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1895.

Mille huit cent quatrevingt-quinze


31 (2000)
Abel Gance, nouveaux regards

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Jean-Jacques Meusy

La Polyvision, espoir oubli dun


cinma nouveau
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Rfrence lectronique
Jean-Jacques Meusy, La Polyvision, espoir oubli dun cinma nouveau, 1895. Mille huit cent quatre-vingt-quinze
[En ligne], 31|2000, mis en ligne le 06 mars 2006, consult le 04 mars 2016. URL: http://1895.revues.org/68
diteur : Association franaise de recherche sur lhistoire du cinma (AFRHC)
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AFRHC

La Polyvision, espoir oubli dun cinma nouveau

Jean-Jacques Meusy

La Polyvision, espoir oubli dun cinma


nouveau
Pagination de l'dition papier : p. 153-211
1

Lide du triple cran ou Polyvision, tel que les spectateurs de 1927 ont pu le dcouvrir
dans Napolon, manait dun ralisateur qui se dclarait pote, Abel Gance, et nullement dun
technicien ou dun ingnieur1. Le cas est inhabituel: Henri Chrtien, pre de lHypergonar
(CinmaScope), tait un astronome doubl dun inventeur; Mike Todd, qui a donn son nom
au Todd-AO, tait un producteur; Fred Waller, crateur du Cinrama tait un spcialiste des
effets spciaux, etc.
La Polyvision na pas non plus rsult de proccupations conomiques, comme ce fut le cas
des procds amricains de projections panoramiques sur grand cran qui ont fait une brve
apparition en 1929-1930 pour combattre la baisse de frquentation cinmatographique. Les
majors leur avaient alors prfr le sonore , mais elles en exhumrent lide dans les
annes cinquante, lorsquune nouvelle crise apparut aux tats-Unis, cause cette fois par le
dveloppement de la tlvision.
Au contraire, ce sont uniquement des considrations dordre artistique qui ont incit le
ralisateur de la Roue faire clater lcran traditionnel en trois images distinctes qui se
raccordent en un vaste panorama lorsque culmine le souffle pique de luvre, telles des
rivires unissant leur imptuosit pour former un large fleuve dont les eaux assagies et
puissantes se dirigent vers limmensit de la mer.

Un nouveau concept de reprsentation de lespace-temps


4

Ds lors que le cinma narratif a abandonn le plan unique de ses dbuts relation en dure
relle dune action gnralement unique se droulant en un lieu unique ds lors quil a
voulu raconter des histoires complexes, il sest trouv confront au problme du mode de
reprsentation dactions multiples se droulant en des lieux et des temps eux-mmes multiples.
La trame spatio-temporelle du rcit, compose de fils savamment entremls, ne semblait
pouvoir tre restitue au cinma que squentiellement, compte tenu du droulement linaire
du matriau filmique et de lunicit spatiale de sa reprsentation, limite un seul cran
rectangulaire. Montage altern ou parallle, flash-back sont des procds directement hrits
du livre qui a en commun avec le film le droulement linaire, unidirectionnel, de sa lecture.
Ces procds, quoique purement conventionnels, ont t assez vite assimils par les spectateurs
puisquils reproduisaient, en les amnageant plus ou moins, les procds de la littrature
narrative.
Il y eut, certes, quelques petites entorses ces modes dominants dcriture filmique qui
constiturent les prmices de la Polyvision. Ainsi chercha-t-on reprsenter plusieurs images
dans lespace de lcran, soit en fractionnant celui-ci, soit au moyen de surimpressions.
La surimpression a t utilise trs tt, mais pas toujours pour faire clater les conventions
de reprsentation de lespace-temps. Souvent elle a servi montrer linvisible, par exemple
les penses intimes des individus ou leurs rves. Ainsi dans Histoire dun crime (Ferdinand
Zecca, 1901), le condamn mort, endormi dans sa cellule, revoit en rve les jours heureux de
son enfance auxquels le spectateur est convi grce une surimpression (ce qui est aussi, au
second degr, une incursion dans un autre espace-temps permis par le rve et secondairement
par sa reprsentation lcran, la surimpression).
Le fractionnement de lcran (split screen) a t et est encore parfois utilis pour montrer
simultanment des scnes gnralement corrles mais se droulant en des lieux distants.
Ainsi, sous une forme lmentaire, deux personnes qui sont en conversation tlphonique
peuvent apparatre sur deux parties de lcran et le spectateur voit ainsi les expressions de
la personne qui parle en mme temps que les ractions de son interlocuteur. Lcran divis
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sert aussi montrer des scnes appartenant un autre couple espace-temps . Dans la
premire version de Jaccuse (1919), Abel Gance montre sur la partie suprieure de lcran les
soldats harasss avanant en dsordre, tandis quon voit dans la partie infrieure le droulement
impeccablement orchestr des ftes de la Victoire sur les Champs-lyses.
Bien quAbel Gance ait trs largement utilis les surimpressions, comme beaucoup de
cinastes de lpoque du muet, il a voulu pour son Napolon dpasser les limites de cet
embryon de montage simultan, horizontal, en crant deux crans latraux. Ds lors, le
montage acqurait de plein droit une double dimension et devenait, pour employer le terme
de Gance, une vritable orchestration dimages animes, chaque cran jouant le rle dun
instrument, selon une mtaphore quil se plaisait employer. Les relations des images entre
elles ne stablissaient plus seulement squentiellement, dans leur continuit temporelle, mais
aussi dans la simultanit, selon une continuit spatiale. Ce qui faisait dire Gance quavec
la Polyvision le cinma entrait dans la quatrime dimension, faisant limpasse de la troisime
dimension quil jugeait peu intressante sur le plan artistique2.
La Polyvision est donc la fois la confrontation simultane des images entre elles et leur
union pour former un immense panorama comme le fera plus tard le Cinrama en utilisant
dailleurs les mmes principes techniques. Mais le Cinrama, en refusant lcran variable,
restera un outil bien peu souple, certes idal pour les effets spectaculaires mais fort mal adapt
la reprsentation despaces limits, de scnes intrieures. Malgr de rares tentatives pour
lui faire raconter des histoires (en particulier, en 1962, la Conqute de lOuest, western
de plus de 2 h 1/2 form de plusieurs pisodes que ralisrent H. Hathaway, G. Marshall et
J. Ford), le Cinrama se consacrera essentiellement la production de pseudo-documentaires
dont les gigantesques cartes postales animes taient surtout conues pour susciter chez le
spectateur des sensations physiologiques fortes. Ainsi le Cinrama restera plus proche parent
des attractions foraines que du cinma proprement dit.

Aux sources de la Polyvision


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Comme je lai dj dit, Abel Gance voquait toujours la polyphonie pour faire comprendre
ce quest la Polyvision. Par exemple, dans ce texte dat du 26 novembre 1957 et intitul Le
Spoutnik du Cinma: la Polyvision3:
Je ne saurais trop rpter que la POLYVISION correspond ce que fut la POLYPHONIE. Au
XIVe sicle, celle-ci transforme lart musical qui pendant des sicles tait rest ptrifi dans
limmobilisme du plain-chant et de la mlodie solitaire. Certes les oreilles jusquau moyen ge
saccommodaient encore du seul rcit chant mais, peu peu, un apptit auriculaire vint aux
auditeurs. Et avec circonspection des tentatives audacieuses permirent dimbriquer un son un
autre son, puis deux, puis trois, puis vint lorganum 4 notes, le contrepoint tait n et avec lui
lorchestration qui ouvrait ds lors la musique des portes triomphales. Par le jeu des associations
simultanes la Polyvision agira de mme car le cinma actuel retarde de plusieurs annes sur les
apptits visuels qui se sont dvelopps dune faon si grave que les salles peu peu se vident. []

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Cette mtaphore possde une incontestable valeur pdagogique, mais elle nimplique pas
une filiation musicale directe de la Polyvision. Abel Gance laissait plutt entendre que les
triptyques-panoramas, puis les triptyques images inverses (comme vues dans un miroir)
taient ns dune rflexion purement cinmato- graphique:
Quand jai fait Napolon, je me sentais comme quelquun dont on a li les bras et qui voudrait
sortir ses bras des liens qui lentourent. Et je me disais: mais comment pourrais-je prsenter ces
scnes, que les gens soient assez pris, quils soient assez nombreux, que jaie un champ immense,
parce que plus jaurai un champ immense, plus les gens devront tre loin, et finalement je perdrai
par lloignement ce que je gagnerai par le nombre, et je naurai pas du tout la sensation que je
cherche.
Et brusquement lide mest venue : mais si javais un cran droite et un cran gauche,
agrandissant mon champ visuel, cest--dire me donnant trois fois la grandeur de limage, alors
je pourrais avoir un cran panoramique de mes soldats, quand jai besoin de soldats, qui aurait
infiniment plus de puissance que ce que je pourrais avoir en une seule image en les loignant
Et lide mest venue primitivement de lcran panoramique qui tait en somme le grand cran
de Napolon. Ensuite, au montage, je me suis aperu que si je montais limage centrale, o
Napolon rflchissait la faon dont il allait diriger sa campagne, et que si je voyais en mme

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temps gauche ses armes descendant dune colline par exemple, et que si jinversais limage de
gauche par rapport celle de droite, la mme image darme descendant de cette colline, javais
comme une architecture mouvante merveilleuse, tandis que lui, au centre, continuait ses rves de
construction de lEurope dalors4
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Les hritages culturels ne sont pas toujours conscients chez les crateurs et, dans le cas prsent,
ce qui ma frapp est le paralllisme de la dmarche de Gance et de celle des peintres de retables
du XVe sicle (principalement) auxquels on doit tant de diptyques, triptyques et polyptyques.
Ces dispositifs jouent en effet sur lespace-temps mais ils ne sont pas les seuls dans ce cas:
les tangkas tibtains, par exemple, prsentent gnralement des sagas religieuses clates en
de multiples reprsentations miniaturises dvnements distants par les poques et les lieux
supposs de leur droulement. Si Gance se rfrait toujours la polyphonie dans ses textes, le
mot de triptyque, quil avait dabord choisi, tait une allusion trs claire la peinture. ma
connaissance, il ne dveloppa cette filiation dans aucun des nombreux articles et interviews
quil consacra ses triptyques et la Polyvision5.
Lorigine grecque du mot triptyque implique un pliage en trois, effectivement ralis dans
les triptyques picturaux. Le repliement des volets latraux sur le panneau central implique
que ceux-ci aient une largeur moiti moindre. Cette contrainte renforce la suprmatie que la
reprsentation centrale possde dj par sa position mme, face lobservateur. Malgr la
largeur identique des crans de la Polyvision, Gance na pas remis en cause cette hirarchie,
installant ainsi son invention rvolutionnaire dans une continuit culturelle. Il est noter que
lquilibre gnr par la suprmatie de la peinture centrale dans les triptyques est fort difficile
(sinon impossible?) atteindre dans les diptyques, du moins si lartiste opte pour la dualit de
leurs reprsentations. Cest probablement la raison pour laquelle les diptyques sont beaucoup
moins nombreux que les triptyques (ou les polyptyques). De la Sainte Trinit au drapeau
tricolore (adopt par un grand nombre de pays), la symbolique ternaire a dailleurs fait fortune.
Considrons le triptyque Scnes de la Passion qui est luvre dun peintre connu sous le
nom du Matre de Delft et date des toutes premires annes du XVIe sicle (fig. 1). Trois scnes
distinctes y figurent. Le panneau central reprsente la scne classique de la Crucifixion. Le
panneau de gauche relate un vnement antrieur la Crucifixion et situ en un autre lieu:
il sagit de la Prsentation au peuple du Christ (portant une couronne dpines) par PoncePilate (Ecce Homo ou Voici lHomme). Le panneau de droite est la Descente de la croix,
vnement bien videmment postrieur la Crucifixion mais situ dans le mme lieu, la colline
du Golgotha. Le triptyque concerne donc trois moments successifs de la vie du Christ et deux
lieux distincts, articuls autour de la scne centrale de la Crucifixion.
En ralit, si nous observons avec davantage dattention ces trois panneaux, nous nous
apercevons que le jeu des temps et des espaces est beaucoup plus complexe. Ceux-ci
correspondent non seulement au sujet principal (comme nous venons de le voir) mais aussi
des vnements qui lui sont compltement anachroniques. Ainsi, le donateur (cest--dire
le commanditaire de luvre) est figur sur le panneau central sans tre, bien videmment,
contemporain du Christ. Dune faon analogue, la tour larrire plan gauche du panneau
central appartient la Nouvelle glise de Delft, termine en 1496, la fois anachronique et
fort loigne gographiquement de la colline du Golgotha. Ces chimres spatio-temporelles
ntaient pas rares dans la peinture religieuse o le donateur tait souvent reprsent ainsi que
certains lments qui lui taient contemporains. On peut trouver des correspondances chez
Gance lorsque celui-ci, dans les triptyques finaux, procde des surimpressions qui mlent
des lments htrognes par le lieu et/ou lpoque (souvenirs de Brienne, de Josphine, carte
dItalie voquant la prochaine campagne, tandis que des colonnes de larme avancent dans
lenthousiasme, etc.).
Considrons un autre exemple de triptyque: la Vierge et lenfant avec les Saints et le Donateur,
de Hans Memling (probablement 1 470) (fig. 2). Ici nous avons un lieu unique (lespace des
trois panneaux est en effet en continuit) et, semble-t-il, un seul temps. Le panneau central
est centr sur lenfant Jsus vers lequel convergent tous les visages. Au premier plan,
gauche, est reprsent agenouill Sir John Donne de Kidwelly qui reoit la bndiction de
lenfant Jsus (le triptyque tait une commande de Sir John Donne do la dsignation de

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Triptyque de Donne galement employe). En face de lui, Lady Donne. Les deux panneaux
latraux reprsentent des espaces en continuit avec lespace central. Toutefois la ncessit
matrielle dun encadrement de bois portant les charnires cre une certaine rupture visuelle
( la diffrence, bien sr, des triptyques-panoramas du Napolon qui ne subissent pas
cette contrainte)6. Cette rupture partielle est mise profit par le peintre dans sa composition:
Saint Jean (John)-Baptiste avec lagneau de Dieu, sur le panneau de gauche, et Saint Jean
(John)-lvangliste, sur celui de droite (les saints patrons de Sir John Donne), sont dans
des situations quelque peu distancies par rapport la scne centrale. Leur visage nest pas
dirig vers lenfant Jsus, contrairement celui de tous les personnages reprsents sur le
panneau mdian. Ils assistent la scne mais ny participent pas. Ajoutons, mais cela sort de
la confrontation avec la Polyvision gancienne, que les faces extrieures des deux panneaux
centraux sont dcors de peintures en trompe-lil de statues de deux saints, Christophe et
Anthony Abbot. Cette dcoration extrieure atteste que le triptyque ntait ouvert que les jours
de fte.
Comme dans le premier triptyque, une analyse plus approfondie rvle une trs grande
complexit du traitement de lespace-temps. Lunit spatio-temporelle du triptyque est en fait
une pure construction idologique du peintre rpondant une intention religieuse. Outre que
le donateur nest pas contemporain de lenfance du Christ, ses deux saints protecteurs ne
pouvaient tre, selon la tradition, plus gs que le fils de Dieu!7 Ajoutons que le paysage
larrire plan est celui familier au donateur, non celui de la Galile qui vit natre le Christ.
Les exemples fourmillent dans lhistoire de la peinture occidentale qui expriment des relations
spatio-temporelles trs varies la fois entre les trois panneaux des triptyques et lintrieur
mme dun panneau, entre ses divers lments. Remarquons que Gance, sil a souvent ml
au sein dun (ou de plusieurs) cran de Napolon des lieux et des poques diffrents au
moyen de surimpressions, a toujours vit ces procds dans ses triptyques-panoramas. Sans
doute a-t-il voulu que ceux-ci produisent surtout une impression dimmensit et de puissance
quune sophistication dcriture, entranant une lecture moins immdiate, aurait probablement
compromise.
Il est un autre aspect, moins secondaire quil ny parat dabord, qui rapprochent aussi les
triptyques de Napolon des triptyques picturaux aussi bien que des tangkas: les uns et les autres
ne sont offerts la vue quen certaines circonstances. On sait que les tangkas sont quips
dun petit rideau jaune qui en cache les fines reprsentations et que les volets latraux des
triptyques se replient sur le panneau central pour mettre labri leurs prcieuses peintures. Le
rideau de scne de la Polyvision dvoilant lcran mdian puis, au moment voulu, les volets
latraux, joue le mme rle, renforant leffet de surprise. Le rideau de cinma, comme celui
du thtre, est, en effet, la fentre quon ouvre et quon ferme sur la vie: il dlimite le temps
et le champ de la digse. Gance y attachait beaucoup dimportance pour la prsentation des
triptyques de Napolon:
Il faut, cet instant de lArme dItalie, que deux rideaux souvrent brusquement droite et
gauche de lcran, en dmasquant deux autres crans sans solution de continuit. Comme si les
trois vannes dune cluse taient simultanment ouvertes, va sengouffrer alors dans le public, le
torrent le plus vhment et le plus riche de puissance humaine que lhistoire ait vu se dchaner.8

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Durant lhiver 1956-1957, lorsque Abel Gance et Nelly Kaplan prsentrent au Studio 28 un
spectacle de Polyvision intitul Magirama dont je parlerai plus loin et qui reprenait notamment
les triptyques de Napolon, Philippe Soupault avait, lui aussi, t frapp par la parent de la
Polyvision avec les triptyques picturaux. Dans un article intitul Des primitifs italiens au
cinma de lavenir, on pouvait lire:
En sortant de ce petit cinma qui fut jadis glorieux puisque ses anciens directeurs eurent laudace
de prsenter, les premiers, des films dont limportance pour lhistoire du cinma est aujourdhui
manifeste, je ne pouvais mempcher de faire un rapprochement entre les techniques de deux
grands artistes dont jadmire profondment et depuis longtemps le gnie, laudace et le courage
intellectuel: Paolo UCCELLO et Abel GANCE.
Les dcouvertes de Paolo UCCELLO, son dsir perdu de faire sortir lart pictural des ornires,
son uvre la plus importante et la plus significative (les trois panneaux de la Bataille de San-

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Romano), je les comparais aux dcouvertes dAbel GANCE, son dsir persvrant de dlivrer
le cinma de ses routines et son uvre dj clbre quil a nomme Polyvision.9
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Ces quelques remarques npuisent pas les rapprochements que lon peut faire avec la peinture.
Celle-ci a recherch par des voies diverses les moyens de montrer un sujet sous plusieurs
aspects, sous plusieurs angles, plusieurs poques et dans ses rapports avec dautres lments.
Outre les triptyques et polyptyques, on pourrait aussi voquer les collages et le cubisme (dans
sa dfinition originelle) comme tentatives picturales tmoignant de proccupations analogues.
Si Gance na gure voqu la peinture dans ses textes, cest peut-tre parce quelle ne peut
fixer quun seul instant (ventuellement plusieurs) et na pas, comme le cinma, la possibilit
daccder de plein droit un dveloppement temporel. Elle reste inapte fonctionner dans
la dure, dans la continuit. La musique, au contraire, fait entendre les sons la fois dans leur
succession (temps) et dans leur simultanit (espace) comme le fait la Polyvision avec son
montage horizontal et vertical.

