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Chapitre premier (suite)

Nous cheminions depuis peu dans une alle en pente ascendante fort raide.
A mi-cte nous vmes au bord du chemin, debout dans une niche de pierre assez
profonde, une statue trangement vieille qui, paraissant forme de terre noirtre, sche
et solidifie, reprsentait, non sans charme, un souriant enfant nu. Les bras se tendaient
en avant dans un geste d'offrande les deux mains s'ouvrant vers le plafond de la
niche. Une petite plante morte, d'une extrme vtust, s'levait au milieu de la dextre, o
jadis elle avait pris racine.
Canterel, qui poursuivait distraitement son chemin, dut rpondre nos questions
unanimes.
C'est le Fdral semen-contra vu au coeur de Tombouctou par Ibn Batouta , dit-il
en montrant la statue dont il nous dvoila ensuite l'origine.

CHAPITRE II
A mesure que nous montions, la vgtation devenait plus rare. Bientt le sol acheva
de se dnuder de toutes parts, et, au terme du trajet, nous emes connaissance d'une
grande esplanade trs unie et entirement dcouverte.
Nous fmes quelques pas vers un point o se dressait une sorte d'instrument de
pavage, rappelant par sa structure les demoiselles ou hies qu'on emploie au
nivellement des chausses.
Lgre d'apparence, bien qu'entirement mtallique, la demoiselle tait suspendue
un petit arostat jaune clair, qui, par sa partie infrieure, vase circulairement, faisait
songer la silhouette d'une montgolfire.
En bas, le sol tait garni de la plus trange faon.
Sur une tendue assez vaste, des dents humaines s'espaaient de tous cts, offrant
une grande varit de formes et de couleurs. Certaines, d'une blancheur clatante,
contrastaient avec des incisives de fumeurs fournissant la gamme intgrale des bruns et
des marrons. Tous les jaunes figuraient dans le stock bizarre, depuis les plus vaporeux
tons paille jusqu'aux pires nuances fauves. Des dents bleues, soit tendres, soit fonces,
apportaient leur contingent dans cette riche polychromie, complte par une foule de
dents noires et par les rouges ples ou criards de maintes racines sanguinolentes.
Les contours et les proportions diffraient l'infini molaires immenses et canines
monstrueuses voisinant avec des dents de lait presque imperceptibles. Nombre de reflets
mtalliques s'panouissaient et l, provenant de plombages ou d'aurifications.
A la place occupe actuellement par la hie, les dents, troitement groupes,
engendraient, par la seule alternance de leurs teintes, un vritable tableau encore
inachev. L'ensemble voquait un retre sommeillant dans une crypte sombre, vautr
mollement au bord d'un tang souterrain. Une fume tnue, enfante par le cerveau du
dormeur, montrait, en manire de rve, onze jeunes gens se courbant demi sous
l'empire d'une frayeur inspire par certaine boule arienne presque diaphane, qui,
semblant servir de but l'essor dominateur d'une blanche colombe, marquait sur le sol
une ombre lgre enveloppant un oiseau mort. Un vieux livre ferm gisait ct du
retre, qu'illuminait faiblement une torche plante droite dans le sol de la crypte.
Le jaune et le brun rgnaient dans cette singulire mosaque dentaire. Les autres tons,
plus rares, jetaient des notes vives et attirantes. La colombe, faite de superbes dents
blanches, avait une pose de rapide et gracieux lan ; participant l'quipement du retre,
des racines habilement agences composaient d'une part certaine plume rouge ornant un
chapeau sombre affal prs du livre, de l'autre un grand manteau pourpre agraf par une

boucle de cuivre due d'ingnieux attroupements d'aurifications ; un complexe


amalgame de dents bleues crait une culotte azure, qui s'enfonait dans de larges bottes
en dents noires ; les semelles, trs visibles, comprenaient un agrgat de dents noisette,
parmi les quelles de nombreux plombages figuraient des clous rgulirement espacs.
C'tait sur la botte gauche que la demoiselle se trouvait prsentement arrte.
En dehors du tableau, les dents gisaient de tous cts avec la plus complte
incohrence, plus ou moins clairsemes sans aucun rsultat pictural. Autour de la limite
fictive marque la ronde par les dents les plus distantes de la rgion centrale, s'tendait
une zone vide, borde elle-mme par une corde grl fixe de loin en loin au sommet de
minces piquets hauts de quelques centimtres. Nous tions tous rangs devant cette
barrire polygonale.
marcador
Soudain la hie s'enleva d'elle-mme dans les airs et, pousse par un souffle modeste,
se posa non loin de nous, aprs une directe et lente excursion de quinze vingt pieds,
sur une dent de fumeur brunie par le tabac.
Canterel, nous entranant d'un signe, enjamba la corde, franchit la limite dserte et
s'approcha de l'instrument arien. Nous le suivmes tous, trs attentifs ne pas dplacer
les dents parses, dont l'apparent dsordre tait sans nul doute le rsultat laborieux
d'tudes approfondies.
De prs, l'oreille percevait plusieurs tic-tac, mis par la demoiselle, qui brillait au
soleil.
Sans nous marchander les plus sduisants commentaires, Canterel attira notre
attention sur les divers organes de l'appareil.
Juste au sommet de l'arostat, laisse nu par le filet formant l une sorte de col sans
relief, une soupape automatique d'aluminium comprenait une ouverture circulaire
obturateur voisine d'un petit chronomtre au cadran visible.
Sous le ballon, les cordages verticaux et tnus composant la partie infrieure du filet,
entirement fait de soie rouge fine et lgre, agrippaient en guise de nacelle, par des
trous fors dans son bord droit et trs bas, un plateau rond d'aluminium, qui,
ressemblant un couvercle renvers, contenait une substance jaune d'ocre tale en
couche mince sur son fond horizontal.
Le dessous du plateau tait centralement riv au sommet d'un troit poteau
d'aluminium cylindrique et vertical constituant le corps mme de l'objet.
Une longue tige, pareillement en aluminium, plante de ct dans la rgion suprieure
du poteau, s'levait obliquement vers le ciel, plus haut que le plateau circulaire, et
finissait en se rami fiant triplement. Chacune de ses trois branches soutenait debout
son extrmit un chronomtre assez grand, auquel s'adossait un miroir rond de mme
circonfrence ; les trois cadrans, s'ignorant l'un l'autre, se trouvaient orients
extrieurement dans trois sens divergents, alors que les trois disques de verre tam
faisaient face un commun espace mdian et, respectivement, regardaient peu prs
l'ouest, le sud et l'est. Actuellement le premier miroir recevait directement l'image du
soleil et la dardait en plein sur le second, qui la renvoyait vers le plateau-nacelle, tandis
que le troisime ne semblait jouer aucun rle. Chaque miroir tenait son chronomtre
par quatre tiges horizontales dlicatement dentes, fiches individuellement en haut, en
bas, droite et gauche dans le revers de son pourtour ; ces tiges, dans les trois cas,
traversaient le chronomtre de part en part et pointaient de l'autre cot, en marge
priphrique du cadran, un peu infrieur comme diamtre l'ensemble du mouvement
d'horlogerie.
Actionnes par d'invisibles roues dentes en rapport avec le mcanisme des
chronomtres, les tiges, par une grande varit de progressions et de reculs, pouvaient

