y, ms an, de la dimensin pragmtica del
discurso, resulta un dato importante para comprender el apartamiento cada vez ms marcado
que distancia el pensamiento gramatical de la problemtica de la modalizacin, en tanto que fenmeno retrico-discursivo.
En efecto, histricamente, la idea de modo, como signo de subjetivismo, ir tendiendo a ser
cercada y relegada al plano de lo retrico, y a sufrir un desprestigio creciente tanto frente a las
disciplinas emparentadas a ella dentro del trivium medieval: la lgica y la gramtica, como frente
a las ciencias de base ms exacta, desvaloracin acadmica que puede tomar mltiples aspectos,
segn el punto de vista desde el que se considere: as, lo retrico y lo modal pueden considerarse
como aspectos poco sistemticos del pensamiento y del lenguaje; objetos difcilmente definibles
o clasificables, demasiado abarcadores, difusos, ilimitados, adornos del lenguaje, licencias solo
aceptables en literatura, etc.

Segundo momento

El segundo momento, que calificaremos como lgico, representa en la historia del concepto
el perodo que le asegurar su supervivencia inagotable dentro de las ciencias del lenguaje. La
lgica modal, subdisciplina de la lgica general, es desarrollada especialmente por Aristteles y la
escuela megrico-estoica. Es un rasgo definitorio de la modalidad en sentido lgico su interpretacin como una modificacin que recae sobre el enunciado la oracin declarativa de las lenguas
naturales para relativizar su predicacin en funcin de las ideas de posibilidad y de necesidad.
En su interpretacin estrictamente lgica, se le resta, pues, a la modalidad por completo su carcter retrico-discursivo dicho en los trminos de la pragmtica lingstica, sus dimensiones
ilocutiva y perlocutiva.
Sin entrar en los pormenores de sus transformaciones histricas, resulta s remarcable que
la lgica modal medieval va a conservar el carcter tcnico, formalista y axiomtico que le imprimiera Aristteles. Pero un estudio como el lgico modal, que en Aristteles contaba con la complementacin
para el tratamiento de los aspectos no lgicos implicados en la nocin ms concretamente, para
una teora del enunciado no declarativo y de la expresividad subjetiva a travs del lenguaje, de
la potica y, especialmente, de la retrica, perder ese respaldo en la medida en que los estudios poticos
y retricos declinen, situacin que, con altibajos, se verifica en toda la Edad Media, por lo que el fenmeno
modal va a terminar sosteniendo, unilateralmente, tan solo su sentido restringido asociado con la determinacin de la necesidad y la posibilidad de una proposicin preyacente.
El concepto de modalidad en sentido restringido, que se maneja en lingstica, recoge este aspecto
que toma, para nosotros, el valor de una especie de logicismo del fenmeno modal. A nuestro
criterio, esto puede deberse a que el anlisis lgico de la modalidad resulta mucho ms apropiado
para una gramtica terica descontextualizada cuando deja de ser una actividad emprica orientada a la enseanza de la lectura, primero, y al anlisis y comentario filolgico de los textos de los
autores clsicos, despus, viraje del cual la gramtica latina de Prisciano es el paradigma que su
interpretacin originaria, orientada a la explicacin del fenmeno retrico de la persuasin.

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En resumen, este segundo momento que distinguimos en la exposicin del concepto de


modalidad el ncleo duro de la idea de modalidad en sentido restringido, asociado con su
tratamiento lgico formal sobre la base de la expresin de lo posible y lo necesario, se vuelve
hegemnico a partir del declive de la retrica en el mundo antiguo y medieval. En la misma proporcin en que la lgica siempre asociada a la axiomtica de la matemtica, y esta, a su vez, paradigma del
pensamiento cientfico en general se impone como disciplina sobre la retrica, la modalidad se interpreta en
su sentido restringido, perdiendo terreno sus valores retricos.
En poca contempornea, los aportes de von Wright a la lgica modal, y el influjo destacadsimo que tienen sobre la lingstica, constituyen, a nuestro juicio, un punto clave en el paso
del segundo al tercer momento de la nocin de modalidad. Von Wright es responsable de una
ampliacin de las categoras de necesidad y posibilidad, del plano ms rigurosamente lgico, a
otras dimensiones de la realidad humana: en particular, a su dimensin gnoseolgica, en tanto
que grados de creencia del sujeto cognoscente, con sus modalidades epistmicas, y a su dimensin
prctica, en tanto que anlisis del deber ser, con sus modalidades denticas.
Esta expansin del objeto de la lgica modal ms all de las modalidades aristotlicas o
alticas (representadas en el cuadrado aristotlico por las oposiciones entre lo necesario, lo
contingente, lo posible y lo imposible) constituye, para nosotros, un punto de inflexin, debido a
que no puede sino derivar en una puesta en tela de juicio de los lmites de la modalidad tomada
en sentido restringido. Un anlisis profundo de la polisemia de los dos trminos que constituan el ncleo
duro de la lgica modal, posibilidad y necesidad, parece tener sobre aquel efectos explosivos, pues habilita
una multiplicacin de las perspectivas enunciativas a partir de las cuales pueden predicarse esas categoras:
lo posible y lo necesario por razones lgicas se propaga a lo posible y necesario por razones fsicas, ticas, legales, psicolgicas, ideolgicas, etc.