Une production hors du commun: Napolon


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Ce fut Napolon qui rvla ce nouveau mode dcriture filmique propos par Abel Gance, bien
que le film ne lemploya que pour certaines squences seulement. La ralisation de Napolon
fut une pope de quatre annes seme dembches qui se poursuivirent au cours de son
exploitation. Bien quelles aient dj t relates, il est utile de les rappeler ici10.
Lorsquen 1923 Abel Gance, g de 33 ans, commenait crire le scnario de Napolon,
il tait dj un ralisateur trs en vue, considr comme un des reprsentants les plus dous
de la nouvelle vague du cinma franais. Mater Dolorosa (1917), la Dixime Symphonie
(1918), Jaccuse (1918) et la Roue (1923) avaient assis sa rputation. Homme du XIXe sicle
par son romantisme hugolien, il tait aussi un avant-gardiste par ses recherches sur lcriture
cinmatographique. La Roue, qui lui avait demand trois annes de travail, annonait par son
montage les travaux des cinastes sovitiques. Par la reprsentation humanise et sublime
dun des principaux hros du film, la locomotive Pacific Compound, resplendissante de ses
bielles et de ses pistons, il annonait les recherches plastiques de la fin de la priode du muet.
Par le sens de lpope allant jusqu la dmesure, la Roue menait logiquement son auteur
sur la voie de procds indits dcriture la mesure de son nouveau projet, Napolon. Cette
uvre devait initialement comporter six films distincts, de 1500 2000 mtres, couvrant toute
lpope napolonienne depuis lenfance Brienne jusqu Sainte-Hlne. Il ne sagissait pas
dun serial mais dun ensemble de films indpendants dont laction centre et indpendante
tant du prcdent que du suivant assure la possibilit dexploitation la meilleure puisquil
ne sera aucunement ncessaire pour tre intress de voir tous les films du sujet11. Gance
envisagea mme un moment de porter huit le nombre de films et leur longueur 2 400
mtres12. Ainsi Napolon, avec une longueur totale de 9 000 19 200 mtres, selon les
hypothses, une figuration considrable, des lieux de tournage nombreux et loigns, tait le
projet le plus colossal du cinma franais.
Une Association en participation devait fournir les sept millions de francs estims alors
ncessaires la ralisation. Le consortium allemand Stinnes (sidrurgie et industries
lectriques) sengageait en fournir la plus grosse partie, 4,7 millions de francs, par
lintermdiaire des socits Westi et Wengeroff Film13. Dans le contrat originel, Gance avait
accept de raliser le premier film pour le 31 dcembre 1924, mais cette date seuls des
tests avaient t raliss et le tournage ne dbuta rellement quen janvier 1925 au studio de
Billancourt. Gance avait affich sur les murs du studio une proclamation destine galvaniser
ses troupes pardon, ses collaborateurs:
Il faut, entendez bien le sens profond que je mets dans ces mots, il faut que ce film nous permette
dentrer dfinitivement dans le Temple des Arts par la gigantesque porte de lHistoire. Une
angoisse indicible mtreint la pense que ma volont et le don de ma vie mme ne sont rien si
vous ne mapportez pas tous un dvouement de toutes les secondes.
Nous allons, grce vous, revivre la Rvolution et lEmpire. La tche est inoue.
Il faut retrouver en vous la flamme, la folie, la puissance, la matrise et labngation des soldats
de lAn II. Linitiative personnelle va compter: je veux sentir en vous contemplant une houle qui

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puisse emporter toutes les digues du sens critique, de faon que je ne distingue plus, de loin, entre
vos curs et vos bonnets rouges14
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Etc., etc.
Quelques mois plus tard, le 25 juin 1925, les difficults du consortium Stinnes, faisant suite
au dcs dHugo Stinnes en avril 1924, amenrent Westi et Wengeroff Film renoncer leur
participation! Par une lettre en date du 29 aot 1925, la grance du film, assume par la Socit
des Films Abel Gance, adressait une lettre de congdiement 33 collaborateurs. La Socit
des Films Abel Gance subissait elle aussi les contrecoups de cette dconfiture, puisque sur
un capital de 200000 F, 72000 F avaient t souscrits par Westi-Wengeroff Films15. Selon
Abel Gance, un tiers du film seulement tait ralis (en particulier les scnes de lenfance de
Bonaparte Brienne, tournes aux studios de Billancourt et Brianon pour les extrieurs,
les scnes de Corse et du dpart de Bonaparte pour le continent sur une chaloupe en pleine
tempte, la scne de la Marseillaise au Club des Cordeliers). Lavenir de Napolon devenait
incertain. Charles Path continuait soutenir le film sans toutefois lui apporter un financement
dterminant: dans une lettre Abel Gance date du 29 septembre 1925, il lautorisait user
de son nom auprs des financiers sollicits. Il ajoutait: Je ne doute pas un seul instant de
votre russite, pour laquelle je vous apporterai mon concours le plus complet dans la mesure
o la chose mest permise16.
Abel Gance reprit son bton de plerin, en qute dun partenaire pour remplacer les socits
du groupe Stinnes. Dans un rapport financier confidentiel on lit:
Le total du prix de revient du premier film slve ds lors 9000000 F. Cinq millions de francs
sont dj dpenss. Les dpenses restant courir slvent donc 4000000 F. Il reste donc au futur
participant qui entrerait dans le groupe, verser 4000000 F. Sur les cinq millions dj dpenss,
le groupe Stinnes a vers 3700000 F; ainsi quon le verra dans les conditions de liquidation ciincluses, le groupe Stinnes perd deux millions sur ces 3700000 F. Le reste, soit 1700000 F, est
payable au prorata aprs exploitation du premier film.17

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Ce futur participant , Gance le trouva aprs quelques mois de recherche : il sagissait


de la Socit Gnrale de Films qui sengageait fournir 8 millions18. Le contrat entrait en
vigueur le 1er novembre 1925 pour se terminer le 15 octobre 1926, date ultime de remise de la
copie de montage19. Le dlai ne sera pas tenu, pas plus que la longueur de ce premier pisode
commenant avec la jeunesse de Napolon pour sachever au dpart de la campagne dItalie.
Abel Gance sengageait en effet ce que son mtrage ne dpasse pas 3000 mtres ou, dfaut,
acceptait que la SGF pratique les coupures ncessaires. Il fera quelque 12000 mtres dans la
version longue (12800 selon Kevin Brownlow), rduite plus de 5000 mtres dans la version
prsente lOpra (environ 3 h 1/4)! Quant au cot de ce premier film, il tait pass de 7 9
millions, puis 13 pour finalement atteindre environ 18 millions, si lon en croit les articles de
presse parus lors de sa sortie20. Le contrat ne concernait pas la suite des pisodes de Napolon,
pour lesquels la SGF devait faire connatre Abel Gance ses intentions dans un dlai dun
mois aprs la sortie du premier film.
Comme Abel Gance lcrivait le 4 novembre 1925 le navire repart avec une hlice neuve.
Billancourt, on termina la scne de la tempte sur mer, puis on tourna des plans de la bataille
de Toulon, dans la boue des tranches (le reste de la bataille devant tre tourn plus tard sur
place).
Ce nest quau dbut de lanne 1926 quAbel Gance fit appel Andr Debrie pour lui
fabriquer un dispositif trois camras Parvo synchronises, permettant dembrasser ensemble
un large panorama. Le 3 fvrier 1926, la maison Debrie lui adresse un devis quelle
accompagne de srieuses rserves techniques:
[...] Cependant, nous nous faisons un devoir de vous indiquer, ds maintenant, la difficult que
prsentera une telle projection au point de vue ralisation, car la juxtaposition des 3 images ne
pourra pas tre absolument invisible, ou tout au moins, nous ne pouvons pas la garantir.
Ainsi, malgr que nous prenons comme projecteurs des appareils Path, il est comprhensible que
le manque de fixit de chaque appareil, qui est invisible pour une seule projection, sera doubl
par le fait davoir deux images qui peuvent varier sparment lune ct de lautre.

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De plus, comme il faut prvoir le retrait de la pellicule qui est une matire lastique, chaque image
doit tre la prise de vues, photographie de telle faon quelle recouvre lgrement sa voisine;
des crans dgradateurs, placs sur les projecteurs, seront rgls pour fondre les deux images lune
sur lautre de la faon la plus parfaite possible. []21
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Le dispositif de prise de vues comprenait trois camras mtalliques Parvo K montes selon
un axe vertical sur trois plateaux superposs. Un moteur lectrique commandait les trois
appareils ensemble ou sparment, par lintermdiaire dun arbre avec embrayages qui
engrainera volont avec chaque appareil, par lintermdiaire de pignons fixs larrire de
ceux-ci. La camra fournissant limage du milieu tait orientable de 10 degrs de chaque
ct, tandis que les deux camras fournissant les images latrales pouvaient pivoter de 10
degrs vers le centre et de 90 degrs vers lextrieur. Le prix du dispositif tait de 35000F
sans les trois camras qui taient tarifes 15000F lunit. Pour la projection, la maison Debrie
proposait de monter sur une table mtallique trois projecteurs Path complets, commands par
un moteur lectrique unique, pour la somme de 35000F. Le dlai de fabrication des dispositifs
de prise de vues et de projection tait de lordre de deux mois et demi trois mois.
Le 15 mai, la SGF faisait savoir la maison Debrie quelle souhaitait faire les premiers essais
de prises de vues triples le 25 ou le 26 mai et lui demandait de lui fournir un oprateur pour
ces premires sances. La lettre ajoutait:
Je compte que Monsieur Maurice voudra bien, comme il nous la propos, soccuper des brevets
prendre pour les trois crans au nom de Monsieur Gance, car il est indispensable dtre protg
et surtout de ne pas risquer dtre devanc dans cette innovation.22

35

Le brevet fut dpos au nom dAbel Gance le 20 aot 1926 sous le n 633.415 (Procd
dobtention deffets artistiques dans les projections cinmatographiques)23. En fait ce brevet
ne concernait que lide de ce quAbel Gance appellera plus tard la Polyvision, lexclusion de
tout dispositif technique prcis destin la mettre en uvre. Les deux aspects fondamentaux
de la Polyvision y taient mentionns:
les images pourront se raccorder exactement, ou bien encore elles pourront tre spares, si
lon veut montrer simultanment plusieurs scnes diffrentes prises des instants diffrents.

36

Les moyens pour parvenir ce rsultat taient indiqus de la faon la plus vague:
la prise de vues on se servira de plusieurs objectifs ou dun objectif multiple combin placs
judicieusement dans un ou plusieurs appareils spciaux ou normaux. Ces objectifs pourront
correspondre chacun une bande de pellicule lesquelles seraient ensuite synchronises la
projection. Ces objectifs pourront aussi produire simultanment leurs images sur une seule
pellicule ayant des dimensions diffrentes des dimensions standard.

37

38

Quelques mois plus tard, le 16 octobre 1926, Andr Debrie dposait un brevet couvrant le
dispositif que la maison avait fabriqu pour Abel Gance, sous le n 636.620 (Debrie, Andr
Lon Victor Clment Procd permettant de prendre simultanment au moyen de plusieurs
objectifs une vue cinmatographique prsentant une certaine tendue).
La ralisation et le dpt de brevet du triple cran datent donc de 1926, alors quAbel Gance
avait commenc prparer le scnario de Napolon depuis trois ans environ. La fabrication
du dispositif et les essais durent tre excutes dans une certaine prcipitation. Les prises
de vues panoramiques ne furent ralises qu la fin du tournage, dans la scne du dpart
pour la campagne dItalie (les autres triptyques ne comportaient pas de panoramas et ne
ncessitaient donc pas lemploi du dispositif trois camras couples). On peut se poser la
question de lpoque laquelle Abel Gance eut vritablement lide du triple cran. On serait
immdiatement tent de rpondre en 1926 si un texte traduit en anglais et dat du 28 dcembre
1926 indiquait une date bien antrieure. On lit dans ce document intitul Rapport sur les
origines du brevet secret 11.035 dpos en France, Allemagne, Angleterre et Amrique le 20
aot 1926:
En septembre 1922, propos dune srie de scnes importantes de son film NAPOLON, M. Abel
Gance crivait dans son scnario, et sur feuillets spars pour que cette remarque ne tombe pas
sous des yeux intresss, ce qui suit:

1895. Mille huit cent quatre-vingt-quinze, 31 | 2000

La Polyvision, espoir oubli dun cinma nouveau

Remarque confidentielle Il y aura deux rideaux cachant deux crans sur les cts, et au signal
de Bonaparte les 2 rideaux souvriront sur un cran rouge droite, sur une cran bleu gauche,
pour ensuite, comme si les troupes franaises taient une immense fresque, voir se drouler les
3 actions qui nen formeront plus quune sur les 3 crans confondus en un seul, lcran blanc
conservant le centre de laction.
Lide principe du double, triple ou quadruple cran tait trouve; savoir, llargissement du
cadre, en permettant lil de voir infiniment plus de choses que sur un cran ordinaire ou la
vision de ces mmes choses une chelle infiniment plus grande.
M. Abel Gance rencontra de vifs obstacles pour la ralisation matrielle de son ide, et des remises
successives le renvoyrent de 1922 1925, poque laquelle il put enfin faire admettre la Socit
Gnrale de Films, o il continuait Napolon, limportance et lenvergure de sa conception.
Aprs maints checs de pourparlers, il dcida cette Socit examiner fond sa proposition, et
celle-ci fit construire pour M. Gance 3 appareils synchrones de prise de vue, avec des angles
calculs, ce qui lui permet de raliser enfin son projet. []24.
39