donner aux miroirs toutes sortes d'inclinaisons ; l'avant de chacune se composait d'une
petite boule mtallique emprisonne aux deux tiers par une sphre creuse incomplte
adapte au dos du miroir en jeu ; ce mode d'attache se prtait facilement aux
dplacements du disque rflchissant dans les sens les plus divers.
Chaque jour le triple systme suivait le soleil dans sa course, du lever au coucher.
Pendant la matine le miroir tourn l'est recueillait en premier l'ensemble des feux
tincelants ; aprs le passage de l'astre au mridien il devenait inactif et son vis--vis
prenait son rle. Militant depuis l'aurore jusqu'au soir, le miroir contemplant le sud
refltait toujours en deuxime, pour les braquerdans une direction invariable, les
effluves radieux que lui dcochaient sans interruptions l'un ou l'autre des brillants
disques voisins.
Sur le milieu de la tige oblique triplement ramifie sa fin s'levait un court support
droit, presque aussitt divis en deux branches courbes formant une moiti de
circonfrence aux cornes pointes vers le znith. Ce demi-cercle, perpendiculaire
l'idal plan vertical dans lequel se trouvait la tige oblique, pouvait servir de cadre partiel
une puissante lentille ronde qui, assimilant son diamtre horizontal au sien, tait fixe
intrieurement par deux pivots la portion culminante des branches courbes.
Place avec prcision sur le chemin du faisceau lumineux rpercut en second par le
plus lointain miroir, la lentille tait couche paralllement aux rayons qui l'inondaient.
Un chronomtre de dimension minime, dont le cadran ornait extrieurement la partie
haute d'une des branches courbes, avait pour mission de faire virer la lentille tels
moments strictement dtermins, grce une subtile accointance entre son mouvement
et le pivot contigu.
Assurant la stabilit de l'ensemble, une tige mtallique horizontale, termine comme
un demi-haltre par un contrepoids en boule, tait visse dans le poteau d'aluminium du
ct juste oppos la lentille et aux miroirs.
Une immense aiguille aimante, semblant provenir de quelque gante boussole,
traversait perpendiculairement le poteau mi-hauteur et, prsentant la mme longueur
de part et d'autre, servait, par son magntisme, toujours maintenir, durant les vols,
l'ustensile arien dans une orientation immuable. Sa pointe nord tait place droit audessous du miroir inspectant le sud, alors que son piquant mridional concidait de
faon similaire, mais moindre distance, avec le contrepoids sphrique.
Comme base, trois petites griffes d'aluminium, courbes et tout unies, rappelant en
miniature les pieds d'un meuble, supportaient le bord infrieur du poteau ; chacune
appuyait son extrmit sur le sol, en donnant la hie une assiette suffisante, et montrait
extrieurement, tout au bas de sa courbe rgulire et sortante, le cadran d'un
chronomtre exigu peine plus large qu'elle-mme.
A mi-hauteur des trois griffes taient respectivement ancrs, de faon interne et
convergente, trois minces clous horizontaux, dont la pointe s'enfonait trs lgrement
dans le pourtour d'une minuscule rondelle en mtal bleu, ainsi campe isolment et
plat dans l'espace, juste sous l'axe du poteau. Une deuxime rondelle, de mme format,
mais dont le mtal offrait une teinte gris clair, stationnait directement au-dessus de
l'autre, un millimtre d'intervalle, et se trouvait suspendue une fine tige verticale,
qui, tenant par un bout au centre de sa surface suprieure, disparaissait dans le poteau.
Un peu plus haut que le niveau d'attache des griffes, l'extrme portion infrieure du
poteau enchssait, en un point de sa priphrie, le cadran d'un dernier chronomtre.
Nous ayant laiss le temps ncessaire un examen approfondi de la demoiselle,
Canterel revint sur ses pas suivi de notre groupe, et quelques secondes plus tard nous
tions tous posts comme prcdemment au bord de la corde, que nous avions franchie

de nouveau.
Le bruit d'un faible choc attira bientt nos regards vers le bas de l'appareil ; entre les
trois griffes, la rondelle grise, s'abaissant sous une pousse de sa tige, avait rapidement
rejoint l'autre, et toutes deux restaient maintenant colles troitement. A l'instant prcis
de leur runion, la dent brune place au-dessous d'elles avait quitt le sol et, obissant
quelque mystrieuse aimantation, s'tait plaque contre le verso de la rondelle bleue.
Pour l'oreille, les deux heurts, semblant simultans, s'taient confondus en un seul.
Peu aprs, un clair jaillit de la lentille, qui, ayant accompli brusquement un quart de
tour en pivotant sur l'axe de son diamtre horizontal, coupait dsormais
perpendiculairement le faisceau lumineux mis, suivant une obliquit descendante, par
le miroir braqu au sud. Par suite de cette manoeuvre, les rayons, traversant le verre
spcial, se concentraient avec puissance sur l'aire intgrale de la substance jaune tale
sous l'arostat dans le plateau circulaire ; quelques-uns des fins cordages infrieurs du
filet rayaient d'une ombre imperceptible ce soudain miroitement. Sous l'effet d'intense
chaleur ainsi produit la matire ocreuse devait dgager un gaz lger pntrant dans le
ballon par son ouverture vase, car l'enveloppe se bombait graduellement. La force
ascensionnelle fut bientt suffisante pour enlever l'appareil entier, qui bondit doucement
dans les airs, pendant que la lentille, effectuant un nouveau quart de tour dans le mme
sens, obscurcissait l'amalgame jaune en cessant d'y concentrer les rayons solaires.
Le vent avait chang pendant notre station par-del l'obstacle de la corde, et la
demoiselle fut ramene vers le tableau dentaire ; mais ce second trajet formait un angle
assez ouvert avec le premier, et c'tait sur le plus sombre coin de la crypte o
sommeillait le retre que l'instrument se dirigeait.
En bas, pendant le vol, une des griffes s'allongea d'elle-mme grce une aiguille
interne qui descendit d'un demi-centimtre.
Bientt le ballon se dgonfla sensiblement, et l'appareil, s'abaissant, tablit ses deux
griffes sans rallonge sur un ensemble de dents fonces appartenant l'une des berges de
l'tang souterrain, tandis que l'aiguille rvle depuis peu s'installait mme le sol au
milieu d'un espace reste vide. Au moment de l'atterrissage nous avions vu, sur le
sommet de l'arostat, la soupape encore bante, qui, ayant laiss fuir la quantit de gaz
voulue, se refermait sans bruit l'aide de son obturateur, simple disque d'aluminium
capable tour tour de se cacher puis de rapparatre en tournant, sans changer de plan,
sur certain pivot intressant un point de son bord extrme. Par dduction analogique
nous comprenions maintenant comment le premier voyage de la hie s'tait perptr au
moyen de la lentille et de la soupape, dont les agissements respectifs avaient alors
chapp nos yeux novices.
Entre les trois griffes la rondelle grise venait de se relever, entrane par sa tige, et de
nouveau un millimtre d'cart la sparait de la bleue. Aussitt, prouvant que de ce fait
l'aimantation tait dtruite, la dent charge de nicotine qui avait suivi l'appareil dans les
airs quitta le revers de la rondelle bleue et tomba sur le sol, o elle combla en partie un
point inachev de la mosaque. La teinte de la nouvelle dbarque s'harmonisait avec
celle des dents voisines, et le tableau se trouvait un peu avanc par ce minime apport
remis en bonne place.
La lentille excuta un quart de tour dans le sens habituel, et les manations de la
substance ocreuse, lumineusement chauffe, enflrent la baudruche. Le ballon s'enleva,
pendant que la lentille pivotait derechef et que l'aiguille-rallonge rintgrait la griffe qui
lui tenait lieu d'tui. La brise avait gard son dernier cap, et la demoiselle poursuivit sa
course en ligne droite jusqu' une solitaire et lointaine racine rose, fine et pointue, sur
laquelle une manoeuvre de la soupape la fit descendre et se poser.