Tercer momento

Para arribar al tercer momento de la nocin de modalidad, su momento sinttico, se necesit que la lingstica experimentara lo que algunos autores, como Mey (2006), entienden como
su giro pragmtico, que, con antecedente principal en Kant, se consolida, a travs de los filsofos
neokantianos, en las grandes tendencias pragmticas y enunciativistas que proliferan desde mediados del siglo XX especialmente en Inglaterra, Francia, Alemania y Rusia. En uno de sus aspectos ms bsicos, este giro opera una reivindicacin de la dimensin retrica del lenguaje.
Parece claro que es de la mano del impulso neo-retrico y de los nuevos intereses por la discursividad efectiva que se restituye al concepto de modalidad su sentido originario, el determinado o,
al menos, vislumbrado por la tradicin sofstica, que haba partido, como ya se consign, de dos
ideas bsicas: (a) la de tipos de enunciados, que apuntaba a la fuerza en la que tiene que ser interpretado el enunciado y a los efectos que se espera producir sobre su destinatario, esto es, en trminos
pragmalingsticos, a su ilocutividad y su perlocutividad, y (b) la de modo verbal, que captaba la
manifestacin de la expresividad del sujeto hablante frente a la realidad descripta a travs de una
categora morfolgica incorporada por la conjugacin verbal en el corazn mismo del sistema
lingstico de numerosas lenguas naturales.
Entendemos que son dos los rasgos constitutivos de la etapa actual por la que atraviesa la
nocin de modalidad: (1) su tendencia a recubrir toda clase de manifestaciones de la subjetividad lingstica y, por esta misma razn, (2) el que sea sometida a una revisin y a una crtica
extremadamente profundas. Efectivamente, la etapa actual en la historia del concepto de modalidad, tiene, a nuestro juicio, un carcter dialctico, pues en su marco, la modalidad recupera
sus marcas de origen y, al mismo tiempo, retiene su derrotero completo e incorpora nuevas
perspectivas, provenientes no solo del campo estrictamente lingstico, sino tambin de otras