Sous rserve de recherches ultrieures, notamment dans les archives conserves la BiFi
et actuellement inaccessibles, cette thse parat bien peu vraisemblable, bien quelle ait t
reprise beaucoup plus tard par I. Landau dans un article de la Technique Cinmatographique .
En admettant que la SGF (et prcdemment lassociation domine par la Westi?) ait recul
devant un procd audacieux, on ne voit gure pourquoi Abel Gance aurait attendu quatre
ans pour en dposer le brevet, au risque de se voir doubler. Dailleurs il ne semble pas avoir
confirm ailleurs cette indication de 1922, laissant le plus souvent planer un certain flou sur
lpoque laquelle lide des triptyques lui tait venue. Quant sa collaboratrice Nelly Kaplan,
elle nhsitera pas affirmer que Gance na conu les moyens techniques de faire exploser
lcran unique quen 1926 .
Au mois daot 1926, la troupe avait migr La Garde (Toulon). Dans le cadre dune
campagne mdiatique parfaitement orchestre par la SGF, les journalistes taient invits
une nouvelle fois assister au tournage. Ils publirent nombre de reportages traduisant leur
merveillement devant lampleur des moyens mis en uvre et tinrent ainsi le public en haleine.
Le 11 aot taient tourns les premiers triptyques-panoramas du dpart pour la campagne
dItalie. Gance, lafft des derniers progrs de la technique, ralisait des plans en couleurs
par le procd Keller-Dorian (une bobine, semble-t-il) ainsi quen stroscopie27. Il renona
toutefois poursuivre ces expriences qui taient trop tardives et qui risquaient, pensa-t-il, de
flatter lil plus que lesprit et de nuire au rythme du film.
De retour Paris, commena le laborieux montage de quelque 400000 mtres de rushes!
Puis le 9 octobre 1926 fut sign entre la Socit Gnrale de Films et la Gaumont-MetroGoldwyn un accord de distribution. La Lw-Metro-Goldwyn ( laquelle tait lie depuis peu la
Gaumont) naccepta de se charger de la distribution aux tats-Unis que si on lui accordait aussi
la distribution en France, colonies, protectorats, Suisse et Belgique28. Le march fut conclu
pour une somme de prs de 9 millions de francs. Le 16 octobre un banquet tait organis
lhtel Ritz par la SGF en lhonneur dArthur Lw, fils du puissant Marcus Lw et directeur
gnral des dpartements trangers de la MGM. Celui-ci dclarait dans son allocution: On a
dit que lAmrique boycottait les films europens: cest une erreur. [] Un film, de quelque
provenance quil soit, sera toujours bien accueilli en Amrique ds lors quil apportera de
fructueuses recettes aux exhibitors29. Propos que lavenir allait cruellement dmentir.
Des accords de distribution avaient t conclus prcdemment avec lUFA pour lAllemagne,
lAutriche, la Hongrie, la Pologne, la Finlande et, en outre, pour le Danemark, la Sude, la
Norvge. Au total les contrats de vente se montaient un minimum garanti de prs de13
millions de francs30.
partir du 1er avril 1927, le prologue du film (la Jeunesse de Bonaparte lcole de
Brienne) fut prsent en complment de programme aux cinmas Madeleine et Gaumont
Palace, exploits lun et lautre par la Gaumont-Metro-Goldwyn31. Il servit de publicit au
film dont la premire eut lieu lOpra le jeudi 7 avril en soire et fut suivie par neuf autres
reprsentations. La version projete, sous le titre de Napolon vu par Abel Gance, avait t
rduite un peu plus de 3 h 1/4 (5 600 mtres) et ampute notamment du prologue.
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La Polyvision, espoir oubli dun cinma nouveau

Le montage horizontal et la Polyvision dans Napolon


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Dans Napolon vu par Abel Gance, le ralisateur a mis en uvre tous les procds plus
ou moins classiques pour reprsenter des vnements extrieurs laction principale ou
surgis de la mmoire. Je nvoquerai pas les montages alterns, suffisamment familiers
pour quon ne sy attarde pas et qui, surtout, nappartiennent pas la logique du montage
horizontal (ou simultan) comme les triptyques, les surimpressions et les crans diviss. Gance
a utilis les surimpressions sur une large chelle et avec une grande maestria, y compris
dans ses triptyques. Les squences les plus importantes cet gard sont celle de la Double
tempte ( la fin de la version non polyvise de la squence, la guillotine apparat en
surimpression sur la Convention; puis, sur fond de mer dchane et de Convention secoue
elle-mme comme la barque de Bonaparte, les visages en gros plans de Marat, Robespierre,
Bonaparte se succdent dans un ensemble qui devient rapidement inextricable); celle de la
salle de la Convention dserte que visite Bonaparte avant son dpart pour larme dItalie
(progressivement apparaissent les spectres des grands leaders de la Rvolution qui vont
sadresser lui) ; celle de la fin du film lorsque Bonaparte, entr en Italie, se trouve sur
les hauteurs de Montezemolo (le visage de Josphine, la silhouette de Bonaparte, la carte
dItalie, des souvenirs de Brienne, le globe terrestre, des troupes, des calculs sur un tableau
noir, laigle emblmatique, des cieux dorage, des flammes, etc., se succdent bientt, sur
un, deux ou trois crans, en surimpressions alternes ou simultanes, un rythme de plus
en plus effrn) (fig. 3). Abel Gance stait vant davoir superpos jusqu 16 images! Il
considrait que ces images multiples restaient prsentes lors mme quon ne parvenait plus
les distinguer et jouaient leur rle, la faon dun instrument de lorchestre que loreille
ne peroit pas individuellement mais qui participe au son densemble. On est alors proche du
concept dimages subliminales. En ralit, Gance sest largement appuy sur la mmoire du
spectateur: les surimpressions taient la rptition dimages dj vues auparavant, donc plus
faciles identifier que des images nouvelles, et leurs apparitions lcran, en particulier la
fin du film, taient dautant plus brves quelles avaient t souvent rptes.
Les crans diviss ont t peu utiliss dans Napolon vu par Abel Gance. On en trouve dans
deux passages. Dans lpisode de la bataille doreillers, au dortoir de lcole de Brienne, lcran
est divis en quatre, puis en neuf images horizontales diffrentes. Le procd suggre ici la
confusion de cette bataille enfantine. Dans un autre pisode, lors de la bataille de Toulon,
aprs la prise de la dernire redoute anglaise et la squence des tambours, lcran est divis
plusieurs reprises en trois bandes verticales. Au milieu se trouve Bonaparte debout et sur les
cts des soldats qui saffairent sous une pluie diluvienne. Dans ce dernier cas, leffet est le
mme, mais avec beaucoup moins de puissance, que lorsque Bonaparte, sur lcran central du
triptyque, harangue ses soldats prsents sur les crans latraux. La parent des deux procds
est ici directe.
Les triptyques sont, de toute vidence, lapport le plus significatif de Gance au cinma et il
est impensable dvoquer Napolon sans leur consacrer une large place. Malheureusement,
une grande partie du public ne vit le film que dans une version pour cran unique, comme
nous le prciserons plus loin. De plus, les triptyques ninterviennent dans luvre que de faon
assez limite: pendant environ 1/7 du film (version de lOpra) selon Gance32. Sans doute
la disponibilit tardive du systme spcial de prise de vues y a-t-elle t pour quelque chose
mais, de toute faon, Gance navait jamais considr que les triptyques dussent constituer
la totalit dun film, que ce soit sous forme de trois images distinctes ou de trois images
raccordes en une seule (triptyques-panoramas). Lcran unique traditionnel lui paraissait
tout aussi ncessaire que lcran multiple ou lcran panoramique pour satisfaire les besoins
du scnario. Dans la version prcite, les triptyques intervenaient deux fois. La premire dans
la squence de la Double tempte, offrant en simultanit les dsordres de la Convention
et la lutte acharne de Bonaparte contre la Mditerrane dchane33. La seconde fois dans
la squence finale du dpart pour la Campagne dItalie (fig. 4) qui seule comportait des
triptyques-panoramas, en particulier la vision somptueuse du camp dAlbenga reconstitu dans
les carrires de La Garde, prs de Toulon (fig. 5).

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Gance avait effectu un montage sur trois crans de la scne du Bal des victimes . Le
rsultat lavait pleinement satisfait sur le plan artistique mais, craignant quil diminue limpact
des triptyques finaux, il y renona peu de temps avant la prsentation lOpra34. La mise au
point du montage se droula dailleurs dans la fivre et laccompagnement musical en souffrit
beaucoup. Honegger, en particulier, neut le temps de composer quune partie de la partition
prvue (les thmes de Napolon et de Violine ainsi que lorchestration du Chant du dpart).
Techniquement, les trois projecteurs synchroniss taient installs lOpra sur un mme plan
horizontal ( la diffrence des camras qui avaient t disposes selon un axe vertical) et taient
trs proches les uns des autres. Les axes optiques de ces trois appareils ne se croisaient pas. De
ce fait, il tait difficile de projeter sur un cran fortement concave comme ceux utiliss plus
tard par le Cinrama et le Kinopanorama o le projecteur de gauche projetait droite et celui
de droite gauche. Au demeurant, Gance ne semble dailleurs pas avoir envisag denvelopper
ses spectateurs avec un tel cran et celui de lOpra tait compltement plat.

Laccueil rserv par la critique Napolon vu par Abel


Gance
49

Abel Gance comptait envoter littralement son public, comme Napolon le fit lgard de
ses soldats, et balayer ainsi toutes les critiques quon aurait pu porter son uvre. Il avait
crit en effet:
Pour la premire fois au cinma le public ne devra pas tre spectateur comme il la t jusqu
prsent, ce qui lui laissait la facult de rsistance et de critique. Il devra tre acteur comme il lest
dans la vie, et au mme titre que les acteurs du drame. Le propre de ma technique devra oprer
cette transformation psychologique et le public devra se battre avec les soldats, souffrir avec les
blesss, commander avec les chefs, fuir avec les vaincus, har, aimer. Il devra sincorporer au
drame visuel comme les Athniens aux tragdies dEschyle et si compltement que la suggestion
tant collective il ne formera plus quune seule me, quun seul cur, quun seul esprit.35

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Une telle disposition desprit, quoique sappliquant seulement un film, nest pas sans susciter
des craintes: comment ne pas songer tous les dictateurs de lHistoire qui voulaient eux aussi
que leur peuple ne forme quune seule me, quun seul cur, quun seul esprit! Dans le
mme texte on peut lire aussi:
La critique peut lever ses plus hautes barrires, les chevaux de lenthousiasme collectif sauront
les renverser sans efforts si jamne tous mes publics jouer littralement dans mes drames.

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La magie gancienne parvint-elle emporter ladhsion du public et des critiques? La premire


lOpra, le jeudi 7 avril en soire, sur un cran gant de 15,3 m de large sur 3,85 m de hauteur,
fut effectivement un immense succs, le public, debout, acclamant Abel Gance qui dut venir
saluer36. Les reprsentations suivantes (il y en eut dix en tout, durant les mois davril et de mai)
confirmrent cet accueil et Napolon vu par Abel Gance crasa par ses recettes les deux films
prcdemment prsents en ce lieu prestigieux: le Miracle des loups, de Raymond Bernard
(1924) et Salammb de Pierre Marodon (1926). La plupart des journalistes qui avaient crit
leur compte rendu dans le feu de lenthousiasme formulaient peu de rserves. Mais ceux qui
staient donn le temps de la rflexion furent plus critiques. Comme lcrivait Jean Prvost
dans les Nouvelles littraires, le spectateur, mme celui qui a t transport dadmiration,
lorsquil a rassembl ses souvenirs, ne peut pas accepter lincohrence, les purilits, les
aberrations du scnario37. Il y eut alors des couacs dans le concert de louanges. On critiqua
notamment le manque de fluidit du rcit, laccompagnement musical qualifi parfois de
cacophonie, les liberts prises avec lHistoire, la vision ngative de la Rvolution franaise,
la clbration dbride du mythe du chef38.
Si lunanimit de la critique ne se fit pas sur le fond, en revanche le triple cran rallia la presque
totalit des suffrages. J.-L. Croze laissait clater son enthousiasme dans Comdia du 9 avril:
Pour la premire fois, nous avons vu le triple cran qui tait attendu avec curiosit. Le souffle,
lampleur pique de cette invention technique navaient jamais t atteints. Toutes les scnes ayant
trait la bataille de Toulon, la Rvolution, louverture de la campagne dItalie ont pu, grce
ce procd, atteindre limpression dsirable quon naurait pas support dtre mdiocre. Quel
effet! Quelle porte!

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Mme enthousiasme chez Jean Moncla, dans la Volont du mme jour:


Les trois crans dploys sur quoi sinscrivent en une fresque inoubliable le choc des batailles et la
rumeur des camps, o se confondent en un mme tourbillon la houle mditerranenne et la tempte
des fureurs politiques, et la vue des Cordeliers dont les votes retentissent des rugissements du
lion populaire enivr par le chant rvolutionnaire, transporteront le spectateur le plus blas hors
de lui-mme en dpit de certaines redites.

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Apprciation identique dans le premier numro de la revue Cinma du 25 avril:


Nous donnerions tous les films du monde pour deux choses dailleurs multiples: la ralisation en
triptyque et les incomparables tableaux de nature qui parent la premire partie de Napolon. On a
tout dit sur la technicit du triple cran synchronisant avec une rigueur mathmatique trois prises
de vues juxtaposes. Leffet, dans le cadre immense de lOpra, fut formidable. Nous avons vu,
grce une combinaison trs ingnieuse de vues spares et de surimpressions, la Convention
ballotte par les flots orageux des passions rvolutionnaires cependant que Bonaparte, seul sur sa
barque symbolique et fuyant son ingrate patrie, venait se mettre au service de la France.

55

Jean Tedesco fut galement convaincu par les triptyques, en particulier ceux de la Double
Tempte, aujourdhui disparus:
Ce morceau gigantesque qui termine la premire partie de Napolon [avant lentracte, lors des
reprsentations lOpra], nous offre dj un grand nombre de combinaisons nouvelles appliques
lcran multiple, nous entrane vritablement bien au-dessus des problmes actuels du cinma;
il en jaillit une forme saisissante du symbolisme direct, pour ainsi dire raliste.39

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Mme enthousiasme sans partage chez Antoine:


Lvnement de la semaine, et il est considrable, cest Napolon, qui a triomph lors de sa
prsentation lOpra. Cest que cette uvre nous apporte, mon sens, beaucoup plus que
des beauts dj vues en dautres grands films ; lexprience triomphale de ce triple cran
largit magnifiquement les possibilits du cinma. La vaste scne de lOpra nous est subitement
apparue peuple dune foule grouillante, de milliers dhommes manuvrant et combattant dans
le grandiose paysage dun champ de bataille, prodigieux spectacle, annonant, je le crois, la fin de
la mise en scne thtrale. moins que, grce dautres trouvailles, que lon peut esprer aprs
celles-ci, le thtre et le cinma narrivent quelque jour collaborer troitement.40

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Andr Lang, dans un article dj cit, voyait dans le triple cran un acquis historique du
cinma:
Lide des trois crans et le parti quil a tir de cette trouvaille, sans avoir pu lexprimenter
auparavant, est une de ces ides-forces auxquelles le progrs cinmatographique devra son
ascension tranquille.41

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mile Vuillermoz soulignait comme une grande victoire de lcriture cingraphique son
invention du triple cran. dans Cinmagazine du 25 novembre 1927. Il ajoutait cet gard:
Ce quil en a tir dans Napolon nest encore quune indication de prcurseur. Les appareils ont
t mis au point trop tard pour lui permettre dutiliser ce procd aussi librement quil laurait
souhait. Mais nous en voyons assez dans ce film pour comprendre que la preuve est faite. Il y a l
un lment de polyphonie et de polyrythmie extrmement prcieux qui peut modifier de fond en
comble notre conception traditionnelle de lharmonie visuelle. [] La triple rptition du mme
motif lunisson nen est pas la plus heureuse [utilisation].

59

Le New York Herald du 11 avril tait galement trs logieux tout en mettant aussi quelques
rserves sur la rptition dimages identiques, inverse ou non:
Lutilisation du triple cran offre des possibilits infinies au cinma. M. Abel Gance lutilise pour
montrer tour tour Napolon dans un secteur de limage, tandis que dans un autre apparat le
visage de Josphine en surimpression, et que, sur un troisime, nous voyons larme marchant
vers la victoire. Vers la fin du film, pendant la campagne dItalie, une vue de larme en marche
apparat sur lcran central, pendant que les crans latraux montrent la mme image inverse.
Ce procd, qui donne une forte impression, semble toutefois devoir tre vit dans certains cas,
comme lorsquil nous montre en mme temps deux Napolon et deux soleils

60

Gance tenait beaucoup leffet de symtrie des images projetes sur les crans latraux
puisquil rutilisa le mme procd en 1956 dans son spectacle Magirama. Il ne sen expliqua

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La Polyvision, espoir oubli dun cinma nouveau

jamais trs clairement, ressentant sans doute intuitivement plutt quintellectuellement


lintrt du procd:
Les possibilits de la polyvision sont innombrables, parmi celles-ci les inversions dimages
rpondent ce que la rime est dans la posie. La structure architecturale des inversions correspond
galement lordonnancement des colonnes dans un temple grec. Lesprit qui souffle o il veut
aime sabriter dans une construction visuelle quilibre qui jette un pont entre la ralit du dehors
et labstraction du dedans. Les inversions dimages ont ce magique pouvoir de ramener une
arithmtique transcendantale les vagues de posie qui baignent ncessairement toute uvre dart.42
61

Plus tard il dira:


Limage de droite tait inverse par rapport limage de gauche. Vous avez une absorption
par limage centrale de quantits de forces humaines qui donnent limage centrale un essor
incroyable.43