Canterel prit alors la parole pour nous expliquer la raison d'tre de l'trange vhicule
arien.

Chapitre III
Comme point de direction le matre avait choisi une sorte de diamant gant qui, se
dressant l'extrmit de l'esplanade, avait dj maintes fois attir de loin nos regards par
son clat prodigieux.
Haut de deux mtres et large de trois, le monstrueux joyau, arrondi en forme d'ellipse,
jetait sous les rayons du plein soleil des feux presque insoutenables qui le paraient
d'clairs dirigs en tous sens. Fixement soutenu par un rocher artificiel trs peu lev
dans lequel s'encastrait sa base relativement minime, il tait taill facettes comme une
vritable pierre prcieuse et semblait renfermer diffrents objets en mouvement. Peu
peu, en s'approchant de lui, on percevait une vague musique, merveilleuse comme effet,
consistant en une srie trange de traits, d'arpges ou de gammes montants et
descendants.
En ralit, ainsi qu'on s'en rendait compte de tout prs, le diamant n'tait autre qu'un
immense rcipient rempli d'eau. Quel que lment exceptionnel entrait sans nul doute
dans la composition de l'onde captive, car c'tait d'elle et non des parois de verre que
venait toute l'irradiation, qu'on sentait prsente en chaque point de son paisseur.
Les yeux appliqus contre l'une quelconque des facettes, on embrassait d'un seul
regard circulaire tout l'intrieur du rcipient.
Au milieu, une jeune femme gracieuse et fine, revtue d'un maillot couleur chair, se
tenait debout sur le fond et, compltement immerge, prenait maintes poses pleines de
charme esthtique en balanant doucement la tte.
Un gai sourire aux lvres, elle semblait respirer librement dans l'lment liquide
l'enveloppant de toutes parts.
Entirement ploye, sa chevelure, blonde et superbe, tendait s'lever au-dessus
d'elle, sans toutefois atteindre la surface. Au moindre mouvement, chaque cheveu,
entour d'une sorte de mince fourreau aqueux, vibrait sous le frottement des nappes
fluides, et la corde ainsi forme engendrait, selon sa longueur, un son plus ou moins
haut. Ce phnomne expliquait la sduisante musique entendue aux approches du
diamant. L'habile jeune femme la produisait dessein, rglant savamment ses crescendo
ou diminuendo par le degr variable de force et de rapidit choisi pour les oscillations
de son cou. Les gammes, traits ou arpges, dans leurs ascensions et dgringolades
mlodieuses, pouvaient s'grener sur un champ d'au moins trois octaves. Souvent
l'excutante, se bornant mollement accomplir de lgers dandinements du crne, restait
confine dans un registre fort restreint. Puis, se dhanchant pour imprimer son buste
un large et continuel mouvement de roulis, elle employait toutes les ressources de son
curieux instrument, qui donnait alors son maximum d'tendue et de sonorit.
Cet accompagnement mystrieux convenait idalement aux poses plastiques de la
jeune femme, semblable quelque troublante ondine. Le timbre avait une saveur
singulire, due au milieu liquide o les sons se propageaient.
Achevant, la suite de Canterel, la traverse de l'esplanade, nous descendmes, au
milieu de riches pelouses, une rectiligne alle de sable jaune en pente douce, qui,
devenant avant peu horizontale, s'largissait tout coup pour entourer, ainsi qu'un
fleuve une le, certaine haute cage de verre gante, pouvant recouvrir rectangulairement
dix mtres sur quarante.

Uniquement constitue d'immenses vitres que supportait une solide et fine carcasse
de fer, la transparente construction, o la ligne droite rgnait seule, ressemblait, avec la
simplicit gomtrique de ses quatre parois et de son plafond, quelque monstrueuse
bote sans couvercle pose l'envers sur le sol, de manire faire concider son axe
principal avec celui de l'alle.
Parvenu l'espce de large estuaire que formaient, en obliquant avec divergence, les
bords de celle-ci, Canterel, nous entranant du regard, appuya vers la droite et fit halte
aprs avoir contourn l'angle du fragile difice.
Debout, des gens s'chelonnaient au long de la paroi de verre que nous avions
maintenant prs de nous et vers laquelle se tourna tout notre groupe.
A nos regards s'offrait, isolment tablie sur le sol mme, derrire le vitrage, dont la
sparait moins d'un mtre, une sorte de chambre carre, o manquaient, pour qu'on pt
bien et clairement la voir, le plafond et celui des quatre murs qui nous et fait face de
tout prs en nous montrant son ct extrieur. Elle avait l'aspect de quelque chapelle en
ruine, utilise comme lieu de dtention. Munie de deux traverses courbes horizontales
trs distantes, fixant une range de barreaux termins par de fins piquants, une fentre
s'ouvrait mi-longueur de la paroi dresse notre droite, et deux grabats, un grand et un
petit, tranaient sur un dallage effrit, ainsi qu'une table basse et un escabeau. Au fond,
s'levaient contre la muraille les restes d'un autel d'o tait tombe, en se cassant, une
grande vierge de pierre des bras de laquelle l'accident avait, sans d'ailleurs l'abmer,
arrach l'Enfant Jsus.
Un homme portant paletot et bonnet fourrs, que de loin nous avions vu errer
l'intrieur de l'norme cage et qu'en deux mots Canterel nous donna pour l'un de ses
aides, s'tait, notre approche, introduit par le cte bant dans la chapelle, d'o il venait
de ressortir, allant vers la droite.
Allong sur le plus important grabat, un inconnu, aux cheveux grisonnants, semblait
rflchir.
Bientt, comme prenant une dcision, il se leva pour marcher vers l'autel, ne posant
qu'avec prcaution sa jambe gauche, manifestement douloureuse.
A cte de nous des sanglots clatrent alors, pousss par une femme en voile de crpe
qui, appuye au bras d'un jeune garon, cria : Grard... Grard... , la main
dsesprment tendue vers la chapelle.
Arriv prs de l'autel, celui qu'elle nommait ainsi ramassa l'Enfant Jsus, qu'il coucha
sur ses genoux aprs s'tre assis sur l'escabeau.
Sortie de sa poche du bout de ses doigts, une bote ronde en mtal, quand son
couvercle charnire fut soulev, laissa paratre une sorte d'onguent rose, dont il se mit
taler une fine couche sur l'enfantin visage de la statue.
Aussitt, la spectatrice au voile noir, comme faisant allusion l'trange maquillage,
dit au jeune garon, qui hochait affirmativement la tte en pleurant :
C'tait pour toi... pour te sauver...
Sans cesse aux coutes, Grard, semblant talonn par la crainte de quelque surprise,
allait vite en besogne, et, avant peu, toute la figure de pierre fut rose d'onguent, ainsi
que le cou et les oreilles.
Couchant la statue dans le petit grabat, qui s'allongeait contre le mur de gauche, il
l'examina un moment et, remettant dans sa poche la bote d'onguent referme, se dirigea
vers la fentre.
A la faveur de la forme un peu ventrue adopte, vers l'espace, par l'ensemble des
barreaux, il se pencha pour regarder en bas au-dehors.
Accomplissant avec curiosit quelques pas droite, nous vmes la face oppose du
mur. Un peu en retrait, la fentre tait situe entre deux encoignures, dont la plus