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disciplinas de la filosofa y de las ciencias sociales. Esta sntesis no representa una posicin
signada por la coherencia armoniosa sino ms bien por la tensin que producen corrientes de
pensamiento que siguen sentidos opuestos. En efecto, al tiempo que la nocin de modalidad recupera sus propiedades retrico-discursivas originarias, no se pierde su desarrollo lgico, quedando los dos
niveles reunidos en una sntesis, a veces ms fluida, a veces con el aspecto de soluciones de compromiso,
no exentas, por lo tanto, de tensin.
Especialmente por influencia del enunciativismo francs, la modalidad vuelve a ser emblema de la subjetividad en el lenguaje y a desplegar los aspectos mltiples que contena en su germen sofstico. Charles Bally protagoniza el vigoroso impulso que se da al estudio sistemtico de
la relacin entre lenguaje y comunicacin, y lenguaje y subjetividad en este perodo, oposiciones
que cristalizarn en estos autores definidamente en una dicotoma que separa el aspecto referencial del
lenguaje de su dimensin modal y que sita la nocin de modalidad, como signo fundamental de la subjetividad, en el ncleo de todo enunciado lingstico.
La idea de modalizacin, o modalidad en sentido amplio, cristaliza, en trminos de Le Querler
(1996: 41), esta verdadera explosin de modalidades nuevas, que se ramifica como una red
incontenible de conexiones y superposiciones con otras nociones, en que la nocin se asocia, casi caticamente, con las ideas pragmticas y discursivas de fuerza ilocutiva, temporalidad, estilo, connotacin, deixis, lxico subjetivo, polifona, entre otras, y con nuevos fenmenos gramaticales, tanto en el
nivel morfolgico, como en el lxico y en el sintctico, en los que se advierte un costado modal
que es lo que lleva a que hoy se hable con toda naturalidad de adjetivos modales, adverbios modales o hasta del valor modal de distintos marcadores de discurso. La nocin de modalidad, se
nutre, pues, de nuevas categoras afines acuadas por las ciencias del lenguaje e ingresa as en
nuevas constelaciones conceptuales.
Es, pues, en nuestro tiempo que la modalidad consolida el carcter omnipresente, ubicuo y
casi invasivo que se seala repetidamente en la bibliografa por ejemplo, por von Fintel (2005),
Thompson y Hunston (2006), y que le da al concepto su aspecto de nebulosa (segn la expresin de Meunier), situacin por algunos autores apreciada y, por otros, como Vetters (2001:
173), para quien en el dominio de la modalidad reina una situacin catastrfica, fuertemente
rechazada.
Por el mismo camino, algunos de sus principales especialistas emprenden una crtica radical
de la categora modal. Por ejemplo, de acuerdo con Douay (2003), esta explosin contempornea de la modalidad en lingstica se debe a su imbricacin con la idea de subjetividad, lo que
lleva a que se ample a toda actividad mental o intelectual del locutor al construir su enunciado.
Con la misma radicalidad que Ducrot (1993), segn la autora,
(...) si la concepcin de la modalidad como expresin de la subjetividad en el lenguaje ha abierto
la va a la rehabilitacin del sujeto hablante en el anlisis lingstico, uno se puede preguntar
hoy sobre la pertinencia de mantener esta categora. Toda vez que se toma la palabra no se
presupone una reaccin subjetiva del locutor frente a algo, cualquiera sea la naturaleza de la
apreciacin o del juicio que se haga? Cmo distinguir, entonces, la modalidad, asimilada a la
subjetividad, como categora particular?

Concluimos destacando, en la misma direccin de nuestro argumento, la conexin que establece Ducrot (1993: 111) entre las primeras discriminaciones lgicas sobre la modalidad, como
punto de partida, y la dispersin lingstica actual del campo, cuando seala que

una multitud de elementos lingsticos han sido, antes o despus, calificados como modalidades.
El nombre seguramente ha sido dado, en principio, a las expresiones que refieren, ms o me-

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nos aproximativamente, a la oposicin establecida por la lgica antigua entre los conceptos de
posible, real y necesario (). Con el paso del tiempo, se agregaron las modalidades denticas
y epistmicas () Y despus las interjecciones, las estructuras exclamativas, los marcadores de
fuerza ilocutoria, a veces, incluso, ciertos conectores, como pero (por oposicin a y) han sido
amontonados en esta categora.

Para, con irona exquisita, sumirnos en una casi completa perplejidad:


Yendo ms lejos, por qu no incluir tambin las expresiones una multitud de y amontonados que
emple hace instantes, si hubiera podido decir ms sobriamente un gran nmero e introducidas?
Mi eleccin sugiere ya que tengo cierta repulsin frente al amontonamiento de esta multitud.
De aqu se sigue la necesidad de acrecentar la multitud agregando en ella todos los elementos
lexicales que poseen connotaciones, todo lo que incumbe a la estilstica en el sentido que Bally
da a este trmino. Supongamos ahora que yo hubiera dicho un gran nmero en vez una multitud,
hubiera sido, en el fondo, menos modal? Porque este nmero no es grande sino para mi impaciencia. Para escapar a la modalidad, hubiera podido decir un cierto nmero. Pero mi frase (que
se volvera entonces Un cierto nmero de elementos lingsticos han sido, antes o despus, calificados
como modalidades) no tendra ya la ms mnima razn de ser, por lo que hubiera hecho mejor en
empezar con la siguiente.

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bora.uib.no/dspace/bitstream/1956/2653/1/Dr.Avh._Eva_T_Vold.pdf

CV
Sergio Etkin es Licenciado en Letras (UBA). Trabaja en la correccin final de su tesis para la Maestra
en Anlisis del Discurso, FFyL (UBA), dirigida por la Dra. Elvira Arnoux. Es profesor de Semiologa
(CBC, UBA), Talleres de Lectura y Comprensin de Textos (U. N. de Lujn), Gramtica Espaola
(I.S.P. en Lenguas Vivas) y Fundamentos de Filosofa, Lgica y Epistemologa, y Lenguaje y Comunicacin
en la Universidad de la Marina Mercante.

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