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Ces images inverses enchssent en effet limage centrale dans une composition symtrique,
par principe rigoureusement quilibre . Elles ramnent infailliblement le regard du
spectateur vers cette image centrale dont la puissance suggestive se trouve ainsi porte
son paroxysme. Cest une construction graphique, aux intentions esthtiques et potiques,
que nauraient sans doute pas renie les partisans de limage pure mais qui pouvait
rebuter certains critiques, habitus aux reprsentations visuellement ralistes du cinma. Je
me souviens moi-mme, encore adolescent, de ma perplexit en sortant du Studio 28, durant
lhiver 1956-1957, aprs avoir vu ces tranges triptyques aux images inverses dans le
spectacle intitul Magirama (voir ci-aprs). Il est vrai que jtais encore sous le choc tout rcent
et quasi physiologique du premier spectacle du Cinrama, Place au Cinrama, qui mavait mal
prpar des mets plus raffins. Pourtant le redoublement de limage de Bonaparte, critiqu
par le journaliste du New York Herald, nexprimait-il pas lomniprsence du futur empereur
et ntait-il pas fort loign dun jeu visuel gratuit?
Gance, et l est le malentendu, se refusait au naturalisme, au vrisme. Comme le soulignait
le critique du Petit Parisien, Bonaparte, fuyant la Corse et se jetant dans une barque, neut
pas t trs loin en dployant en guise de voile le drapeau tricolore quil avait cach sous
son habit, dautant que la mer tait bientt dmonte44. Quimporte! Cette scne, mle aux
images de la tempte humaine dferlant sur la Convention, possdait une considrable force
symbolique. Et ce critique de souligner avec pertinence: Parfois, ce sont des ides de pote, et
chicane-t-on un pote sur la vraisemblance de ses suggestions? De mme les images latrales
inverses, bafouant tout ralisme lmentaire, eussent t un simple procd si Gance ne
les avait mises au service de son propos. Elles taient si bien intgres au film quelles ne firent
quexceptionnellement lobjet de critiques. Lorsquil sagissait de foules denses ou dlments
plus ou moins rptitifs couvrant les trois crans, les spectateurs croyaient gnralement voir
une image unique l o il y avait en fait trois images identiques, avec inversion de limage
centrale45.
Les triptyques, sous leurs diverses formes, reurent donc un accueil presque unanimement
enthousiaste. On trouve tout de mme un dtracteur convaincu en la personne du journaliste
Jean Prvost (les Nouvelles littraires, 21 mai 1927):
Je ne sais trop si cette innovation, qui surprend par lampleur de ses effets matriels, pourra devenir
pratique, tre adopte partout. Mais il faut distinguer entre les deux emplois quen fait Gance. Le
triptyque, chacun des trois crans montrant un objet diffrent, fatigue non les yeux, mais lesprit.
Je vois bien que Gance a voulu adapter un effet de la peinture. Mais devant trois tableaux formant
triptyque, nous regardons dabord chacun de prs, sparment, puis nous reculons pour saisir
leffet densemble. Le cinma qui ne nous laisse pas de loisir pour revenir sur les images, nadmet
pas bien cet effet: les surimpressions, dont M. Gance use merveilleusement, tendent mieux au
mme but, et sont plus faciles combiner avec laction principale. Quant la fresque qui fait
collaborer les 3 crans une mme action, leffet en est puissant, mais il vaudrait mieux garder un
cran unique en agrandissant limage de faon lui faire prendre tout le rideau. En effet, lcran,
pour ne pas dformer les objets, ne doit pas tre plat comme un rideau, mais adopter une courbure
adapte celle des lentilles du projecteur, ce qui empche ainsi des images juxtaposes.46

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Les rserves dordre technique sur le triple cran furent encore plus exceptionnelles. La
ralisation technique des panoramas tait pourtant loin dtre satisfaisante. Lclairement
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La Polyvision, espoir oubli dun cinma nouveau

des trois crans ntait pas toujours homogne, soit cause de diffrences de densit dues au
tirage des copies, soit du fait du rglage toujours dlicat des arcs lectriques dans les trois
lanternes. Plus graves taient les imperfections dans les raccords entre les trois images. On se
souvient que la maison Debrie avait prvu que le manque de fixit de chaque appareil, qui
est invisible pour une seule projection, sera doubl par le fait davoir deux images qui peuvent
varier sparment lune ct de lautre. Mais une autre cause que navait pas voque la
maison Debrie dcoulait de la disposition mme des trois camras disposes verticalement et
insuffisamment proches les unes des autres. La parallaxe verticale, ngligeable sur des vues
lointaines, devenait extrmement gnante lorsque, par exemple, des soldats ou des cavaliers
passaient au premier plan dun cran lautre: ils paraissaient alors sauter deux marches! De
mme lorsque laigle en gros plan dployait ses ailes sur lensemble des trois crans, cellesci ne se raccordaient pas. Gance sen tait aperu et avait demand, lors de lexploitation du
film au Marivaux, que lon procde un rattrapage manuel lors de la projection en modifiant
ce moment-l le cadrage:
Les triptyques ne sont pas assez surveills. Les titres sur les trois crans ne sont pas rattraps
temps; notamment en ce qui concerne laigle il est trs facile dlever un tout petit peu le cadre
droite et gauche lorsque la scne arrive, ce qui viterait ce dcalage de limage. [] Je pense
quil faudrait une personne exprs, comme lOpra, qui ne ferait que surveiller le triptyque
66

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crivait-il dans une note du 24 novembre 192747. En ralit, les trois images ayant t prises
avec une perspective lgrement diffrente, leur raccordement parfait tait impossible pour des
plans rapprochs. Heureusement, leffet produit par les triptyques-panoramas tait tellement
saisissant que les spectateurs ne remarquaient gnralement pas ces dfauts ou les oubliaient.
Ce problme de parallaxe verticale justifia de la part dAndr Debrie une addition quil dposa
en 1928 son brevet de 192648. Tout en maintenant les trois camras superposes, Debrie avait
conu un dispositif comprenant notamment deux miroirs qui, placs au niveau de lobjectif
de la camra mdiane, renvoyaient les parties droite et gauche du champ sur les deux autres
camras (fig. 6).
Quelques critiques dclarrent que Gance navait rien invent avec sa triple projection puisque
Raoul Grimoin-Sanson avait, disaient-ils, projet des images animes sur un cran circulaire
ds 1900, lors de lExposition universelle49. Certes R.G.-S. avait fait breveter un dispositif
constitu par dix appareils de prise de vues et de projection monts en toile et avait fait
construire un pavillon dans lExposition pour prsenter au public les films quil avait raliss.
Mais, contrairement ce que son inventeur avait affirm dans ses mmoires50, il ny eut
aucune reprsentation publique car la technique de lpoque ne permettait pas, semble-t-il,
une synchronisation convenable des dix projecteurs51. Au demeurant, mme si R. G.-S. avait
russi faire fonctionner son Cinorama, ce type de dispositif relevait davantage de lattraction
foraine que de lart cinmatographique (le Circarama de Walt Disney, prsent par Walt
Disney lExposition Universelle de Bruxelles en 1958, bas sur un principe de base analogue
au Cinorama, est venu le confirmer). Ces attractions sont mille lieux des possibilits
sophistiques et varies dcriture cinmatographique permises par linvention dAbel Gance.

Lexploitation chaotique de Napolon vu par Abel Gance


68

Les 9 et 10 mai 1927, une version intgrale , malheureusement sans les triptyques, fut
prsente aux exploitants et aux critiques en deux demi-journes au cinma Apollo52. Malgr
labsence du triple cran, la critique quasi unanime jugea cette version longue beaucoup
plus homogne, beaucoup plus fluide que la version abrge de lOpra dont les diffrentes
parties paraissaient peu lies entre elles. Les rles secondaires taient aussi plus fouills, moins
simplistes. On lit, par exemple, dans Cinmagazine du 20 mai 1927:
Ainsi, plus complet, plus dense, plus architectur, le film de Gance offre non seulement plus
dintrt la curiosit historique du spectateur, mais crot aussi en puissance motive. Il y a plus
de cohsion entre les parties, les passages de paroxysmes sont mieux amens par des crescendos
dramatiques logiquement progressifs, lensemble sharmonise et se construit pour constituer,
sinon le chef-duvre peut-on dj parler de chef-duvre? du moins luvre la plus puissante
et la plus foncirement novatrice que le cinma nous ait jamais donne.53

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Le critique du Soir (21 mai 1927) fait exception qui crit, aprs stre rendu lApollo :
Quand cet animateur cingraphique de grand talent cessera dtre un pote trop bavard il
le fut dj dans la Roue, nous aurons en lui le premier metteur en scne franais de lcran.
Sans doute eut-il t logique que Napolon vu par Abel Gance sortit en exclusivit au cinma
Madeleine, fleuron des cinmas dexclusivit Gaumont-Metro-Goldwyn Paris, peu de temps
aprs les sances prestigieuses de lOpra afin de bnficier de leur impact mdiatique. Compte
tenu de la proximit de lt, priode peu favorable au cinma, sa programmation au Madeleine
avait t annonce pour septembre54. Il nen fut rien. Que devient Napolon? demandait
Antoine dans le Journal du 8 septembre. La MGM exploitait alors une superproduction au
budget faramineux, Ben-Hur de Fred Niblo, avec Ramon Navarro, qui occupait lcran du
Madeleine depuis le 29 avril 1927 et ne le quitta que le 18 septembre 1928 (16 mois et
demi dexclusivit!). Il ny avait donc pas de place pour Napolon et celui-ci dut attendre
lhospitalit dune autre salle. Les aimables paroles de dArthur Lw, lors de la signature du
contrat de distribution, taient dj bien loin. Le film sortit finalement en premire exclusivit
le 18 novembre 1927 la salle Marivaux o il resta deux mois55. Peut-tre la prsence dans
les salles dexclusivit parisiennes de trois autres films colossaux lui porta-t-elle prjudice
(Metropolis lImprial, le Roi des Rois au Thtre des Champs-lyses, Ben-Hur au cinma
Madeleine). La version projete tait celle de lOpra quelque peu modifie par Gance luimme (le prologue de lenfance Brienne avait notamment t remis en place) et exploite
en deux parties, avec les triptyques (fig. 7)56.
Abel Gance ne restait pas inactif. Il avait pris contact avec Jean-Placide Mauclaire qui prparait
louverture dun cinma davant-garde sur la butte Montmartre dont lenseigne allait porter
le millsime de sa cration: le Studio 2857. Le 6 dcembre 1927, il avait sign avec lui un
contrat qui stipulait que M. Mauclaire est dispos quiper la salle pour la projection sur trois
crans, selon linvention de M. Abel Gance ici dnomme triptyques et programmer les
triptyques que Gance lui proposerait, les frais de tirage des copies tant la charge du Studio
2858. Mauclaire passait aussi un accord de coopration amicale avec le Vieux Colombier, dirig
par Jean Tedesco. Aprs plusieurs reports, la salle tait enfin inaugure le 10 fvrier 1928.
Le programme comportait Autour de Napolon, un documentaire de 1 605 mtres ralis par
Abel Gance sur le tournage de son film59, Marine, Danse, Galop, essais tripartites par
Abel Gance qui ntaient autres que trois montages en triptyques dlments de Napolon, des
projections de lanterne magique avec bonimenteur et, comme long mtrage, lexcellent
Lit et sofa, plus communment connu sous le nom de Trois dans un sous-sol, du sovitique
Abram Room. Laccompagnement musical tait assur par un Pleyela lectrique et une table
de deux phonographes. Dans une lettre Abel Gance, son ami lie Faure lui crivait:
Votre grande marine sur trois crans est tonnante. Les trois photos identiques, dont lune est
inverse, produisent leffet le plus grandiose. Je ne crois pas quon ait trouv, dans lordre
rythmique, quelque chose de plus fort. Pour les foules et la mer et vous tes le pote des foules
et des mers on pourra tirer de votre invention un parti extraordinaire, je dis invention, je
devrais dire dcouverte. Car plus je vois, plus je crois que lhomme ninvente rien.60

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la mi-avril, le second programme du Studio 28 comprenait, outre un film sudois, Kate, et


le premier film chinois projet en France, la Rose de Pu Chui, un court mtrage hollandais (Au
Royaume des cristaux) remont en triptyques par Abel Gance sous le nom de Cristallisation.
Il fallut attendre deux mois aprs le passage la salle Marivaux, pour voir rapparatre
Napolon vu par Abel Gance sur un cran parisien, celui du Gaumont Palace. Le film tait
prsent en deux parties: De Brienne Toulon (23 mars au 6 avril 1928) et Vers la
gloire (6 au 20 avril). La direction de ltablissement avait indiqu sur ses programmes:
Albert Dieudonn [] paratra personnellement chaque reprsentation. Le film possdait
bien ses triptyques, mais la rdaction des intertitres et le montage avaient t modifis par la
GMG linsu dAbel Gance. Cest ainsi que, selon Ren Jeanne, on y voyait un Bonaparte
en uniforme de gnral avant le sige de Toulon (alors quil ntait encore que lieutenant) et
que des personnages inconnus apparaissaient brutalement dont le spectateur aurait d faire la
connaissance auparavant si certaines scnes navaient t supprimes61. LUnion des Artistes

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La Polyvision, espoir oubli dun cinma nouveau

dramatiques, lyriques, cinmatographiques dclarait le 7 avril que ces changements divers


sont de nature porter un prjudice aux artistes intresss dans ce film, prsent dune faon
normale sous la garantie de lauteur62. Antoine crivait:
En dpit de toutes les prcautions prises dans son contrat par Abel Gance, la bande a t
invraisemblablement mutile jusqu devenir, selon lexpression mme du jeune matre une
vritable parodie de son uvre. On connat dj limportance et la gravit de cette question par
les nombreuses protestations des metteurs en scne franais et M. Abel Gance annonce lintention
de demander Qui de Droit de la rgler dfinitivement.63
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Une ordonnance de rfr rendue le 3 juillet faisait tat dun engagement formel du
distributeur de rtablir intgralement la version longue de Napolon et confirmait quaucune
interprtation du contrat ne donne droit la Metro Goldwyn de faire des coupures ou des
mutilations susceptibles de dnaturer luvre et la pense de lauteur64. Mais ce ne fut quune
victoire la Pyrrhus: les dboires de Napolon ne faisaient que commencer et le film devait
connatre encore de nombreuses versions qui allaient le dnaturer de plus en plus.
Aprs une nouvelle et longue absence (5 mois), Napolon revenait le 28 septembre 1928 sur
les crans parisiens, cette fois en exploitation gnrale. Le film avait t dcoup en trois
poques. Premire poque: lcole de Brienne, le Club des Cordeliers, le Retour en Corse,
la Convention. Deuxime poque : le Sige de Toulon, lAssassinat de Marat, Thermidor,
le Gnral en chef. Troisime poque : le Bal des Victimes, le Temple de lIdole, Sur la
route dItalie, lArme en guenilles, les Mendiants de la gloire. Quatre vagues principales de
salles se sont succd pour passer successivement, semaine aprs semaine, ces trois priodes65.
Lessentiel de lexploitation stait tendu ainsi jusquau 2 novembre. Aprs le 7 dcembre,
Napolon avait compltement disparu des crans parisiens (nanmoins quelques rares salles
allaient le reprendre occasionnellement au dbut de lanne suivante).
En province, hormis dans quelques rares grandes villes, Napolon fut exploit sans les
triptyques.
ltranger les rsultats furent fort ingaux. Le film fut prsent avec succs le 11 octobre
1927 lUFA Palast am Zoo de Berlin, avec les triptyques, et fit une assez belle carrire en
Allemagne et dans les empires centraux. Sur la lance, Gance proposa lUFA douvrir
un cinma sur les Champs-lyses et de crer un organisme de dfense du cinma occidental
contre la cinmatographie amricaine qui serait bas Genve et aurait le soutien de la Socit
des Nations66. Le projet neut pas de suite.
En Angleterre, Napolon fut prsent au cinma Tivoli de Londres le 28 juin 1928 par la
socit Jury-Metro-Goldwin. Selon mile Vuillermoz, les coupures, les modifications, les
interpolations et les interversions auxquelles sest livre la socit dexploitation sont, affirme
Abel Gance, plus inadmissibles encore quen France67. Les triptyques nont pas t supprims
mais projets sur une surface rduite:
Au moment o lon va projeter les scnes triptyques, un rideau vert est abaiss environ 7 ou
8 mtres en avant de lcran ordinaire. Sur ce rideau vert est plac un cran blanc, de hauteur
environ moiti moindre que lcran ordinaire et de largeur peu prs triple.68

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Pour le changement dcran, la projection devait tre interrompue quelques instants, ce qui
rompait le rythme du film, et leffet dlargissement que les triptyques auraient d produire
tait considrablement affaibli, sinon supprim. Lexploitation en Angleterre fut trs limite.
La socit distributrice en tait-elle le principal responsable ou le public anglais jugeait-il que
le film faisait la part trop belle au grand ennemi dantan?
Aux tats-Unis o le Chanteur de jazz produit par la Warner Bros remportait un gros succs,
la MGM navait aucunement lintention de dployer de gros efforts pour assurer le succs de
Napolon. Il tait hors de question que les salles, qui squipaient alors pour le Vitaphone,
transforment leur cabine pour projeter un film utilisant un procd dont lavenir tait des plus
incertains. La MGM remonta et mutila Napolon afin quil puisse tre projet en une seule
sance et les triptyques furent rduits optiquement pour tenir dans la largeur dun film 35 mm!
Laccueil de la critique fut trs dfavorable et les recettes des plus mdiocres69.