loigne servait de rceptacle et d'appui un amas vari de dtritus, comprenant


notamment d'innombrables reliefs de poires, parmi lesquels, ngligeant les pelures,
Grard, le bras allong entre deux barreaux, ramassa tous les groupes de filaments
intrieurs faisant corps avec les ppins et les queues.
Sa rcolte acheve, il rentra, et nous regagnmes, gauche, notre ancien poste
d'observation.
Prestement ses doigts sparrent des queues puis des parties ppins les filaments
recueillis, obtenant ainsi de grossiers cor dons blanchtres, qu'ils divisrent ensuite,
avec patience, en un grand nombre de fils tnus.
A l'aide de ces brins, qu'il nouait finement plusieurs, bout bout, pour combattre
leur dfaut de longueur, Grard, plein d'une ardeur tenace propre triompher d'une
vidente absence de capacits professionnelles, entreprit un curieux travail simultan de
tissage et de confection.
Finalement, forc d'enchevtrements troits visant sans cesse une sorte de
bombage gnral de l'article enfant, il eut en mains un passable bonnet de nourrisson
pouvant donner une illusion de linge. Il en coiffa la statue au teint rose, qui, tourne vers
la muraille, les couvertures au cou, prit, maintenant que sa chevelure de pierre tait
cache, l'aspect d'un poupon rel.
Avec soin il ramassa sur le sol, pour le jeter aussitt par la fentre vers sa gauche, tout
le dchet de son travail.
Aprs quoi, son attitude, pendant un bref instant, sembla trahir un peu de vague et
d'absence.
Sa lucidit retrouve, il abaissa brusquement sa main gauche, le coude haut et les
doigts allongs en groupe serr, pour laisser glisser de son poignet jusque dans le creux
de sa dextre un bracelet d'or fait d'une chanette laquelle pendait un vieil cu.
Rayant longtemps l'antique pice de monnaie aprs la pointe infrieure d'un des
barreaux de la fentre, Grard obtint, recueillie continuellement sur le plat de sa main
gauche inoccupe, une dose consquente de poudre d'or.
Sur la table, o il contrastait avec quatre in-octavo modernes, un livre ancien, trs
gros, portant au dos de sa reliure, en larges lettres, ce titre net et lisible : Erebi
Glossarium a Ludovico Toljano, voisinait avec une cruche pleine d'eau et une tige de
fleur.
Enfouissant le bracelet dans sa poche, Grard approcha l'escabeau de la table,
appuye, assez prs de nous, contre le mur o bait la fentre, et s'assit devant le
Dictionnaire de l'Erbe, qu'il plaa convenablement, pour l'ouvrir ensuite son dbut
strict, en ne faisant, vers sa gauche, pivoter autour de son axe horizontal que le carton de
la reliure, prompt entraner la garde, exempte de tout gondolement.
Bien plat, la premire feuille ou fausse garde montra son recto entirement blanc.
Grard, saisissant ainsi qu'un porte-plume la tige sans fleur entre trois doigts, en
trempa lgrement l'un des bouts, encore arm d'une longue pine, dans l'eau presque
dbordante de la cruche.
Puis, avec la pointe de l'pine, il se mit crire sur la feuille blanche du dictionnaire
en manifestant toujours une sorte de hte inquite.
Au bout de quelques lignes, posant la tige, il prit, sur sa main gauche toujours
tendue, une pince de poudre d'or et la rpandit peu peu, en remuant le pouce et
l'index, sur sa frache criture invisible, qui aussitt se colora.
Sous le mot ODE , trac en gros caractres de titre, venait une strophe de six
alexandrins.
Laissant, aprs l'accomplissement de sa courte besogne, retomber sur la rserve de sa
main gauche ce qui lui restait de sa pince de poudre, Grard retrempa dans la cruche la

bonne extrmit de la tige et continua d'crire avec l'pine.


Une seconde strophe fut bientt couche sur la feuille puis saupoudre d'or.
Le mme travail alternatif de griffonnage et de poudrement se poursuivit ainsi, et
jusqu'au bas de la page des strophes s'tagrent.
Donnant l'asschement le temps de se produire, Grard souleva momentanment la
feuille en la roulant demi et conduisit de la sorte sur la marge de gauche tous les grains
de poudre non capts par l'eau, qui glissrent sur le tas d'or encore gros de sa main
passive prte les recevoir, quand il eut, en l'agrippant par le haut, dress le dictionnaire
presque verticalement.
Libr de tous prjudiciables entours droutants pour l'oeil, le fragile texte d'or,
jusqu'alors flou, apparut dans son entire puret.
Grard laissa, en le retenant, doucement retomber le dictionnaire sur la table et, d'une
seule main, mit en pile les quatre in-octavo sous le premier plat de la reliure, pour qu'au
lieu d'tre en pente il repost horizontalement sur eux.
Tourne, la fausse garde montra son verso blanc, que Grard, sans changer de
procds, couvrit de strophes en caractres d'or bientt secs jusqu'au dernier.
Ici ce fut sur la marge de droite qu'un prcautionneux ploiement de la feuille amena
les grains d'or rests libres qui, en fine cascatelle, firent retour la rserve, grce un
nouveau redressement momentan du pesant livre.
Au terme d'une manoeuvre excute par Grard la faon d'un manchot, les inoctavo empils se trouvrent soutenir, sa droite, l'autre plat de la reliure, sur lequel
s'talaient parfaite ment une garde et une fausse garde, celle-ci montrant ct de la
page ultime du dictionnaire ouvert maintenant, avec tous ses feuillets bien
horizontalement tasss, comme un volume qu'on est en train d'achever son recto
vierge qui peu peu se remplit de strophes nouvelles, une par une crites l'eau avec
l'pine puis dores.
Aprs constat de siccit et routinire rcupration de grains d'or, Grard tourna la
fausse garde, sur le verso de laquelle, fidle jusqu'au bout ses artifices de scribe
trange, il termina et signa son ode, dont toutes les strophes offraient le mme type.
Seuls quelques grains de la poudre prcieuse restaient alors dans sa main gauche,
qu'il secoua pour les faire tomber.
Quand la signature d'or, situe au bas de la page, eut elle mme sch compltement,
Grard laissa cette fois choir au hasard sur la table toute la rpure mtallique trangre
au texte, en mettant debout d'emble l'opulent volume pour le fermer ensuite et le
poser.
Aprs un long moment pendant lequel il avait paru se livrer d'intenses rflexions,
Grard, avisant la pile d'in-octavo, prit le volume du dessus, qui, simplement broch,
portait sur sa couverture ce titre : L'Eocne .
Le plaant devant lui sur la table aprs avoir repouss le dictionnaire, il le feuilleta
vers la fin et s'arrta bientt la premire page d'un index deux colonnes. L se
succdaient sous forme de nomenclature, chacun suivi d'une srie de chiffres, des mots
qu'il toucha rapidement du doigt l'un aprs l'autre pour les compter.
Puis, sur les pages suivantes, o se continuait l'index, Grard, sans rien sauter, se livra
aux mmes prompts attouchements numratifs, qu'il cessa, tout en se levant, au dernier
mot de l'une d'elles.
S'loignant de nous en marchant vers la fentre, il sortit momentanment de sa poche
le bracelet d'or et, rayant de nouveau l'cu la pointe de barreau dj utilise, recueillit
dans sa main gauche une dose, minime cette fois, de poudre brillante, pour venir
aussitt se rinstaller devant l'Eocne.

