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NATURE / VOL 419 / 19 SEPTEMBRE 2002

Perceptions illusoires de son propre corps par stimulation corticale

Une zone du cerveau susceptible dinduire des expriences hors du corps a t localise.
Olaf Blanke, Stphanie Ortiguet, Theodor Landist, Margitta Seeck.
Les expriences hors du corps (OBEs) sont de curieuses et habituellement brves sensations au cours
desquelles la conscience dune personne semble se dtacher du corps et prendre un poste dobservation
cart.
Nous dcrivons ici linduction rpte de cette exprience par stimulation lectrique locale du cerveau au niveau
du gyrus angulaire droit chez une patiente subissant une valuation pour un traitement pileptique. La
stimulation de ce site provoqua aussi des illusions de transformation des bras et des jambes du patient
(rponses somatosensorielles complexes) et de dplacement de tout le corps (rponses vestibulaires) indiquant
que ces expriences hors du corps peuvent reflter une dfaillance du cerveau dans lintgration des
linformations vestibulaire et somatosensorielles complexes.

Notre patiente tait une femme droitire de 43 ans qui avait souffert de crises complexes
partielles depuis 11 ans. Lpilepsie concernait le lobe temporal droit. Limagerie par
rsonance magntique nayant rvl aucune lsion, une exploration invasive fut pratique
pour localiser dune manire prcise le foyer des crises. Des lectrodes sous-durales furent
implantes pour enregistrer les attaques et une stimulation lectrique focale fut utilise pour
identifier les zones corticales.

Figure 1 : Reconstruction tridimensionnelle de la surface de lhmisphre droit du cerveau daprs limage en rsonance
magntique. Des lectrodes sous-durales furent implantes dans le cerveau dune pileptique subissant une valuation
prchirurgicale. On peut voir les localisations auxquelles lapplication dune stimulation lectrique locale a provoqu des
rponses comportementales. Magenta, motrices ; vert, cortex somato-sensoriel ; turquoise, cortex auditif ; jaune, endroit o
lexprience hors du corps (OBE), les illusions corporelles partielles et les rponses vestibulaires furent provoques (flches).
Les toiles indiquent le foyer dpilepsie dans le lobe temporal mdian. Un consentement clair fut obtenu du patient et les
procdures ES furent conformes la dclaration dHelsinki. Un courant constant (0.5 5.0 mA, dure dimpulsion 2 s) fut
appliqu 50Hz dune manire bipolaire travers des lectrodes adjacentes. Depuis quelle a subi une lobectomie temporale
droite antrieure en 2000, la malade na plus eu de crises partielles complexes.

La figure n1 montre les rsultats de la carte de stimulation et la position des lectrodes au


niveau du gyrus angulaire droit, o la stimulation provoqua plusieurs reprises une OBE,
ainsi que rponses somatosensorielles complexes et vestibulaires.

Concernant les reprsentations anatomiques des fonctions corticales, la carte des fonctions
motrices somato-sensorielles et auditives ne rvla aucune pathologie anormale du cerveau
chez cette patiente. Le foyer pileptique fut localis plus de 5 cm en avant du lieu des
stimulations dans le lobe temporal mdian. La stimulation lectrique de ce point ninduisit pas
dOBE, ces expriences ne faisaient pas partie des crises habituelles de la patiente.
Les stimulations initiales (n=3 ; 2.0-3.0 mA) induisirent des rponses vestibulaires durant
lesquelles la patiente rapporta quelle senfonait dans son lit ou tombait dune hauteur .
Laugmentation de lamplitude du courant (3,5 mA) provoqua une OBE Je me vois tendue
sur mon lit den haut, mais je vois seulement mes jambes et le bas de mon tronc. Deux
nouvelles stimulations provoqurent la mme sensation ainsi quun sentiment instantan de
lgret et de flottement environ 2 mtres au-dessus du lit et prs du plafond.
On demanda alors la patiente dobserver ses (vraies) jambes pendant la stimulation
lectrique (n=2 ; 4.0, 4.5 mA). Comme prcdemment elle tait tendue le haut du corps
maintenu un angle de 45 jambes tendues. Cette fois-ci elle raconta quelle voyait ses
jambes raccourcir . Si les jambes de la patiente taient plies avant la stimulation (angle
des genoux 90, n=2 ; 4.0, 5.0 mA) elle rapportait que ses jambes semblaient se dplacer
rapidement vers son visage, et cherchait les viter.
Quand on lui demanda de regarder ses bras tendus durant la stimulation lectrique (n=2 ;
4.5, 5.0 mA) la patiente sentit son bras gauche se raccourcir, le bras droit ntant pas affect.
Si les deux bras taient dans la mme position mais plis 90 au coude, elle sentait que
son avant bras gauche et sa main savanaient vers son visage (n=2 ; 4.5, 5.0 mA) Quand
elle fermait les yeux elle sentait le haut de son corps se dplacer vers ses jambes qui taient
stables (n=2 ; 4.5, 5.0 mA).
Ces observations indiquent que les OBEs et les illusions somato-sensorielles complexes
peuvent tre induites artificiellement par une stimulation lectrique du cortex. Lassociation de
ces phnomnes et leur slectivit anatomique suggre quils trouvent une origine commune
dans le traitement de linformation proprioceptive, ide qui est conforte par la restriction de
ces expriences visuelles au propre corps de la patiente.
Pendant son OBE la patiente voyait seulement la partie de son corps quelle sentait
modifie pendant les expriences de transformation corporelle. Ceci contraste avec les
hallucinations visuelles non corporelles qui sont communment induites par la stimulation
lectrique de la jonction parito-temporale. Comme le suggrent des investigations
neurologiques antrieures sur les OBEs et autres perturbations de la perception du corps, le
gyrus angulaire pourrait tre un carrefour crucial dans un circuit neural plus grand
responsable de la perception complexe de son propre corps.
Les expriences hors du corps et de transformation corporelle sont transitoires et peuvent
cesser quand une personne tente dexaminer le corps ou la partie du corps qui est lobjet de
lillusion. Nos dcouvertes suggrent que des modifications de lattention visuelle et/ou de
lamplitude du courant dans le gyrus angulaire pourraient occasionner ces modifications
phnomnologiques.
Bien que nous ne comprenions pas compltement le mcanisme neurologique qui cause les
OBEs, nos rsultats impliquent que le traitement des informations vestibulaires peut tre

important. Bien que des rponses vestibulaires translationnelles aient pu tre initialement
mentionnes sans OBE et quelles puissent tre produites en isolement, des sensations
vestibulaires de lvitation et de lgret ont accompagn les OBEs chez notre patiente.
De mme, la zone essentielle du cortex vestibulaire humain tant situe prs du gyrus
angulaire, il est possible que lexprience de dissociation entre le moi et le corps rsulte dun
chec intgrer les informations vestibulaires et somatosensorielles complexes.