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La Polyvision, espoir oubli dun cinma nouveau

Espoirs dus et nouvelles tribulations de Napolon


La mfiance de lesprit est telle que les prophtes ne sont pas couts. Il faut que les canons et
les mitrailleuses tirent [sur] les hommes pour quils croient la poudre. Naurai-je pas mme
destine? Je ne le pense car je trouverai les fissures pour entrer chez les thermites [sic] mes frres,
et jallumerai lintrieur un incendie dont ils parleront longtemps.
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avait crit Abel Gance dans ses carnets, en mars 192870. Ferme espoir qui allait seffriter au
cours de plusieurs dcennies de combat acharn pendant lesquelles il dt pratiquer sans cesse
cette maxime de Guillaume dOrange quil se plaisait citer: Point nest besoin desprer
pour entreprendre ni de russir pour persvrer71.
la fin du mois daot 1927, Gance tait parti dans le Var pour prparer le scnario de De
Waterloo Saint-Hlne. Les vicissitudes de lexploitation de Napolon lui enlevrent bientt
tout espoir de raliser lensemble des films initialement prvus et il vendit son scnario SaintHlne Lupu Pick (en janvier 1930 le Napolon Sainte-Hlne du ralisateur allemand,
avec Werner Krauss dans le rle-titre, paraissait sur lcran du Gaumont Palace).
Abel Gance avait envisag en 1927 de fonder avec la Socit Debrie une socit anonyme
pour lexploitation de leurs brevets respectifs concernant la triple projection sous le nom
de Le Triptyque mais il ne semble pas que le projet ait eu une suite72. Au courant des
dernires techniques de reproduction du son au cinma, il entrevit immdiatement ce que
pourrait apporter sa technique de triple cran la spatialisation du son quil nommera plus tard
perspective sonore et qui, dveloppe par dautres, deviendra la strophonie. En aot
1929, laube du cinma sonore, il crivait prophtiquement dans une demande de brevet:
[] Conformment la prsente invention, au lieu dun seul enregistrement sonore, on en utilise
plusieurs pour la reprsentation. Ces divers enregistrements sonores permettent de raliser toutes
sortes de combinaisons. Ils peuvent tre identiques les uns aux autres et se drouler simultanment
ce qui renforcera simplement, dune manire temporaire, les sons produits. Ils peuvent tre
identiques et dcals les uns par rapport aux autres, de sorte que le spectateur pourra la fois
entendre des bruits, des musiques, des voix venues de diffrents points de lespace, ou mme
de lieux extrmement loigns, tels quen ralit il ne pourrait les percevoir ensemble, ce qui
lui procurera une sensation extraordinaire dubiquit et dlargissement de la perception. Bien
entendu un ou plusieurs de ces enregistrements sonores pourront tre discontinus de sorte quils
interviennent certains moments, ce qui ajoute encore la reprsentation une nouvelle cause de
varit.
[] La multiplicit des enregistrements sonores peut videmment tre employe en combinaison
avec la reprsentation visuelle dun film unique. Cependant, le maximum deffet sera obtenu
en le combinant la multiplicit des projections visuelles, telle que linventeur, par exemple,
la pratique en faisant accompagner limage centrale, produite par un film visuel normal,
dimages dencadrement prolongeant temporairement limage centrale ou laccompagnant selon
les exigences du scnario. Chacune des sries dimages pourra tre accompagne des bruits qui
lui sont propres, sans que cependant cela soit indispensable, le procd conforme la prsente
invention prsentant une souplesse pour ainsi dire infinie. [].73

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Avec laide dAndr Debrie, il concrtisa ces ides nouvelles et il dposa un brevet avec lui
le 10 mai 193274. Cette invention lui permit dentreprendre en 1934 une version sonorise de
Napolon.
dfaut de pouvoir tourner lensemble des pisodes initialement prvus de Napolon,
Abel Gance conservait lespoir den raliser certains et de relancer ainsi son invention des
triptyques. En juin 1931, il rencontrait lambassadeur de lURSS Paris pour tourner dans ce
pays 1812 ou la Campagne de Russie. Il se rendit le mois suivant Berlin pour y rencontrer
le responsable de la Cinmatographie sovitique. Rien ne se fit. Il envisagea ensuite les Cent
Jours (la Chute de lAigle) sans plus de suite. Aprs la guerre, il continua inlassablement
ses tentatives. En 1947, il fut question de tourner la Campagne dgypte dans ce pays
avec Jean-Louis Barrault en Napolon. Puis des tractations eurent lieu pour DAusterlitz
Sainte-Hlne en 1958. Nouveaux checs. Le seul autre film de lpope napolonienne que
Gance put raliser fut Austerlitz (1960), tourn en Yougoslavie. Cette coproduction francoitalo-yougoslave fut ralise en couleurs, mais seulement en Scope classique (Dialyscope).

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Elle avait comme atout commercial une multitude de stars, mais valait surtout par sa belle
reconstitution de la bataille dAusterlitz.
Lhistoire du Napolon de 1927 tait pourtant loin dtre termine. Avec laccord et lappui
financier du Comte de Barn, qui avait investi de grosses sommes dans le film, Gance entreprit
de sonoriser son Napolon. Prmonition ou intention raliste, il avait fait prononcer ses
acteurs les vritables paroles inscrites au scnario, ce qui lui permit deffectuer une postsynchronisation dans dassez bonnes conditions. Des scnes sonores avaient t galement
tournes. Le 10 mai 1935, Napolon Bonaparte, vu et entendu par Abel Gance son nouveau
titre sortit avec succs au Paramount. Le critique de Comdia crivait:
La fresque dAbel Gance remporte devant la foule les mmes applaudissements que devant la
presse. Critiques et public sont daccord et le Cinma bien servi.
[] Limportant tait de voir comment Abel Gance utiliserait ses anciennes images, mles de
nouvelles; et ici il est tonnant de constater la probit de lartiste et lhabilet du technicien. Un
peu plus de mesure, et ce serait parfait. Mais Abel Gance serait-il Abel Gance avec un peu plus
de mesure? Le plus sage nest-il pas de se laisser aller et de suivre?
Il ne sagit plus, cette fois, de lpope napolonienne, mais du rcit quen fait Stendhal un
imprimeur ou de tmoignages. Cest long mais il fallait la distance. Abel Gance navait pas
le choix, il a bien fait de ne pas tenter un montage.75

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Malheureusement, si Gance avait russi mettre en pratique sa perspective sonore (il


lutilisera galement en 1936 pour Un grand amour de Beethoven), il avait renonc dans cette
nouvelle version aux triptyques, peut-tre pour ne pas ajouter la complexit dj grande de
la projection76. Napolon resta quatre semaines laffiche du Paramount (ltablissement ne
faisait pas de trs longues exclusivits) et fut repris en seconde exclusivit au Gaumont Palace
le 21 juin.
Le 23 fvrier 1955, alors que le Cinrama navait pas encore dbut lEmpire77, Napolon
rapparaissait sur lcran du Studio 28 qui tait alors exploit par la famille Roulleau. La
version projete tait celle de 1935 laquelle avaient t ajouts les triptyques de la fin. Le
fils cadet, Georges Roulleau, qui assurait alors la projection, ma racont plus tard comment
Albert Dieudonn tenait revivre son rle, 29 ans aprs le tournage, devant les spectateurs de
cette petite salle historique plus dun titre:
Albert arrive, Albert Dieudonn, habill en Napolon, il monte la cabine et il dit: Jojo, tu teins
le son. Aussitt que le truc va commencer en triptyque, cest moi qui dclame! Et il se mettait
devant lcran: Soldats, je suis content de vous! Les gens taient compltement stupfaits.
Il y avait des applaudissements! Il la fait, je vous jure, au moins 400 fois le pre Albert! Il venait
exprs pour faire sa dclaration! Ctait Napolon, Albert. Gance lavait Vous savez, je suis
all avec mon frangin dans sa petite maison Tours, son petit chteau quil avait Tours: ctait
pas possible, il y avait Napolon dans tous les coins! Il se croyait Napolon! Il avait tous les
livres Vous savez comment tait Gance, ctait un meneur dhommes. Gance lavait install
dans ce rle et ctait fini, il tait devenu Napolon.78

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Franois Truffaut fut enthousiasm:


Il est bon daller revoir le Napolon dAbel Gance l-haut au Studio 28. Chaque plan est un clair et
fait irradier tout autour de soi. Les scnes parlantes sont prodigieuses et non pas, comme on lcrit
aujourdhui encore en 1955, indignes des muettes. Sir Abel Gance, comme dit Becker! Ce
nest pas de sitt que lon retrouvera dans le cinma mondial, un homme de cette envergure, prt
bousculer le monde, en user comme de la glaise, prendre tmoin le ciel, la mer, les nuages, la
terre, tout cela dans le creux de la main. Pour laisser travailler Abel Gance, cherche commanditaire
genre Louis XIV. crire: Cahiers du Cinma qui transmettront. Urgent.79

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Napolon resta jusquau 4 octobre 1955 laffiche du Studio 28 (soit 6 mois, fermeture estivale
dduite).
En 1968, le ministre de la Culture Andr Malraux demanda Abel Gance une nouvelle
version de Napolon pour le bi-centenaire de Bonaparte. Claude Lelouch accepta den tre
le producteur et acheta les droits de toutes les versions prcdentes. Abel Gance se remit
louvrage et une seconde version sonorise fut programme au Kinopanorama du 8 septembre
au 21 dcembre 1971 sous le titre Bonaparte et la Rvolution. Des scnes avaient disparu,

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dautres avaient t ajoutes, des plans avaient t tourns au banc-titre et un texte en voix-off
tait lu par Jean Topart. Abel Gance aurait voulu que les triptyques fussent projets, mais
cela ntait pas possible avec le systme sovitique Kinopanorama qui tait install dans
ltablissement et la direction se refusait financer des transformations80. Cette version, que
lon appela tort version Lelouch (car celui-ci nen fut que le producteur), sloignait
encore un peu plus de la version dorigine et fut dcrie par les cinphiles. Malgr tout,
une partie de la critique lui fut favorable. Ainsi Jean-Louis Bory crivait dans le Nouvel
Observateur du 27 septembre:
Les images de 1926, celles de 1936 [sic], on les retrouve ici. Mais remodeles, en quelque sorte,
repenses par Gance la lumire des rcents vnements, en particulier de mai 1968. Par la totale
reprise du montage; par linsertion de squences rcentes habilement compltes de gravures
et charges dassurer la continuit entre les parties en vitant tout disparate ; en dveloppant
la perspective sonore de 1936 grce au commentaire dun narrateur en voix off, grce aux
dialogues mis dans la bouche des personnages dont on entend enfin les paroles quon ne pouvait
que lire sur leurs lvres, grce la musique et un bruitage potique (la foule assistant comme
public aux sances de la Convention a des feulements de tigre qui se calme ou sirrite). Gance a
procd plus dune modernisation hardie de son uvre: une re-cration. Ce nest pas un film
ressuscit, cest un nouveau film. Un film de 1971
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Un chercheur anglais passionn par le film, Kevin Brownlow, se donna pour mission de
restaurer la version originale muette avec le soutien du British Film Institute. Abel Gance,
qui laccord avec Claude Lelouch (les Films 13) laissait la disponibilit des lments de
Napolon qui avaient t dposs la Cinmathque franaise, les mit sa disposition81.
Sappuyant sur le dcoupage publi par Gance lui-mme en 192782, Kevin Brownlow prsenta
en 1979 une premire restauration au festival de Telluride (Colorado) en plein air, en prsence
dAbel Gance. Aprs quelques amliorations, cette version denviron 5 heures, comprenant
les triptyques finaux, fut projete en 1980 lEmpire Theatre de Londres avec une musique
compose et arrange par Carl Davis. Henri Ford Coppola lacheta, y pratiqua quelques
coupes, la dota dune musique due son pre, Carmine Coppola, et la prsenta en grande
pompe au Radio City Hall de New York, (6000 places, janvier 1981) et au Colise de Rome
(septembre 1981)83. Cest aussi en cette anne 1981 que Gance disparut.
La version Brownlow de 1980 fut encore allonge de 23 minutes, grce des lments
retrouvs par le BFI, et prsente au Palais des Congrs, Paris, les 22, 23 et 24 juillet 1983
(aprs une premire au Havre huit mois plus tt). Organises par la Cinmathque franaise,
ces reprsentations de gala connurent le succs, malgr le prix lev des places (100 150 F
de 1983)84. La partition musicale tait celle de Carl Davis qui dirigeait les Concerts Colonne.
Deux ans plus tard, les 20, 21 et 22 septembre 1985, trois nouvelles reprsentations furent
donnes sous lgide du ministre de la Culture au Znith (Parc de la Villette, Paris 19e) avec
la partition compose par Carmine Coppola qui dirigeait lorchestre de la Garde rpublicaine.
Ainsi Napolon paraissait ds lors condamn aller de gala en gala et se faire applaudir par
un public bon chic bon genre.
On crut en avoir termin avec les restaurations, mais Kevin Brownlow continua chercher
obstinment de nouveaux lments. Le 3 juin 2000 vient davoir lieu la projection de la
dernire restauration au Royal Festival Hall de Londres. Le film atteint maintenant 7 495 m
et sa dure de projection est porte 5 h 31 la vitesse de 20 images/seconde, sauf pour
la bobine sur Brienne, projete 18 images/seconde. Plus que dun allongement important,
cette dernire version a bnfici surtout dune notable amlioration de la qualit des images
grce au remplacement de certaines parties dficientes par des lments de meilleure qualit
rcemment dcouverts. Quand le public franais y aura-t-il droit?

Un combat don quichottesque pour la Polyvision

Abel Gance a cherch promouvoir la Polyvision au moyen dautres ralisations


cinmatographiques que son Napolon. Il considrait que les films en Polyvision devaient
tre raliss en deux versions: lune pour le passage dans quelques tablissements privilgis
o pourrait tre installs la triple projection et le vaste cran allong, lautre en version pour
cran normal, destination de la grande exploitation. la prise de vue, seuls les triptyques1895. Mille huit cent quatre-vingt-quinze, 31 | 2000

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panoramas, dont les trois images se raccordaient, ncessitaient un tournage spcial. Les autres
triptyques taient obtenus par un montage adquat des plans communs aux deux versions.
Gance voyait dans cette possibilit deffectuer assez facilement deux versions un avantage
notable sur le Cinrama dont les films taient condamns ne passer que dans des salles
spcialement quipes.
Les projets les plus ambitieux de Gance taient insparables de la Polyvision mais il nen put
raliser aucun ! Il y eut Christophe Colomb quil chercha vainement faire produire dans
lEspagne de Franco, au Brsil, en Angleterre, aux tats-Unis et en France par lORTF, entre
1939 et 1973 environ85. Aprs la guerre et jusquau dbut des annes cinquante il semploya
dfendre la cause de la Divine Tragdie, fit un voyage au Caire, en vue du tournage en
gypte, et et une audience prive avec le Pape pour lui prsenter le sujet du film et les
diverses personnifications du Christ. En 1952, il crivit le scnario du Crpuscule des Fes.
Puis, en collaboration avec Nelly Kaplan, il essaya au milieu des annes cinquante dintresser
des producteurs une grande fresque de lge atomique, le Royaume de la Terre, base
sur lutilisation du ct bnfique de la dsintgration nuclaire, qui est sans doute la faon
inattendue dapporter aux hommes le Paradis terrestre, et nous aurons rendu au Cinma dune
part, et une opinion terrifie par les perspectives de la bombe dautre part, des services
inapprciables. Le projet prit pour lui une importance capitale : Le film le Royaume
est la tche la plus importante que jamais le cinma ait eu remplir. Cest une mission, un
sacerdoce. Il faudrait 350 millions. France seule? ou France US, ou France US et URSS? Quel
conseil? [], crivait-il dans ses notes86. Il travailla avec un architecte, Jacques Bosson, sur
un projet de cinma dmontable de 2 500 places, destin lexploitation itinrante des films
en Polyvision, baptis Chapiteaurama87. Aprs que le Cinrama itinrant gonflable se fut
effondr, le 17 octobre 1961 Lunville (il avait t inaugur le 4 septembre prcdent!), il
proposa sans succs le projet de Bosson Cinrama-Europe88.
Il crut un moment que le nouvel homme fort de Cinrama, le financier Nicolas Reisini, lui
tait favorable. Celui-ci souhaitait orienter la socit vers la production de films de fiction
et, lors dun voyage Paris, il confia Gance quil avait assist en 1927 la prsentation de
son Napolon lOpra. Il voqua les injustices commises par ses compatriotes son gard
(Gance et Debrie navaient mme pas t invits linauguration du Cinrama, le 16 mai
1955) et, tandis que lEmpire-Cinrama tait en plein travaux de modernisation, il proposa
que la nouvelle salle porte le nom dEmpire Cinrama, Thtre Abel Gance. Celle-ci allait
effectivement tre inaugure sous cette enseigne le 5 fvrier 1962 et Reisini allait prononcer
cette occasion un joli discours en forme dhommage (Gance eut mme droit une mdaille!).
Plein despoir, Gance publiait dans la Technique cinmatographique un article tonnamment
bienveillant intitul Le Cinrama vu par Abel Gance89. Le 28 dcembre 1961, il crivait
Nicolas Reisini pour lui recommander ltude de salle itinrante faite par Bosson et lentretenir
de son projet de film Cyrano de Bergerac et dArtagnan pour lequel il ne parvenait pas
trouver les 600 millions ncessaires (Cest un SOS que je vous adresse ce sujet, crivaitil)90. Un film de Gance allait-il bientt paratre sur limmense cran du Cinrama? Nouveau
dboire: sa collaboratrice Nelly Kaplan recevait dun certain Max E. Youngstein, de la socit
Cinrama, une lettre peine courtoise, date du 8 janvier 1962:
I read the synopsis of the script of 185 pages by Abel Gance, which I am returning to you
herewith.
I am extremely sorry but I dont like this material at all for Cinerama. I dont think it would be
of international interest. In addition, as I mentioned to you when the material was handed over
to me, Cyrano has been done as a picture recently and The Three Muskateers has been done
several times as a movie within recent years. There is nothing new in this outside of the mistaken
identity bedroom situation and I dont see that as being material for a large screen process such
as Cinerama.
It is hard to come to a final decision on the 25 pages synopsis, but it is the only material that was
left with me and based on that I would have to vote a firm no. []91