Sur la page o son comptage avait pris fin, il crivit son habituelle manire, mais
uniquement en majuscules d'imprimerie, au milieu tout en haut : Jours de cellule
au-dessus de la colonne gauche : Actif au-dessous de la droite : Passif . Ce
dernier nom fut directement trac l'envers, sans nulle peine grce la simplicit
gomtrique des caractres adopts.
Ensuite Grard biffa le mot rellement imprim par lequel dbutait la premire
colonne.
La provision de poudre avait juste suffi dorer l'eau des lettres et de la rature. Quand
toute humidit eut disparu du papier, Grard rendit un moment le volume
perpendiculaire la table, o dgringolrent avec lgret les grains ayant chapp au
fragile engluement.
Aprs avoir pos son doigt sous le chiffre qui suivait immdiatement le mot biff, il
feuilleta l'ouvrage son dbut, semblant chercher une page dtermine.

Chapitre V
Le crpuscule tait venu pendant que nous coutions le matre, qui, a ce moment,
nous entrana dans un sentier escarp.
Dix minutes de monte nous amenrent jusqu' une petite construction de pierres,
dont la faade, tourne de haut vers un immense dveloppement de forts, comprenait
exclusivement les deux battants ferms d'une large grille trs rouille gonds d'or
massif. Entre les murs, sans issues ni jours, s'tendait une vaste chambre unique,
sommairement meuble.
Sur un chevalet, une toile inacheve prsentait, nette allgorie de l'aurore, une femme
au corps de lumire qu'entranait derrire un pale horizon une foule de liens bout ail.
Avec de brefs commentaires, Canterel nous dsigna, au milieu de la chambre, un
certain Lucius Egroizard, qui, devenu subitement fou en voyant sa fille ge d'un an
odieusement pitine jusqu' la mort par un groupe d'assassins dansant la gigue, tait
depuis plusieurs semaines en traitement Locus Solus.
Au fond, un gardien se tenait immobile.
Trs chauve, Lucius, montrant son ct gauche, tait assis de profil devant le bout
d'une table de marbre, sur laquelle une sorte d'tre orient vers nous comptait deux
chenets exempts de saillies, paralllement visss, sans en rien dpasser, sur les bords
d'une plaque de tle carre garnie de charbons ardents.
Jetant comme un pont sur les chenets un morceau de reps gris long d'un mtre, large
de moiti, le fou, vitant bien tout brlant contact, en glissa face face les deux
extrmits sous la plaque, jusqu' tension parfaite de l'aire suprieure, borde devant et
derrire, par rapport nous, d'une troite marge tombant en pente douce.
Merveilleusement peints et models, douze personnages en baudruche, hauts de
quelques centimtres, voquant sur un coin de la table une bande de sinistres rdeurs,
furent dposs par Lucius sur le reps, dont la plate-forme carre laissait passer l'air
chaud par une infinit de trous fins et serrs. Enlevs sans peine, ils se tinrent debout
dans l'espace grce quelque lest mis dans leurs pieds et, bientt, circulrent suivant le
caprice du fou, dont les doigts erraient sur le tissu-crible. Prive un instant de tous
courants verticaux sauf de ceux qui, lui frlant le dos ou l'abdomen, la chassaient ds
lors loin de leur axe, telle figurine avanait ou reculait en plongeant puis, toute
obstruction cessant au-dessous d'elle, rebondissait jusqu' son premier niveau,
empruntant la rptition de ce mange un alerte sautillement de gigue. Telle autre
pivotait sous l'action de certains courants effleurant tangentiellement, aprs suppression

de toutes contreparties, quelque portion saillante, main ou coude.


Une fois ranges vis--vis sur deux files parallles de six, dont la plus proche nous
tournait le dos, les poupes ariennes dansrent classiquement l'entranante gigue
clbre sous le nom de sir Roger de Coverly. Seul Lucius actionnait tout, en promenant
ses doigts sur le reps, clavier subtil dont il usait en grand virtuose faonn par de
patientes tudes.
Partant des deux bouts d'une mme diagonale, deux danseurs sautillaient l'un vers
l'autre puis, avant de se toucher, regagnaient leurs places reculons, strictement imits
aussitt par les dtenteurs des deux autres postes extrmes. Plusieurs fois le mange
alternatif recommenait, diffrenci par un jeu de tournoiements effectus centralement
deux deux au moment de la rencontre. Lucius glissait en biais ses mains sur le reps, en
courbant fortement un poignet pour ne pas rompre les courants soutenant les poupes
inactives.
Ensuite le fou amenait peu peu jusqu' lui les deux plus loin tains vis--vis, en les
faisant alternativement tourner ensemble sur la ligne mdiane du quadrille puis chacun
avec un danseur de la file oppose la sienne, non sans les contraindre chaque fois
gagner un cran de son ct. Tout reprenait ds lors comme avant.
La danse continua ainsi. Grce la seconde figure suivant toujours la premire, un
incessant roulement confrait tour tour aux douze compagnons le privilge des places
d'angles.
Par la sret de son talent, exempt de gaucherie, Lucius donnait une vie intense la
gigue sans parquet, dont l'allure calme devint graduellement rapide puis imptueuse.
Soudain les volutions cessrent. Retirant ses mains du reps, au-dessus duquel les
danseurs flottrent sans but, Lucius, hagard, l'pouvante aux yeux, s'tait tourn de face
sans nous voir, tout prt, nous dit Canterel, subir une trange crise capillaire de
rflexes hallucinatoires, dus au terrifiant spectacle vocateur qu'il venait de s'offrir en
obissant malgr lui une cruelle obsession.
Sous l'empire de la frayeur, six cheveux se hrissrent la lisire de chacune des
deux rgions touffues bordant de droite et de gauche la calvitie du fou puis se
dplacrent d'eux-mmes en sautant d'un pore l'autre. Dracin par quelque
relchement profond des tissus, chaque cheveu, que le pore expulseur semblait lancer en
l'air par une compression de ses bords suprieurs, dcrivait une minuscule trajectoire en
demeurant sans cesse vertical et retombait dans un pore voisin qui, s'ouvrant pour le
recevoir, le chassait aussitt vers un nouvel asile bant prompt le rejeter son tour.
Bientt rangs face face au brillant sommet du crne, force de bonds successifs,
sur deux files gales parallles l'axe d'une raie imaginaire, les douze cheveux, fidles
leur mode de locomotion, dansrent spontanment une gigue identique celle des
figurines de baudruche. Mme alternance observe par les quatre occupants des places
extrmes dans de multiples demi-traverses diagonales d'abord simples puis
accompagnes de diffrents tournoiements au centre, mme seconde figure d'ensemble,
durant laquelle deux vis--vis passaient, par d'ondulantes tapes, d'un bout du quadrille
l'autre.
Crisp par la souffrance et pareil certains nerveux qu'exaspre un tic irrfrnable,
Lucius, comme pour arrter l'odieux mange, portait les mains vers son crne, qu'une
sorte de terreur l'empchait de toucher. Et, malgr lui, la gigue, sautillante souhait, se
poursuivait, continuelle, implacable, les douze cheveux conqurant tour tour les quatre
postes importants. Canterel nous signala trs bas l'norme intrt anatomique prsent
par cet effet rflexe d'une obsession issue d'un choc mental.
Douloureusement conscient de la danse maudite, qui, toujours aussi prcise et
impeccable, s'acclrait fougueusement comme celle des lgres poupes, Lucius, pris