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La Polyvision, espoir oubli dun cinma nouveau

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On se tromperait lourdement si lon pensait que lactivit de Gance se rsumait cela. Il


faudrait un livre entier pour voquer tous les projets quil avait chafauds, les innombrables
dmarches quil avait entreprises, notamment pour commercialiser son Pictographe, pour
prparer seul ou en collaboration divers brevets, pour fonder diverses socits, pour entrer en
contact avec les personnages qui pouvaient laider, fussent-ils le chef de ltat franais,
le Caudillo, de Gaulle ou Mao Ts-toung, enfin pour raliser les quelques rares films plus
ou moins alimentaires que des producteurs voulaient encore bien lui confier. Cet homme qui
subissait chec aprs chec, se relevait chaque fois et se remettait au travail, profondment
pntr quil tait de la fameuse maxime de Guillaume dOrange. Aprs la guerre surtout,
Gance figurait en effet en bonne place sur la liste noire des producteurs. Pour eux, il incarnait
le risque et ils nont jamais aim le risque, surtout lorsque de gros budgets sont en jeu.
Pourtant Gance ntait pas lhomme du tout ou rien. Pour ce qui concerne la Polyvision, il ne
se contenta pas de projets ambitieux (ou mgalomanes si lon veut tre pjoratif). Il se livra
aussi un travail en profondeur, ralisant de petits films avec des bouts de ficelles, travaillant
toujours darrache-pied. Car ce cinaste-pote tait aussi un gros travailleur.
Aprs la Libration, il reprit avec Andr Debrie les travaux davant-guerre afin damliorer le
systme de prise de vue des triptyques. Le 24 octobre 1949, il commandait la maison Debrie
un dispositif comprenant trois camras Parvo L montes sur une plate-forme unique et, sur
le dessus, une Super Parvo. Chaque camra taient alimente par un moteur synchrone 220 V.
Andr Debrie sengageait lui confier cet quipement pour effectuer des essais prliminaires
et ne lui dbiter que lorsquil serait utilis pour la ralisation de son prochain film92. Quelques
jours plus tard, il insistait auprs dAndr Debrie pour passer rapidement un nouveau brevet:
Jattire votre attention sur limportance quil y a prendre le plus vite possible, nos deux noms
respectifs, les nouveaux brevets triptyques en France et en Amrique, de faon que la Socit que
nous comptons fonder New York, dans les prochaines semaines, puisse se baser tout au moins
sur ces demandes93

101

En ralit, ce nest que quatre ans plus tard quAndr Debrie passa un brevet son seul nom:
10 juin 1953, n 1.078.237. Debrie (A.-V.-L.-C.). Dispositif pour la prise de vues ou la projection
de trois images aisment raccordables94.

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Techniquement, Debrie reprenait le principe de suppression de parallaxe grce au systme de


miroirs qui avait fait lobjet de laddition n 35.247 du 27 mars 1928 son brevet n 636.620
du 16 octobre 1926, mais cette fois-ci les camras taient disposes cte cte sur une plateforme unique, les axes optiques ntant toujours pas croiss. La camra centrale pouvait se
dplacer selon son axe optique en fonction de la distance de prise de vue, afin que le chemin
optique des trois camras soit toujours de longueur identique. Lensemble des miroirs tait
fix sur un socle amovible qui permettait leur remplacement par dautres miroirs calculs et
rgls pour lemploi dobjectifs de focale diffrente.
Jvoquerai plus loin un quatrime brevet, pass en 1954 aux noms de Gance et Debrie,
qui concernait un systme destin produire le mme rsultat que la triple projection de la
Polyvision, mais avec un seul appareil (il ne sera jamais mis en pratique).
En mars 1954, Gance publiait dans la Technique cinma - tographique, dirige par son ami
Landau, un manifeste de la Polyvision quil dbaptisa alors au profit de Protrama (du nom
du nouveau dispositif auquel je viens de faire allusion et qui, dans son esprit, devait remplacer
celui de la Polyvision)95.
Sans attendre le tournage dun hypothtique long mtrage en Polyvision, Gance voulut tourner
un court mtrage en Eastmancolor loccasion des ftes du 14 juillet 1953 (dfil sur
les Champs-lyses et bals populaires). Les Films dAriel (Georges Rosetti) en taient le
producteur et Gaumont assurait le (maigre) financement. Mais le matriel, qui correspondait
au brevet Debrie de 1953 cit plus haut, navait pas t suffisamment essay au pralable. Les
problmes saccumulrent. Le 24 juillet, aprs la vision des rushes, Gance prenait sa plume et
envoyait une lettre pleine damertume Andr Debrie96:

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La Polyvision, espoir oubli dun cinma nouveau

Le malheur sest donc produit. Il ny a rien dutilisable. Les glaces, trop petites pour le 32 mm,
ont laiss rimpressionner sur les cts quelques diximes de millimtres dimages invisibles
lil sur les viseurs clair et videmment invisibles sur la pellicule qui nest pas transparente
106

Il se plaignait aussi de la trs mauvaise dfinition des objectifs de 32 mm, de labsence dun
viseur densemble, du manque de protection des miroirs contre la pluie et le soleil.
En rsum, pellicule gche. Trs mauvaise impression pour tous ceux qui sattendaient voir
au moins lquivalent de ce que javais fait en 1927 et cascade de rpercussions de tous ordres
risquant dannihiler mon effort son dbut.

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108

Il ajoutait quil persistait penser quil ny a rien faire de grand en France et quil lui
fallait lutter dans ces conditions contre Cinrama qui runit de jour et de nuit autour de
ses appareillages les plus hautes comptences techniques des USA sous la conduite de J.B.
Mayer.
Lamertume des premiers moments apaise, il parvint tout de mme runir suffisamment de
plans de qualit acceptable pour faire un petit montage quil prsenta en compagnie dAndr
Debrie, le 19 aot suivant, au Gaumont Palace. Rien de comparable avec la prsentation du
CinmaScope au Tout Paris du cinma et de la presse que la 20th Century Fox avait organise
le 18 juin au Rex. Il ny avait dans limmense salle du Gaumont Palace qu peine plus dune
dizaine dinvits, avec parmi eux, Jacques Flaud, directeur du CNC. Jacques Doniol-Valcroze
rapportait dans lObservateur du 27 aot quel point cet essai restait exprimental et souffrait
de la pauvret des moyens mis en uvre:
Les conditions techniques trs mdiocres de lexprience (cran de fortune en plusieurs panneaux
de luminosit ingale, montage trop rapide de la bande prsente, 14 Juillet, tourne par A. Gance
la sauvette lors de la dernire fte nationale, non talonnage de la couleur des trois pellicules
projetes) ne permettent pas de se faire une opinion dfinitive. []

109

E.-M. Arlaud, dans Combat du 20 aot, prcisait que lcran large, prolong avec des
toiles accroches, atteignait 23 mtres et [que] la projection le dpassait largement de part et
dautre. Le film 14 Juillet, montage achev, fut prsent en complment de programme du
film Orage au Gaumont Palace du 16 au 27 juillet 1954. Quelques journalistes en ont fait tat,
ainsi celui de France-Observateur du 22 juillet 1954:
Il sagit du dfil militaire du 14 juillet 1953 et des bals populaires dans la rue, films le mme jour.
Cette bande est projete sur un cran sensiblement identique au format adopt par le cinmascope
(2,55 x 1). Limage centrale tant le motif de tapisserie, celles de droite et de gauche orchestrent
ce motif et le dveloppent: cest quelque chose comme lavnement dun cinma symphonique.
Lensemble est parfois extraordinairement saisissant et saisissant aussi la confrontation des trois
images ; par exemple, lorsquau centre de lcran, on nous montre des soldats dfilant tandis
que les volets de cts suivent en panoramiquant les avions qui survolent lArc de Triomphe;
les tonnantes possibilits dun cinma rotique nous sont de la mme faon rvles lorsque
des couples valsent au centre de lcran et qu droite et gauche nous sont montres, en plans
rapprochs, les jambes des danseuses. Il arrive que les trois crans soient pleins dune mme
image, le procd cumulant ainsi les avantages du Cinmascope ceux du Cinrama. []

110

Dans une lettre Abel Gance, date du 15 septembre 1954, Roger Sallard, alors directeur
gnral de la Socit nouvelle des tablissements Gaumont (SNEG), reconnaissait que la
prsentation de 14 Juillet au Gaumont Palace navait pas t satisfaisante:
Nous avons commis une erreur en faisant cet essai dans notre Grande Salle o notre cran, malgr
ses normes dimensions, nest vu que sous un angle assez modr Leffet recherch nest pas
obtenu, et cest dans une salle plus petite quil faudrait oprer. La difficult est alors de loger le
nombre de projecteurs ncessaires (au moins quatre, si lon veut pouvoir enchaner 14 Juillet avec
un programme ordinaire). Cest cette difficult qui nous arrte.[...]97

111

De toute faon, ce court mtrage ne pouvait pas rivaliser avec les ralisations spectaculaires
et largement mdiatises de la 20th Century Fox dont le premier film en CinmaScope, La
Tunique, avait commenc sa carrire au Rex et au Normandie le 4 dcembre 1953, ni avec This
is Cinerama dont les chos du lancement au Broadway Theatre de New York, le 30 septembre
1952, tait parvenus jusquau vieux continent (Place au Cinrama allait tre prsent

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La Polyvision, espoir oubli dun cinma nouveau

lEmpire, avenue Wagram, le 16 mai 1955). Gance, que Jacques Flaud avait assur de son
soutien, faisait tat de son impatience dans une lettre quil lui adressait le 21 aot 1954:
[] Je pense une fois de plus que les commentaires sont inutiles mais il me faut constater que
cest en Avril 1953 que jai attir votre attention sur lurgence de lutilisation de mes procds
en France pour contrebalancer les travaux amricains dans le mme domaine et quen fin Aot
1954 non seulement je nai pas encore reu le plus petit octroi de subvention qui aurait pu nous
tre utile, mais quune sorte de paralysie rgne en matresse dans la profession lorsquil sagit de
faire le moindre pas en avant. []98
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Le CNC finit par consentir une avance de 11 millions pour la production dun programme
baptis initialement Polyvision, ralis par Abel Gance et Nelly Kaplan. Ce programme de 1
heure 55, auquel taient associs les Films dAriel, lUGC et la Rgie Renault, tait compos
de plusieurs films quon pourrait qualifier de dmonstration. Il sortit le 19 dcembre 1956
au Studio 28 sous le nom de Magirama et comprenait:
-Auprs de ma blonde (279 m x 3), financ par Renault, tait une histoire funambulesque
dun client inexpriment [Michel Bouquet] qui vient dacheter une 4 H.P. [] Grce au
Pictographe, on verra ainsi la voiture dans les mains de ce conducteur inexpriment monter
et descendre le long de la Tour Eiffel, tourner sur le dme du Sacr-Cur [dans un autre texte,
la 4 CV monte les marches du Sacr-Cur], courir sur les faades de Notre-Dame, traverser la
Seine, traverser des immeubles sans les briser, franchir des prcipices, grimper des parois de
montagnes pic. Dans son chemin, la 4 HP. rencontrera les diffrents modles pour montrer
la diversit de ceux-ci. []99
-Fte foraine en Eastmancolor (273 m x 3) synthse surraliste o les mouvements contraris
et le sentiment dubiquit offrent quelques exemples saisissants des possibilits multiples
donnes par la Polyvision dans la symtrie et lasymtrie.
-Des extraits de Begone Dull Care de Mac Laren, polyviss par Abel Gance (94 m x 3).
-Chteaux de nuages, sur une musique de Debussy (131 m x 3).
-Les triptyques du dpart de la Campagne dItalie extraits de Napolon (207 m x 3)
-Jaccuse, version polyvise et condense du Jaccuse de 1938 (1799 m x 3).
Dans un commentaire enregistr, Abel Gance, dune voix prophtique, expliquait les
possibilits de la Polyvision et sa foi dans lavenir de son invention. Une piste sonore optique
sur chaque bande assurait une reproduction strophonique.
Jean Mitry devait participer ce programme et avait tourn pour la Polyvision un court mtrage
intitul Symphonie mcanique, accompagn dune partition de Pierre Boulez. Un diffrend
avec Abel Gance intervint, selon Mitry, pour des raisons de prsance et la version
Polyvise de ce film ne fut jamais projete en public100.
Je me souviens de la salle presque vide, de ma perplexit devant ces jeux dimages
symtriques je lai dit plus haut et aussi de la pauvret de ce programme htroclite compar
au luxueux spectacle forain, ruisselant de dollars, qutait Place au Cinrama. Pourtant jeus le
sentiment confus que lintelligence soufflait dans ces modestes pellicules que, peut-tre, plus
dargent aurait permis de rendre vritablement convaincantes. Jaccuse, que je ne connaissais
pas dans sa version pour cran unique, me laissa une forte impression et lui seul ce film
me paraissait proche datteindre son but je veux dire dapporter la preuve que la Polyvision
tait un pas en avant irrversible du cinma. Je partageais en dfinitive lopinion de Martine
Monod101:
La polyvision a, en elle, toutes les possibilits de rvolution dont parle prophtiquement Abel
Gance. Telle quelle est, ce nest pas encore le cas. Souhaitons-lui dtre moins formelle et plus
intrieure, de jouer moins sur limage pure et davantage sur le sens de limage ; souhaitonslui dobir davantage lexigence profonde de la vision qu lesthtisme Alors, nous ne la
saluerons plus seulement avec sympathie, mais avec admiration.

117

Magirama eut aussi quelques admirateurs clbres, mais leur voix natteint pas le grand public.
Ainsi Andr Breton102:
Sera-t-il dit quil pouvait tre encore, lors du passage de 1956 1957, une salle de spectacle
do lon serait appel sortir autre quon y tait entr? Et-on prcis que la mise au point

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dune nouvelle technique cinmatographique y serait pour quelque chose, je crois que les moins
dsabuss, les plus innocents auraient souri
[...] Jaccuse, que ma chance est peut-tre de navoir pas connu dans sa version initiale la date
fatidique de 1939, est, sous son nouvel aspect, une uvre qui suffirait consacrer pour le plus
GRAND celui qui la conue et ralise. Je ne sais ce que jhonore le plus, des qualits de cur qui
y prsident ou du vhicule prodigieux quelles empruntent. De celui-ci dont le brevet inalinable
lui revient en commune part avec Nelly Kaplan je sais quil nous fait faire le pas dcisif vers cette
nouvelle structure du temps que Paul Valry, dans ses Mthodes de 1896, Marcel Duchamp de
1912 1921 appelaient avec plus ou moins de scepticisme ou dironie, que John Dunne, en 1927,
a russi apprhender thoriquement dans son ouvrage trop connu: le Temps et le rve. Cette
Nouvelle structure, que savants et philosophes singnient dcouvrir et, en effet, faute de quoi
ils continueront sembourber toujours davantage, jai toujours pens quelle ne saurait se rvler
qu la faveur de nouveaux tats affectifs. Ils sont bien plus quen germe dans MAGIRAMA.
Gloire la Polyvision dAbel Gance et Nelly Kaplan.103
118

Philippe Soupault, compta galement parmi les admirateurs, qui conclut ainsi le texte cit au
dbut de cet article:
Il me parat prodigieux quaprs une seule exprience que ces promoteurs considrrent comme
une premire tentative, on puisse tre persuad que le cinma a franchi une si gigantesque tape.
Car il est bien vident que la Polyvision nest pas comme le film parlant ou comme le cinma en
relief seulement une amlioration technique. Cest en quelque sorte une prophtie.
Nous savons en effet dsormais ce que sera le cinma de demain. Et nous avons hte que cet
avenir nous soit donn.

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En revanche, Jean-Luc Godard fut assez critique104:


Chteaux de nuages et Auprs de ma blonde sont indignes du parrainage du plus grand cinaste
franais de lpoque muette.
[...] En fait, la polyvision ne diffre du cinma normal que par cette particularit de pouvoir
montrer la fois ce que le cinma normal montre lun aprs lautre. Souvenons-nous dans
Napolon du dpart de larme dItalie pour les plaines du P. Sur lcran du centre: un bataillon
en marche ; sur les crans latraux : Bonaparte galopant le long dun chemin creux. Leffet
tait saisissant. Aprs quelques minutes nous avions la sensation davoir couvert les milliers de
kilomtres de cette prodigieuse campagne dItalie.
Le triple cran, associ ou non avec lcran variable, peut donc provoquer dans certaines scnes
des effets supplmentaires dans le domaine de la sensation pure, mais pas davantage, et jadmire
prcisment Renoir, Welles ou Rossellini dtre parvenus par une voie plus logique un rsultat
gal sinon suprieur, brisant le cadre sans pour cela le dtruire.
[...] En dfinitive, le don dubiquit est probablement le pire cadeau que lon puisse faire
un cinaste. Si lon veut raconter une histoire, un conte, une aventure, force sera, la plupart
du temps de considrer le triple cran comme un cran unique, autrement dit comme un cran
de cinmascope, car, jusqu preuve du contraire, le cinma restera euclidien. Au Royaume de
la terre, prochaine production polyvise dAbel Gance (et Nelly Kaplan) fera-t-elle preuve du
contraire? Il est permis de lesprer.

120

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En tout cas, Magirama fut un fiasco commercial dautant plus dur supporter pour le Studio
28 que le contrat sign avec la socit Magirama, constitue par Gance au mois doctobre105,
prvoyait que les frais de copie seraient sa charge (1 034 661 F) et quil lui verserait 50
% des recettes brutes (dfalcation faites des taxes dexploitation et droits dauteur) pendant
une priode dexploitation minimum de 12 semaines106. Au terme de la huitime semaine,
Edgar Roulleau dcida de retirer Magirama de laffiche. Le nombre dentres hebdomadaires,
au cours des 4 premires semaines, tait compris entre 300 et 400 et bien quil slevt
notablement partir de la cinquime semaine (entre 450 et 800), le nombre total de spectateurs
dpassa peine 4000. Malgr un prix lev des places (400F sauf en matines de semaine,
300F), les recettes brutes (sans aucune dduction) natteignirent pas 1 700000F. On conoit
que les rapports entre Gance et Edgar Rouleau devinrent vite des plus mauvais
Cet chec ne marqua pas la fin des efforts de Gance pour promouvoir la Polyvision, mais il ne
put raliser aucun autre film avec son procd. Magirama neut gure de chance par la suite.
Le spectacle fut prsent lExposition internationale de Bruxelles, en 1958, dans le cadre

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de la Comptition international du Film exprimental, o sa projection fut massacre par des


incidents techniques; il ny reut aucune distinction. La Cinmathque franaise, compte tenu
des difficults de projection, ne le projeta que trs rarement107.

Curiosit historique ou invention davenir?


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Je pense quil faut distinguer trs nettement les buts que Gance cherchait atteindre avec
la Polyvision des moyens techniques quil mit en uvre cette fin. Nul doute que les
projections ncessitant un dispositif triple de projection appartiennent au pass. Le Cinrama
lui-mme, malgr les normes capitaux dont disposait la socit qui lexploitait, ne parvint
pas simposer. Dailleurs Gance avait parfaitement conscience que la Polyvision ne pourrait
gagner la partie que lorsquelle ne ncessiterait plus dinstallation spciale. Cest pourquoi il
dposa en 1954, avec Andr Debrie, le brevet dun dispositif permettant dutiliser des matriels
standards aussi bien pour filmer en Polyvision (triptyques-panoramas) que pour projeter les
films adoptant ce procd108. Le principe consistait enregistrer squentiellement sur un film
standard les trois images gauche, centre, droite dun mme panorama grce un systme de
miroirs tournants coupls lobturateur et placs devant lobjectif. Le champ, dcoup en trois
parties, formait ainsi sur le film un triplet. la projection, un dispositif analogue celui de prise
de vues, plac devant lobjectif du projecteur, restituait sur lcran lensemble du panorama
film (ou bien trois images diffrentes). Gance et Debrie pensaient obtenir un rsultat suffisant
en adoptant une cadence de 48 images/seconde, ce qui correspondait 16 images/seconde
pour chaque lment du triplet. Malheureusement, les essais rvlrent un scintillement
inacceptable. Jean Vivi travailla sur le problme, remarqua que le scintillement disparaissait
par lemploi dune lumire ultraviolette et envisagea lemploi dun cran phosphorescent109. Il
ny eut pas de suite. Paralllement ces recherches, Gance et Jean Debrix explorrent dautres
voies, en particulier linscription des triptyques sur un film droulement horizontal ( la
faon de la Vistavision). Rien naboutit.
Si lhistoire du cinma (celle qui est dj crite ou celle qui reste crire) ne peut que constater
lchec de la Polyvision dAbel Gance, elle fait aussi tat de recherches et de ralisations
qui tmoignent de lintrt soulev par les triptyques et, plus gnralement par les images
multiples. Il faut rappeler dabord, car cela est trs peu connu, quAbel Gance et Nelly Kaplan
ne furent pas les seuls utiliser la Polyvision. Philippe Arthuys, cinaste qui mriterait mieux
que loubli, ralisa selon ce procd un long mtrage, Des Christs par milliers, ainsi que deux
autres films monts en Polyvision (Et courir de plaisir, Paris sur scne). Il rencontra, on
sen doute, les mmes difficults que Gance pour lexploitation de ses films. Des Christs par
milliers, rflexion gnreuse sur le monde o lon affame, charge, matraque et tue, fut projet
en 1971 aux Halles de Paris, avant leur dmolition110, puis, de dcembre 1973 fvrier 1974,
au Carr Thorigny en alternance avec Et courir de plaisir, Paris sur scne et les projections
de la Cinmathque franaise, enfin certaines sances de lEldorado, en dcembre 1978 et
janvier 1979111.
Le dialogue des images fut tent ici et l par beaucoup de ralisateurs, avec divers moyens
dont souvent le split screen. Dj la fin de la priode du muet, Henri Chomette y avait
eu recous dans le Chauffeur de Mademoiselle (1927) et son frre Ren Clair dans les Deux
Timides (1929). Citons, aprs la guerre, Inauguration of the Pleasure Dome (Kenneth Anger,
38 min, 1954) qui reut une rcompense lExposition Universelle de Bruxelles de 1958, The
Thomas Crown Affair (Norman Jewison, 102 min, 1968) qui faisait un trs large usage du
split screen, The Boston Strangler (Richard Fleischer, 116 min, 1968), The Pillow Book
(Peter Greenaway, 120 min, 1996), etc.
Les spectacles de la Laterna magica de Prague, remarquable fusion dun jeu scnique
trs labor et de multiples images animes, se rattachent, dune certaine manire, ces
proccupations.
A-t-on remarqu, plus banalement, que la tlvision utilise un cran divis dans ses journaux
quotidiens, lorsque le journaliste de service passe lantenne un confrre envoy sur le terrain?
Au cours des missions-plateau, lcran divis permet aussi dviter le recours des plans
trop larges, peu signifiants, ou un montage systmatique de type balle de ping-pong. Ces
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procds lmentaires et plus ou moins heureux dnotent linsuffisance de lcriture filmique


dominante pour la reprsentation de lespace-temps.
Lcran large est sans nul doute un acquis irrversible du cinma mais, lanc par les Amricains
aprs la guerre, il a laiss en arrire une partie des avantages que prsentaient les inventions
franaises du triple cran et de lHypergonar, datant lune et lautre de la fin des annes vingt.
Aussi bien Abel Gance que les quelques ralisateurs qui ont utilis lHypergonar avant quil
ne devienne CinmaScope, nont jamais voulu faire de lcran large un format unique tout
au long de leur film. Utilisant, selon les besoins du scnario, tantt limage traditionnelle,
tantt limage multiple, tantt limage panorama (parfois mme en hauteur au moyen de
lanamorphose verticale), ils ont ralis concrtement lcran variable. Cest le cas de Claude
Autant-Lara (Construire un feu, 1928-1930), dAndr Hugon (la Femme et le rossignol dans
sa version anamorphose jamais exploite, 1931), de Jean Tedesco (Panorama au fil de leau,
ralis pour lExposition internationale de 1937). On pourrait aussi citer le court mtrage
produit par Path-Natan en 1931 et intitul lExposition coloniale.
Bientt la diffusion des films en salles se fera essentiellement par projection dimages
numriques, dabord emmagasines sur disques durs (ou sur tout autre support) dans la cabine
de projection112, puis, dans quelques dannes, envoyes par satellite ou par cble dans de
nombreux cinmas rpartis dans tout lhexagone. Ainsi les grosses socits de production
et de distribution feront-elles lconomie du tirage de trs nombreuses copies argentiques.
Les technologies numriques rendront trs faciles la fabrication et lexploitation dimages
multiples ou de format variable. Peut-tre redcouvrira-t-on cette faveur la richesse dcriture
que permettait la Polyvision dAbel Gance.
Lauteur remercie pour leur aide particulirement Yasmine Attab, Stephen Bottomore,
Georges Loisel, Laurent Mannoni, Nicole Meusy-Dessolle, la Bibliothque nationale de
France, la Cinmathque franaise, la National Gallery de Londres.
Notes
1Abel Gance a employ le nom de Polyvision aprs la Seconde Guerre mondiale. Auparavant,
il dsignait son invention (ou plutt son rsultat) par le terme de triptyques, les triptyquespanoramas dsignant spcifiquement ceux dont les trois images se raccordaient pour nen
former plus quune seule. Bien qucrit souvent sans majuscule, le nom Polyvision avait
t dpos le 10 octobre 1956 comme nom de marque par la collaboratrice dalors dAbel
Gance, Nelly Kaplan, sous le n 79.788. Le mme jour, celle-ci avait aussi dpos le nom de
Magirama sous le n 79.789.
2Voir Le Cardinet Gazette, bulletin des spectateurs du Cardinet, n2, t 1954. .Rtrospective
Gance (BnF, Arts du spectacle, ASP, 4 COL-36/833).
3BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/836, bote 172. Le Spoutnik tait dactualit car il avait
t lanc trois semaines plus tt par lUnion sovitique la grande surprise du monde entier.
4Le Bureau des Rves perdus dAbel Gance, 20 dcembre 1956, mission radiophonique de
Louis Mollion ralise par Albert Riera (Texte publi dans lcran n 3, avril-mai 1958 et cit
par Roger Icart dans Abel Gance, Lausanne, lge dHomme, 1983, p. 185).
5Il existe toutefois dans le fonds Abel Gance (BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/836, bote
172) un document intitul Importantes notes pour article de fond: Polyvision (1955) qui
recle une liste de peintres et duvres (fresques, triptyques, polyptyques) avec souvent la
mention Polyvision accole. Gance a donc song tardivement rapprocher son invention
de certaines formes anciennes de la peinture mais il ne semble pas que cet article ait t crit
et publi.
6Le cadre a t ralis par latelier de la National Gallery de Londres ( laquelle appartiennent
les deux triptyques voqus ici), sur le modle de celui dun autre triptyque de Memling. Il
succde probablement un ancien encadrement disparu.
7Saint Jean-Baptiste aurait eu exactement le mme ge que le Christ et Saint Jeanlvangliste serait n une dizaine dannes plus tard.
8La Technique Cinmatographique, suppl. au n 141, mars 1954.
9Cet article, retranscrit la machine crire, figure dans le fonds Abel Gance (BnF, Arts
du spectacle, 4COL-36/836, bote 172). Paolo di Dono, dit Uccello, n et mort Florence

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La Polyvision, espoir oubli dun cinma nouveau

(1397-1475), basa sa conception personnelle de la perspective sur la science de son poque


et particulirement sur loptique. Son triptyque la Bataille de San-Romano (1456-1460) est
une vocation quelque peu onirique de trois pisodes du combat. Le destin absurde de luvre
voulut que les trois panneaux fussent disperss: ils sont actuellement conservs au Louvre,
la National Gallery et aux Offices! Uccello fut salu avec enthousiasme par les surralistes
franais pour sa volont de rompre avec les traditions picturales. Philippe Soupault lui consacra
un livre (Paolo Uccello, Paris, ditions Rieder, 1929).
10Pour plus de dtails on se rfrera notamment aux ouvrages classiques de Kevin Brownlow,
le restaurateur du film (Napoleon: Abel Gances classic film, London, Jonathan Cape, 1983
et The parades gone by, Berkeley Los Angeles, University of California Press, 1968) et de
Roger Icart (Abel Gance ou le Promthe foudroy, Lausanne, lge dHomme, 1983).
11Notes manuscrites s.d. du fonds Abel Gance, BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/554, bote
63. Les titres de ces six pisodes taient: Arcole; 18 Brumaire; Austerlitz; Campagne de
Russie; Waterloo; Sainte-Hlne.
12Document dat du 4 septembre 1924, BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/554, bote 63. Les
titres des huit pisodes taient: la Jeunesse de Bonaparte; Bonaparte et la Terreur; Arcole;
les Pyramides; Austerlitz; La Brsina; Waterloo; Ste-Hlne.
13WESTI = WEngeroff STInnes. Aprs Westi et Wengeroff Film, on trouve Path Cinma
(1,5 MF), suivi de plusieurs autres participants: Vilaseca et Ledesma dEspagne,0,5 MF;
Svensk Filmindustri de Stockholm, 0,5 MF ; Kanturek de Prague, 0,350 MF ; Wilton de
Voorburg des Pays-Bas, 0,3 MF ; restaient 0,350 MF souscrire par un tiers ou par la
Grance . Moins de six ans aprs la signature de larmistice de 1918, cette participation
allemande majoritaire un film concernant un hros national provoqua une vive raction
nationaliste dune partie de la presse (lcho de Paris, 23 mai 1924; Hebdo-Film, n 431, 31
mai 1924; Tout-Paris-Cin, 6 avril et 7 juin 1924; la Rampe, 22 juin 1924, etc.). Par exemple,
Andr de Reusse crivait dans Hebdo-Film: Je continue, mon cher Gance, penser, dire et
soutenir, que vous jouez une partie dangereuse et que a risque de vous coter cher. Charles
Le Fraper et Gaston Thierry le menaaient des foudres de la censure dans Tout-Paris-Cin:
Que lon nimagine pas au moins que nous souhaitons voir, de faon si imperceptible que ce
soit, limiter les prrogatives du metteur en scne ou entraver ses initiatives, mais tout le monde
sait quil existe une censure nous nen sommes pas plus fiers pour a! et il nest pas douteux
quelle aura conscience de sa responsabilit lorsque le film sur Napolon lui sera soumis.
14Texte reproduit notamment dans le programme des reprsentations lOpra.
15Au 15 aot 1925, les actions de 500 F de la Socit des Films Abel Gance taient rpartis
entre: M. Bloch (200), M. de Bersaucourt (95), M. Abel Gance (95) et M. Charles Path (10).
Sur les 200 actions de M. Bloch, 180 appartenaient la Westi et furent rachetes par M. Bloch
au moment de la liquidation de cette socit (BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/554, bote 63).
16Ibid.
17Ibid.
18Le Conseil dadministration de la Socit Gnrale de Films tait compos de Henri de
Cazotte, prsident, le Duc dAyen, Charles Path, le Comte H. de Barn, le Comte J. de
Breteuil, E. Karmann et C. Lemoine. J. Grinieff tait directeur gnral et de la Rozire,
secrtaire gnral. La SGF produira en 1928 la Passion de Jeanne dArc de Dreyer qui avait
assist comme journaliste au tournage de Napolon.
19Fonds Abel Gance, BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/554, bote 63.
20Le fonds Abel Gance conserv la bibliothque des Arts du Spectacle ne permet pas de
vrifier la vracit de cette information. En fait, les indications fournies par la presse varient
quelque peu. Si la plupart des publications retiennent le chiffre de 18 millions, certaines
indiquent 17 ou 19 millions, exceptionnellement 15 (lHumanit du 23 avril 1927, sous la
plume de Lon Moussinac).
21BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/554, bote 63.
22Ibid.
23Abel Gance dposait des brevets similaires en Allemagne et aux tats-Unis le 23 octobre
1926, ainsi quen Angleterre.
24Ibid.
25La Technique Cinmatographique, suppl. au n 141, mars 1954. Landau prcise mme que
cest le 7 juillet 1922 que lide de la Polyvision serait venue Gance.