de tremblements convulsifs, poussait des gmissements d'angoisse.


Aprs un moment de paroxysme aigu la crise parut enfin dcrotre, et, pendant que le
fou s'apaisait, les cheveux, regagnant de part et d autre leurs gtes primitifs la lisire
des places garnies, s'affalrent normalement. Alors Lucius clata en longs sanglots, la
face dans ses mains, versant un flot de larmes amenes par sa dtente nerveuse.

Chapitre VI
La nuit s'tait faite, et la lune, presque ronde, brillait magnifiquement dans un ciel
sans nuages.
Foulant derechef les rgions basses du parc, nous apermes, quelque distance
d'une rivire borde de rochers, une vieille pauvresse tignasse grise, travaillant, assise
une table encombre, entre une svelte ngresse aux bras nus et un bel enfant de douze
ans vtu de haillons.
Canterel nous prsenta de loin les trois personnages.
Un dimanche soir, Marseille, au terme d'une traverse rcente, le matre avait
remarqu, au milieu d'un rassemblement, une certaine Flicit, sibylle fameuse, en train
d'exercer en plein vent, avec l'aide de son petit-fils Luc, l'art de la divination.
Faisant la part du charlatanisme, Canterel, durant la sance, fut souvent frapp par des
pratiques vraiment curieuses, qu'il rva d'utiliser pour divers travaux personnels.
La foule disperse, il conclut un march avec la devineresse, pour s'assurer
momentanment, sans rserve, son concours et celui de l'enfant.
Amens Locus Solus, Flicit et Luc. par leurs bons offices, ralisrent les
esprances du matre, qui leur avait enjoint, en notre honneur, de se tenir aujourd'hui
sous les armes.
La ngresse tait une jeune Soudanaise nomme Silis.
Nous voyant arriver, Flicit rangea une page qu'elle couvrait mystrieusement de
figures et de chiffres.
Ensuite, prenant dans une corbeille, pour les aligner sur la table, quatre oeufs de
grosseur moyenne dont la coquille, trs opaque, semblait paisse et dure, elle ouvrit la
porte d'une grande cage d'o sortit un oiseau plumage multicolore.
Ayant vaguement, en plus menu, l'apparence majestueuse d'un paon, l'animal nous fut
donn par Canterel comme une iriselle femelle de l'iriseau, gallinac bornen qui,
appartenant une espce mal tudie, tire son nom des mille tons varis de son
tgument.
Prodigieusement dvelopp, l'appareil caudal, sorte de solide armature cartilagineuse,
s'levait d'abord verticalement, pour s'panouir vers l'avant sa rgion suprieure,
crant au-dessus du volatile un vritable dais horizontal. La partie interne tait nue,
alors que, de l'extrieur, partaient de longues plumes touffues rejetes en arrire ainsi
qu'une fabuleuse chevelure. Trs affte, l'extrme portion antrieure de l'armature
formait, paralllement la table, un solide couteau un peu arqu. Horizontale ment fixe
contre le revers du dais par plusieurs vis perant ses bords, une plaque d'or retenait
ballante sous elle, par quelque droutante aimantation, une lourde masse d'eau qui,
pouvant reprsenter un demi-litre, se comportait, malgr son volume, comme une
simple goutte au bout d'un doigt quand approche l instant de la chute.
Arrte en face du premier oeuf, l'iriselle, s'inclinant comme pour un salut excessif,
attaqua doucement la coquille avec le tranchant de sa queue puissante, qu'elle plongeait
en avant bien au-del de sa tte. Rencontrant de la rsistance, elle recommena plus sec,
sans approcher toutefois de son pouvoir maximum excutant d'effarantes contorsions

pour faire glisser avec pntration, sur la solide carapace qu'elle prtendait couper,
l'arte courbe du couteau. Ces incohrents brimbalements perturbaient la masse d'eau,
qui, furieusement ballotte en tous sens, enveloppait l'oeuf puis s'talait sur la table
ne dsertant jamais la plaque d'or, qu'elle suivait en l'air, sans laisser aucune trace
humide, chaque fois que la queue reprenait de l'lan.
Aprs une srie d'efforts, d'ailleurs savamment mesurs, la coquille, enfin entame,
montra une lgre fissure.
Faisant quelques pas, l'iriselle s'en prit de la mme faon au second oeuf, dont la
coque se coupa d'emble. Le troisime avant triomph de tentatives similaires et
toujours prudentes, elle prouva le dernier, bientt dot d'une mince entaille due
l'engin habituel. Durant l'quipe entire, l'eau, malgr de fantastiques trmoussements,
tait reste fidlement colle la plaque d'or.
Plac dans la cage par Flicit, le seul oeuf demeur intact fut rejoint par l'iriselle, qui
se mit le couver, pendant que Luc allait jeter dans la rivire les trois autres, maintenant
sans valeur.
Canterel nous parla du surprenant volatile, qui, derrire les barreaux, attirait encore
nos regards intrigus.
A Marseille, Luc, pour un minime salaire, aidait parfois au dchargement des navires,
sous l'inquite surveillance de Flicit. , Contribuant un jour, parmi le haltement des
grues, vider les flancs d'un paquebot venu d'Ocanie, l'enfant, son dixime trajet,
reparut, au bout de la passerelle, portant sur l'paule une caisse claire-voie dont
l'intrieur le fascinait.
Comme il courait vers sa grand-mre pour lui faire partager son tonnement
admiratif, une fente de la claire-voie livra passage deux oeufs, qui, tombant sans se
briser, furent ramass, par Flicit.
Luc montra dans la caisse, garnie d'eau et de grains, deux oiseaux d'clatant plumage,
orns d'une queue insolite formant dais au-dessus d'eux. Quelques oeufs, entaills
finement, gisaient sous leurs pas ; d'autres intacts, composaient, moins les deux rcolts
par la devineresse, un troit groupe rgulier, qu'un des captifs alla couver, semblant se
remettre avec hte et satisfaction une besogne interrompue depuis peu.
Songeant l'appoint que donnerait ses sances l'exhibition simple ou complexe
d'oiseaux semblables aux deux reclus, Flicit fit couver par une poule les oeufs
recueillis, dont la coquille, dure et solide, avait si bien rsist la chute. Un mle et une
femelle naquirent, destins par la vieille femme une active reproduction.
Sitt adultes, les deux volatiles, spacieusement encags et identiques leurs auteurs,
furent avec succs prsents aux curieux.
Un matin, Flicit vit la femelle, qui venait de se rvler bonne pondeuse, attaquer
trangement un groupe de sept oeufs avec certain couteau naturel dont le tranchant,
constituant la partie antrieure de sa queue, incisa quatre coquilles.
Trois oeufs ayant tenu bon malgr une srie d'agressions furent couvs par l'originale
bte et ne tardrent pas clore.
La sibylle voulut tirer parti, pour son art, du mange bizarre qu'elle avait enregistr
sans en deviner le but.
A toutes les pontes, elle rserva, pour le public chaque fois confondu, le bris partiel
des coquilles, prtant d'avance, l'occasion de telle anxieuse demande, une signification
prophtique au nombre d'oeufs appels demeurer saufs.
Canterel chercha la cause d'une pareille manoeuvre instinctive, accomplie sous ses
regards stupfis le soir de sa premire entrevue avec Flicit.
Patient observateur, il dcouvrit que les petits, au lieu d'utiliser leur bec, toujours

fragile, brisaient la coque, au moment de l'closion, avec l'audacieuse lame antrieure de


leur queue. D'ailleurs, chez les adultes mme, le bec, trs court, contrastait par sa
faiblesse atrophique avec l'extrme vigueur de l'engin caudal.
En prsence du matre, un des iriseaux, ayant une fois lutter contre un chien, s'tait
servi de son couteau surplombant comme arme de dfense et d'attaque, sans employer
ses mandibules. C'est ainsi que devaient agir contre chaque ennemi, dans leurs forts
ocaniennes, tous les reprsentants de l'excentrique espce en cause.
Canterel comprit que la femelle, pour empcher des naissances prmatures, liminait
les coquilles relativement frles, qui se fussent laiss rompre avant l'heure par des petits
encore insuffisamment dvelopps et vous ds lors une vie de rachitisme et de
souffrance.
Faisant artificiellement couver, avant l'attrayante dfalcation maternelle, tous les
oeufs d'une ponte, il vit qu'en effet, parvenant s'vader trop tt de leur prison, des
petits naissaient jamais grles et maladifs, alors que d'autres, notablement
retardataires, apparaissaient pleins d'exubrante robustesse. Les coquilles de ceux-ci,
doues d'une ferme paisseur, fussent coup sr restes intactes sous les heurts
judicieusement calculs de la mre, qui, au contraire, et fatalement coup celles des
premiers, dlicates et fines.
Plus que tout, les remuements extravagants de la femelle provoquant ses oeufs
avaient impressionn Canterel dans son tude des iriseaux. Persuad que la nature ne
prsentait nulle part ailleurs semblable mlange indcomposable de dhanchements et
de soubresauts, le matre voulut profiter de l'aubaine pour mettre en complte valeur
certaine proprit troublante possde par l'objet d'une rcente dcouverte dont ce
passage d'Hrodote lui avait suggr la poursuite :

Chapitre VII
Tournant le dos la rivire, le matre nous entrana jusqu' la lisire d'un admirable
bois touffu, sous le couvert duquel nous pntrmes sa suite.
Bientt nous atteignmes une vaste clairire potique, o flnait un adolescent au teint
aduste, pauvrement vtu de faon assez voyante, comme ceux qui veulent capter les
regards et grouper la foule autour d'eux afin de drouler un spectacle en pleine rue.
Canterel nous l'annona, sous le nom de Nol, comme un diseur de bonne aventure
parcourant le pays depuis peu.
Ayant eu vent de la prsence de Flicit Locus Solus, Nol, par mulation, tait
venu la veille donner une sance fort curieuse au matre qui l'avait pri d'exercer
aujourd'hui son art devant nous dans cette clairire enchanteresse, saisissant avec joie
l'attrayante occasion de nous faire comparer le talent de ces deux augures de grand
chemin, si diffrents par l'ge et par le sexe.
Sac aux paules comme un soldat, Nol surveillait, en l'appelant doucement
Mopsus , un coq alerte qui, marchant auprs de lui, portait sur le dos son bagage
personnel dans une hotte exigu, fixe par deux lanires embrassant respectivement son
cou et ses plumes caudales. Les parois de l'objet, dont la carcasse, lgre ment courbe,
pousait le corps de l'oiseau, taient finement faites en un filet trs lastique, distendu
par l'entassement de maints articles prisonniers, chargs et l de mtalliques reflets de
lune.
Nol mit le coq debout sur une lgre table pliante, qu' notre approche il venait
d'installer sur le sol, puis, lui enlevant sa hotte, nous proposa des horoscopes.
Faustine s'avana et, questionne par l'adolescent, dit l'anne de sa naissance, en

prcisant le jour et l'heure.