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26Nelly Kaplan, Napolon, adapted and compiled from French originals by Bernard McGuirk,
London, British Film Institut, 1994.
27Le Cinopse du 1er septembre 1926 rapportait: Toulon, selon le procd Keller-Dorian,
[] on a pris en couleurs naturelles les tableaux pour ajouter encore lindit et lintrt.
Lorsquen 1928 Abel Gance devint conseiller artistique du nouveau cinma ouvert par JeanPlacide Mauclaire sur la butte Montmartre, le Studio 28, il envisagea de prsenter ces essais
en couleurs et en 3D, preuve quils ont effectivement t raliss. Dans une note manuscrite
usage personnel, Abel Gance crivait en effet : Pour prochains spectacles Mauclaire :
Scnes en couleurs Napolon. Scnes en relief. Danses. Galops (BnF, Arts du spectacle, 4
COL-36/801).
28LEntracte (Perpignan) de novembre 1926 crivait : M. Abel Gance, crit le Cri de
Paris [24 octobre 1926], dsirait que son film Napolon fut exploit en France par une
socit franaise. Mais les Amricains ne lont pas entendu ainsi. Ils dclarrent que si une
firme amricaine nexploitait pas, mme en France, ce film, il serait boycott aux tats-Unis.
Cest pourquoi la Metro-Goldwyn-Gaumont a acquis pour 9 millions de francs les droits
dexploitation pour lAmrique, lAngleterre, la France, la Belgique, lgypte, de ce film.
29Le Courrier cinmatographique, 23 octobre 1926.
30Le tableau des contrats de vente ci-dessous figure dans le fonds Abel Gance (BnF, Arts du
spectacle, 4 COL-36/554, bote 64):
Territoires concds
Minimum garanti
France Colonies franaises Protectorat du Maroc Belgique, Suisse, Espagne, Hollande:
3080000,00; Amrique du Sud et Amrique latine: 508207,45; Italie Tripolitaine et
Colonies Roumanie gypte Syrie Palestine Turquie Grce Bulgarie: 662123,87;
Tchcoslovaquie Yougoslavie: 199242,60; Allemagne (Sarre, Memel, Dantzig compris)
Autriche Hongrie Pologne Finlande Danemark Pays Baltes Sude Norvge:
1695750,00; Angleterre et colonies: 2136082,00; Contrat dexploitation 50 % aux tatsUnis et Canada par la Metro-Goldwyn-Mayer (800 contrats conclus ce jour) assur pour un
minimum: 5080000,00; Frais escompte des contrats et copies: 431565,80
ENCAISSEMENT NET: 12929840,12
31Respectivement 14 boulevard de la Madeleine, (Paris 8e), 1-3 rue Caulaincourt et 114-116
boulevard de Clichy (Place Clichy, Paris 18e).
32Ibid. Nous navons pas le moyen de juger de lexactitude de cette estimation, car les diverses
versions muettes de Napolon ne sont pas parvenues jusqu nous sous leur forme originelle.
Cest en tout cas un ordre de grandeur tout fait vraisemblable.
33Jean Tedesco dcrivait ainsi les triptyques de la Double tempte: nous vmes sur
lcran central apparatre une mer dchane et lembarcation du futur matre de lEurope, cette
image symbolique encadre par les vues orageuses de la Convention en dsordre, attendant
son destin. (Cina-Cin pour tous, 15 avril 1927, cit par Georges Sadoul dans Histoire
gnrale du cinma, tome 6, LArt muet, Paris, Denol, 1919-1929).
34Seuls les triptyques finaux ont survcu, Abel Gance ayant, selon ses dires, dtruit en 1940 les
triptyques de la Double tempte dans un accs de neurasthnie (les Lettres franaises,
n 914, 12 au 18 fvrier 1962, entretien avec Georges Sadoul).
35Texte manuscrit, BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/554, bote 63. Ce texte a t souvent
reproduit et cit.
36La soire avait t donne au bnfice des mutils de guerre.
37Les Nouvelles littraires, des arts, des sciences, et de la socit, 21 mai 1927.
38Cf. Roger Icart, op. cit.
39Cina-Cin pour tous, n 83, 15 avril 1927.
40Le Fascinateur, 1er juin 1927.
41Jugement similaire chez Ren Jeanne pour qui les triptyques taient peut-tre la trouvaille
la plus importante dont lart cinmatographique ait jusqu prsent t gratifi (Revue
hebdomadaire, 18 juin 1927).
42Texte daprs-guerre intitul le Spoutnik du Cinma: la Polyvision et se trouvant dans
les archives dAbel Gance (BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/836, bote 172).
43Compte rendu de la runion de la Commission de recherches historiques de la Cinmathque
franaise, runion du 5 avril 1952 (BiFi, CRH070).
44Le Petit Parisien, 15 avril 1927.

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45Cette disposition des images triples avec inversion de limage centrale fut juge par Gance
suffisamment importante pour quil lui consacre une addition son brevet de 1927 (1re
addition n 35034, 15 mars 1928, au brevet dinvention n 633415).
46Il est intressant de noter que Jean Prvost avait entrevu lintrt de lcran concave (celui
de lOpra, rappelons-le, tait plat), mais se trompait en estimant quil tait incompatible avec
des images juxtaposes: le Cinrama et le Kinopanorama en ont apport la preuve aprs la
guerre mais, il est vrai, en croisant les axes optiques des trois appareils. Quant la proposition
dagrandir limage de faon lui faire prendre tout le rideau , il faut noter quelle a
t ralise grce un additif optique plac devant lobjectif du projecteur pour diminuer
sa longueur focale (Magnascope, Ampliviseur). Un tel dispositif prsentait linconvnient
dagrandir limage dans ses deux dimensions et de nuire la fois sa finesse et sa luminosit.
Lemploi de lAmpliviseur avait dbut au Gaumont Palace le 11 novembre 1927 (une semaine
avant la sortie de Napolon vu par Abel Gance au Marivaux) avec le film la Fort en flammes.
47BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/554, bote 65.
48Addition n 35247 du 27 mars 1928 au brevet n 636620 du 16 octobre 1926.
49Par exemple Marcel Defosse dans Cina Cin pour Tous, 16 mai 1927.
50Grimoin-Sanson, le Film de ma vie, Paris, les ditions Henry Parville, 1926.
51Il est symptomatique que, malgr les travaux que jai publis et dont les rsultats nont
pas t contests ce jour (Jean-Jacques Meusy, Lnigme du Cinorama, Archives, n
37, janvier 1991, p. 1-16 et Paris-Palaces ou le temps des cinmas 1894-1918, Paris, CNRS
ditions, 1995, p. 80-87), des historiens continuent accrditer sans aucune preuve la
lgende forge par Raoul Grimoin-Sanson dun Cinorama fonctionnant parfaitement, dont
les sances avaient t interrompues par les services de police pour raison de scurit.
52Apollo, 20, rue de Clichy, Paris (9e).
53Mme apprciation dans la Cinmatographie franaise, 21 mai 1927, dans lInformation
du 23 mai 1927, dans Cinma du 25 mai 1927, dans Cinma-Spectacles, Marseille, 30 mai
1927, le Cinopse, n 94, 1er juin 1927, etc.
54Cinma, 25 mai 1927. Napolon vu par Abel Gance, par Jean Arroy (note).
55Salle Marivaux, 15 boulevard des Italiens, Paris (2e). La capacit de la salle Marivaux tait
cette poque de 1 200 places. Le 20 janvier 1928, Napolon laissait la place au Gaucho,
avec Douglas Fairbanks.
56 Ceux qui lont vu lOpra et qui le reverront le trouveront singulirement modifi.
Certaines de ces modifications ont t opres par lauteur lui-mme, dsireux de porter son
uvre un point plus proche de la perfection, quelques autres ont t exiges par les services
commerciaux de la maison ddition charge de la diffusion du film, dautres enfin ont t
imposes par la censure. Ces dernires ont trait aux vnements de la priode rvolutionnaire
et portent mme sur des textes. (Ren Jeanne, la Rumeur, 18 novembre 1927).
57Studio 28, 10, rue Tholoz, Paris (18e). La salle, qui a vu se drouler nombre dvnements
cinmatographiques, fonctionne toujours.
58BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/801.
59Nelly Kaplan a utilis des lments de Autour de Napolon pour raliser en 1984 son
documentaire Abel Gance et son Napolon.
60BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/801.
61La Rumeur, 25 mars 1928.
62BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/554.
63LInformation, 26 mars 1928.
64LInformation, 16 juillet 1928.
65La premire vague de salles comprenait le Gaumont-Thtre 2e, Palais des Ftes 3e, Palais
de la Mutualit 3e, Cluny 5e [60, rue des coles], Monge 5e, Danton 6e, Crystal 10e, Cigale 18e,
Idal 18e, Cocorico 20e. La seconde vague tait moins nombreuse: Ppinire 8e, Alexandra
16e, Family 20e, Luna, 20e, auxquels taient venus sajouter la semaine suivante le Majestic
3e, Raspail 6e, Montcalm 18e, Cyrano Roquette 11e et le Splendide Gaumont 15e (2 priodes
pour ce dernier). la troisime vague appartenaient le Rambouillet 12e, den des Gobelins
13e, Royal Cinma 13e, Cambronne 15e, Maillot 17e, Vincennes Palace Vincennes, Splendide
Gaumont 15e (2 poques pour ce dernier). La quatrime vague ntait constitue que du
Palladium 16e, Amric 19e et Flandre 19e. Enfin deux retardataires fermaient le cortge: le
Daumesnil 12e et le Nouveau Cinma 18e.

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66Lettre du 2 novembre 1927 M. Meydam de lUFA. (BnF, Arts du spectacle,


4COL-36/554, bote 63).
67Le Temps, 14 juillet 1928.
68LInformation, 16 juillet 1928.
69Voir ce sujet Kevin Brownlow, 1983, op. cit.
70BnF, Arts du spectacle, 4 COL-49.
71Notamment BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/46, janvier 1924.
72BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/554, bote 63. Le projet est dat du 28 mai 1927. Le
capital envisag tait de 50000 ou 100000F.
73BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/822. Demande de brevet n 280.255, date du 13 aot
1929, lequel brevet ne sera jamais dlivr ni publi (Procd pour amliorer et renforcer
leffet des reprsentations du cinmatographe parlant. M. Gance, Abel, Alexandre, Eugne).
Le texte est un expos des buts mais ne prcise pas les moyens techniques mettre en uvre
pour les atteindre.
74Brevet n 750.681, du 10 mai 1932 (dlivr le 29 mai 1933). Gance (A.-A.-E.) et Debrie (A.L.-V.-C.) Projection sonore haut-parleurs multiples.. Une bande perfore, se droulant
en relation avec le film, commande un commutateur-distributeur qui dirige le son sur un ou
plusieurs des haut-parleurs de la salle.
75Jean-Pierre Liausu dans Comdia du 17 mai 1935.
76Cf. R. Alla, la belle-poque du cinma parlant, Bulletin de lAFITEC, 1960, n 20.
77Place au Cinrama allait tre prsent la presse trois mois plus tard, le 16 mai 1955
lEmpire (41, avenue de Wagram, Paris 17e).
78Entretien avec lauteur, enregistr le 28 avril 1988. Je ne suis pas tout fait certain quAlbert
Dieudonn soit rellement venu 400 fois rditer cette surprenante scne car les facults
dexagration de Georges Roulleau taient grandes, mais il est tout fait vraisemblable que
lacteur ne mnagea pas sa peine. Dj en 1928, lors des reprsentations au Gaumont Palace,
il parut chaque reprsentation, pendant les quinze jours o le film fut laffiche, ce qui
correspond 60 sances!
79Les films de ma vie, Paris, Flammarion, 1975, p. 52.
80Jean-Charles Edeline, prsident de lUGC, crivait le 10 dcembre 1971 Abel Gance:
Cher Monsieur,
Jai pris connaissance de votre honore du 26 novembre avec beaucoup dattention. Je ne
vois malheureusement pas, et mon grand regret, la possibilit de vous donner satisfaction.
En effet, le Kinopanorama est une salle qui ne nous appartient pas, elle nous est simplement
confie en grance et le propritaire na pas lintention dinvestir une somme quelconque
pour transformer ses installations de projection. Monsieur Lelouch et nous-mmes esprions
un succs plus important et cest la raison pour laquelle nous navions prvu aucun film
pour enchaner la suite de Bonaparte. Les rsultats, malgr leffort publicitaire de Monsieur
Lelouch, se sont avrs dcevants et, de ce fait, nous allons tre amens stopper trs
prochainement son exploitation au Kinopanorama. Je souhaite vivement que Monsieur
Lelouch puisse trouver une suite qui vous donnera satisfaction.
Je vous prie de croire
(BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/554, bote 65).
81Au dbut de lanne 1982, Claude Lelouch faisait don de ses droits pour la France de
Napolon au ministre de la Culture (lettre Viot, directeur gnral du CNC, du 27 janvier
1982 et Jack Lang du 25 fvrier 1982).
82Abel Gance, Napolon vu par Abel Gance. pope cingraphique en cinq poques.
Premire poque: Bonaparte, Paris, Librairie Plon, 1927. Malheureusement, les triptyques
ny figurent pas et une note en fin de volume prcise: la grande innovation dAbel Gance,
les triptyques, applique la Tempte et lEntre en Italie, fera lobjet dune publication
spciale. Ce nest quen avril-mai 1958, loccasion dun numro spcial de lcran sur
Gance, que le dcoupage des seuls triptyques de lEntre en Italie furent publis. Il a t
ajout la rdition de louvrage de Gance: Abel Gance, Napolon. pope cingraphique,
Paris, Jacques Bertoin, 1991.
83Cette version, dite aux tats-Unis avec les squences teintes, est ma connaissance la
seule disponible actuellement en cassette vido (2 cassettes VHS-NTSC, Zoetrope Studios,
MCA Home Video, 80 086). Malheureusement, elle est cadence 24 i/s (3 h 55) et les
triptyques, rduits la largeur de lcran des tlviseurs, font un bien pitre effet.

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84Le Figaro du 25 juillet 1983 indique que quelque 12000 happy few auront donc assist
la grandiose projection-concert du Napolon dAbel Gance ces trois derniers soirs.
85Bambi Ballard sest efforc de retrouver les lments pars du scnario que Gance avait
tran de producteur en producteur et modifi au fil des annes (Abel Gance, Christophe
Colomb, Paris, J. Bertoin, 1991).
86BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/836, bote 173.
87Les plans dtaills, dresss par Jacques Bosson, figurent dans le fonds Abel Gance (BnF,
Arts du spectacle, 4COL-36/832). La date qui figure est le 20 fvrier 1962, surcharge
1964.
88Ibid.
89La Technique cinmatographique, fvrier 1962.
90BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/832.
91BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/836, bote 172. Gance parviendra nanmoins raliser
Cyrano et dArtagnan, mais largement revu la baisse et sans grand cran ni Polyvision. Cela
allait tre son dernier film.
92Bon de commande n 17310 du 24 octobre 1949 et lettre de Ch. Gregy, chef du service
Studio-Laboratoire, du 26 octobre 1949 (BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/829).
93Lettre dAbel Gance Andr Debrie, 27 octobre 1949 (Ibid).
94Le brevet suivant dpos en 1950 par Abel Gance et son addition de 1952 ne concernaient
pas la Polyvision, mais le Pictographe (25 octobre 1950, n 1.026.515. Gance (A.).
Perfectionnement aux installations de prises de vues cinmatographiques. 9 fvrier 1952. 1re
addition n 62.463 au brevet n 1.026.515).
95Abel Gance. Le Protrama, la Technique Cinmatographique, suppl. au n 141, mars
1954.
96BnF, Arts du spectacle, 4COL-36/829. Cette lettre na t toutefois conserve que sous
forme de brouillon. A-t-elle t rellement envoye?
97BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/833.
98BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/836, bote 172.
99BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/836, bote 173.
100Voir ce sujet: Jean Mitry, Abel Gance et moi, par Roger Icart et Filmographie de
Jean Mitry par Claude Beylie, ces deux articles dans 1895, numro hors srie Jean Mitry,
septembre 1988; Cinma 57, n 16, mars 1957; Jean Mitry, le Cinma exprimental, Paris,
Seghers, 1974, p. 218 (par ailleurs lauteur voque la Polyvision p. 132); Jean Mitry, propos
du Magirama, Cinma 57, n15, fvrier 1957.
101Les Lettres franaises, 20 dcembre 1956.
102Cahiers du Cinma, mars 1957.
103Dans la copie tape la machine de ce texte qui se trouve dans le fonds Abel Gance, le
nom de Nelly Kaplan dans la phrase finale a t ray au feutre rouge.
104Cahiers du Cinma, n 67, janvier 1957.
105Les statuts de la SARL Magirama, au capital de 1 million de francs ont t dposs sous
seing priv le 24 octobre 1956. Son sige social tait au 171-173 de la rue Saint-Martin.
Lenregistrement au Tribunal de Commerce de la Seine a t fait le 26 octobre 1956 sous le
n 2 781 (Journal spcial des Socits franaises par actions. Le Quotidien juridique, n 98,
27 octobre 1956).
106BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/833.
107Par exemple le jeudi 29 novembre 1973 au Carr Thorigny (8, rue Thorigny, Paris 3e) o
la Cinmathque fit pendant quelque temps une partie de ses projections.
108Brevet n 1.096.994, du 17 fvrier 1954 (dlivr le 9 fvrier 1955). Gance (A. A. E.)
et Debrie (A. L. V. C.) Perfectionnement aux projections cinmatographiques dimages
largies. Gance appela souvent ce procd le Proterama, bien quil dsignt parfois aussi la
Polyvision classique par cette nouvelle dnomination.
109BnF, Arts du spectacle, 4 COL-36/836, bote 173.
110Cinma 2000, pavillon 8 des Halles de Paris, entre rue Baltard, du 14 mai au 24 juin 1971.
1114, boulevard de Strasbourg, Paris 10e.
112Je ne me livre nullement un exercice de science-fiction. Un film a dj t exploit
Paris de cette faon: Toy Story n 2 au Gaumont Aquaboulevard, Paris 15e, partir du 2
fvrier 2000.

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Pour citer cet article


Rfrence lectronique
Jean-Jacques Meusy, La Polyvision, espoir oubli dun cinma nouveau, 1895. Mille huit cent
quatre-vingt-quinze [En ligne], 31|2000, mis en ligne le 06 mars 2006, consult le 04 mars 2016.
URL: http://1895.revues.org/68

Rfrence papier
Jean-Jacques Meusy, La Polyvision, espoir oubli dun cinma nouveau, 1895. Mille huit
cent quatre-vingt-quinze, 31|2000, 153-211.

Droits d'auteur
AFRHC

1895. Mille huit cent quatre-vingt-quinze, 31 | 2000

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