Sortant le contenu de la hotte afin de le ranger sur la table, en nous prvenant que
pour tous ses agissements il puiserait unique ment cette rserve spciale, Nol,
consultant un petit livre d'phmrides trouv dans le tas, reconnut que la constellation
d'Hercule avait prsid avec Saturne aux premiers souffles de la jeune femme.
Il tendit alors Mopsus, qui la prit dans son bec une longue tige d'acier unie et
pointue.
Le coq, gagnant le milieu de la table, se coucha sur le dos, non sans froisser les
plumes de son panache, puis saisit dans sa patte droite le fort bout de la tige, dont il
dressa verticalement la pointe vers le ciel. Levant chaque instant les yeux, Nol fit
lgrement obliquer la petite lance, qu'il braqua juste sur Saturne, astre clatant plac
presque au znith. Ds lors, mis par l'acier en communication magntique avec la
plante, l'oiseau devenait clairvoyant pour dchiffrer la destine de Faustine.
Strictement immobile, Mopsus, repliant sa patte gauche, appuyait sur le milieu de son
corps la tige inonde de rayons de lune et tenue fixement sans frissons. Avec une
conviction manifeste, il s'imprgna longuement des effluves initiateurs manant de
l'astre vis.
Le coq se releva enfin, aprs avoir pinc de nouveau avec son bec la tige qu'il rangea
dans la rserve d'objets.
L il s'empara d'un chapelet et l'tendit devant Faustine, en lui dsignant clairement
un ave.
Apprenant de Nol que Mopsus l'incitait de la sorte conjurer par une pieuse
rcitation quelque prochain malheur, Faustine superstitieuse et visiblement trouble par
les manoeuvres de l'oiseau, prit l'ave dans ses doigts et murmura la prire prescrite.
Dans le butin de la hotte, prs d'une longue bote en verre contenant une provision de
pailles rendues spongieuses, nous dit-on, par une habile prparation, brillait une petite
sphre de cristal presque pleine d'un liquide rouge vif et pourvue, en guise de goulot,
d'un mince tube droit de mme matire. Ouvrant la bote, Nol prit une paille et, sans
laisser de jeu, l'enfona lgrement dans l'extrmit du tube, la place d'un troit
bouchon de lige qu'il venait d'enlever.
Mopsus, penchant la tte pour saisir le tube dans ses mandibules, offrit le tout
Faustine, qui, sur l'ordre du jouvenceau, agrippa la sphre pleine main.
Bouillonnant sous l'action de la chaleur, le liquide monta dans le tube puis dans la
paille, qui, peu peu, s'imprgna entirement de rouge son contact jusqu'aux deux
tiers de sa hauteur. L'ascension termine, le coq reprit l'objet et vint le rendre Nol,
qui, attendant un moment le retour du liquide, vite refroidi, enleva la paille pour
replacer le bouchon.
Mise en demeure par l'adolescent de penser, sous forme de question, quelque
vnement propice ou nfaste qui, intressant ses jours passs, prsents ou futurs, lui
suggrt, mme accompli, un doute angoissant, Faustine, s'avouant insuffisamment
claire, voulut et obtint des exemples nettement explicatifs.
Dans le temps rvolu, elle pouvait choisir comme fait heureux : Ai-je eu ainsi que je
le crois, venant de telle part, un amour rciproque et sincre ? et comme incident
funeste : Ai-je eu selon mes craintes, en certaine occurrence, le blme inavou de tel
coeur attach au mien ? L'heure actuelle comportait des demandes analogues, et l'avenir
offrait une aire sans limites aux formules interrogatives.
Ayant rflchi un moment, Faustine dit que sa question tait mentalement pose.
Le jeune garon prit deux doigts, pour le jeter en l'air presque aussitt, un d jouer

de vieil ivoire, qui monta haut en tournoyant et retomba au milieu de la table. La face
suprieure portait en rouge, outre le chiffre 1 marqu dans un angle, cette phrase brve :
L'ai-je eu ? trace en fins caractres d'criture semblant forms par des veines de
l'ivoire.
Nol dit Faustine que d'aprs la rvlation du d elle avait voqu interrogativement
dans le pass une circonstance avantageuse. Inclinant le visage en signe d'affirmation, la
jeune femme, anxieuse et dsappointe, demanda vainement la rponse l'adolescent,
qui d'ailleurs n'avait jamais prtendu la donner. L'intime nature de la question mise par
l'esprit du sujet ayant une profonde importance, que nous devions comprendre sous peu,
le but du d, essentiellement magique suivant Nol, tait seulement de pntrer la
pense en jeu avec une sret infaillible, sans laisser le champ libre, comme l'et fait
une information directe, quelque mensonge taquin propre djouer exprs les
combinaisons de l'oprateur.
En parlant, Nol nous mettait le d sous les yeux. Paraissant vein par les lettres,
l'ensemble des six faces, numrotes en angle de 1 6, montrait isolment ces trois
formules : L'ai-je eu? l'ai-je? l'aurai-je ? une fois en rouge, l'autre en noir, chacune
occupant la plate antipode de sa pareille. Le choix d'un incident fortun ou contraire
tait rvl au jouvenceau par la prsence sur la face gagnante d'une inscription rouge
ou noire le cte chronologique du renseignement se trouvant subordonn au temps
du verbe. Partout le chiffre suivait la teinte de la formule.
Nol ouvrit un long volume troit luxueuse reliure bleue, vieille et usage, sorte de
code cabalistique dont il nous donna le secret. Le livre entier se divisait en groupes de
six pages qui, se rapportant chacun telle constellation, n'offraient que des paragraphes
indpendants et courts, dont les quelques lignes renfermaient, sous forme de parabole
plus ou moins obscure, une destine humaine. Ces chapitres gaux avaient tous leur
pagination individuelle.
Rapidement l'adolescent parcourait le livre, fait de magnifique vlin maintenant sale
et us comme la reliure. Tous les trois feuillets, droite, un nom de constellation inscrit
de biais, en haut, dans le coin extrieur, tranchait par ses grosses capitales avec le texte
mme, prodigieux de finesse. Nol, lisant ces titres, s'arrta sur HERCULE, dont les
toiles avaient, d'aprs ses recherches, signal, en compagnie de Saturne, la naissance
de Faustine et dclara que sur les six pages du chapitre en cause la premire seule
pouvait contenir la sentence cherche, selon le d, qui, ayant achev sa mission par cette
dsignation due au gain de la face 1, fournissait un mode d'investigations fort juste. Un
examen srieux du livre et en effet montr six diffrents genres d'esprit rgentant
respectivement les pages correspondantes de chaque chapitre ; une frappante analogie
de pense mariait donc entre elles toutes les pages 1 ; dans l'ouvrage entier les pages 2
galement constituaient une sorte de famille homogne, et il en allait de mme, sans
lacune, jusqu' l'ensemble des pages 6. En prfrant le pass, le prsent ou l'avenir pour
situer son interrogation secrte, le sujet projetait sur son caractre intime une prcieuse
lumire, complte par son choix d'un vnement bon ou dfavorable. Optimisme,
timidit, hypocondrie, dfiance, tmrit, scrupule, prvoyance transparaissaient
finement dans la question intrieure que devinait le magique d infaillible. Imposant, vu
le moyen d'enqute adopt, le sextuple assortiment des pages, l'tude approfondie de ces
sentiments multiples avait servi de base la composition du texte cabalistique. Le
chapitre une fois dsign par les astres, le numro de la face d'ivoire gagnante devenait
celui du folio scruter.
Nol posa en ligne bissectrice sur la page 1 du chapitre d'Hercule la paille rcemment
rougie aux deux tiers par le liquide sensitif de la sphre en cristal. Exactement aussi
long que la portion imprime, le mince ftu aboutissait sans empitement aux deux

marges haute et basse ; partant de la premire ligne, sa section rouge finissait vers le
milieu d'un paragraphe que le jeune garon toucha du doigt. L rsidait le destin de
Faustine.
Le procd indicateur, cette fois encore, tait rationnel. De la vitalit du sujet et de
son temprament dpendait en effet l'ascension plus ou moins hardie, au sein de la paille
neuve, du liquide rouge dont la trace culminante dsignait l'alina fatidique. Or, du
dbut la fin de chaque page, la rdaction des paragraphes comportait un crescendo
rgulier, concernant l'exaltation artistique, patriotique ou amoureuse enclose dans les
rcits paraboliques. C'est pourquoi, dans son geste investigateur, Nol plaait en haut le
ct rouge du ftu. Aprs chaque sance, le jouvenceau, pour remplacer la dose bue par
la paille, reversait dans la sphre, en nombre voulu, des gouttes de liquide rouge, sans
lesquelles l'enqute subsquente se ft trouve fausse.
A l'aide d'une loupe, Nol nous lut ainsi le mystrieux passage, que Mopsus parut
couter attentivement :

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